FANDOM


Lưu Pocket Xuất PDF
qVXrCVu.png


Minh họa Sửa đổi



Chương Đầu Sửa đổi

Lord El Melloi II Case Files Volume 2 Page 02

-Trung thực mà nói, tôi có một nhân cách xấu xa.

Tôi cười trước sự đau khổ của người khác. Thậm chí càng vui hơn nếu người đó là một người thật thà, thẳng thắn. Khi ai đó có toàn quyền để được đi trên một con đường tươi sáng mà lại bị buộc phải bước ra khỏi con đường đúng đắn ấy do một sai lầm vô nghĩa nào đó, điều đó khiến tôi vô cùng vui sướng.

Nếu đây mà là hậu quả từ quá trình tôi được dưỡng dục, hoặc là một di chứng từ thời thơ ấu, thì có thể tôi sẽ vin vào cớ ấy.

Đáng tiếc là tôi sinh ra đã như thế. Với sự tôn trọng, người ta có thể cho rằng đây là điều mà tôi thừa hưởng từ cha mẹ tôi, hay tổ tiên của tôi. Nhưng trên thực tế, không có ai trong gia tộc của tôi có thể thấu hiểu cho cảm giác của tôi. Dẫu sao thì hầu như một nhân cách xấu là mặc định đối với một pháp sư. Thậm chí bên nhà El-Melloi tiếng tăm ở Tháp Đồng Hồ cũng chẳng hơn gì một nhóm người xấu tụ lại với nhau dưới cái tên Archibald, nhăm nhe ngáng chân bất cứ người ngoài nào hễ khi có thể làm được.

Vì thế.

Ngày hôm đó trở nên đặc biệt khắc sâu vào trong tâm trí tôi.

"…Phải. Thật thú vị."

Nhớ lại chuyện đó, tôi lại mỉm cười.

Tôi vốn vẫn luôn để mắt tới "anh ta", người sống sót sau Đại Nghi Thức ở Viễn Đông.

Thực tế rằng anh ta, một ứng viên thiếu kinh nghiệm và trình độ nhất trong nghi thức ấy lại có thể trở về lành lặn, không phải là điều bất kỳ ai ở Tháp Đồng Hồ nghĩ đến ngay cả trong mơ. Nhưng dù có trở lại thì cũng chẳng cần phải làm gì cả ngoài việc mặc kệ anh ta.

Ngược lại, cái chết man rợ không thể ngờ của một Lord - Lord El-Melloi – làm phát sinh một mâu thuẫn mới đối với việc ai sẽ kế thừa ông anh này, đây là chuyện tuyệt đối không thể làm ngơ. Tài sản, tài năng, đất đai, và các Lễ Khí được tích lũy dưới danh nghĩa của El-Melloi và được truyền lại kể từ thời xa xưa đều bị tước đoạt như bị rỉa bởi một bầy chim đói mồi.

Không chỉ những kẻ thù, thậm chí các thành viên trong chính gia tộc này cũng xông vào với số lượng đông đảo để tranh giành quyền lợi. Các tông chi của gia tộc Archibald đến lấy đi cả khối tài sản lớn với yêu sách rằng chúng vốn dĩ thuộc về họ, phân chia gia tài thành các miếng lớn. Và khi họ làm thế, các 「Lord(Quân Chủ)」 khác chỉ bàng quan theo dõi mọi chuyện. Kết quả, những gì duy nhất còn lại dành cho bên chính tông là cái họ "El-Melloi", và một khoản nợ vô cùng lớn.

Và chưa hết, họ sẽ phải làm gì?

Vào giữa lúc ấy, có người vô tình nhắc đến "anh ta", người đã trở về, nên được giao cho "lớp học El-Melloi" đang bỏ trống.

Các lớp học trong Tháp Đồng Hồ tuân theo một nguyên tắc cơ bản mà chỉ những ai có thể theo được những lớp ấy mới cần phải quan tâm đến.

Trong ma thuật, huyết thống và tài năng quyết định hầu như mọi thứ. Thật sự không cần phải chọn lớp một cách nghiêm túc. Phần lớn những điều mà các giảng viên tại Tháp Đồng Hồ đã làm chỉ là đưa ra các thông tin làm mồi nhử, nhằm dụ dỗ thêm trợ thủ để cho họ lợi dụng.

Như thế, những người khác thấy có ít giá trị ở lớp học El-Melloi bị bỏ trống. Nhưng đối với "anh ta" thì không phải vậy.

Làm giảng viên cho học viên năm thứ ba, "anh ta" mau chóng tạo nên tên tuổi cho mình.

Đầu tiên, anh thậm chí không thuộc một phân khoa cụ thể nào, nên các buổi dạy của anh hiếm có người đến nghe. Nhưng nhờ vậy, những bài học này có tính thiết thực đối với họ mà không nơi nào khác có ở Tháp Đồng Hồ, và các thế hệ học viên mới không vào được khoa nào khác thì đều kéo về chỗ anh. Giành được sự chấp thuận của các giảng viên khác đã thất bại trong cuộc tranh giành quyền lực của họ, anh đã có thể bước lên sân khấu và thực hiện một phương pháp tiếp cận giáo dục đa phương mà chưa ai từng được thấy.

(…Hi hi) 

Bây giờ ngẫm lại, đó có thể là một hệ quả hoàn toàn không chủ tâm.

Đối với "anh ta", người không có được sự hỗ trợ từ huyết thống quyền năng hoặc tài năng bẩm sinh nào, kiểu giảng dạy mù mờ và sơ sài vẫn thường thấy là một việc quá khó đối với anh. Xoay sở sao đó để trở thành giảng viên năm thứ ba trong khi mới chỉ học vừa đủ những thứ cốt yếu, anh không có sự lựa chọn nào ngoài việc dựa vào người khác do sự thiếu năng lực cơ bản của chính mình.

Phải, thật dễ dàng tưởng tượng ra trong đầu hình ảnh thân thể trẻ trung của "anh" cố chịu đựng một cơn đau bụng nữa. Hiển nhiên đó là lúc mà mấy nếp nhăn bắt đầu hiện ra giữa hai hàng lông mày của anh. Chúng chắc sẽ tiếp tục hằn sâu hơn nữa trong phần đời tiếp theo của anh. Điều đó khiến tôi hơi muốn đo đạc chúng, để tôi có thể so sánh sau này.

Dù sao thì, dưới sự dẫn dắt của "anh", lớp học El-Melloi đã tiếp tục hoạt động trong ba năm.

Ta có thể gọi điều đó là một kỳ tích.

Tất nhiên, so với những tài sản khác mà gia tộc sở hữu, nó chẳng là bao. Nhưng giám sát một lớp học có phần tương tự như trông coi một lãnh địa. Đối với người như "anh ta", người không được hỗ trợ hay chống lưng về mọi mặt, người ta tin rằng anh ta sẽ bị đánh bật ra khỏi vị trí này ngay từ sai lầm đầu tiên hoặc khi có dấu hiệu yếu kém. Việc anh có thể tự mình xoay sở để sống sót suốt ba năm dài khiến người ta nghĩ rằng những giảng viên khác ở Tháp Đồng Hồ đang bị đám Yêu Tinh che mắt hay sao đó.

Trong khoảng thời gian ấy.

Trong một chút quan tâm, tôi cho gọi "anh ta" đến.

Dù bảo là cho gọi, nhưng nói chính xác hơn là tôi cho bắt giữ anh ta. Nhờ một vài tranh cãi nhỏ vừa hay kết thúc trong khoảng thời gian ấy, chút ít quyền lực còn lại của bên nhà El-Melloi đã tập trung bên tôi. Sử dụng quyền lực ấy, tôi đưa anh ta đến trước mặt mình.

Và thế là, khi "anh ta" quỳ gối trước mặt tôi, tôi nói.

"-Em biết các hoạt động của anh kể từ khi trở lại nước Anh. Ngày đêm, em đã theo dõi hành động của anh với một trái tim rộn ràng. Có thể nói em giống như một người hâm mộ bí mật của anh vậy."

"Anh ta" có lẽ đang chuẩn bị để chết khi bị lôi đến trước mặt tôi.

Từ vị trí của tôi, "anh ta" chẳng hơn gì một tên trộm nữa đã cướp đi nguồn lực thuộc quyền sở hữu của bên nhà El-Melloi. Việc chiếm lấy lớp học El-Melloi, cái tên nổi tiếng thậm chí trong nhóm người ưu tú của Tháp Đồng Hồ, thế bằng một lớp học tầm thường như những thứ thuộc về khoa Ma Thuật Hiện Đại, khi hỏi bất cứ ai, họ đều sẽ nói rằng cái chết của anh ta sẽ là sự bồi thường thỏa đáng duy nhất.

Nhưng mà.

Nhưng mà "anh ta" bị choáng váng ngay từ ban đầu. Hỏi những câu như rút cuộc tôi là ai, anh ta cúi đầu và xin lỗi, cứng đờ ra như bị sét đánh. Phản ứng không ngờ này khiến tôi cũng rơi vào im lặng.

Nhưng sau đó…

"…Tôi có phần trách nhiệm trong vụ việc của Lord El-Melloi."

Nghe thấy thế, tôi hầu như không thể nhịn được mà cười to.

"Ồ? Sao anh lại nói vậy? Anh thì có thể có trách nhiệm gì chứ?"

Ngay đến tôi cũng nghĩ đó là một câu hỏi ác ý.

Nhớ lại nó lúc này thôi cũng khiến tôi mỉm cười. Tôi thật sự vô phương rồi, đúng không?

Nhớ lại cảnh anh ta cắn môi, vai run rẩy… điều đó thật sự làm cho tôi hối hận rằng mình không ghi hình lại toàn bộ cảnh ấy. Tất nhiên, với một chút nỗ lực, tôi có thể tái hiện lại sự kiện này trong đầu bằng cách kích hoạt Mạch Ma Thuật một chút. Nhưng trong thế giới này, có những điều cứ phải chia sẻ thì mới thấy thú vị... Nghĩ thế thôi, chứ tôi cũng không có người bạn nào sẽ thích thú với chuyện này cùng với mình. Thật đáng tiếc.

"Anh trai của cô, Lord El-Melloi, cũng là thầy giáo của tôi, Kayneth El-Melloi Archibald, đã thiệt mạng vì sự bất cẩn của tôi."

"Phải, phải. Nếu anh không tranh đấu với anh ta, thì có lẽ anh trai tôi và vị hôn thê của anh ta sẽ sống lâu hơn một chút."

Đó hoàn toàn là một lời dối trá.

Tôi chỉ hùa theo anh ta thôi. Thực ra, tôi hoàn toàn không đồng tình với ý kiến của anh.

Ra thế, người này là một chướng ngại đối với Kayneth ngay từ đầu Cuộc Chiến Chén Thánh Lần Thứ Tư. Anh ta ăn cắp thánh tích quý giá của anh trai tôi, và rồi bước vào cuộc chiến và chống lại anh tôi cùng với Servant Rider.

(…Nhưng, chỉ có thế thôi.)

Tôi nghĩ vậy đấy.

Chỉ dựa theo các thông tin ghi nhận được, tôi dám chắc anh trai tôi chịu số phận tử vong.

Đương nhiên, về lý thì anh tôi là một pháp sư xuất chúng, nhưng lĩnh vực chuyên môn của ông ấy không phải là chiến đấu.

Ngược lại, nhiều người khác tụ tập vì nghi thức đó có trình độ vượt trên cả sát thủ chuyên nghiệp. Xét về kết quả, những gì anh tôi đã cố gắng "làm" chỉ là quăng một tảng đá vào con sông. Đương nhiên là tảng đá ấy khá lớn, nhưng nó không thể thay đổi dòng chảy của con sông - Ít nhất thì đó là suy luận của tôi.

Nếu anh tôi nhận ra tình huống của mình và bỏ về nhanh nhất có thể, thì ông ấy có thể sẽ sống một cuộc đời sung túc và lâu bền. Nhưng với cá tính của ông ấy, lựa chọn đó không bao giờ được cân nhắc đến. Khi đã lọt vào danh sách tham dự, ông ấy sẽ không nghe bất cứ lời cảnh báo nào từ tôi. Cái chết của ông ấy thật sự là kết cục duy nhất có thể xảy ra. Ừ thì, có thể hiếm xảy ra với một Lord, nhưng đây là loại bi kịch mà người ta có thể nghĩ tới đối với cuộc đời của một pháp sư.

Tuy nhiên, như muốn gào thét, "anh ta" mở miệng.

"Tôi nhận thức được tội lỗi của mình. Nên xin cô… dù gì cũng hãy tha mạng cho tôi."

"Ồ? Ý anh là nếu tôi không tha thứ cho anh thì anh sẽ lựa chọn cái chết? Theo tôi nhớ không lầm thì anh sẽ thực hiện một nghi thức. Ở Viễn Đông, nghi thức ấy có vẻ nổi tiếng, gọi là mổ bụng tự sát' hay gì đấy. Chẳng phải việc cầu xin tha mạng ở đây có chút hơi quá hay sao?"

"Tôi vẫn còn chuyện phải làm."

"Anh ta" nói thật thẳng thắn và rõ ràng khiến tôi lại chết lặng lần nữa.

"Anh ta" được dạy dỗ thế nào mà lại trở thành một người như vậy? Theo những gì tôi được nghe, anh từng là một thằng nhãi vô tích sự, tự cho mình là quan trọng, kẻ thậm chí không nhận thấy sự non nớt của chính mình trước lúc bỏ trốn khỏi Tháp Đồng Hồ. Giờ thì anh ta dường như là một người khác hẳn.

Tôi đằng hắng một chút.

"…Vậy thì, dù sao thì cũng đã đến nước này, vậy thì em đề ra yêu cầu của mình nhé?"

Tôi quyết định đi thẳng vào vấn đề chính.

Khi tiếng nuốt ực một cách không thoải mái của "anh ta" vang lên trong phòng, tôi nói cùng một nụ cười rạng rỡ.

"Hiện giờ, bên nhà El-Melloi đang trong tình trạng khá khó khăn về tài chính. Với việc em được chọn làm trưởng tộc kế nhiệm của nhà El-Melloi, nhà Archisorte đã phải gánh vác món nợ đó. Tuy nhiên, việc xử lý món nợ đó, và số lãi tích lũy, là phần khá khó khăn đối với bọn em. Nếu anh muốn nhận lấy trách nhiệm vì những gì đã làm, tại sao anh không bắt đầu làm gì đó với món nợ ấy?"

Ngay từ đầu, đó là một yêu cầu bất khả thi.

Đối với một pháp sư bình thường, lượng tài sản mà nhà El-Melloi đã mất là quá lớn, cho dù người đó có được sự hỗ trợ của Tháp Đồng Hồ vì nằm trong số mười hai đại gia tộc. Nói theo ngôn ngữ thời nay, nó là một món nợ lớn đến nỗi Hollywood có thể làm ra một bộ phim về nó.

"…Được rồi. Tôi sẽ làm những gì có thể."

Gã này đã từng mềm yếu cỡ nào vậy?

Làm ơn, xin anh đấy, hãy cố mà hiểu cho cảm giác của tôi trong tình huống này đi.

Không, thay vì gọi là mềm yếu, có lẽ đúng hơn là "anh ta" đã chuẩn bị sẵn tinh thần. Cắn môi như thể muốn khóc, anh ta tiếp tục nhìn tôi với một bộ mặt thật ngây thơ làm cho tôi muốn đạp lên nó.

Kìm chế sự thôi thúc ấy, tôi đưa ra yêu cầu tiếp theo.

"Khắc Ấn Ma Thuật của anh trai em - Khắc Ấn nguyên bản của nhà El-Melloi đã được Hiệp Hội Pháp Sư thu hồi lại. Không may là, thứ mà họ thu hồi được tính ra chỉ khoảng một phần mười Khắc Ấn hoàn chỉnh. Theo như Điều Hưởng Sư mà bọn em thuê mướn, sẽ cần chí ít là ba thế hệ để phục hồi toàn bộ. Em tự hỏi liệu anh cũng có thể làm gì đó với việc này chăng?"

"…Tôi chấp nhận."

Bỗng nhiên, tôi cảm thấy rất lo lắng rằng đầu óc của người này có vấn đề.

Có lẽ Cuộc Chiến Chén Thánh Lần Thứ Tư thật ra là một nghi thức để lấp đầy đầu óc của bọn họ bằng mấy thứ giòi bọ. Chẳng ngạc nhiên sao mà anh trai tôi lại thua. Anh ta không bao giờ làm nổi chuyện này.

"Tiếp theo là phần quan trọng nhất. Điều quan trọng nhất đối với những gì còn lại của bên nhà El-Melloi là giữ được chức danh Lord bằng mọi giá. Như đã giải thích lúc nãy, em là ứng viên chính cho vị trí này, nhưng em còn quá trẻ, anh có thấy thế không? Em tự hỏi liệu anh có đồng ý giữ chỗ cho em đến khi nào em đủ tuổi không?"

"Điều đó… cũng được… nhưng chính xác thì 'giữ chỗ' cho cô là phải làm gì?"

"Nói đơn giản là, cho đến khi em đủ độ tuổi thích hợp, phải có ai đó nhận lấy vị trí Lord."

Lần đầu tiên, đôi mắt "anh ta" trợn lên.

Anh ta có lẽ đã chuẩn bị tinh thần để chấp nhận điều gì đó giống như hai yêu cầu đầu tiên của tôi, nhưng yêu cầu sau cùng này chắc chắn là vượt hẳn ngoài những gì mà anh ta có thể tưởng tượng. Nghe tiếng rên rỉ xuất phát từ sâu trong cổ họng anh ta khiến tôi nhớ đến cảm giác vui sướng vào cái lần đầu tiên mà tôi cố kéo đứt chân một con ếch.

"Chờ đã. Vậy ý cô là-"

"Chính xác. Đối phó với các Lord khác chắc chắn là chán muốn ê đầu, nhưng em tin rằng anh sẽ làm rất tốt, 'Lord El-Melloi II'. Cái tên ấy nghe thế nào? Dù gì thì anh bây giờ sẽ là ông anh yêu quý của em mà."

Toàn thân "anh ta" gục xuống.

Dù miễn cưỡng trụ lại được trước khi đụng sàn, nhưng hình như chỉ cách một sợi tóc nữa là anh ta sẽ bất tỉnh hoàn toàn.

"Tại sao em không thêm một yêu cầu thứ tư ngay lúc này nhỉ? Anh cũng sẽ là gia sư riêng của em. Đúng rồi, để nhận kèm cặp riêng từ một người anh trai không có quan hệ máu mủ thì cần phải gửi đủ mọi thông điệp đúng đắn mới được."

Với một tiếng cười, tôi tung ra một đòn chí tử.

Sau đó, tôi cũng lấy một thứ từ "anh" làm vật ký thác để đảm bảo rằng anh sẽ không tìm cách trốn tránh những yêu cầu của tôi, nhưng câu chuyện đó để vào lúc khác.

Đó là khởi đầu cho tình cảm giữa tôi và "anh".

Đó là một hồi ức tuyệt vời và ấm lòng, phải không?


-À, còn một điều mà tôi quên nói đến.

Tên tôi là Reines El-Melloi Archisorte.

Người phụ nữ chịu trách nhiệm cho việc ấn định "anh ta" - một pháp sư non nớt từng được gọi là Waver Velvet - vào cái tên Lord El-Melloi II.




Chương 1 Sửa đổi

Lord El Melloi II Case Files Volume 2 Page 11

1Sửa đổi

Nghe thấy tiếng chuông của xe ngựa, cơn buồn ngủ của tôi tan biến.

Dụi mắt và nói một lời cảm ơn người đánh xe, Trimmau và tôi bước xuống đường.

Dù nét văn hóa của những chiếc xe ngựa kéo vẫn phần nào tồn tại ở England yêu dấu của tôi, một cỗ xe tứ mã hiếm xuất hiện đến nỗi có lẽ ngay đến hoàng gia cũng không được thấy nó thường xuyên. Thật ra, việc bên phe Trambelio cảm phiền đưa tôi về nhà bằng phương tiện di chuyển này cũng rõ ràng như bất kỳ lời hăm dọa nào: "Giờ thì cô hiểu được khác biệt giữa chúng ta lớn thế nào rồi chứ?"

Ngoài chuyện đó ra, được trở về thành phố của chính mình và dùng thuốc nhỏ mắt quen thuộc của mình, tôi cảm thấy thật thư giãn .

Khu 『Norwich(Ma Thuật Hiện Đại)』 - Slur là một con đường thể hiện rõ ràng cái bản chất co cụm của nó.

Bên phía Tây bày ra quang cảnh thành phố cho thấy lịch sử thịnh vượng của vùng này, nhưng bên phía Đông gần với Luân Đôn thì trông hiện đại hơn với các tòa nhà cao tầng. Thay vì mang một vẻ thiếu cân xứng, khu vực này trông giống như một tấm vải cứu thương được dùng vội vàng để băng bó một vết thương.

"Ừ thì, nói trắng ra thì chẳng qua họ không có tiền."

Tôi tự nhủ.

Khi nhớ lại, lúc mà khoa Ma Thuật Hiện Đại xuất hiện ở khu này, họ quyết định đơn giản là không quan tâm sửa chữa nó. Tuy nói thế, môi trường xung quanh một pháp sư tạo nên khác biệt lớn trong công việc của người đó. Do vậy, nếu có thể được thì tốt nhất nên sửa sang lại toàn bộ khu vực trở về với kiểu dáng xưa của nó. Nhưng cuối cùng thì vẫn chỉ là họ không đủ tiền cho việc đó.

Hơn nữa, họ vốn đã nợ nần thậm chí từ trước khi mua lại khu vực này.

Tất nhiên tôi không nói là tất cả, nhưng ít nhất bảy mươi phần trăm thế giới được quyết định bởi ngân sách. Chân lý này không hề khác đối với thế giới phép thuật. Cũng đáng buồn là, khái niệm về giá trị của thế giới được tính ra thành một con số và tiền tệ đang dần tiếp cận chính lĩnh vực Thần Bí, nên đây không phải điều có thể thật sự chống lại được. Việc liên tục diễn ra quá trình lạm phát trên khắp thế giới, tự bản thân nó cũng là một ảo ảnh sinh ra bởi sự vô thức tập thể[1] của nhân loại.

Thật ra, thứ ma thuật bị cột với tiền tệ một cách trực tiếp cũng có những yêu cầu giống nhau ở bất cứ nơi nào trên thế giới mà nó phát sinh, nhưng suy nghĩ giống anh tôi như thế là đủ rồi.

"Được rồi. Trước hết…"

Tự lẩm bẩm một mình, tôi bắt đầu bước đi.

Vòng qua một bức tường gạch có bám cây trường xuân, tôi tiếp tục tiến thẳng lên dốc và sang ngã tư đường.

Chẳng mấy chốc, khu nhà mà tôi muốn đến hiện ra trong tầm mắt.

Trong mười hai phân khoa của Tháp Đồng Hồ, nó là tòa nhà chính nhỏ nhất trong số các tòa nhà được xây chuyên để dành cho các lớp học.

Xung quanh nó toàn là các khu học viện có liên quan về danh nghĩa với một số trường đại học . Phân khoa thứ nhất - tòa nhà chính của Phân Khoa 『Mystile(Nền Tảng Chung)』, thật ra được ngụy trang như thể chính nó là một trường đại học thật sự, nhưng Phân Khoa Pháp Thuật Đương Đại của chúng tôi không đủ lớn để làm điều đó.

Khi tôi vừa mới bước vào tiền sảnh thì gặp phải không khí lạnh giá của tòa nhà.

Không như nơi nào khác trong khoa này, với phần lớn số tiền vay được từ bên Norwich đều dồn vào đây, ít ra thì chỗ này có được một vẻ yên bình và tao nhã.

"…"

Và trong vòng mười giây, sự tao nhã ấy tiêu tan.

Bằng một tiếng hú, một người đang trượt tới trên tay vịn của cầu thang xoắn trong sảnh. Mái tóc vàng cắt ngắn và đôi mắt màu xanh dương. Tuy có gương mặt vui vẻ, nhưng ngay lúc thấy tôi đang bước lên cầu thang ấy, vẻ mặt của cậu ta nhanh chóng thay đổi.

"A! Ư-ưm, xin chào Reines!"

Với nỗ lực vô ích để dừng lại, cậu tiếp tục tăng tốc độ trượt trên tay vịn.

Như ngồi trên chiếc tàu lượn đang lao xuống, chàng trai tóc vàng hét lên đau đớn.

"X-xin lỗi! Tôi xin lỗi!!!"

"…'Trim'."

Khi tôi thì thầm, một người hầu gái màu thủy ngân - không, không chỉ màu sắc, cô ấy hoàn toàn là thủy ngân - bước ra từ sau lưng tôi.

Tên đầy đủ của cô ấy là Trimmau. Vốn là Lễ Khí 『Volumen Hydrargyrum(Nguyệt Linh Tủy Dịch)』 của nhà Archibald, tôi đưa vào nhân cách giả và một số chức năng nhất định cho nó. Tóm lại, thật ra tôi đã biến đổi nó thành một thứ giống như một Golem tự động. Hiện nay, tôi đang sử dụng cô ấy như một vệ sĩ và một người hầu làm công việc thường ngày.

Bằng một tay, cô dễ dàng làm cho chàng trai đang trượt tạm dừng lại.

"Ngài có bị thương không, thưa chủ nhân?"

"Không, ta ổn. Cảm ơn."

Nghe câu hỏi của Trimmau, tôi gật nhẹ.

Tác động khi cậu ta lao vào tay cô hình như có phần quá nhẹ, nhưng tôi cũng nhận thấy vào khoảnh khắc trước khi va chạm, cậu đã thực hiện một bùa chú One Count: "Flow(Nổi Lên)!"

Nó có lẽ là một loại ma thuật làm thay đổi lực quán tính của chính cậu. Hình như bùa chú One Count đã hoạt động cùng với chiếc vòng cổ mà cậu đang đeo, nhưng thực tế là cậu có thể làm điều đó trong khi trượt với một tốc độ đáng kinh ngạc. Phép thuật vốn là thứ cần đến sự tập trung cao độ để thực hiện, nên kể cả phần lớn các pháp sư cấp cao cũng có thể không tự tin với việc thực hiện một hành động phô trương như thế. Nhìn vào đôi mắt của người được gọi là "Tên Ngốc Tài Năng", tôi cười.

"Cậu không ngẫu nhiên có sẵn một cái cớ đấy chứ?"

"Ừ thì, nếu mà chúng ta có được một cầu thăng xoắn như vậy, thì thật thô lỗ khi không trượt trên nó! Nó đang đợi tôi ở đây, với tay vịn sáng bóng và chỉn chu, nên việc trượt trên nó như thế chẳng qua chỉ là một cử chỉ đẹp!"

"…Đó là lần thứ 37 mà cậu dùng cái cớ ấy đấy, Flat."

Câu nói đó không phải của tôi.

Một tiếng quở trách này phát ra từ phía trên cầu thang.

Một cậu thiếu niên khác đưa mặt lại gần tay vịn cầu thang mà Flat vừa mới trượt xong.

Uây… Cậu ta đang đưa mũi ngửi cái tay vịn.

"Nó sáng bóng và trơn nhẵn một cách phi lý hết sức. Tớ cứ nghĩ là mình kịp ra khỏi lớp học đầu tiên vào lần này, nhưng xem ra là không được may mắn thế."

Cũng như Flat, chàng trai phía trên cầu thang khoảng mười lăm tuổi.

Mái tóc vàng của cậu uốn quăn mềm mại trông cứ như một miếng kẹo nghệ thuật khi nó sáng lên trong nắng chiều dịu nhẹ. Đôi mắt giận dữ của cậu pha trộn giữa màu xanh lá và xanh dương thẫm, và cậu có vẻ ngoài mảnh khảnh, hài hòa từ các đầu ngón tay lên đến vai. Và trên hết, thân hình của cậu không khác gì một điều phi thường, khiến cho ngay đến các bức tượng Hy Lạp cổ đại cũng phải thua kém.

Chàng trai đẹp ấy nói với vẻ bực tức rõ ràng.

"Cậu đã làm gì khiến cho ngài El-Melloi giận đến nỗi ngài ấy nhân ba số bài tập về nhà của chúng ta hả?"

"Tại sao cậu lại nói thế? Thêm bài tập về nhà chẳng qua là cách để ngài khuyến khích chúng ta! Ý tớ là, ngay đến cậu cũng trông vui vẻ khi ngài giao thêm bài thu hoạch nữa mà, phải không, Le Chien?" [Tiếng Pháp: con chó]

Lord El Melloi II Case Files Volume 2 Page 15

"Đừng có gọi người khác là 'chó'! Tên tôi là Svin! Svin Glascheit! Bao nhiêu năm nữa thì điều đó mới chui vào óc cậu?"

Khi khóe mắt của cậu ta nheo lại, cậu chỉ một ngón tay vào cậu kia.

Từ ngón tay vươn ra, thứ gì đó bùng lên và khiến tôi rợn sống lưng.

Gandr, một nguyền chú xuất phát từ Bắc Âu. Chỉ với một đầu ngón tay, nó có thể khiến cho đối tượng cảm thấy muốn bệnh, nhưng Gandr này có một sự hung dữ như dã thú, một sự khát máu rõ ràng. Riêng sự khát máu này cũng có vẻ phù hợp để thành một lời nguyền. Nếu xem nó giống như cách thức hạ độc kiểu phương Đông thì cũng không sai khác lắm.

Ờ, để cho chắc chắn là chúng ta đều hiểu đúng ý, sự khát máu này không phải là ma thuật.

Nó đơn giản là bản chất của cậu ta.

"Nhưng Le Chien là Le Chien mà! Điều đó cũng tương tự như Professor Charisma, hoặc Master V, hoặc Great Big Ben ✰ London's Star, hoặc Magica Disclosure!"

Bất chấp đang lúc bị nhắm bắn, lời đáp thản nhiên của Flat thậm chí không hề thiếu sự bất cẩn. Lời nguyền không hoàn chỉnh bị cậu hóa giải hoàn toàn, nó không thể vượt qua sức đề kháng tiềm tàng được phát huy nhờ các Mạch Ma Thuật mạnh mẽ khác thường mà cậu có từ khi sinh ra.

"…Nhưng tất cả ví dụ đó đều là ngài El-Melloi! Và người duy nhất gọi ngài ấy bằng Great Big Ben ✰ London's Star là cậu!"

"Bằng Professor Charisma là cậu!"

Ồ, cậu ta - Svin gào lại lời chống chế của Flat.

Nhân tiện, tôi cho là tốt nhất nên gọi cậu ta là Svin thay vì Le Chien. Không thì điều đó trở nên phiền phức sau một thời gian.

Bỗng nhiên, Flat khựng lại.

"Khoan… Cậu muốn nói rằng ở nơi cậu lớn lên… không hề có… khái niệm 'biệt danh'?!"

"Tất nhiên là có rồi!"

Tiếng hét giận dữ của Svin, một tiếng gầm đầy ma lực, dội xuống sàn nhà bên dưới.

Trước khi tiếng hét của Svin, thứ đủ mạnh để chứa lực tác dụng vật lý, tôi lắc đầu và cầm lấy tay của Trimmau.

"--Adjust(Điều Chỉnh)."

Một làn hơi nhẹ nhàng dâng lên ngoài miệng tôi.

Diễn tả đơn giản là, thân thể thủy ngân của Trimmau trở thành một đám sương và lan tỏa ra khắp phòng. Một lớp màn xám mỏng hấp thụ tiếng hét của Svin, phân giải nó xuống cấp độ phân tử, và triệt tiêu nó hoàn toàn.

Thấy vậy, có vẻ như Svin cuối cùng cũng nhận ra sự hiện diện của tôi.

"Ồ… đây là… Tiểu thư Reines…"

Với đôi mắt đẹp mở to, cậu cúi đầu thật thấp trông như muốn dâng sinh mạng của mình cho tôi như một lời xin lỗi.

"Xin thứ lỗi cho tôi! Tôi không hề có ý định thô lỗ đến mức khiến cho tiểu thư phải làm điều đó!"

"Không sao cả. Quan sát chuyện này cũng thú vị."

Tôi nói ra ý nghĩ chân thật của mình.

Nếu kẻ ngoài nhìn vào tình huống này, chắc chắn họ sẽ có ấn tượng rằng ma thuật đều là về các trò chơi và vui đùa. Nghĩ đến việc anh tôi phải chịu đựng ra sao khi phải đối phó với những chuyện như thế hàng ngày, điều đó đột nhiên làm cho tôi thấy khá lên rất nhiều.

Svin và Flat.

Hai người này là những viên ngọc sáng trong lớp học El-Melloi. Không, ít nhất thì nếu chỉ xét theo độ tuổi của họ, họ vẫn thuộc hàng đầu trong toàn thể Tháp Đồng Hồ.

Thật vậy, đó vốn là lý do họ học lớp El-Melloi - dù Flat thật ra đã đi vòng qua khá nhiều lớp học trong Tháp Đồng Hồ trước khi đến chỗ anh tôi.

"Hai người không tình cờ biết Gray và anh trai tôi ở đâu chứ, phải không?"

"Cô có cần tôi…. Ờ, cô cần gặp Gray có chuyện gì à?"

Tôi quyết định tử tế và xem xét lại sự ngập ngừng trong câu nói của cậu ta lúc này.

Sau khi thực hiện hành vi nào đó khá giống bám đuôi, cậu đã phải nhận mệnh lệnh nghiêm khắc rằng không được đến gần một cô gái trong phạm vi vài mét. Cũng khó mà có thể tưởng tượng, cậu khá là đáng thất vọng trong cả chuyện giao thiệp.

Đối với tôi, sự khác người này rất tốt.

Sau khi gây ra một tiếng khụt khịt lớn, Svin nói.

"Không có mùi như khi họ rời tòa nhà, nên tôi cho rằng họ ở trong phòng riêng của ngài ấy."

"Cảm ơn."

Sau khi nói lời cảm ơn cậu ta, tôi củng lên trán của Flat.

"Reines?"

"Tôi không ngại việc cậu quá thân thiện với tôi, nhưng hãy cố kiềm chế một chút đi. Cậu là người lớn nhất trong lớp học của cậu mà, phải không?"

"…Thưa tiểu thư Reines, thật ra tôi lớn hơn cậu ta một tháng."

Thấy sự bất mãn của Svin, tôi không nhịn được cười.

"Vậy thì, càng thêm lý do để làm vậy. Hai người gần bằng tuổi nhau, nên hãy cố mà hòa thuận."

Kết thúc phần mình, tôi đi lên cầu thang xoắn.

Lúc này, các học viên Tân Hệ chỉ vừa mới rời lớp. Trong mười hai khoa ngành của Tháp Đồng Hồ, những người khác rất ít để tâm đến chuyện thu hút học viên mới, nên phần lớn học viên rút cuộc đều đến với Khoa Lý Luận Ma Thuật Hiện Đại. Tôi vẫn chưa xác định được điều này là tốt hay xấu.

Dù sao, tôi vẫn quan sát họ từ khóe mắt khi bước đi dọc theo sàn cẩm thạch.

Cuối cùng, một âm thanh nhỏ vang đến tai tôi.

Tiếng ai đó ngâm nga.

Một tiếng ngâm nga - rất dè dặt kín đáo.

Mở cánh cửa của một trong các phòng trong, mùi dầu nhàn nhạt lan ra ngoài hành lang.

Phòng của anh tôi chia làm hai. Bên cạnh lối vào là một giá để giày. Tất nhiên, điều bình thường là phải mang giày khi vào trong tòa nhà, nên người ta không thể ngờ đến chuyện cởi giày ở chỗ này. Có lẽ để cẩn thận, anh để sẵn nhiều bộ quần áo và giày dép thay thế trong phòng riêng của mình. Ở lối vào còn có một cái ghế đẩu nhỏ, ngồi trên nó là thứ trông như một tiểu tiên màu xám.

Cô gái đội mũ xám đang dùng một miếng giẻ nhỏ để lau chùi những đôi giày.

Với các lọ khác nhau đựng xi đánh giày và thuốc tẩy, và nhiều tấm giẻ dùng kèm với chúng, em đang vui vẻ làm công việc đánh bóng từng đôi giày. Không bận tâm đến mấy ngón tay bị bẩn ra sao, em lau chùi chúng một cách trân trọng đến tận các nút thắt.

"Lại đánh giày nữa ư?"

"...A, tiểu thư Reines!"

Bấy giờ, cô gái đội mũ trùm mới quay sang tôi.

Nói thật lòng, đây chính xác là kiểu tình huống mà tôi thích trêu chọc người ta, nhưng vì lý do gì đó mà với cô gái này, tôi không cảm thấy muốn làm thế. Có lẽ bởi vì mục tiêu ưa thích của tôi chỉ cách một khoảng nữa thôi. Tôi thường không bỏ qua một hors d'oeuvre [Tiếng Pháp: món ăn nguội khai vị], nhưng tôi cho là mình đã no đủ với Flat và Svin lúc nãy.

Thấy ba đôi giày đã được đánh bóng sạch sẽ và sắp xếp ngay ngắn, tôi lại nói.

"Em cũng có vẻ thích đánh giày đấy nhỉ? Chị chưa từng nghĩ đánh giày lại có thể vui đến thế. Bữa nào cho chị thử một lần nhé."

"…Đây chỉ là công việc thôi ạ."

Rụt rè như mọi khi, cô gái - Gray - cho mớ giẻ bẩn và các chai xi đánh giày vào chỗ cất.

"Chị đâu có định tước nó khỏi em."

Phản ứng của em ấy thật đáng yêu, tôi thấy mình bất giác mỉm cười.

Chuyện này cũng vậy, một chuyện khá hiếm đối với tôi. Có lẽ là bởi vì, cũng gần kề như khoảng cách giữa em với ma thuật, em không phải là một pháp sư. Khi không phải lo lắng về chính trị hoặc ngoại giao với người mà ta đang trò truyện, thì không cần phải cố giữ lớp vỏ bảo vệ chính mình. Dù trên thực tế, tôi đã trở nên quen thuộc với việc dùng lớp vỏ bảo vệ này từ khi còn bé, đến nỗi tôi không còn phân biệt giữa nó và lớp da thật của mình.

"Chỉ là trông em đang rất vui vẻ, điều đó khiến chị muốn thử đánh giày chung với em vào lúc nào đó."

"…Trông vui ư?"

Em chớp đôi mắt xám như thể vừa nghe được một từ mới lạ.

Như thể cô gái này đến từ một thế giới hoàn toàn đơn sắc. Làn da, mái tóc, đôi mắt, thậm chí trang phục đều tách bạch thành màu trắng và đen. Em giống như nàng tiên của mùa Đông, đến từ một thế giới không màu sắc. Trong một thế giới phủ đầy tuyết trắng, chỉ một mình em có màu xám ảm đạm.

"Có phải bài hát khi nãy là từ quê hương em?"

"…Ừm…" Nhìn đôi giày đang làm dở tay, em nghĩ một chút trước khi trả lời. "…Có lẽ vậy."

"Em không nhớ ư?"

"Em nghe bài hát này lần đầu trong làng mình, nhưng dù sao thì em cũng chưa biết nhiều về các loại âm nhạc... Có khả năng nó đến từ quê hương của em, nhưng em không dám chắc đó là nơi bắt nguồn của nó."

"Ra thế."

Bây giờ nghĩ lại, tôi chưa từng hỏi anh tôi về cái lần mà anh ta đi đón em ấy.

Ừ thì dù sao, có một điều luật bất thành văn giữa các pháp sư là không bao giờ hỏi về quá khứ của người khác. Bất kể tìm hiểu được ở mức độ nào, những gì ta thu được chỉ là nỗi đau.

Khi cuộc trò chuyện lắng xuống, Gray đưa mắt trở lại với chiếc giày trước mặt mình. Một lúc lâu sau, không dừng đôi tay đang nhẹ nhàng đánh bóng chiếc giày, em nói tiếp.

"…Chị có ký ức nào về quê hương mình không, tiểu thư Reines?"

"Ai cơ, chị ư?"

Đang quá mải mê ngắm em làm việc, câu hỏi bất ngờ này khiến tôi ngạc nhiên.

Ừ thì, ngoài vị thế với nhà El-Melloi, chị còn kế thừa nhà Archisorte. Câu chuyện ấy thật sự cũng giống như đối với bất kỳ pháp sư nào. Quả thật là chị sống khá gần gũi với Tháp Đồng Hồ, nên chị nghĩ điều đó càng đưa thêm dẫn chứng về những việc làm ngấm ngầm trong câu chuyện của chị chăng? Mười năm qua là một chặn đường vô cùng gian truân, điều đó thì chắc chắn. Và trong Tháp Đồng Hồ, làm một người trẻ tuổi chỉ khiến ta trông như một con tốt dễ bị lợi dụng. Nhưng bây giờ nhìn lại, chị cảm thấy đó là một trải nghiệm khá vui.

Dù phần lớn điều đó là từ việc trả đũa lại một khi thế lực của nhà El-Melloi rơi vào tay tôi.

Như đang lấy can đảm, Gray nói tiếp.

"…Có phải đó là lý do sư phụ em trở thành Lord El-Melloi II?"

Tôi cảm thấy hơi ngạc nhiên.

Xét đến chuyện một cô gái chỉ mới đến đây một hai tháng trước mà lại hỏi một câu táo bạo như thế.

Tuy trên thực tế, như thể câu hỏi ấy làm chính em thấy ngượng, em bắt đầu rút lui sâu hơn nữa vào trong mũ trùm của mình, và chầm chậm cúi đầu khi làm thế.

"Tò mò hả?"

"…Có lẽ thế ạ."

Như thể lo lắng, Gray trở lại với việc đánh giày.

Chiếc giày đã được bôi một lớp xi mỏng, hiện đang là đối tượng được chải. Bàn chải lông ngựa mềm mại quét qua quét lại trên bề mặt lớp thuộc da màu đen, như thể công việc này sẽ chỉ kết thúc khi thấy được ảnh phản chiếu của một người trên nó. Khi mà gương mặt của Gray thật sự hiện ra, em lại nói.

"…Bởi vì ngài không tỏ vẻ gì là thật sự muốn làm một Lord."

Thật là sắc sảo.

Dĩ nhiên, nếu anh ta có dù chỉ một chút ý nghĩ thích thú với vị trí ấy thì không đời nào tôi lại chọn anh. Anh quả thật là một trong số những pháp sư không có hứng thú với bất cứ điều gì ngoài ma thuật và bất cứ thứ gì vượt ra bên ngoài lĩnh vực ấy. Toàn bộ mục đích của những cạnh tranh quyền lực trong Tháp Đồng Hồ là nhằm giữ được một môi trường tốt cho việc thực hiện thí nghiệm bằng ma thuật, nhưng tôi tự hỏi liệu có bao nhiêu pháp sư ngày nay nhớ được điều đó.

"Dù sao thì chị cũng có một số thứ để trói buộc anh ta."

Khi nói, tôi lỡ để lộ một nụ cười thâm hiểm.

Và khi mà tôi đã quyết định không chọc ghẹo cô gái tội nghiệp này. Nhìn xem chuyện gì xảy ra khi tôi để mất cảnh giác.

"…Chị có yêu cầu gì khác với sư phụ của em ạ?" Gray hỏi, thẳng thắn như mọi lần.

Cá tính của em ấy là luôn cư xử như sợ người khác nhưng lại luôn háo hức hướng về với họ, điều đó thường hay làm cho tôi mất tập trung một chút.

"Em thật sự là một học trò ngoan đấy nhỉ?"

Tôi vỗ một cái lên đầu em.

"…Ư" Âm thanh gì đó nghe như một tiếng rên nhỏ phát ra từ sâu trong mũ trùm của em, nhưng em không phản kháng.

"Nhân tiện, em lúc nào cũng đội mũ trùm trong nhà, phải không? Như thế không quá nóng nực với em sao? Nếu anh trai chị gây rắc rối cho em, chị không ngại giáo huấn anh ta dùm em đâu."

"…Thật ra…"

Như thể đề nghị này khiến em e ngại, em kéo mũ trùm cho kín hơn.

"…Bởi vì ngài nói rằng em được phép che giấu gương mặt của mình."

"Thế à."

Một lần nữa, em lặp lại với một lý luận mà tôi không hiểu rõ lắm.

Dù vậy, không như anh tôi, tôi không có thói quen xấu là đeo đuổi một cách vô ý thức đối với những gì mà mình không hiểu. Nếu tôi không hiểu, tốt nhất là cứ xem nó như lời nói dối. Cuộc đời ngắn ngủi. Có quá nhiều việc để làm. Chuyện có một ngọn núi vĩnh hằng được tạo thành từ các bài tập về nhà bị bỏ rơi đơn giản chỉ là một thực tế trong cuộc sống.

Dù sao thì lần này, tôi quyết định tiến tới mục tiêu thật sự ban đầu của mình.

"Anh trai chị ở trong đó hả?"

"Vâng."

Em gật đầu, len lén chỉ vào bên trong căn phòng.

"Tốt lắm. Tạm biệt nhé."

Gửi đến Gray một cái nháy mắt tạm biệt, tôi với tay mở cánh cửa đẹp đẽ dẫn vào phòng trong.

Khi mở cửa, một căn phòng ngăn nắp hiện ra trước mặt tôi.

Nhìn sơ qua thì thấy có một bức tường sách vững chắc và đơn độc.

Với sự tỉ mỉ sắp xếp theo thể loại và kích thước, những cuốn sách được xếp theo một cách thức mà không có sự nguy hại nào của ánh mặt trời đến từ cửa sổ gần đó lọt qua được. Loại giá sách trượt này dường như có thể dễ dàng chứa hai nghìn cuốn kinh sách, nhưng thực chất đây chỉ là một phần nhỏ trong cả bộ sưu tập.

Trên bàn của anh ta là một cây bút máy làm từ bạc nguyên chất, cùng với một con dao cắt xì-gà có hình thù giống máy chém, chúng khiến cho cái bàn có vẻ sang trọng. Nếu người nào chỉ nhìn chừng đó thì người ấy có thể có ấn tượng rằng căn phòng này thuộc về một người thật sự tài giỏi. ...Mặc dù, sự hiện diện của máy chơi game console đời mới nằm ở góc bàn quả thật đem lại một cảm giác khó chịu không thể chối cãi, món đồ và sự tồn tại của nó lại ở trong một phân khoa giáo dục của Tháp Đồng Hồ.

"Trong khi căn hộ của anh thì như thế kia, làm sao mà phòng của anh ở Tháp Đồng Hồ lúc nào cũng được như thế này? Bộ anh đang giấu một con mèo hay gì hả?"

"…Chẳng phải điều hoàn toàn bình thường là giữ cho nơi làm việc được gọn gàng ngăn nắp ư?"

Không ai trong chúng tôi buồn chào hỏi nhau. Có vẻ là anh tôi đang đọc dở giữa chừng một cuốn sách gì đó. Ngồi trên một chiếc ghế kiểu cổ điển ở phía bên kia căn phòng, anh đang nhìn vào các trang sách với một vẻ mặt bần thần. Không giống như loại sách cũ kĩ được trân trọng trao tay giữa các giáo sư của Tháp Đồng Hồ với nhau, nó có vẻ là một ấn bản khá mới.

Sau khi nhận thấy Trimmau đã đóng cánh cửa đằng sau chúng tôi, tôi nhìn sang cuốn sách mà anh đang đọc.

"Đó là sách mới, phải không?"

"Nó nói về một đề tài của bên Liên Hiệp California, bàn về một lý thuyết cho rằng năng lượng hạt nhân có sự tương tác với năm nguyên tố. Phạm vi của nó khá cụ thể, nhưng chỉ có vài chục cuốn được in, nên tôi đặt mua một cuốn. Ừ thì, tôi cho là họ cũng đã bắt đầu bán sách điện tử về thể loại này vào dạo gần đây nữa."

Với vẻ phiền lòng, anh tôi giải thích về cuốn sách. Hẳn là lĩnh vực Pháp Thuật Đương Đại tập trung ở vùng California và khu Bờ Tây của nước Mỹ. Mỗi năm, họ xuất bản một ấn phẩm chuyên sâu về Lý Luận Ma Thuật Hiện Đại dựa theo nền tảng của khoa học hiện đại. Ngày nay, mối liên hệ giữa Ma Thuật Hiện Đại và ma thuật chân chính là rất yếu ớt - nói chung, nó phát triển chủ yếu xoay quanh sự Thần Bí và các học thuật liên quan, nên số người quan tâm đến mức tìm đọc về nó ở Tháp Đồng Hồ là vô cùng ít ỏi.

Mái tóc đen dài, và một nếp nhăn mờ giữa hai bên lông mày.

Tuy bản tính luôn bi quan của anh mang lại cho anh vẻ già dặn hơn một chút, nhưng anh vẫn có những nét không thể nhầm lẫn về sự trẻ trung của mình.

Lord El-Melloi II.

Nhớ lại cái tên ấy cũng khiến tôi thấy buồn cười.

Cái tên mà tôi đã đặt cho anh. Chức vị mà tôi đã ấn định cho anh.

"…Vậy, lần này là gì? Lại phàn nàn nữa ư?" Không rời mắt khỏi cuốn sách, anh bật ra câu hỏi cộc lốc.

À phải. Không phải do anh bận bịu đến nỗi không thể rời mắt khỏi việc đang làm, mà chỉ là không muốn chạm phải ánh mắt của tôi. Chỉ riêng chuyện anh không thích tôi đến thế nào cũng gửi đến những tín hiệu hoan hỉ dọc theo sống lưng tôi.

Điều đó khiến tôi muốn chọc ghẹo anh.

"Vụ án Adra khá là rắc rối, phải không?"

"Ứ…!"

Bộ mặt của anh tôi sượng cứng hết mức.

Tôi gần như có thể nghe được tiếng răng của anh bắt đầu nghiến. Anh sẽ cần một bộ răng giả sớm thôi nếu cứ tiếp tục như vậy, nhưng điều đó cũng thú vị theo kiểu riêng của nó.

"…Vụ đó vượt hẳn ngoài mức độ gọi là 'rắc rối'."

"Chà, em thật thô lỗ. Vậy thì dù sao, anh cũng biết chúng ta hiện có những vấn đề cần phải lo nghĩ của riêng mình mà."

Nhún vai, tôi với lấy một cái lưng ghế gần đó.

Tất nhiên, tôi vẫn muốn giành lấy gia tài ở đó, nếu có thể được.

Mặc dù không thể sử dụng gia tài ấy để sửa chữa Khắc Ấn Ma Thuật của nhà El-Melloi, nhưng giá bán của nó chắc chắn là rất hời. Mà cuối cùng thì, bất cứ gia sản còn lại nào cũng đều bị Khoa Pháp Chính sung vào công quỹ.

"Em nghe nói anh đã gặp Luviagelita Edelfelt ở đó phải không? Và anh sẽ trở thành gia sư riêng của cô ta, giống như làm gia sư cho em."

"Cô ta đã nộp đơn xin của mình vào ba phân khoa mà cô ta chọn…" Anh tôi nói, dùng một tay để giữ cuốn sách trong khi tay kia thì xoa vùng thái dương.

Bình thường, một học viên tại Tháp Đồng Hồ sẽ dành bốn năm trong phân khoa 『Mystile(Nền Tảng Chung)』. Và sau đó chuyển sang một trong các khoa ngành khác. Tuy nhiên, cũng khá là bình thường khi những học viên có tài năng đặc biệt đăng ký nhiều khóa học cùng một lúc, hoặc thay đổi phân khoa nhiều lần trong thời gian sớm nhất có thể.

Trên hết là, anh tôi thường đứng lớp theo kiểu khách mời từ khoa ngành khác, nên sự ảnh hưởng của anh tuyệt nhiên không giới hạn trong lớp học El-Melloi hoặc phân khoa Pháp Thuật Đương Đại.

"Ai chà chà. Quả nhiên là người nhà Edelfelt. Vậy, anh định làm gì?"

"Cô ta thực tập về Ma Thuật Bảo Thạch, nên tôi chỉ cần để phân khoa Khoáng Vật Học lo liệu những phần việc phiền phức. Tôi nghĩ mình sẽ viết một lá thư đề cử cho cô ta nữa. Bất kể cô ta có thật sự muốn nhận nó hay không thì đó lại là một vấn đề khác, dĩ nhiên rồi."

"Lại nữa nhỉ?"

Tôi không biết nên cảm phục hay thất vọng.

Anh ta luôn giúp đỡ người ta bằng cách này hay cách khác. Điều đó cũng thường khiến anh thêm khổ sở, nhưng đến cuối cùng thì anh lại luôn tiến cử cho người khác. Tôi buộc phải tự hỏi anh hiểu được bao nhiêu về chuyện mà mình đang làm.

Mà hơn nữa,

"…Nhưng cô đâu đến đây để tán gẫu, phải không?" Anh tôi rất tử tế đổi đề tài cho tôi. "Hãy mau chóng nói thẳng ra luôn đi. Nếu cô đã cất công đến tận đây để gặp tôi, thì bất cứ điều gì cô muốn làm chắc chắn là chỉ thêm rắc rối cho tôi thôi, phải không?"

"Ồ, đừng lo, lần này dễ lắm." Tôi nói cùng một nụ cười nhạt.

Đặt cả hai khuỷu lên bàn của anh ta, tôi nhích lại gần anh. Lờ đi vẻ mặt ngờ vực của anh, tôi nêu ra phần chính yếu nhất trong yêu cầu của mình.

"Em có thể mượn Gray một vài ngày không?"

"…"

Có lẽ bởi vì yêu cầu này ngoài sức tưởng tượng nên anh tốn vài giây trước khi đáp lại. Sau khi nheo mắt hơn nữa, anh rút cuộc cũng đóng sập cuốn sách lại và quay sang nhìn gương mặt của tôi một cách nghiêm chỉnh.

"Tại sao lại là Gray?"

"Ồ, giờ thì anh thật sự muốn nhìn em à? Có phải học trò của anh rất quý giá đối với anh?"

"...Reines."

Lẫn trong giọng nói của anh tôi có gì đó vô cùng nghiêm túc. Ừ thì, anh ta là kiểu người như thế. Luôn từ tốn đối với điều gì làm phiền anh, nhưng lại cực kỳ nghiêm túc khi mà điều đó liên quan đến một trong số học trò của anh.

"Cho dù vượt trên cả phạm vi giao ước giữa chúng ta, tôi không phàn nàn gì đối với việc giúp đỡ cô mỗi khi cô yêu cầu tôi. Nhưng điều đó không bao gồm học trò của tôi. Nếu lỡ như cô có ấn tượng rằng học viên của lớp học El-Melloi phần nào dưới trướng mình, thì tôi rất tiếc phải cho cô biết rằng cô đã sai lầm nghiêm trọng."

Ôi thật là.

Tôi nghĩ là “trò nào thì thầy nấy”. Hay là ngược lại nhỉ? Dù là gì thì, đến lúc tôi thôi không quanh co với anh ta nữa. Chùn vai, tôi nói ra sự thật đằng sau yêu cầu của mình.

"Sự thật là, em nhận được một lời mời đến một buổi gặp mặt xã giao."

"…Gặp mặt xã giao ư?"

"Phải, một lời mời từ phe Trambelio. Bình thường thì em sẽ từ chối ngay, nhưng sau khi mà họ đã giúp chúng ta thương lượng với Lord của Norwich về khoản tiền vay đó, em không thể cứ thế mà từ chối được, phải không?"

"…Có phải cô muốn nói rằng đây là lời mời từ phe Trambelio?"

Tôi gần như có thể cảm thấy nhiệt độ tụt xuống khi ánh mắt anh tôi thay đổi.

…Á à.

Cảm giác như anh đã trở lại. Cảm giác căng thẳng lạnh giá này. Không phải sự chói sáng khác lạ của một người như Flat, mà đúng hơn là như thế giới phép thuật thật sự mà tôi biết. Như Gray đã hỏi lúc nãy, nó là một thế giới mà ta không thể hiểu cho đến khi có được trải nghiệm về phần bóng tối của chính Luân Đôn.

Đây là quê hương của tôi. Đây là nơi tôi lớn lên.

Anh tôi nói với giọng khe khẽ.

"Mục đích của buổi gặp mặt xã giao này là gì?"

"Trước khi trả lời câu đó, em có thể hỏi anh một câu không, với tư cách là gia sư của em?"

Không chờ câu trả lời của anh, tôi lập tức nói tiếp.

"Em hỏi anh, thầy giáo của em. -Vui lòng cho em biết, đẹp là gì?"

Cách nói của tô nghe giống như một sự thay đổi đề tài ngẫu hứng, và gương mặt anh có vẻ cau có. Lấy một hơi sâu, anh vươn tay về phía cái bàn của mình.

"Nếu cô muốn hỏi về cái đẹp liên quan đến ma thuật, thì tôi nghĩ một ví dụ đơn giản sẽ là tỷ lệ vàng."

Vừa nói, anh vừa lấy một bộ thước ê-ke và com-pa, và đặt chúng lên mặt bàn. Để tờ giấy trước mặt, anh dùng ê-ke để vẽ ra một hình vuông một cách thành thạo, rồi dùng com-pa để vẽ một hình tròn đi qua một cạnh bên của nó.

Thật ra, những kỹ năng cần để thực hiện kiểu vẽ này là không thể thiếu được trong lĩnh vực vẽ Mạch Ma Thuật, nên các pháp sư quyền năng thường chú trọng đến những kỹ năng giúp cho họ trở thành chuyên viên vẽ đồ án xuất sắc. Lý luận cho rằng các pháp sư lớn tuổi có liên quan đến sự khởi đầu của Hội Tam Điểm cũng không quá hàm hồ.

Nối dài thêm cho các cạnh hình vuông, sử dụng các điểm giao nhau với hình tròn, anh vẽ ra một hình chữ nhật.

"Đây là tỷ lệ vàng. Một hệ số nhị phân đồng hành với Dãy Số Fibonacci[2] - nói chung, một hình chữ nhật có chiều rộng được tính là một, thì chiều dài là 1.618. Bất kể quốc gia hay thời đại nào, tỷ lệ này luôn luôn được con người nhìn nhận là đem đến vẻ đẹp. Nó được khám phá ra và đưa vào ứng dụng bởi kiến trúc sư Phidias trong các công trình của ông vào thời Hy Lạp Cổ Đại, và thậm chí từ hai nghìn năm trước thời của ông, nó cũng được ứng dụng trong việc xây dựng các Kim Tự Tháp bởi một đại tư tế người Ai Cập tên là Imhotep.

Tất nhiên, có nhiều ví dụ về một vẻ đẹp hài hòa khác ngoài tỷ lệ vàng. Những chiếc cánh của một con chuồn chuồn, các lỗ trên tổ ong mật, vỏ ốc anh vũ hoặc hình lốc xoáy, và sự phân bố của các ngôi sao trong Dải Ngân Hà cũng thể hiện một cấu trúc xoắn ốc tương tự. Tôi nghĩ điều đó là hiển nhiên về mặt này, nhưng việc cố định những thứ như các mạch phép thuật và xưởng phép mà không chú ý đến sự hài hòa này vượt trên con số đơn là không thể có. 'Đẹp, cái tên của nó là toán học', hoặc đại loại thế."

Anh tôi giải thích một cách bài bản.

Trong tíc tắc, giọng anh đã đổi sang giọng giảng bài. Chắc hẳn đó là tiếng gọi từ con người thật của anh. Liệu điều đó có làm hại anh một cách nhẹ nhàng hơn một chút so với tôi, người trao cho anh cơ hội để thực hiện nó?

"A ha, em nghĩ là mình có nhớ về Phidias. Ông ta là người đề ra ký hiệu Φ /phi/ trong toán học, đúng không?"

"Nhớ như thế chưa đủ để nói lên ông là ai. Dẫu sao thì ký hiệu Φ đó chính là đại diện cho tỷ lệ vàng. Nó còn được ứng dụng trong hàm số Euler /Ơ-le/ [hàm Phi] và các hàm sóng."

Anh tôi đáp lại với vẻ ngao ngán.

"Ông cũng là kiến trúc sư giám sát công trình Đền Parthenon. Ông là người tạo ra bức tượng thần Zeus ở Olympia, một trong Bảy Kỳ Quan Thế Giới. Đây là lý do tại sao mà một sai lầm có thể làm cho ta đủ tư cách trở thành một Anh Linh."

Bằng tất cả nỗ lực, tôi lờ đi mấy từ lầm bầm cuối cùng của anh tôi.

Ừ thì, đó là lý do tôi không thể không nảy sinh tình cảm lưu luyến đối với anh.

Sau một lúc im lặng, anh tôi lấy ra một điếu xì-gà từ trong túi áo. Dùng dao cắt xì-gà để cắt một đầu, anh quẹt diêm và châm lửa điếu thuốc.

"…Nhưng tất nhiên, không như điều này, cũng có những thứ chỉ đẹp trong một thời gian và địa điểm cho phép. Nói cách khác, đó là thời trang."

Nói xong, anh rít một hơi xì-gà thật sâu. Có thể vì anh đã xét đến cảm nhận của tôi mà xì-gà để lại một mùi hương có vẻ nhẹ hơn.

"'Thời trang' ở đây không chỉ áp dụng với trang phục và âm nhạc. Điều này thật ra áp dụng cho đại đa số văn hóa nhân loại."

"Ô? Chẳng phải ứng dụng của nó có hơi quá rộng ư?"

"Đó là sự thật." Anh lặp lại cùng một hơi xì-gà nữa. "Những thứ như 'tác phẩm vĩ đại nhất trong văn học' hoặc 'khám phá vĩ đại nhất' cũng không đáng kể. 'Thời trang' này được chúng ta gọi là sự vô thức tập thể trong Ma Thuật Hiện Đại - và dù không tuyệt đối giống về thuật ngữ, nhưng ta cũng có thể xem nó như A-lại-da Thức[3] trong tư tưởng phương Đông. Dù sao, điều này căn bản là bị hạn chế trong một giai đoạn cụ thể. Một hình ảnh so sánh hay có lẽ là phần đầu của một tảng băng trôi, nó chỉ nhô ra khỏi lòng đại dương sau mỗi một khoảng thời gian."

Bằng một ngón tay, anh tôi quơ vào làn khói lượn lờ trước mặt mình.

Đám khói ví như một đại dương, và ngón tay anh nhô lên như phần đầu của tảng băng. Mặt khác, nó chỉ khiến tôi muốn nhận xét rằng sự vô thức tập thể của nhân loại nhạt nhẽo ra sao.

"Nói chung, hãy hiểu đơn giản là, điều đó không chỉ nói về những người chọn thứ mình thích và không thích. Sở thích của chúng ta không được quyết định bởi bản năng thuần túy nào đó trong ta, mà là được định hình dần dần bởi ảnh hưởng của môi trường xung quanh chúng ta. Nếu theo suy luận này, nó thậm chí còn cho ta một ví dụ về vẻ đẹp truyền thừa của tín ngưỡng."

"Tín ngưỡng?"

"Đúng. Tín ngưỡng tìm hiểu về vẻ đẹp của lý tưởng, và thâm nhập rất sâu vào cái đẹp ấy. Thế nên ngay cả như Cơ Đốc Giáo, dù rất nghiêm túc đối với việc thờ phụng thần tượng, nhưng vẫn có một xúc cảm như vậy dành cho các hình tượng nghệ thuật của Mary[4]. Cái đẹp trong lý tưởng của họ đồng bộ cùng với vẻ đẹp trong nghệ thuật của họ - đó là một phương pháp mà nhiều tín ngưỡng đã sử dụng từ xưa để giữ chân nhiều tín đồ."

Như thế, anh tôi giải thích về cái đẹp của tín ngưỡng.

Đồng thời, có nhiều người quyết định một thứ đặc biệt nào đó là đẹp, nên tín ngưỡng lan truyền từ một người sang cả một khu vực, và trong một số trường hợp thì từ một khu vực lan ra cả một thế giới.

"Như vậy, kể cả tín ngưỡng cũng không hẳn là không liên quan đến ý nghĩa 'thời trang trong thời gian giới hạn' này. Ví dụ như, tín ngưỡng của đạo Mithra và Mani Giáo cùng nằm trong một khu vực địa lý[5], và mỗi bên đều tuần tự phát triển và bài xích lẫn nhau. Việc đó hiệu quả tuyệt vời đến nỗi nó có thể đưa ta đến thẳng vào thế tạo một tác động nào đó như một sự vô thức tập thể hạn hữu để thúc đẩy sự chuyển biến không ngừng."

"Khoan đã. Ý anh muốn nói là ngay cả tín ngưỡng của mọi người cũng chỉ là một vấn đề thời trang?"

"Phải."

Với một cái gật đầu, anh tôi xác nhận một lý luận có thể khiến cho một người bị Giáo Hội thủ tiêu ngay lập tức.

"Tóm lại, loại tín ngưỡng mà một người có thể nhận thấy có những điều thay đổi lôi cuốn là dựa theo thời trang. Điểm khác biệt với các tín ngưỡng lớn là chúng đều có nhiều khía cạnh thu hút các tín đồ hơn, nên có thể chúng chỉ việc chuyển đổi các phương thức khi cần thích ứng với sự thay đổi của thời đại. Phật Giáo có Đại Thừa và Tiểu Thừa. Cơ Đốc Giáo có Công Giáo Roma và Đạo Tin Lành. Nhìn sơ qua thì có vẻ như chúng đưa ra những quan điểm khác nhau, nhưng đó chỉ là kết quả của việc tín ngưỡng thay đổi để thích ứng với thời trang theo thời gian."

"Ra vậy... Cuộc trao đổi này khá lý thú." Tôi nhắm một mắt lại khi nói. Hình như tôi bị khói vào mắt hay gì đó.

Cũng như trang phục và thời trang luân phiên nhau thay đổi mốt sau mỗi một hai thập niên, ngay cả sự xuất hiện của một tổ chức văn hóa như tín ngưỡng cũng phát triển và bài xích luân phiên nếu xét ra hàng trăm hoặc hàng nghìn năm.

"…"

Nó khiến tôi nhớ đến một giai đoạn lịch sử cụ thể được truyền lại bên trong Tháp Đồng Hồ.

Dịch Chuyển Mẫu Hình[6].

Một sự thay đổi bất khả kháng, có thể là một đi không trở lại.

Thời Đại Thần Thánh đã kết thúc, Thời Đại Thần Tiên đã kết thúc, và Thời Đại Con Người đã đến. Và chắc chắn sau đó, một thời đại mới sẽ tiếp nối, và nó hẳn phải là-

"Nào, tiểu thư của tôi, là điều gì trong những vẻ đẹp ấy mà cô muốn nói đến?" Giơ điếu xì-gà lên, anh tôi lại nói tiếp.

Đôi mắt anh nhìn thẳng vào tôi.

"Để xem nào."

"Tôi nghĩ - Cô không nhắm đến các 'thời trang' xưa, hoặc cái đẹp biểu lộ trong toán học. Không, có thể cô đang nhắm đến thứ gì đó khác, thứ gì đó giống như 'Liệu một con người có thể hóa thân thành cái đẹp'. Tôi nói có đúng không?"

Anh tôi đi thẳng vào tâm điểm của vấn đề.

Có lẽ tôi đã đưa ra hơi nhiều gợi ý.

"Ha ha ha, có phải nó quá đơn giản đối với anh?" Tôi đáp cùng với một tiếng cười khanh khách, lè lưỡi với anh ta.

Trong thế giới này, các huyền thoại về mỹ nhân không hề thiếu.

Cleopatra.

Dương Quý Phi.

Helen của thành Troy.

Dù không kể đến ba người đẹp nổi tiếng trong lịch sử, định nghĩa về cái đẹp này là điều vẫn thường lặp đi lặp lại.

Tùy vào thời gian hay niên đại, luôn luôn có những người nhận thấy những cái cổ dài, ngón chân dài, hoặc mái tóc dài là đẹp. Đó chắc chắn là "thời trang" mà anh tôi nói đến lúc nãy. Không chỉ là thứ phổ biến vào bất cứ khoảng thời gian cho phép nào, mà còn ở bất cứ nơi chốn cho phép nào. Đó là định nghĩa của anh tôi về "thời trang".

Nhưng, giả sử có một thứ có thể tồn tại hoàn toàn riêng rẽ với điều đó?

Liệu Ma Pháp Chân Chính có thể chạm đến nơi đó?

Khi khói từ điếu xì-gà quyện quanh mái tóc dài của anh tôi thì anh lặng lẽ nói tiếp.

"…Ra thế. Buổi gặp mặt xã giao đó được tổ chức vì sự xuất hiện của các Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân."

2Sửa đổi

Anh trai tôi im lặng một hồi.

Ánh chiều tà chiếu qua cửa sổ, như thể góp phần vào không khí ảm đạm của căn phòng. Khói xì-gà phảng phất hiện ra rõ ràng trong ánh nắng.

"…Có phải không? Có phải Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân của thời đại này cũng sẽ xuất hiện?" Anh lặp lại.

Một ngón tay gõ theo nhịp trên tờ giấy trước mặt anh.

"Phải. Trong trường hợp đó, em thấy hơi nhụt chí nếu Trim là người hộ tống duy nhất của mình. Nhưng mà, em thật sự không thể nghĩ ra người nào mà em có thể chọn làm vệ sĩ đi theo mình đến buổi tiệc này. Và vì anh có thể xem là một thám tử vĩ đại, nếu yêu cầu anh đi cùng em như một vệ sĩ thì có hơi thái quá. Nên em nghĩ nên thử xem liệu mình có thể nhờ vả chút ít vào khả năng của Gray."

"Nếu vậy thì cứ việc tự mình hỏi trò ấy."

"Ơ?"

Câu trả lời hoàn toàn bất ngờ của anh khiến tôi sững ra một giây.

"Như tôi đã nói lúc nãy, đừng nghĩ chỉ vì họ là học trò của tôi mà cô có thể sử dụng họ tùy ý. Thật ra, cô và Gray về cơ bản là ngang hàng, vì cả hai người đều là học trò của tôi. Nếu cô muốn nhờ vả gì đó với trò ấy thì hãy tự thân đi hỏi. Không cần phải lôi tôi vào cuộc."

"Vậy là… anh không bận tâm nếu em đi hỏi em ấy trực tiếp?"

"Đó là ý mà tôi muốn nói."

"Ờ, ừm…"

Khi tôi trở nên im lặng suy ngẫm về điều mà anh tôi vừa nói, anh nhìn tôi với một ánh mắt kỳ lạ.

"Tôi đã nghĩ về điều này từ lâu…"

"Ơ?"

Nhìn tôi đang cau mày, anh nói thẳng toạc điều ấy ra.

"Cô chưa từng thật sự nhờ vả bạn bè bao giờ, phải không? Khoan, hơn thế nữa, cô có bạn bè không vậy?"

"Ấy?"

Tôi buộc miệng kêu lên một tiếng nhỏ trước câu hỏi của anh ta.

Anh đã nói trúng chóc. Nếu là một yêu cầu chính thức, tôi có thể thực hiện được cho dù nội dung của yêu cầu có là gì đó kiểu như một khoản tiền công lớn. Nhưng tất nhiên là tôi biết có những yêu cầu không thuộc dạng ấy. Ờ, và tất nhiên là tôi có bạn bè, nhưng tôi chưa từng có cơ hội nào để thực hiện điều này bao giờ.

"Cái này…"

Cánh cửa mở ra.

Trông như thân thể vốn đã nhỏ nhắn ấy đang bắt đầu bé hơn thế nữa, cô gái mũ trùm xám đứng tại ngưỡng cửa.

"…Nếu chị muốn, em không phiền đi cùng với chị."

"Gray?"

Anh tôi chớp mắt kinh ngạc.

Khi anh làm thế, Gray thu người lại hơn nữa, cúi đầu xuống.

"…Em xin lỗi. Em không định nghe lỏm hay gì đâu."

Khi em nói một cách ngại ngùng, một giọng nói khác vang lên trong phòng.

"Ihihihihi! Ta tình cờ nghe lỏm được cuộc trò chuyện của mi, và dĩ nhiên ta phải nói lại cho cô ta! Đấy gọi là 'Trái tim thú tội'[7]!" Tiếng nói bí ẩn cất lên từ đâu đó bên tay phải của Gray.

Mũ trùm của Gray phất nhẹ lên trên. Với một âm thanh nặng nề như thể một cái móc được tháo ra, một chiếc lồng xuất hiện ngay tại ống tay áo bên phải của em. Bên trong lồng là một chiếc hộp bí ẩn có khắc hình cặp mắt và bộ mặt.

"…Add." Anh tôi vừa nghiến răng vừa lầm bầm.

Phải ghi nhận là tôi đã biết về Add. So với những Lễ Khí có nhân cách, như cái mà tôi đang có trong hình dạng Trimmau, Add lại thuộc một cấp độ hoàn toàn khác. Thực ra tôi cũng biết giữa Gray và Add còn có những bí mật sâu xa hơn nữa.

Sau khi khẽ thở dài một tiếng, anh tôi nói tiếp.

"Gray. Trò có chắc không? Tất nhiên nó đúng là một buổi tiệc đối với giới thượng lưu nói chung, nhưng riêng đối với Tháp Đồng Hồ, một buổi tiệc thế này không chỉ như bề ngoài đẹp đẽ của nó."

"Vâng, em hiểu ạ." Cô gái mặc áo trùm xám gật đầu. "...Em cảm thấy rằng mình cần phải học thêm nhiều nữa về Tháp Đồng Hồ."

"…Ra thế."

Gương mặt của anh tôi không biết vì sao lại trông mâu thuẫn hơn bình thường. Tôi phải tự hỏi điều gì đang diễn ra trong đầu anh khi nghe được những lời nói ấy từ chính miệng của Gray.

Đứng bên cạnh Gray, tôi nắm lấy tay em.

"...Quyết định vậy nhé. Cảm ơn em, Gray."

"A, ưm."

Với bàn tay bất ngờ bị nắm lấy, Gray cúi đầu khi mặt em đỏ lên. Sau một lúc, em rút cuộc cũng thì thầm một từ xác nhận trước khi nói tiếp.

"Ừm, ai là các Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân?"

"Ồ, đừng lo, chúng ta sẽ nói chuyện về điều đó trên đường đi." Tôi đáp, hoãn lại phần giải thích vào lúc sau. Dù sao thì, em ấy không thể thoái thác khi không biết chi tiết.

Anh tôi liếc nhìn tôi như hàm ý rằng tôi đang nói như một bậc thầy lừa gạt, nhưng tôi không cảm thấy có lỗi với anh ta. Nếu muốn bận tâm xem cách làm của mình sạch bẩn ra sao thì ta có thể làm việc đó sau khi sống sót trở về nhà.

Vẫn nắm tay em ấy, tôi quay lại và nói về việc cuối cùng mà tôi còn nhớ.

"Ồ phải, em cũng có một yêu cầu cho anh đấy, anh trai yêu quý ạ."

"Đó không chỉ là một yêu cầu, phải không?" Thậm chí không cố che đậy sự bất mãn, anh nhấm nhẳng.

"Anh vẫn chưa từ bỏ mong muốn làm người đại diện cho Hiệp Hội trong Cuộc Chiến Chén Thánh Lần Thứ Năm, phải không?"

"…Tôi vẫn chưa có dự tính gì."

Tôi có thể cảm thấy Gray lập tức có phản ứng với câu nói đó. Hình như em có suy nghĩ của riêng mình về Cuộc Chiến Chén Thánh.

"Ừ thì, thật ra em nghe nói từ phía Trambelio rằng người đại diện cho Hiệp Hội đã được quyết định xong xuôi rồi. Hình như là một người thuộc Lực Lượng Chỉ Định Phong Ấn hiện tại, một chuyên gia đích thực với cái tên là Bazett Fraga McRemitz. Xét đến thực trạng của Cuộc Chiến Chén Thánh, cô ta quả thật có vẻ là người thích hợp với nhiệm vụ này. -Còn nữa, hình như còn một vị trí nữa, nhưng có vẻ khá mập mờ theo như em nghĩ. Hình như vị trí này dành cho một người mới nào đó ngẫu nhiên được lựa trúng."

"…"

Sau một hồi im lặng, anh tôi chỉ lắc đầu.

"Trở thành đại diện chính thức của Hiệp Hội không phải là cách duy nhất để tham gia. Dù gì thì món nợ của tôi đối với cô và nhà El-Melloi phải được ưu tiên hoàn trả." Anh từ tốn nói.

Đầu tàn thuốc của điếu xì-gà rơi xuống cái gạc tàn bên dưới. Trông nó hơi giống đầu người.

Món nợ mà anh đang nói đến dĩ nhiên là liên quan đến tiền nong và Khắc Ấn Ma Thuật. Không món nào trong số chúng là thứ dường như có thể giải quyết chỉ trong một vài tháng.

"Thậm chí khi chỉ còn lại một khoảng thời gian ngắn ngủi như thế, anh vẫn đầy hy vọng. Thật sự khá tiến bộ đấy. Ừ thì, anh đã giao nộp vật ký thác của mình, nên em nghĩ thế này là được rồi." Với một cái nhún vai, tôi đi thẳng vào vấn đề. "-Trong trường hợp đó, anh trai đáng kính của em à, nếu bằng phép màu nào đó, anh thật sự làm được điều đó kịp lúc, em muốn có gì đó để đảm bảo."

"Hửm?"

"Trước khi anh chết, liệu anh có thể vui lòng có con với em không? Ờ, anh có thể làm với Trim cũng được nếu như thế hợp khẩu vị của anh hơn."

Cuối cùng thì.

Lord El-Melloi II lắp bắp dữ dội trước yêu cầu của tôi.

A, điều ấy thật là thỏa mãn. Không cần tốn nhiều công sức cho nó, tôi đúng ra nên chờ tới lúc mà anh ta đang ăn uống. Ngay cả Gray bên cạnh tôi cũng đông cứng. Tôi phỏng chừng ai đó có thể cho rằng nhiệm vụ dành cho đồ đệ yêu quý của sư phụ là xử trí vấn đề như thế này, nhưng hãy tạm gác lại chuyện đó.

"Cô đang âm mưu điều gì trong chuyện thu lấy Mạch Ma Thuật của tôi vào huyết thống của cô?" Anh tôi che miệng bằng lưng bàn tay khi nói, giọng anh đầy vẻ thù địch.

"Ồ, em không hề có ý định đưa nó vào huyết thống của mình. Em cũng không tính đến chuyện truyền lại cho đứa trẻ ấy Khắc Ấn Ma Thuật. Nhưng anh quả thật khá nổi tiếng và có vị thế, và cách thức sử dụng ma thuật của anh quả thật xứng đáng được xem xét. Dù tốt hay xấu, nhà El-Melloi không quá khắt khe với những yêu cầu mà gia tộc này đề ra, nên em nghĩ nếu có thể có được đứa con của anh, em có thể mở ra một chi mới trong gia tộc. Ý tưởng không tồi, phải không?"

"…T-tiểu thư à…" Rút cuộc cũng lấy lại được phần nào tỉnh táo, anh vừa trừng mắt lên với tôi vừa nói bằng giọng khàn khàn. "…Lối tư duy chính trị đó là điều tôi thật sự căm ghét, cô biết mà."

"Ồ, xem ra em đã làm anh cảm thấy bị tổn thương."

Thấy mình ở thế bất lợi, tôi quay lưng đi. Tất nhiên, tôi vẫn nắm tay Gray. Kéo em ấy đi cùng, tôi trao cho em một cái nháy mắt nữa.

"Vậy thì, em sẽ mượn học trò của anh. Cảm ơn anh vì chuyện phải lo liệu mọi việc trong khi em đi vắng."

Khi cánh cửa đóng lại sau lưng chúng tôi, tôi nghe anh tôi buông một tiếng thở dài. Và tiếng thở dài ấy sao mà thật não nề.

3Sửa đổi

Sáng hôm sau, chúng tôi cùng lên chuyến xe lửa rời Luân Đôn.

Tuy đã định trước là sẽ gặp nhau ở sân ga, nhưng tôi thấy Gray luống cuống kẹt lại ở cửa soát vé. Hình như em ấy vẫn chưa quen đi xe lửa. Tuy em có vẻ hiểu ra tấm vé được sử dụng thế nào, nhưng khi đối diện trước thiết bị đọc thẻ gắn chip tân tiến mà không cần tiếp xúc ở chỗ cửa xoay, thì em hoàn toàn chết sững.

Túi hành lý của em ấy vẫn như trước.

Tôi cũng không mang gì ngoài một chiếc va-li. Trimmau hiển nhiên không được phép lộ diện trong thành phố, nên cô ta phải ở trong khoang chứa đồ. Tất nhiên hình dạng thủy ngân của cô đã được biến đổi bằng ma thuật để trở nên nhẹ hơn nhiều so với bình thường.

"Xin lỗi vì đã bắt em phải đi cùng chị."

"Không, không sao đâu ạ." Gray lịch sự đáp lại.

Ngồi trong một gian dành cho bốn người, chúng tôi rút cuộc lại ngồi đối diện nhau. Chuyện chỉ có hai người chúng tôi ở đây cũng đã thấy ngại rồi, vậy mà lại càng khó mà tránh nói chuyện với nhau hơn khi chúng tôi ngồi như thế này. Dù nói vậy, trước đây có rất ít cơ hội để Gray và tôi nói chuyện riêng với nhau kể từ khi em ấy đến Luân Đôn, nên tôi có hơi đắn đo không biết nên nói về đề tài nào.

(…Mình nghĩ bắt đầu từ đồ ăn sẽ là một ý hay.)

Nghĩ vậy, tôi lấy một hộp gỗ nhỏ từ trong va-li.

Tháo cọng dây thắt hình cái nơ màu đỏ và mở nắp hộp, mùi thơm ngọt của chocolate tỏa ra.

Xếp ngay ngắn dễ thương bên trong hộp là những viên chocolate có hình bông hoa các loại. Cùng với chocolate hình bông hoa là một số hoa thật bọc đường, tạo cảm giác tươi tắn ngay từ cái nhìn đầu tiên.

Tôi cầm lấy một viên kẹo chocolate và bỏ nó vào miệng.

Chocolate, cùng với một vị ngọt tan chảy trong miệng là một chút vị đắng. Vị ngọt từ thứ trước đó là cánh hoa truyền đến dạt dào, và trước khi nhận ra, tôi đã ăn hết hai ba viên. Chúng là sản phẩm của một công ty chuyên làm chocolate được đặc biệt ưa chuộng ở Luân Đôn, và tuy tôi thường chỉ đặt mua đồ uống chocolate của họ, nhưng mặt hàng này cũng không thể coi thường.

"Ừmm. Họ làm chúng có một chút vị đắng trong tháng này. Chết thật, họ chẳng qua chỉ đang cố bồi thêm lượng calory trong người mình thôi nhỉ?"

Tất nhiên là có những loại thuốc giảm cân trong ma thuật, nhưng tôi không định biến mình thành con chuột lang cho mấy kiểu thí nghiệm đó.

Sau khi suy nghĩ một chút, tôi mời cô gái trước mặt mình mấy viên kẹo.

"Em có muốn ăn một viên kẹo không?"

"…Không ạ, cám ơn chị."

Khi nghe em ấy đáp lại như vậy, tôi vẫn cứ đưa ra một viên kẹo.

Có vẻ như chưa biết nhiều về đồ ngọt, em đặt miếng chocolate hình bông hoa trong lòng bàn tay của mình một lúc, như thể không dám chắc phải làm gì với nó. Sau đó, khi cho cả viên kẹo vào miệng, mắt em mở to và sững ra một vài giây.

"…Ngon thật."

"Hi hi hi! Nếu vậy, em có muốn ăn thêm viên nữa không?"

Tính xấu của tôi tạm thời được thỏa mãn trước phản ứng giống một con thú nhỏ của em ấy. Tôi lại vươn tay tới cái va-li một lần nữa.

"Ta-đa." Lần này, tôi lấy ra một cái chai.

"…Rượu ạ?"

"Ừ, Chocolate này được bán chung một bộ với champagne, em biết đấy. Nhưng lần này, chị đã thay bằng rượu không cồn. Em muốn nếm thử một chút không?"

Ở England, miễn là được sự cho phép của cha mẹ, trẻ nhỏ được phép uống rượu ở nhà từ lúc năm tuổi. Thế nên dẫn đến một ý tưởng liên quan đến loại rượu không cồn này, nhưng vẫn cần có thời gian và địa điểm phù hợp để uống rượu.

Lấy ra hai ly rượu nhỏ, tôi rót rượu cho Gray và cho chính mình.

Cắn một viên chocolate.

Trong khi vị ngọt đậm vẫn còn vương vấn trong miệng, tôi làm một hớp rượu.

Vị ngọt ấy hòa lẫn cùng vị khoan khoái của rượu, tạo nên một sự kết hợp ưng ý mà ta có thể cảm nhận nó lan xuống tận cổ họng.

"Xin mời, xin mời, cứ dùng tự nhiên." Thấy Gray chỉ uống thôi, tôi lại mời em ấy hộp kẹo chocolate, vẫn còn lại hơn một nửa.

"A, cảm ơn chị… nhưng em dùng đủ rồi ạ."

"Ồ? Kén ăn thật."

"…Sư phụ em cũng nói thế nhiều lần." Như muốn xin lỗi, em chùn vai xuống.

Như để chứng minh lời khen của mình về đồ ăn không phải là nói dối, em nâng cái ly trong tay với vẻ mặt hạnh phúc.

"Nhân tiện… ừm…"

"Hửm?"

Cúi nhìn xuống, Gray nói với giọng e dè.

"Tại sao đôi mắt của chị bây giờ lại có màu khác?"

Như Gray vừa chỉ ra, bình thường thì đôi mắt tôi có màu đỏ rực. Nhưng bây giờ thì có lẽ là chúng có màu lam sáng.

Nhẹ nhàng chạm vào nơi gần bên mắt, tôi mỉm cười.

"Đây là màu tự nhiên của chúng, em không biết à? -À, giờ em nhắc mới nhớ, cũng đến lúc rồi nhỉ?"

Tôi lấy ra một loại thuốc nhỏ mắt trong áo khoác. Giữ cho mắt nhắm lại, tôi chờ cho thuốc thấm vào rồi mới mở mắt ra lại.

"Đấy là bởi vì loại Ma Nhãn đặc biệt của chị. Khi đôi mắt của chị tiếp xúc với ma lực, chúng sẽ chuyển thành màu đỏ do tác dụng phụ."

Đây cũng là một "phần thưởng" dành cho việc sinh ra trong một dòng họ pháp sư. Từ ban đầu, gia tộc của tôi chỉ là một nhánh của nhà Archibald, nên kết quả không hoàn hảo này là điều tất yếu. Thật lòng mà nói, đó là một trở ngại đối với nhiều người, nhưng một tình huống như thế đem lại cho người ta một vị thế nhất định trong Tháp Đồng Hồ.

"Chuyện này không xảy ra ở Tháp Đồng Hồ, nơi mà ma lực có mặt ở khắp mọi nơi, nhưng mà đôi mắt màu đỏ e là điều thật sự không chấp nhận được ở nơi công cộng, phải không? Xét về bản chất của pháp sư thì điều đó có phần hơi thái quá."

Tôi cười dịu dàng. Tóm lại, nó giống như ăn diện để đi ra ngoài. Cũng như khi đi dự đám tang, người ta mặc trang phục màu đen càng nhiều càng tốt. Một pháp sư thì phải rất nhạy bén với tình huống mà mình gặp phải.

Khung cảnh liên tục lướt qua.

Vì chúng tôi đã rời Luân Đôn, quang cảnh thành phố thay bằng cánh đồng và rừng cây. Tôi cảm thấy như sự căng thẳng của mình đang lắng xuống cùng nhịp lắc lư nhẹ nhàng của xe lửa. Một khi chúng tôi đến nơi thì sẽ không còn lúc nào để thư giãn, nên tôi thấy tốt hơn là nên để tâm trí mình nghỉ ngơi vào lúc này.

Một lúc sau, Gray bỗng ngẩn mặt lên.

"…Em có thể hỏi chúng ta đang làm chuyện gì không?"

"Về các Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân, phải không?"

"Đúng ạ." Em ấy gật đầu.

"Bắt đầu từ đâu nhỉ?" Ngả người ra ghế, tôi ngẫm nghĩ một lúc trước khi trả lời. "Ừ thì, là về một gia tộc mà đứng đầu là Lord Valuayeta, Lord của khoa Sáng Tạo. Hầu hết các pháp sư trong khoa Sáng Tạo đều tự cho mình là nghệ nhân về mặt nào đó. Tất nhiên, sự đa dạng ở đây thì vô cùng, nhưng gia tộc Iselma đã theo đuổi việc nghiên cứu cách thức tạo ra 'người đẹp nhất' trong nhiều thế hệ."

Tôi ăn thêm một viên chocolate nữa. Viên kẹo này có hình dạng giống hoa loa kèn. Sự kết hợp giữa vị ngọt và đắng nhẹ nhàng tràn đầy trong miệng tôi là minh chứng cho tài nghệ của người làm ra nó.

"'Người đẹp nhất'... ư?"

"Tại sao đẹp là điều mà người ta nhận thấy?" Như đang tiếp tục cuộc nói chuyện lúc trước với anh trai tôi, tôi nói. "Ừ thì, điều mà người ta nhận thấy ấy có một tác động lớn trong ma thuật. Lúc quyết định tạo ra các Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân mới, việc công bố điều đó trở thành thông lệ. Nhưng đây là lần đầu tiên chị sẽ được tận mắt trông thấy."

"Đó chính là... Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân."

Như để ghi nhớ điều này vào trong đầu, em ấy lẩm nhẩm cái tên ấy nhiều lần.

Hồi sau, em lại hỏi.

"Chị nghĩ… chuyện gì đó có thể xảy ra chăng?"

"Điều gì khiến em nghĩ thế?"

Khi được nhận lại một câu hỏi bất ngờ, Gray ngừng một lát trước khi trả lời.

"…Khi bọn em đến Lâu Đài Biệt Cư... hình như chị đã phỏng đoán rằng có thể xảy ra chuyện gì đó... Nên lần này... chị yêu cầu em đi cùng cũng vì nguyên do này phải không ạ?"

"Ồ. Em có trực giác khá tốt đấy nhỉ?" Vừa nói, tôi vừa vỗ nhẹ lên đầu gối của mình.

Tôi chưa từng có ý xem nhẹ em ấy, nhưng trước khi tôi nhận ra, em đã trở nên khá nhạy bén với lối suy nghĩ của người khác. Hoặc có lẽ đúng hơn là em bắt đầu biết tận dụng nó. Chắc chắn niềm khao khát của em trong việc "học nhiều hơn về Tháp Đồng Hồ", cũng như nỗi thất vọng của anh trai tôi, đều xuất phát từ cùng một nơi.

"Có tin đồn rằng một 『Grand(Quan Vị)』 sẽ đáp lại lời kêu gọi lần này." Tôi không việc gì phải giấu em ấy, nên tôi đưa ra câu trả lời thành thật nhất.

"Grand... Đó là cấp bậc cao nhất trong giới pháp sư, phải không ạ?"

"Chính xác." Tôi gật đầu.

Grand(Quan Vị).
Brand(Sắc Vị).
Pride(Điển Vị).
Fes(Tế Vị).
Cause(Khai Vị).
Count(Trưởng Tử).
Frame(Mạt Tử).

Đó là các cấp bậc được phân chia trong Tháp Đồng Hồ. Theo thứ tự này, Grand là cấp cao nhất, còn Flame là cấp thấp nhất.

"Trên thực tế thì hàng đầu là Brand. Đại đa số các Lord đều dừng lại ở cấp này. Anh họ của chị, Kayneth El-Melloi Archibald, cũng kẹt lại ở cấp này… Ừ thì, nếu không phải do ra đi quá sớm thì anh ta có lẽ sẽ có cơ hội tiến lên cấp cao hơn."

"Người tiền nhiệm… của sư phụ em?" Gray giật mình trước cái tên ấy.

Hình như em ấy đã từng suy nghĩ về ông anh này. Tôi tự hỏi không biết những suy nghĩ ấy là gì.

Có lẽ chỉ vì em ấy đã thấy sư phụ của mình khổ sở với những suy nghĩ về ông anh này. Lý do mà anh nhất quyết muốn được gọi là Lord El-Melloi "đệ nhị", hiển nhiên là vì tội lỗi mà anh cảm thấy trước người thầy quá cố của mình. Nhưng đó chỉ là một điều thú vị đối với tôi. Tuy nhiên, nếu nó là điều mà ngay cả học trò cưng của anh cũng đang lo nghĩ, có lẽ tôi nên cân nhắc về nó nhiều hơn một chút. Có lẽ vậy.

…Nhưng làm thế chỉ khiến điều đó càng thêm cám dỗ, phải chăng?

Bỏ qua chuyện đó, tôi tiếp tục lời giải đáp của mình.

"Thế nên, số người thật sự đạt được cấp bậc Grand là vô cùng hiếm hoi. Những người thật sự tiến xa đến mức ấy sẽ không muốn bỏ nhiều thời gian cho việc kết thân với các pháp sư khác."

"…Ra vậy." Gray có vẻ chấp nhận điều đó dễ dàng. "…Nhân tiện, cấp bậc của sư phụ em thì sao ạ, Fes ấy ạ?"

"Cũng có một số trường hợp đặc biệt đối với điều đó nữa." Tôi nói, bất giác nở một nụ cười nhạt.

"Thông thường, nó chỉ được xem là cấp bậc thứ bốn, nhưng trong trường hợp của anh ấy, nó được ban cho anh là nhờ những đặc cách. Nói tóm lại, thay vì như thông thường, cấp bậc được ban cho một người như một sự thẩm định đối với một pháp sư, thì nó lại là một tước hiệu danh dự được ban cho anh do có được những kỹ năng và thành tích đặc biệt. Kiểu như Tiferet, một trong các Sephirot của Kabbalah[8] - chỉ cần nó đẹp là được."

"Chỉ cần nó đẹp là được." Gray lặp lại.

Nếu nói rằng mối liên hệ giữa điều này và chủ đề hiện tại của chúng tôi về các Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân là một sự trùng hợp ngẫu nhiên thì sẽ là lời không thẳng thắn. Có thể nói chung chung rằng, theo đuổi vẻ đẹp là một đặc điểm tự nhiên đối với pháp sư. Giống như trường hợp của anh tôi, có thể nói rằng khả năng phân định sự thừa nhận của một người là một kỹ năng cơ bản đối với pháp sư.

"Nhờ vậy mà cấp Fes có một ngụ ý khác với những cấp bậc còn lại."

Về mặt năng lực ma thuật, chúng thể hiện một hệ thống sắc màu từ trên xuống dưới. Trong một số trường hợp, thậm chí có những người ở cấp Fes có các năng lực vượt trội hơn cả những người ở cấp Brand.

Ví dụ như 『Kẻ Mang Mầm Bệnh Truyền Thừa(God's Holder)』 của một Chấp Hành Giả nắm giữ Lễ Khí truyền thừa từ Thời Đại Thần Thánh.[9]

Ví dụ như Phục Nguyên Sư có khả năng dễ dàng tái tạo một Khắc Ấn Ma Thuật bị tổn hại.[10]

Số người này không giới hạn trong phạm vi pháp sư thông thường, với những năng lực khủng khiếp dị thường làm dấy lên nỗi kinh sợ.

Hoặc là,

"…Tất nhiên, trong trường hợp của anh trai chị, nguyên nhân là sự đánh giá từ các học viên của anh ấy." Tôi nói, hoàn toàn nhận thức được nụ cười xấu xa nở ra trên mặt mình, "Là một giảng viên, sự tán dương như vậy từ các học viên chẳng khác nào một điều phi thường. Tuy nhiên, có thể nói rằng đạt được cấp Fes vì một sự đánh giá như vậy là điều hoàn toàn chưa từng có tiền lệ đối với một người trở thành Lord, cho dù chỉ là tạm thời đi nữa."

Nếu không nhờ sự đánh giá ấy thì chẳng có gì bất thường khi anh ta đạt cấp Cause hoặc Count. Cá nhân tôi khi nhận xét về năng lực của anh, tôi xếp anh ở cấp bậc dưới Cause. Chắc chắn anh phải trên cấp bậc của các học viên Tân Hệ vừa mới nhập học tại Tháp Đồng Hồ, nhưng năng lực đặc biệt của anh không thuộc mức độ tương xứng để đưa ra bàn luận. Quả thật là một kẻ tầm thường trong số những người tầm thường.

Nói chính xác thì cấp bậc được đặt cho một gia tộc và một cá nhân là không giống nhau, nhưng sự khác biệt ở đây khá ngoắt ngoéo. Mà đó là một vấn đề phức tạp nên hãy tạm gác lại vào lúc này.

"…X-xin lỗi, em thấy hơi rắm rối."

Gương mặt của Gray tỏ vẻ chếnh choáng, có lẽ tôi đã truyền quá nhiều thông tin cùng một lúc cho em ấy.

Dựa theo cái cách mà đôi mắt của em quay cuồng và động tác xoa hai bên thái dương, trông như em có thể lên cơn sốt bất cứ lúc nào. Em ấy nghĩ chẳng qua là mình không được thông minh cho lắm, nhưng thực tế không phải vậy. Có thể em vẫn không quen với việc xử lý quá nhiều thông tin cùng một lúc. Em có vẻ là kiểu người cố nhận lấy mọi thứ cùng một lúc. Nhưng mà cố gắng nhồi mọi thứ ngay trước lúc làm bài thi thật sự không phải là điều nên làm.

Tôi cũng có phần muốn trêu em ấy về điều đó nữa.

"Vậy thì, chị chắc là em sẽ ổn khi chỉ hiểu đại khái thôi." Tôi cười nói.




Chương 2 Sửa đổi

TLECF - Vol2 chapter 2

1Sửa đổi

Sau khi đi trên tuyến đường sắt Bờ Tây rời khỏi Luân Đôn trong khoảng ba tiếng rưỡi đồng hồ và chuyển ga tại Oxenholme, chúng tôi đến Windermere.

Vùng Lakeside[11].

Được biết đến như một trong những khu nghỉ dưỡng nổi bật nhất trong cả nước Anh, đây là một khu vực tràn đầy vẻ đẹp tự nhiên. Nhiều người có thể nhận ra khi nghe rằng đây là quê hương của nhân vật Peter Rabbit. Một nơi yêu thích của tác giả Beatrix Potter, những cuốn sách có nhiều tranh minh họa về những con thỏ sống trên một đồng cỏ được bao quanh bởi các hồ nước và núi non vẫn đang được tìm đọc trên toàn thế giới.

Sau khi rời khỏi nhà ga, chúng tôi liền gặp một cỗ xe đơn mã. Khi nhìn thấy chúng tôi, một người đàn ông trông có vẻ là người đánh xe lập tức bỏ nón ra và cúi chào chúng tôi.

"Rất vui được gặp cô. Cô hẳn là quý cô Reines El-Melloi Archisorte, đúng không?" Người đàn ông hỏi. "Tôi được ngài Byron cử tới. Xin mời vào trong."

"Vậy thì cảm ơn anh."

Như thể không chắc chắn lắm, Gray quay sang nhìn tôi, vậy nên tôi gật đầu. Từ chối lời đề nghị của họ lúc này là vô nghĩa. Không lãng phí thời gian, tôi trèo vào trong xe ngựa cùng với chiếc va li duy nhất của mình, Gray cũng lên theo ngay sau đó.

Với một tiếng roi vụt, con ngựa bắt đầu cất vó.

Đương nhiên, khi đi trên phần đất bằng phẳng thì không có gì khác biệt, nhưng ngay cả khi con ngựa đưa chúng tôi lên những con đường dốc, nó cũng làm việc này với một sự uyển chuyển tao nhã.

Mặc dù chiếc xe ngựa chở chúng tôi đang được kéo đi bởi một con vật nhưng nó hầu như không hề lắc lư. Chắc chắn có một ma thuật nào đó là nguyên nhân của việc này. Có lẽ là một dạng tương tự như ma thuật mà tôi đã sử dụng để giảm trọng lượng va li của mình, hoặc có thể là dạng khiến cho chiếc xe ngựa tự bồng bềnh.

Không lâu sau,

"...Hình như chúng ta đã đến," Tôi nói, tựa cằm lên khung cửa sổ.

Hai tòa tháp đứng bên bờ hồ.

Theo tiêu chuẩn hiện đại, chúng chẳng thể xem là có kiến trúc khổng lồ. Cùng lắm thì chúng có thể so sánh với một tòa nhà bốn tầng. Tuy nhiên, cả hai tòa tháp đều vươn cao một cách kỳ quái.

"Hình như hai tòa tháp này được gọi là Tháp Đôi. Hoặc, kèm với tên của gia tộc cai quản vùng đất này, Tháp Đôi của Iselma."

"Tháp Đôi của Iselma..." Lặp lại lời tôi, Gray lẩm bẩm.

"Tòa tháp phía đông là Tháp Mặt Trời, và tháp phía tây là Tháp Mặt Trăng." Không biết có phải vì nghe được cuộc nói chuyện của chúng tôi hay không, người lái xe nói với chúng tôi từ sau lưng.

Tháp Mặt Trời.

Tháp Mặt Trăng.

Mặc dù cá nhân tôi liên tưởng đến hình ảnh một con kiến sư tử đang rình mồi hơn là hình ảnh về các thiên thể.

Cũng như bản chất của một xưởng phép, lãnh địa này được xây dựng sao cho có lợi nhất đối với gia tộc pháp sư sống ở đây. Tóm lại, giống như bất kỳ đồn lũy thật sự nào, ta không bao giờ biết khi nào thì chỉ một nắm cát hoặc một hơi thở cũng sẽ biến thành kẻ thù của ta. Trước nỗi căng thẳng vô cùng này, tôi thấy đôi môi của mình đang nở nụ cười đặc trưng của nó.

Chiếc xe ngựa dừng lại bên cạnh Tháp Mặt Trăng.

"Chúng ta đã đến. ...Chúc quý khách vui vẻ." Người đánh xe nói và cúi chào.

Một vài phút sau khi chúng tôi bước xuống xe, người đánh xe và cỗ xe ngựa tan biến.

Giống như trong một câu truyện cổ tích. Tại vị trí lúc nãy của họ giờ chỉ còn lại một anh lính đồ chơi cùng với chiếc xe ngựa nhỏ.

"Đúng như kỳ vọng đối với một trong những gia tộc chính tông của Khoa Sáng Tạo. Những thứ do họ tự tay làm thật sự đáng được chiêm ngưỡng." Không chút nghĩ ngợi, tôi buột miệng nói ra những gì trong đầu.

"-Ta xin vinh hạnh nhận lấy lời khen ngợi của cô."

Một giọng nam trung vang đến chỗ chúng tôi.

"Chào mừng, Công Chúa của gia tộc El-Melloi."

Đứng ở ngưỡng cửa với một tư thế cúi chào lịch sự là một người đàn ông bị què chân khoảng bốn mươi tuổi. Ông có mái tóc màu nâu và bộ đồ màu đỏ son, đứng được nhờ sự trợ giúp của một cây gậy ba-toong.

"Tên ta là Byron Valuayeta Iselma. Ta xin gửi lời cảm ơn chân thành nhất đến quý cô vì đã không quản ngại đường xá xa xôi mà đến tham dự cùng chúng ta."

"Ông chắc hẳn là người đứng đầu gia tộc Iselma. Tôi xin được thứ lỗi vì đã đến đây khá muộn." Tôi trả lời hết sức lịch sự.

Mặc dù tôi vốn có thể được xem là một ứng viên cho vị trí một trong mười hai Lord, nhưng hiện thời tôi đã nhường lại vị trí đó cho anh trai tôi. Còn nếu xét rằng nhà Archisorte đang ở ngưỡng cuối của một gia tộc, thì nghiêm túc mà nói từ vị thế của gia tộc chúng tôi, ông ta xếp trên tôi bốn hoặc sáu bậc.

Với một nụ cười và cái gật đầu nhỏ nhẹ, Lord Byron ra dấu về phía lối vào tòa tháp.

"Xin mời vào trong. Bữa tiệc đã được bắt đầu rồi."

2Sửa đổi

Sảnh đường có trần cao và tràn ngập ánh sáng trang nghiêm.

Tấm thảm chất lượng tốt đến mức đem lại cảm giác như ta có thể bị lún đến mắt cá chân. Cùng với không khí lành lạnh, nó mang đến cho căn phòng một cảm giác dễ chịu. Những bóng người đang cười nói nhộn nhịp tạo nên ấn tượng về một khung cảnh đến từ mộng tưởng. Trên thực tế, vì đa số những người tụ tập ở đây đều là pháp sư, nơi này không khác gì một thế giới trong mơ.

Nhảy múa, mơ mộng.

Hãy nhảy múa nếu bạn muốn kể những câu truyện về đêm.

"Trim, cô được phép hành động theo phán đoán của chính mình."

"Yes, Master." (Vâng, thưa chủ nhân.)

Tiếng thì thầm vắn tắt của tôi được đáp lại bằng một giọng nói kiểu robot. Khối thủy ngân đã trở lại hình dạng người hầu gái sau lưng tôi, nhưng tôi quyết định cho phép cô ta tự do hành động để phòng khi có chuyện xảy ra.

Sau khi làm xong, cô lập tức nhìn ngó xung quanh căn phòng, và nói với một bộ mặt vô cảm.

"...I didn't know they stacked shit that high!" (Không biết chồng cái c*t gì mà trông cao thế) [trích từ phim "Áo Giáp Sắt" - Full Metal Jacket (1987)]

Dựa theo cái cách cô ưỡn ngực ra khi nói câu đó, tôi không thể kìm chế được phản xạ muốn cho cô ta ăn đấm. Không nghi ngờ gì nữa, đó là thứ mà Flat đã dạy cô ta, cho cô ta xem mấy bộ phim hạng B hoặc đại loại thế. May mắn là không có ai khác nghe thấy cô ta, nhưng mà Flat thì coi như chết chắc rồi.

Tuy bị bật ngửa trước sự bộc phát bất ngờ của Trim, Gray bắt đầu quan sát những người khác trong phòng một cách chăm chú. Mặc dù em ấy quả thật là một mối quan tâm ở mức độ nào đó, khả năng mà em cũng bộc phát như Trimmau là khá thấp, nên như vậy ít ra cũng có một chút nhẹ nhõm.

Một bản nhạc đẹp đẽ đang được tấu lên làm nền. Nó gợi cho tôi nghĩ đến biển cả xa xăm. Âm thanh của những chiếc kèn trumpet vang lên mạnh mẽ, kết hợp cùng với giai điệu tinh tế của một cây đàn piano được phụ trợ bởi âm thanh hùng hồn từ một cây đàn contrabass. Âm nhạc nhẹ nhàng và dễ chịu dường như đang cố gắng mời gọi các thính giả của nó nhịp chân theo.

"Vậy là Lord Byron thích nhạc Jazz, phải không? Bản thân mình cũng đã nhận định ông ta là kiểu người ưa thích cổ điển."

Bài In The Mood, của thập niên 1930.

Nó là một huyền thoại đến từ nhà hát Carnegie Hall, nhưng nếu tôi chưa được tiếp xúc với những đĩa hát kiểu cổ điển trong căn hộ của anh trai tôi, thì có lẽ tôi sẽ không biết gì về nó cả. Việc quan sát anh ta nhẹ nhàng hạ cây kim xuống cái đĩa nhạc lớn màu đen đã thu hút sự chú ý của tôi.

Nhưng lần này, điểm thú vị không phải là âm nhạc, mà là những người biểu diễn.

"…Một ban nhạc cơ khí hử?"

Kèn trumpet, piano và contrabass đều được tấu lên bởi những con búp bê chạy bằng cơ khí đồng hồ [clockwork] có chiều cao bằng một nửa người bình thường. Bề ngoài, khung cảnh này có thể đã minh họa Khoa Sáng Tạo trông tương tự như Khoa Ma Thuật Hiện Đại, nhưng điểm chính của sự khác biệt là, trong khi ở Khoa Ma Thuật Hiện đại, người ta sẽ sử dụng thứ gì đó như vi mạch điện tử và sóng vô tuyến, thì ở đây, những con búp bê này chuyển động được nhờ những thứ như sợi tơ thấm đẫm ánh trăng, hoặc xương cốt của một loài Huyễn Tưởng Chủng xen lẫn với các bánh răng. Khi mà lĩnh vực Mô Phỏng Con Người đang xuống dốc, số lượng pháp sư có khả năng tạo ra một ban nhạc có kích cỡ này chắc chắn là ít.

Như muốn chứng tỏ rằng chúng không đơn giản chỉ biết lặp lại một ca khúc, mà thật sự là "dạng thức sống" được đặc biệt thiết kế để chơi nhạc, những con búp bê clockwork này chơi nhạc với một sự hãnh diện, đổ mồ hôi vì những cố gắng.

"…"

Thật không ngờ, thái độ của chúng dường như bắt chước khá giống chúng ta.

Không.

Trên thực tế, sự khác biệt giữa những con búp bê này và bản thân chúng ta là gì?

Xét cho cùng, chúng ta là gì ngoài dạng thức sống được hình thành từ hàng trăm năm trước, được đặc biệt thiết kế để thực hành ma thuật? Mặc dù chúng ta muốn nghĩ rằng chúng ta là siêu nhân chủng đã xa rời địa giới và đạt được trí tuệ siêu việt, nhưng suy cho cùng thì chẳng phải chúng ta cũng như những kẻ đang biểu diễn trên sân khấu kia, tuân theo sự bố trí từ chuyển động quay của những bánh răng bên trong chúng ta?

(…Tệ đây. Sau khi dành quá nhiều thời gian cho anh trai, lối suy nghĩ của anh ta đang bắt đầu tẩy não mình.)

Nhẹ nhàng lắc đầu, tôi ngó xung quanh phòng.

Có nhiều người đã đến đây.

Vài chục người, tất cả đều là pháp sư. Một số người đang cầm một ly rượu vang đỏ thẫm, một số khác đang thưởng thức âm nhạc, và tất cả đều đang tham gia vào những cuộc trò chuyện nhẹ nhàng và thân thiện.

…Ít nhất thì thoạt nhìn là thế.

"...Tiểu thư Reines." Một tiếng gọi cất lên khi ai đó níu lấy mép váy áo của tôi.

"Có chuyện gì vậy, Gray?"

"Không ạ, em chỉ đang thắc mắc là chị sẽ làm gì. Chị có người quen nào ở đây để cùng nói chuyện không?"

"Không có," tôi đáp lại lời nói khẽ của em cùng với một cái mỉm cười. "Quan sát trước đã."

Vừa tránh gây sự chú ý về mình, tôi vừa chậm rãi đi dạo quanh phòng.

Qua việc lắng nghe những cuộc nói chuyện khác nhau đang diễn ra xung quanh tôi, tôi bắt đầu tập hợp lại thành một bản đồ trong đầu mình về mối quan hệ giữa từng vị khách với nhau, cả về thứ bậc lẫn địa vị xã hội.

"...Trambelio, Trambelio, Trambelio, Meluastea, Trambelio, Meluastea, Trambelio… Ồ, phe Trambelio đổ ra cả lực lượng cho buổi tối nay. Mà cũng ít thấy có ai từ phe Barthomelloi. Hẳn là bị giới hạn với đám đông bao quanh.”

Phần nào liên tưởng đến lịch sử của Trung Quốc, tôi thở dài buồn bã.

Trong một buổi tiệc của giới pháp sư, việc quan trọng nhất phải làm đầu tiên là nắm được tỷ lệ người tham dự từ các phe phái khác nhau. Vì đây là lần đầu tiên tôi tham dự một buổi tiệc ở lãnh địa này, đa số các vị khách đều không biết tôi, nhưng tôi đã được nuôi dạy trong môi trường văn hóa này. Quan sát cách họ bảo vệ lập trường của chính mình, cách họ đi đứng, tôi có thể tự tin với suy đoán của mình rằng những ai thuộc về phe nào. Nhân tiện, đây là việc mà anh trai tôi hoàn toàn yếu kém. Bi kịch của những học viên Tân Hệ tiềm năng là họ hoàn toàn mù tịt về những điểm tinh tế trong địa vị của một pháp sư.

"...Hừmm. Xem ra về tổng thể, chúng ta có tỷ lệ là khoảng 6 Trambelio, 1 Barthomelloi và 3 Meluastea."

"Đó là, tên của các phe phái khác nhau ạ?"

"Có thể coi như vậy. Trambelio đại diện cho những người muốn vận động nền dân chủ. Barthomelloi đại diện cho những người ủng hộ dòng dõi quý tộc. Và Meluastea không quan tâm đến đường lối này hay đường lối kia, và chỉ muốn thực hiện việc nghiên cứu của họ trong yên bình." Đối với câu hỏi của Gray, tôi đưa ra một câu trả lời đơn giản nhất mà tôi có thể nghĩ ra.


-Hiện tại, Tháp Đồng hồ được chia thành ba phe phái.

Phe phái do nhà Barthomelloi đứng đầu, trong đó bao gồm gia tộc El-Melloi, ủng hộ quyền thống trị của giới quý tộc.

Phe nhà Trambelio, với trung tâm là gia tộc Valueleta, yêu cầu phải có một hệ thống dân chủ.

Và nhà Meluastea, đại diện cho phe trung lập.


Gói gọn tất cả lại, cơ bản là có những người cho rằng việc quản lý Tháp Đồng Hồ nên được giao cho những quý tộc đã chứng minh được rằng mình có huyết thống cao quý, và có những người lại tin rằng chuyện huyết thống không đáng được lưu ý và những ai có tài năng thì sẽ có quyền lực.

Mà, phe phái nào thì cũng chỉ toàn là các pháp sư, nên suy cho cùng thì chẳng có khác biệt gì lắm bất kể ta chọn phe nào. Về cơ bản thì đây là chuyện quyết định về việc ta có cho rằng những người đã được xếp lên hàng đầu có nên được xếp loại lần nữa hay không.

"…Em nghĩ mình đã hiểu ra. Nhà El-Melloi ủng hộ phe Quý Tộc, đúng không ạ?"

"Hiện tại là vậy. Nhưng gần đây, gia tộc của chị đang gặp quá nhiều rắc rối."

Sự ủng hộ của nhà El-Melloi đối với phe Quý Tộc xuất phát từ chi tộc của người anh quá cố của tôi - tức là Lord El-Melloi tiền nhiệm - đã gây nên sự chú ý ngay cả trong giới quý tộc. Nhưng có lẽ cũng thật không may, tình trạng hiện tại của gia tộc El-Melloi không mang lại sự tôn trọng hay quyền thế giống như ngày trước.

Trên thực tế, khi các Tân Hệ bắt đầu đổ xô đến lớp học El-Melloi, chúng tôi đang dần dần ngả về bên phe Trambelio. Dù tạm đặt nhà El-Melloi sang một bên, thì với động thái không nghiêng về bảo thủ hay cải cách của anh trai tôi, gia tộc Barthomelloi đứng đầu phe Quý Tộc đang nhìn vào chúng tôi với vẻ hoang mang. "Các người thuộc phe của chúng tôi mà, phải không? Các người nghĩ mình đang làm gì thế hả?" Tình huống kiểu như vậy đấy.

Tất nhiên, nếu anh trai tôi hành động bất cẩn đến mức tự ngáng chân mình thì anh ta đã tiêu tùng rồi.

Không kể đến địa vị của họ là một trong mười hai Lord, gia tộc Barthomelloi, lớn nhất trong tam đại thế gia, không chỉ có hư danh. Họ có thể chẳng bận tâm giấu diếm mà công khai xóa sổ nhà El-Melloi.

"Dù vậy, đối với một gia tộc như nhà Barthomelloi, một gia tộc có thể làm cho Khoa Pháp Chính chĩa hết mũi giáo về phía chúng ta, chúng ta không có lấy một cơ hội nào."

"Ơ? Nhà Barthomelloi nắm giữ Khoa Pháp Chính sao?" Gray nghiêng đầu sang một bên như một con chim nhỏ.

"Đúng vậy. Có vấn đề gì trong chuyện này à?"

"Không, chỉ là... Em tưởng rằng vì có mười hai Lord, nên mỗi người sẽ nắm giữ một trong mười hai phân khoa chính... và vì em nghĩ rằng Khoa Pháp Chính không nằm trong mười hai... "

Ra thế, thì ra em hiểu như thế.

Thật ra, đây là một suy luận khá bình thường về cách mà mọi thứ vận hành. Chắc hẳn đây là điều mà mọi người đương nhiên sẽ nghĩ đến khi tìm hiểu về Tháp Đồng Hồ, nhưng chuyện hiểu nhầm này có lẽ chỉ là do thiếu sự trao đổi văn hóa.

"Chuyện này phức tạp hơn một chút. Tuy Khoa Ma Thuật Hiện Đại đúng là một trong mười hai phân khoa chính, nhưng chỉ đến gần đây mới có một Lord phụ trách nó..."

Trong khi tôi trả lời, đôi mắt tôi liếc qua lại.

Một giọng nói nguy hiểm vang đến bên tai tôi.

"Ồ? Một kẻ có dòng dõi bị lu mờ như anh nghĩ rằng mình có gì đó để được ghi nhận trong lịch sử ma thuật đầy tự hào ư?"

"Sau khi đã để cho tình trạng ma thuật suy giảm đến mức ấy, anh thành thật nghĩ rằng một mình mình có thể cứu lại nó ư? Đến khi nào thì anh mới thức tỉnh và nhận ra rằng giấc mơ đó đã không còn có thể thực hiện được nữa?"


"…Thấy chưa, bắt đầu rồi đấy." Tôi khẽ nói trong khi giả vờ không chú ý đến họ.

Một pháp sư lanh trí hơn sẽ có khả năng giữ cho cuộc trò chuyện này không thu hút quá nhiều sự chú ý, nhưng đáng tiếc là không thể trông đợi điều đó ở hai anh bạn trẻ tuổi này. Việc cả hai người bọn họ đều đã say khướt cũng chẳng giúp ích gì trong chuyện này. Đây có vẻ là vì tỉ lệ người tham dự bữa tiệc này hiện đang nghiêng về giới trẻ.

"Anh nghĩ Tháp Đồng Hồ có thể tồn tại mà không có Tân Hệ ư?"

"Hahaha! Tháp Đồng Hồ vốn dĩ được lập ra vì lợi ích của giới quý tộc. Có phải anh thật sự nghĩ rằng mình có thể làm nên chuyện từ những thứ đồ thừa mà bọn tôi bố thí cho?"

Xung quanh hai kẻ đang tranh luận này, sự căng thẳng từ tất cả các phe phái đang từ từ tăng lên.

Họ không ngu ngốc đến mức để cho chuyện này suy biến thành một trận đấu như kiểu của mấy tên ngốc trong lớp học El-Melloi, nhưng ngay cả không khí trong phòng cũng đang nhanh chóng dấy lên mùi nguy hiểm.

"Ôi! Ôi ôi ôi ôi ôi ôi! Xin lỗi, xin lỗi!"

Như muốn cắt ngang cuộc trò chuyện này, có một người say xỉn vấp ngã vào giữa hai người kia.

Tất cả các phe đều thư giãn trở lại nhờ có kẻ bất chợt nhảy vào này. Trong khi hai pháp sư vẫn còn đang ngớ người vì sự xuất hiện của anh chàng này thì anh ta đã dang rộng đôi tay và cong người lại, thực hiện một động tác ném ly rượu của mình lên không.

"A."

Gray phát ra một âm thanh giống với tiếng nói thầm trong đầu tôi.

Anh chàng này ngã xuống, nằm sõng soài ra đất.

Cùng với một hơi ợ dài nồng nặc mùi rượu, thứ mùi hôi gần như không chịu nổi từ cơ thể của anh này tỏa ra khắp nơi. Tôi cứ tưởng rằng bữa tiệc chỉ vừa mới bắt đầu. Anh chàng này đã uống bao nhiêu rượu trong khoảng thời gian ngắn như thế?

"Si-S-S-Sin lỗi! Tôi 'sin' lỗi-" Không thể phát âm cho đúng, anh trườn bò dưới đất như một con sâu bướm, lấy một tay che miệng lúc mà anh lại ợ hơi thêm lần nữa.

Thế là, đám đông bắt đầu tản ra. Với một cái trao đổi ánh mắt và một tiếng thở dài, hai pháp sư tranh luận kia cũng đi tách nhau ra theo hướng khác. Như thể muốn tránh khỏi thứ rác rưởi kinh tởm nhất thế giới, họ bỏ mặc anh chàng đang bị ngã này tự xử lý cơn đau bụng đang phát tác của chính mình.

"…Hô."

Tôi buông một tiếng thở nhỏ với lòng cảm phục.

"Cái này..."

Một tiếng gọi đến từ phía sau lưng tôi.

Gray đang cầm ly rượu mà anh chàng đã ném đi.

Không hề có lấy một giọt rượu bị đổ ra ngoài - tất nhiên tôi nào có biết được điều đó, nhưng mà vẫn còn một lượng rượu kha khá trong ly. Dù không nhờ vào ảnh hưởng của Add, phản xạ của cô gái này thật sự đáng nể.

"Tuyệt hảo." Cầm lấy ly từ tay em ấy, tôi đưa nó ra cho chàng trai trẻ đang bò dậy. "Của ông đây."

"C-cảm ơn." Anh ta đáp, với vẻ mặt tái nhợt và những ngón tay run rẩy. Anh nhận lấy cái ly từ tôi, giữ chặt lấy nó để đảm bảo là nó sẽ không bị đổ.

Khi những người xem đã tản đi hết, tôi nghiêng người tới và thì thầm trong lúc đưa chiếc ly.

"Không có gì. -Đây là một cách khá hiệu quả để chấm dứt cuộc cãi cọ đó."

Chàng trai trẻ buông một than nhỏ. "...Không lẽ hành động đó trông như cố ý à?"

"Không, không hề. Dù gì thì phần lớn các pháp sư cũng quá tự cao. Làm một chuyện đáng xấu hổ như thế một cách cố ý là điều nằm ngoài sức tưởng tượng của họ. Diễn xuất hơi kém, nhưng đây là một sân khấu hoàn hảo cho một màn kịch như thế."

Tôi bất giác mỉm cười.

Có lẽ vì chuyện sử dụng một phương pháp nằm ngoài sức tưởng tượng của một pháp sư bình thường khiến tôi nhớ đến một người nào đó.

"...Ngoài ra, ông thật sự đang say rượu mà, phải không? Làm thế nào mà ông làm được việc đó?"

“…Thứ thuốc này sẽ khiến cô say xỉn ngay lập tức,” anh nói, lấy ra một viên thuốc nhỏ để trong ngực áo của mình. "Và thứ này để ngưng tác dụng của nó." Nằm giữa ngón trỏ và ngón giữa của anh ta là một viên thuốc khác.

Hớp một ngụm rượu, anh nuốt trôi viên thuốc. Không đến mười giây sau, mùi rượu phả ra từ người anh ta đã ngừng hẳn.

"...Khá là ấn tượng đấy."

Khi tôi nói, anh chàng vỗ nhẹ lên hai má của mình.

"Dù sao thì tôi cũng là một dược sĩ."

"Ra vậy. 『Yumina(Khoa Thực Vật)』 phải không?"

"Không." E hèm… Sau khi ho vào ống tay áo của mình, chàng trai trẻ cười toe toét. "『Brishisan(Khoa Nhân Chủng)』. Tên tôi là Maio Brishisan Clynelles."

"Ồ, Hóa ra là Brishisan."

Họ là một gia tộc thượng lưu.

Tất nhiên họ không quyền thế như nhà Barthomelloi, nhưng họ cũng không kém cạnh nếu xét về mặt lịch sử hoặc nghiên cứu. Họ là một ví dụ điển hình về một gia tộc thuộc phe Trung Lập. Và mặc dù tư chất ma thuật của những người trong Khoa Nhân Chủng khá đa dạng, họ vẫn được nhìn nhận là những người nắm giữ những tài liệu quý hiếm nhất trong toàn bộ Tháp Đồng Hồ.

Brishisan chỉ là tên đệm của anh ta, tức là anh ta thật ra không phải là một thành viên của chính dòng họ này, mà chỉ đơn giản là được sự bảo hộ của họ. Kiểu như anh là thành viên của một chi nhánh của gia tộc này, nhưng việc bất cứ ai thuộc phe Brishisan hiện có mặt tại Tháp Đôi chính là một dấu hiệu lớn cho thấy sự kiện này đang dành được quan tâm như thế nào.

(...Hoặc là anh ta cũng đến đây để gặp Grand?)

Trong khi tôi đang suy nghĩ, chàng trai trẻ hiện đang nhìn chằm chằm ra phía sau tôi.

"Lễ Khí này là- của nhà El-Melloi phải không?"

Khi nhận ra anh ta đang nói đến Trimmau, tôi cảm thấy ngạc nhiên.

"Ồ, ông biết về nó à?"

"Ừ, đúng vậy!" Anh chàng tự xưng là Maio gật đầu một cách thận trọng. "Một tác phẩm được hoàn thiện bởi Lord El-Melloi, Volumen Hydrargyrum! Một ứng dụng tuyệt vời về thuật Thao Tác Chất Lỏng! Nghĩ đến chuyện tôi gặp được nó ở đây chứ chẳng phải nơi nào khác! Xin thứ lỗi, cô có thể cho phép tôi chạm vào nó không?"

"...Tôi nghĩ là không thành vấn đề."

Lập tức, Maio bắt đầu dùng một ngón tay lướt trên cơ thể của người hầu gái, há hốc miệng như một đứa trẻ khi được thả xuống trước một dãy các món đồ chơi mới hấp dẫn.

"Tuyệt vời... thay vì cố gắng xử lý trong phạm vi Khái Niệm đang suy thoái của thuật Mô Phỏng Con Người, cô đã kết hợp Thao Tác Chất Lỏng với Cấp Quyền Nhân Cách. Việc này giúp tạo nên hình dạng thích hợp nhất. Với phần nội dung bên ngoài vỏ chứa có một chút bất đồng, nhưng đối với ma thuật thì nó có vẻ ổn. Nó thậm chí còn có một hệ thống tuần hoàn khắp cơ thể, được thiết lập nhằm làm giảm sự tiêu hao trong việc duy trì xuống mức cực thấp. Đây là tác phẩm của cô phải không? "

"...Ừ, phải. Dù tôi cũng nhờ có được một vài lời khuyên từ anh trai của tôi."

"Anh trai của cô! Vậy cô hẳn là-!"

Khi anh đang giữa lúc định tuôn ra thì có một tiếng nói khác cắt ngang.

"Maio," Giọng nói ân cần cất lên. "-Say mê tác phẩm của người khác thì cũng tốt thôi, nhưng ông nên cẩn thận hơn một chút khi chạm vào Lễ Khí của người khác. Nếu vì thế mà bị mất mạng thì có phải đáng tiếc không?"

Maio quay sang đối mặt với người vừa mới nói.

Đó là một người phụ nữ đeo kính. Cô mang một vẻ dịu dàng, và trông như là một người đến từ Viễn Đông. Tôi bất giác tự hỏi rằng liệu cô ấy có phải là người Nhật hay không. Tuy còn có các tổ chức khác và các loại ma thuật khác bắt nguồn từ vùng Viễn Đông, nhưng có khá nhiều người Nhật tại Tháp Đồng Hồ. Có lẽ điều đó có liên quan đến chuyện nước Anh cũng là một quốc đảo.

"A, xin lỗi, cô Aozaki."

"Không có gì. Nhân tiện, màn trình diễn ban nãy khá đấy."

Sau đó, cô ấy quay sang tôi.

"Rất vui được gặp cô. Tên tôi là Aozaki Touko."

Người phụ nữ này có mái tóc màu đỏ sẫm. Đó là một màu tóc hiếm thấy đối với một người đến từ Viễn Đông, nhưng tôi không cho rằng nó là tóc nhuộm. Chắc chắn là không như đôi mắt của tôi, màu tóc của cô ấy có vẻ hài hòa với dáng vẻ tự nhiên của cô.

Dù đây có lẽ không phải là điều mà tôi nên nói với cô ấy.

Mà khoan.

Trước đó, tên của cô ấy làm tôi cảm thấy rợn cả người

"...Aozaki… Touko...?!"

Giọng nói của tôi trở nên lợm đi.

Tôi dám chắc gương mặt của tôi cũng đang biểu lộ một cảm xúc mà tôi rất sẵn lòng xóa sạch nó ra khỏi bộ nhớ.

"Cô được Chỉ Định Phong Ấn..."

"Chỉ Định Phong Ấn?"

Khi Gray nghiêng đầu sang một bên với vẻ băn khoăn, tôi vẫn tiếp tục cứng đơ tại chỗ như một con bù nhìn.

Một danh hiệu do chính Hiệp Hội đặt ra, dành cho những pháp sư sở hữu tài năng đặc biệt. Ma thuật không thể có được nếu chỉ nhờ vào học tập hoặc nghiên cứu. Ma thuật chỉ có thể có được thông qua dòng máu và đặc điểm thể chất. Danh hiệu này là sắc lệnh được ban ra bởi Hiệp Hội rằng những ma thuật này có thể nhận được sự bảo tồn vô thời hạn. Thứ Phong Ấn Chỉ Định này không những là niềm vinh dự lớn nhất mà một pháp sư có thể nhận được, mà còn là một bản án tử hình.

Dù sao, nếu ma thuật của họ được bảo tồn thì không còn có cơ hội nào để tiếp tục nghiên cứu nó. Đối với pháp sư được Chỉ Định Phong Ấn thì dù không kể đến cuộc sống của họ, bảo họ từ bỏ công việc nghiên cứu của mình là một yêu cầu bất khả thi. Và vì vậy, đại đa số những người nhận được Phong Ấn Chỉ Định đều lựa chọn hoặc là từ bỏ chức vụ của mình và ẩn cư, hoặc lẩn trốn trong lãnh địa của riêng mình, nơi mà họ có thể tự bảo vệ mình.

Nhưng còn với Aozaki Touko-

"Ồ đừng lo, Phong Ấn Chỉ Định ấy đã được gỡ bỏ từ mấy năm trước rồi." Cô thì thầm với một nụ cười dịu dàng.

Cô ấy nói như muốn ngăn chặn cái khả năng là tôi sẽ hét lên, chặn trước vừa đúng vào khoảng thời gian cần thiết để chuyển động của cơ thể tôi bắt kịp với tâm trí của tôi. Nếu là một sát thủ, cô ấy có thể làm cho cái đầu tôi lăn ra ngoài một cách dễ dàng.

Tôi hít một hơi thật sâu.

Mặc dù hành động này không thích hợp lắm ở nơi công cộng, nhưng nó rút cuộc cũng giúp tôi bình tĩnh lại.

"…Ra thế. Thế ra cô chính là người đó." Tôi nói.

Trên thực tế, một Phong Ấn Chỉ Định khi đã được ban ra thì không thể thu hồi.

Tuy nhiên, vài năm trước, một sự kiện rất bất thường đã xảy ra tại lớp học lâu đời nhất của Tháp Đồng Hồ, nơi mà các Phong Ấn Chỉ Định được lập ra.

Đài Quan Sát Kalion, Ban Tư Pháp Bí Mật. Vào cuối thế kỷ, họ đã tạo ra một cú sốc khó tin - thậm chí còn lớn hơn cú sốc mà anh trai tôi tạo ra, cái chết của Lord El-Melloi - đối với toàn thể Tháp Đồng Hồ qua việc có nhiều Phong Ấn Chỉ Định được thu hồi.

Người phụ nữ hiện đang ở trước mặt tôi là một trong những diện được thu hồi đó. Hơn nữa, tôi còn nghe được một tin đồn càng củng cố thêm cho điều này.

"-Gray. Đây chính là Grand mà chị đã nói đến lúc trước."

Đột nhiên, cô gái màu xám giật mình nhảy dựng lên.

Phải. Đây chính là người từng được Chỉ Định Phong Ấn , một Grand bí ẩn.

Tôi đã định tiến hành từ từ và bước đầu tiên là đánh giá trận địa, nhưng có vẻ như tôi đột nhiên chạm mặt "Trùm Cuối" đang lảng vảng quanh đây. Nếu là anh trai tôi thì chắc chắn anh ta sẽ quăng luôn bộ điều khiển (trò chơi) và la hét câu gì đó kiểu như "Quỷ tha ma bắt cái game vớ vẩn này!"

"Hân hạnh được gặp cô. Tên tôi là Reines El-Melloi Archisorte." Tôi lịch sự cúi chào cô ấy trong khi kìm chế sự run rẩy của chính mình, và Touko đáp lại bằng một nụ cười.

"Tôi đã nghe nói về cô. Tôi cũng đã từng làm việc với gia trưởng tiền nhiệm của nhà El-Melloi mà."

"Tiền nhiệm...? Kayneth El-Melloi Archibald?"

"Phải."

Như muốn bảo rằng mình sẽ không nói thêm gì về chuyện đó nữa, cô đặt một ngón tay trỏ lên đôi môi của mình.

Nghĩ lại thì, điều đó khiến tôi thắc mắc không biết cô ấy bao nhiêu tuổi. Nhìn từ vẻ ngoài, cô trông chỉ khoảng đôi mươi, nhưng xét theo khoảng thời gian kể từ khi cô ấy nhận Phong Ấn Chỉ Định thì điều đó không thể đúng được. Tất nhiên, việc cố gắng đoán tuổi của một pháp sư thông qua diện mạo của người này là một trận thua ngay từ đầu, và trong các tiêu chuẩn đánh giá một Grand hoặc một Phong Ấn Chỉ Định, xác định thời gian là một vấn đề rất khó.

Tuy nhiên, khi tên của người trưởng họ tiền nhiệm của gia tộc El-Melloi được nhắc đến, tôi không thể không cảm thấy một chút tiếc nuối.

Giá như tôi có mặt ở đó để nhìn thấy cái khuôn mặt đau đớn mà anh ta chắc chắn sẽ biểu lộ khi gặp cô ấy.

"Ái chà." Touko nói, quay sang nhìn Gray.

"...?"

"Em có một gương mặt thú vị đấy." Cô vừa nhìn chăm chú vào em ấy, vừa đưa tay mình ra chạm vào em-

-thì bỗng dưng có một tiếng nói lớn phát ra từ trung tâm của căn phòng.

"-Hình như Công Chúa Hoàng Kim đã đến rồi."

Touko cũng quay lại.

Ở giữa căn phòng là một cầu thang xoắn nối lên tầng trên. Đứng ở nơi tầng hai chìa vào như một ban công, là hai người hầu gái trông như một cặp song sinh. Hình dáng và diện mạo của hai người này rất giống nhau, suýt nữa khiến người ta ngỡ rằng họ là Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân.

Nâng váy của mình và nhún chào, hai người hầu gái quay ra đằng sau và gọi.

"Tiểu thư Diadra,"

"Tiểu thư Estella,"

"Xin mời vào trong ạ." Với câu cuối, cả hai cùng nói đồng thanh.

Từ cái bóng của ban công, một chiếc váy màu tím từ từ xuất hiện.

TLECF - Vol2 chapter 2 b

"--"

Thời gian ngừng trôi.

Trong khoảnh khắc đó, cả năm giác quan đều ngưng hoạt động. Không, ngay cả một từ đơn giản như "khoảnh khắc" cũng không còn trong tâm trí của chúng tôi.

Đôi mắt của cô ta nhìn xuống chúng tôi giống như hai viên ngọc huyền bí. Chiếc mũi có hình dáng lý tưởng này của cô chắn chắn là tác phẩm của một trong các nhà điêu khắc trên thiên đường, những người dám mạo hiểm cả linh hồn của mình để hoàn thiện nó. Đôi môi của cô, có lẽ từng là những cánh hoa đến từ Vườn Địa Đàng đã thất lạc vĩnh viễn, mang một vẻ rực rỡ của tuổi xuân không phai màu. Mỗi một câu từ ở đây nhằm miêu tả hình ảnh của cô dường như đều gặp phải thất bại ngớ ngẩn. Cô ta, với những ưu điểm của riêng mình cô, là ■.

Một điều gì đó còn đọng lại sau khi tất cả các tính từ khác đã qua đi.

Những người dù được xem là một pháp sư nhưng lại không biết làm sao để biểu lộ cảm xúc này - nên cuối cùng, họ chỉ có thể diễn tả nó là 「  」.


"Người kế tục danh hiệu Công Chúa Hoàng Kim, tên tôi là Diadra Valueleta Iselma."


Ngay cả khi nghe cô ấy nói, phải mất một vài phút trước khi các pháp sư hồi lại được các giác quan của mình.

Một số vị khách đã đánh rơi mắt kính của mình, đánh đổ rượu và làm bẩn giày của mình, nhưng không một ai trong số họ để ý đến chuyện đó. Một số người đã quên thở đến mức ngất đi, trong khi một số người khác quỳ gục xuống, nước mắt trào ra từ đôi mắt của họ.

Nếu đây là một dạng công kích tinh thần bằng ma thuật, thì không một người nào có thể chống lại nó. Đặc biệt là với những người tập trung ở đây, những pháp sư đều đã được học từ nhỏ là phải bảo vệ tâm trí của mình trước tiên, họ hiện đang trở thành nạn nhân của nó. Đơn giản là trước sự ■ thuần khiết của cô, lớp phòng thủ tinh thần mạnh nhất của họ còn mỏng manh hơn giấy.

Cũng thật xấu hổ, tôi không phải là ngoại lệ.

Tôi đã bị quyến rũ, và có lẽ còn bị thất thần nữa.


"Người kế tục danh hiệu Công Chúa Bạch Ngân, tên tôi là Estella Valueleta Iselma."


Nói thật, tôi thậm chí còn không nhận thấy có người phụ nữ thứ hai.

Khuôn mặt của cô ta ẩn sau một tấm mạng che, nhưng ngay cả khi không có nó, chúng tôi cũng không còn đủ sức mạnh tâm trí để chú ý đến bất cứ điều gì ngoài người phụ nữ đầu tiên.

Nếu nhìn xung quanh, người ta sẽ thấy rằng hầu như không có ai phục hồi lại được. Chắc hẳn các giáo dân chứng kiến sự kiện Tái Lâm[12] sẽ phản ứng y như vậy. Một vài pháp sư đã bắt đầu ấn vào mắt của mình, như muốn moi chúng ra, để cho hình ảnh của cô ta sẽ là điều cuối cùng mà họ từng được thấy. Không nghi ngờ gì rằng điều khiến họ không làm chuyện này là động lực từ mong muốn được thấy ■ đó một lần nữa.

"…Ra vậy."

Nghe thấy giọng nói vang lên từ bên cạnh mình, cuối cùng thì tôi đã được đưa về thực tại.

"...Vậy ra đó là Công Chúa Hoàng Kim. Tôi đã nghe qua những lời đồn, nhưng họ quả thật đã đạt đến độ khiến cho gia tộc Iselma xứng đáng với những lời ca ngợi." Touko thì thầm.

Trong một thoáng, giọng nói của cô ấy đã hoàn toàn thay đổi. Nghi ngờ những gì vừa được nghe, tôi liếc nhìn cô ấy chỉ để xem khuôn mặt của cô có thay đổi theo hay không. Cầm cặp kính trong tay, cô ấy hướng mắt nhìn xuống dưới.

"Ngay cả tôi cũng bị sốc một chút, nên mong cô hãy thứ lỗi cho việc tôi phải chuyển đổi."

"Chuyển đổi?"

"Chỉ một chút nhân cách thôi nhỉ?" Cô giải thích sau khi đeo lại mắt kính của mình vào đúng vị trí.

Khi cô làm vậy, phong thái trước đây của cô đã trở lại. Có rất nhiều pháp sư đã cố ý tạo ra những thay đổi về tính cách vì mục đích nghiên cứu của họ. Có một loại tính cách nhất định phù hợp hơn những loại khác để nhằm đạt được kết quả bằng những phương pháp nhất định. Nhận thấy nó là một ví dụ khác của chuyện này, tôi không suy nghĩ về nó thêm nữa.

"Xin lỗi, nhưng tôi phải ra ngoài một chút. Maio?"

"Ư-ừmm... được rồi."

Trong khi bầu không khí của căn phòng vẫn kẹt lại ở trạng thái chết lặng, Touko và anh dược sĩ bỏ đi.

Hết sức cẩn thận để không nhìn lại các Công Chúa, tôi dành thời gian để kéo Gray ra khỏi trạng thái ngờ nghệch.

Một tràng pháo tay giòn giã vang khắp căn phòng.

"-Thật phi thường, Lord Byron."

Người vỗ tay là một bà già nhăn nheo, trông hẳn là ngoài 70 tuổi.

Tóc của bà có màu bạc quý phái, làm liên tưởng đến một con sói. Diện một bộ váy màu xanh lá sang trọng, với tư thế hiên ngang đĩnh đạc, bà bày tỏ sự hân hoan tán thưởng. Kèm với phong thái mạnh mẽ của bà, âm thanh thân thiện giúp cho những pháp sư thoát khỏi trạng thái thôi miên.

"Lord Valueleta." Một tiếng nói vang lên.

Khi cái tên được xướng lên, các Công Chúa quay về phía người hầu của họ và rút lui trở lại vào bóng tối của ban công. Một điệp khúc của những tiếng rên rỉ vang lên từ các pháp sư ở đây, như cầu xin thời gian dừng lại trước khi bọn họ rời đi. Tôi phân vân không biết có bao nhiêu người đang muốn tìm đến cái chết vào lúc này.

Tiếng nhạc lại được cất lên. Bài Moonlight Serenade.

Quay gót, bà già vừa nãy tiến đến chỗ chúng tôi.

"Ta có cảm giác là đứa đệ tử ngu ngốc của ta mới vừa đứng ở đây một lúc trước." Bà nói với một nụ cười đầy ý nghĩa, vui vẻ lắc rượu whiskey trong ly của mình.

Đây là một đối thủ khác mà tôi không thể nói năng khi chưa chỉnh trang lại tư thế của mình.

"Đã khá lâu rồi không gặp, thưa Lord Valueleta. Tôi không ngờ rằng ngay cả bà cũng đến đây."

"Nào nào, đây là một ngày quan trọng đối với một trong các gia tộc nhánh của ta. Dù ta có bận bịu ra sao thì cũng không thể không đến được." Bà nói với một tiếng cười thoải mái.

Mặc dù điệu cười của bà làm cho các nếp nhăn sẵn có trên gương mặt hằn sâu hơn, nhưng chúng dường như lại còn làm tăng thêm sức sống cho khuôn mặt của bà. Một người ở tuổi bà mà hoạt bát như vậy là khá hiếm. Uống một hơi cạn ly whiskey của mình, bà đổi lấy một ly mới được đem đến tức thì bởi một trong số homunculi bồi bàn, bà lại một lần nữa lắc rượu trong ly một cách tinh nghịch.

“…Lord Valueleta? Tức là, Lord của Khoa Sáng Tạo…?” Gray ngập ngừng đưa ra câu hỏi.

Bây giờ nghĩ lại, tôi đoán rằng đây là lần đầu tiên em được gặp một Lord khác ngoài anh trai tôi.

"Đúng vậy. Giống như anh trai của chị - một trong mười hai người đứng đầu Tháp Đồng Hồ - đây là Lord của Khoa Sáng Tạo."

"--Cũng đã lâu lắm rồi ta mới thấy cô đem theo một người hầu khác ngoài Trimmau," Bà tỏ vẻ rất quan tâm khi nói điều đó.

Với một nụ cười thân thiện,

"Inorai Valueleta Atroholm. Rất vui được gặp cô."

Bà chìa tay phải ra.

Cô gái xám rụt rè nắm lấy bàn tay đó.

"...Tôi là một người gác mộ." Với chiếc mũ trùm đầu giật nhẹ lên xuống, em gật đầu chào.

Mặc dù cử chỉ của em ấy không đúng phép tắc, nhưng bà Inorai có vẻ không câu nệ, vì vậy tôi bổ sung thêm một số chi tiết.

"Em ấy là đệ tử của anh tôi."

"Ồ? Trông rất ấn tượng đấy."

"À, cái, cái đó... Thật ra, tôi không phải là một pháp sư." Gray bắt đầu phân bua, nhưng thấy rằng giải thích thêm nữa sẽ là một việc phiền toái nên lại thôi. May thay, bà Inorai không tìm hiểu sâu hơn mà chỉ đáp lại bằng một cái gật đầu.

Bà quay sang nhìn tôi.

"Sao rồi? Cô đã quyết định đổi phe chưa?"

Tuy bà nói với một nụ cười thoải mái, nhưng tôi lại có cảm giác giống như bà đang vươn tay ra nắm gọn lấy trái tim của tôi.

Như tôi đã giải thích trước đó, nhà El-Melloi về mặt danh nghĩa là thuộc phe quý tộc. Gia tộc Valueleta thuộc phe dân chủ của Trambelio, nên bất kỳ dấu hiệu tỏ ra lay động nào trước lời đề nghị của bà đều sẽ báo hiệu sự hủy diệt tức khắc đối với nhà El-Melloi.

"Thật đáng tiếc là tôi đành phải từ chối. Loại cá bé như chúng tôi đã quá bận rộn chỉ với mỗi việc giữ cho đầu mình nổi trên mặt nước rồi."

"Tất nhiên nếu ta chịu đưa ra lời mời thì bên ta sẵn sàng cung cấp cho cô một sự bảo vệ thích đáng. Và nếu cô bằng lòng cho bên ta quyền lợi ưu tiên tiếp cận lớp học của Lord El-Melloi II, bên ta thậm chí còn cân nhắc đến việc chia sẻ một hoặc hai phòng học mà mình sở hữu. "

"Ồ…!"

Tôi bị sốc không nói nên lời.

Đó đều là những điều kiện cực kỳ hào phóng. Dĩ nhiên chuyện được nhận thêm một hai phòng học thì chẳng đáng là bao, nhưng những phòng học thuộc về gia tộc Valueleta đều là một trong những khu thần địa tốt nhất trong cả Tháp Đồng Hồ. Trao bất kỳ khu đất nào trong số đó cho chúng tôi cũng giống như trao cho chúng tôi một tấm bằng danh dự.

"...Đáng tiếc là, chúng tôi thật sự không đủ khả năng để sử dụng hiệu quả khu đất cao cấp như vậy."

Tôi phải mất vài giây mới đưa ra được câu trả lời đó.

"Thật đáng tiếc."

"Tôi rất cảm kích trước lời mời của bà. Nhưng tôi vẫn phải hỏi, điều gì khiến bà quan tâm đến anh trai tôi nhiều như vậy?"

"Câu hỏi đó của cô rất hay đấy. Tất nhiên năng lực giảng dạy của ông ta là hạng nhất, nhưng sau khi xét đến lớp học El-Melloi thì khá rõ ràng là cô đứng sau việc đưa ông ta lên vị trí Lord."

"Phân nửa chuyện đó đại khái là diễn ra theo cách riêng của nó." Tôi đáp lại lời của bà Inorai với một nụ cười cay đắng.

Thật khó mà giải thích chuyện này một cách rõ ràng. Thật lòng thì, tôi sẽ cảm thấy dễ chịu hơn nếu bà xem thường chúng tôi giống như đối với những người khác trong phe Quý Tộc.

Đúng lúc đó,

"…Cái này." Một giọng rụt rè xen vào cuộc trò chuyện.

Thấy Gray sắp sửa đặt một câu hỏi, bà Inorai quay về phía em ấy.

"Hửm? Gì vậy?"

"...Tại sao gia tộc Valueleta không thuộc phe Quý Tộc ạ?"

"--A."

Đối với câu hỏi của Gray, tôi nhận thấy miệng mình há hốc.

Có thể nói, Trimmau còn chưa tệ đến mức đó - giống như em đang chọc một ngón tay vào lỗ thủng vậy.

"G-Gray..."

"Tôi nghe nói hầu hết những pháp sư trong Khoa Sáng Tạo đều là nghệ sĩ. Chẳng phải nghệ thuật thường gắn liền với tầng lớp quý tộc hay sao ạ?"

Đó là một câu hỏi đơn giản. Một câu hỏi đơn giản chết người, giống như một ngọn giáo tẩm đầy chất độc. Giống như có một người tỉ mẩn xây một cái tháp từ các khối gỗ, còn thì em đập vào một vị trí khiến cho nó bị sập hoàn toàn.

Nhưng bà Inorai chỉ cười một cách hết sức chân thành.

"Ồ, giỏi lắm! Đã nhiều thập kỷ qua mới có người hỏi ta một câu như thế!"

Tiếng cười của bà đầy cao hứng, đến nỗi nó bắt đầu thu hút sự chú ý của những pháp sư gần đó, nhiều người trong số họ quay sang nhìn chúng tôi.

Nhưng khi thấy đó là người phụ nữ nổi tiếng ở Tháp Đồng Hồ - Lord Valueleta - thì không ai dám nhìn nữa.

Không hề để tâm đến những pháp sư xung quanh đang nhìn mình, bà Inorai trả lời.

"Bởi vì nghệ thuật về cơ bản là thứ làm rung động trái tim của những người có độ tuổi nhất định."

"Những người có độ tuổi nhất định ư?"

Nhìn xuống Gray, bà gật đầu một cách thân ái.

"Chính xác. Nhiều người cho rằng nghệ thuật chân chính là những gì vẫn tồn tại được qua sự thử thách của thời gian. Nhưng về điểm này thì nó không còn là nghệ thuật nữa. Nó là lịch sử. Tất nhiên lịch sử có giá trị, và vô cùng đáng để theo đuổi, và như vậy, tầng lớp quý tộc khá thỏa mãn với nó. Nhưng nó không phải là những gì mà bọn ta đang theo đuổi. "

Bà nheo mắt lại.

Rõ ràng là bà hiểu từ giọng nói của mình rằng thứ giá trị mà mình đang nói đến không đơn giản chỉ phụ thuộc vào quá khứ hay hiện tại, mà còn dựa trên sự theo đuổi một lý tưởng cao xa.

"Bản thân cái đẹp là một điều tuyệt diệu. Kể cả khi nó chỉ tồn tại trong một khoảnh khắc, chỉ riêng chuyện nó từng tồn tại cũng khiến cho nó trở nên đáng giá. Đối với bọn ta, sự theo đuổi điều gì đó nằm ngoài khoảnh khắc đó thật sự không phải là con đường của bọn ta. Và ngoài ra, bọn ta tin rằng mọi người ngày nay lẽ ra nên được tham gia điều hành mọi việc bất kể lịch sử phả hệ của họ ra sao."

Quả nhiên, lời trình bày mạch lạc của bà tràn đầy một niềm kiêu hãnh xứng đáng với vị trí là một pháp sư đứng đầu một trong những phe phái hàng đầu Tháp Đồng Hồ.

"...Tôi nghĩ, mình đã hiểu phần nào." Gray gật đầu.

Mặc dù từ "phần nào" phủ một lớp mơ hồ lên câu nói đó, nhưng biểu cảm của em cho thấy rõ ràng rằng em đang suy nghĩ về câu trả lời này một cách nghiêm túc.

"Như vậy cũng đáng mừng. Nếu cô là một trong những đệ tử của El-Melloi II, cô cứ tự nhiên mà tìm đến sự giúp đỡ của chúng tôi bất cứ lúc nào, được chứ?"

Tuy bà Inorai nói một cách đầy thiện ý, nhưng ánh mắt của tôi trở nên trầm xuống.

Đặc biệt là khi biết tính cách của bà, không thể nào biết được bà sẽ công kích ta từ góc độ nào. Tôi không thể không cảm thấy nỗi căng thẳng lúc trước đang trở lại với mình.

(…Ôi, thôi rồi, thôi rồi.)

Để cho bản thân bị dính vào những tình huống như thế này, tôi khó mà cười nổi với những rắc rối mà tôi đang đẩy anh trai mình vào.

Đúng vào lúc tôi đang có ý định co tròn lại như một quả bóng và chờ chết thì một người khác xuất hiện.

Bước đi một cách nhanh nhẹn mặc dù vẫn phải chống gậy, đó chính là quý ông lúc nãy.

Byron Valueleta Iselma.

"Phu nhân Inorai, bà đây rồi."

"À, ông Byron. Cảm ơn ông vì đã mời ta."

Đưa khuôn mặt của mình lại gần bà ta khi bà lại uống hết ly rượu whiskey của mình trong một hơi, ông nói nhỏ.

"Ta có chuyện cần thảo luận với bà."

"Ồ?"

Lắng nghe phần còn lại trong câu nói của ông, biểu cảm của bà Inorai bắt đầu thay đổi.

Sau đó,

"Vậy, ta đi trước nhé. -Hẹn gặp lại, Công Chúa và người đệ tử của nhà El-Melloi."

Bà già cười, phô cả hai hàm răng trắng của mình.

3Sửa đổi

Sau đó, sau bài phát biểu thông lệ để chào mừng tất cả các vị khách đến tham dự, bữa tiệc kết thúc.

Tôi còn tưởng rằng có thể họ sẽ cho mời Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân xuống để giới thiệu với tất cả mọi người, nhưng cuối cùng điều đó lại không xảy ra. Dù sao thì, được đứng gần một người rất ■ như vậy có lẽ cũng đủ để khiến các pháp sư ở đây thật sự quẫn trí.

Nhiều pháp sư đã đường ai người nấy đi sau khi buổi tiệc kết thúc, nhưng vì không còn chuyến tàu nào đưa tôi trở về nhà cho đến hôm sau, nên riêng tôi thì lại đi sang bên Tháp Mặt Trời.

Có vẻ như Tháp Mặt Trăng dành riêng cho người trong gia tộc, và Tháp Mặt Trời dành riêng cho các vị khách.

Quả như mong đợi từ gia tộc này, những chiếc giường ở đây thuộc loại cực phẩm. Chỉ cần nằm lên nó là ta cảm thấy như mình đang ở trong một không gian vô trọng lực. Mặt khác, cái cảm giác không trọng lượng này khiến tôi cảm thấy như sức nặng bên trong tôi lớn hơn nhiều, và tôi rút cuộc lại vô tình buông một tiếng thở dài.

"…Thật là hết chịu nổi."

Tôi nhẹ nhàng đặt các ngón tay lên mí mắt của mình.

Đôi mắt tôi đang bị nóng lên. Do có đặc tính này nên tôi không thật sự thích những buổi tiệc kiểu này. Khi mà các bước sóng năng lượng của mỗi pháp sư tham dự đều khác nhau, đôi mắt tôi đã phải hoạt động quá mức để cố gắng thích ứng với từng người. Vào những lúc như thế này, tôi có cảm giác rằng những kỹ năng và năng lực pháp sư của tôi vẫn còn yếu kém, nhưng anh tôi nói với tôi rằng điều này sẽ bớt dần khi tôi lớn lên. Nhưng với cá nhân tôi, có một điểm mà tôi thích ở Ma Nhãn này là một chút ghen tỵ mà anh trai tôi dành cho chúng.

(…Nhưng mà.)

Che mặt lại, tôi thở dài lần nữa.

"Không những có một Grand, mà còn có một Lord nữa ư?"

Quả nhiên, sự kiện này thật quá sức mình.

Không chỉ với đôi mắt của tôi, cảm giác như bộ não của tôi cũng đang bị hoạt động quá mức nữa. Tôi tưởng mình đã nắm được đại khái phạm vi của sự kiện từ trước rồi, nhưng tôi thật quá ngây thơ. Không những có Lord Valueleta chứ chẳng phải ai khác, mà còn có Grand trong lời đồn đại là Aozaki Touko.

Tôi có rất nhiều điều cần phải suy nghĩ, tôi không biết phải bắt đầu từ đâu.

"...Nhưng em mừng là không có ai định tấn công chúng ta." Đột nhiên, một tiếng nói vang lên ở bên cạnh tôi.

Đó là lời của Gray, em chưa nằm lên giường mà vẫn ngồi trên một chiếc ghế sofa gần đó.

Có lẽ do bị căng thẳng quá lâu, em ấy có vẻ vẫn chưa bình tĩnh lại được khi ngồi thấp thỏm trên ghế sofa. Với những ngón tay đã đan lại với nhau nhưng vẫn hoạt động tới lui, cử chỉ này của em làm cho tôi liên tưởng đến các động tác thủ ấn của đệ tử Phật môn, hoặc giống trò chơi dây Chuồng Mèo[13] của người Châu Phi. Nghĩ lại thì, tôi nhớ trong bài giảng của anh tôi có nói rằng những trò chơi dây tương tự như Chuồng Mèo được người Māori sử dụng khi kể truyện thần thoại, và được người Inuit [Eskimo] cho rằng chúng có liên quan đến các Lời Nguyền... Ừ, việc tôi có những liên tưởng như thế này chỉ nói lên rằng tôi đang mệt mỏi cỡ nào.

Tóm lại, tôi đang không còn kiểm soát được những suy nghĩ của chính mình.

"Dù cũng có một số ít người dường như có ý muốn bắt đầu chuyện gì đó. Còn lại phần đông mọi người hình như đều che giấu dã tâm của mình trong buổi ra mắt ngày hôm nay. Hành động đó tự bản thân nó cũng là một loại vũ khí."

"…Em tự hỏi tại sao họ lại đi xa đến mức tạo ra một người đẹp đẽ như thế." Gray khẽ nói.

Có lẽ đối với một người chất phác như em, Công Chúa Hoàng Kim đã để lại một ấn tượng sâu sắc trong lòng em. Nhưng tôi hoàn toàn hiểu được cảm giác đó.

"Anh trai của chị đã nói, cái đẹp cũng nằm trong lĩnh vực ma thuật." Sau khi nhỏ vài giọt thuốc vào mắt, tôi trả lời.

Tuy không rõ rệt nhưng tôi có thể cảm thấy sức nóng trong đôi mắt của mình dịu đi một chút. Một khi đôi mắt tôi bình thường trở lại, tôi tin chắc những bộ phận còn lại trên cơ thể mình cũng sẽ được thư giãn theo. Ừ thì, tạm không nói đến bản chất pháp sư của tôi, đây kiểu như là một quá trình và thời gian cần thiết cho quá trình đó.

"Cái đẹp ư?"

"Đương nhiên. Như anh ta đã nói, vẻ đẹp truyền thừa trong toán học là yếu tố cần thiết trong việc tạo dựng những thứ như Ma Pháp Trận và Xưởng Phép, nhưng đối với những gia tộc như Iselma và Valueleta, nó thậm chí còn là phần cơ sở, và vì thế mà nó được đánh giá cao."

Cú sốc từ trải nghiệm đó cũng nhắc tôi nhớ đến một điều mà tôi gần như đã quên mất.

"Em có biết các pháp sư nhắm đến điều gì không?"

Sau một khoảng lặng, Gray trả lời với vẻ khó hiểu. "Ừmm... Em đã nghe về nó trong lớp. Có phải nó là... Vòng Xoáy Căn Nguyên?"

"Đúng rồi. Vòng Xoáy Căn Nguyên, hoặc gọi đơn giản hơn là Căn Nguyên. Đôi khi nó còn được gọi là「 」, một thứ chưa được nghiên cứu. Nó là khởi nguồn của vạn vật, là con số không xuất phát điểm của tất cả các sự vật và hiện tượng. À, nhưng bây giờ, khi cố diễn tả nó bằng lời, chị thấy đây không phải là một ý hay. Dù sao thì, kể cả khái niệm 'con số không' ấy cũng có vẻ thái quá, không thích hợp để đem ra so sánh."

Vừa chơi đùa với các từ ngữ, tôi vừa nheo mắt lại.

"Dù vậy, mục tiêu của pháp sư là cuối cùng sẽ đến được nơi đó. -À, tất nhiên, cũng có những người cảm thấy đã đủ thỏa mãn khi có được sức mạnh siêu nhiên hoặc trở thành siêu nhân. Bởi vì chúng ta yếu đuối nên chúng ta mới rơi vào sự lầm lạc này. Nhưng rút cuộc, đó cũng không phải là mục tiêu tối cùng của chúng ta. "

Tôi điểm lại từng câu nói của mình.

Đối với pháp sư hiện đại, đa số bọn họ hiểu rằng vươn tới Căn Nguyên là chuyện mà họ không thể nào thực hiện được. Xét cho cùng, mặc dù bản thân ma thuật đã rơi vào tình trạng liên tục suy thoái kể từ Thời Đại Thần Thánh, không hề có thông tin về bất cứ người nào đã từng gặp nó và quay trở về được. Có thể nói, sự xuất hiện ở Viễn Đông của vị ma pháp sư thứ năm - và thường được gọi là ma pháp sư cuối cùng - cũng giống như cánh cửa dẫn đến Căn Nguyên hiện hữu mà chẳng khác gì đóng lại đối với những người khác.

Mặc dù vậy, chúng tôi vẫn không bỏ cuộc.

Bất cứ ai từ bỏ trong một tình huống như thế này thì người đó ngay từ ban đầu đã không thể trở thành một pháp sư.

"Vì mục tiêu đến được nơi đó, gia tộc Valueleta đã chọn 'cái đẹp' là con đường của mình."

"…Con đường."

"Đúng vậy. Có lẽ em đã biết, rằng nhận thức về vẻ đẹp vốn dĩ là một chức năng của con người nhằm bảo lưu sự sinh tồn của chính mình." Đặt một ngón tay lên môi, tôi cố gắng nhớ lại nội dung bài giảng lúc trước của anh tôi về chủ đề này. Đó là một kỹ năng mà có lẽ hầu hết các giảng viên đều có, là bằng cách ghi nhớ phần đầu của tư liệu, thông tin tiếp theo sau tự nối đuôi nhau tuôn ra.

"Tương tự như việc khứu giác và vị giác của chúng ta được phát triển để có thể phát hiện ra chất độc, thị giác và thính giác của chúng ta được luyện tập để có thể tránh được nguy hiểm về mặt vật lý. Nhưng thậm chí ngoài năm giác quan đó, trước khi nhân loại phát triển về mặt tư duy, cái đẹp đã tồn tại như một xu hướng bên trong để 'tìm kiếm lạc thú'."

Ví dụ như các bức vẽ trong hang đá Lascaux của Pháp.

Ví dụ như các bức tượng đá khỏa thân từ thời đại Đồ Đá Cũ được tìm thấy ở khu di chỉ khảo cổ của Willendorf.

Những tạo tác này, được gọi là nghệ thuật tiền sử, là bằng chứng rõ ràng cho khái niệm cái đẹp không thể chuyển dời của nhân loại.

"Chừng nào vẫn xem vẻ đẹp là con đường của mình, những pháp sư đó suy nghĩ đại loại như thế này: 'Nhìn ngắm cái đẹp thì ta cũng tự trở nên đẹp.'"

"…'Tự trở nên đẹp' ư?"

Đúng như dự đoán, lời giải thích này hình như hơi quá tầm đối với Gray, khi mà lông mày của em nhíu lại.

"Ừm hừm, thật là một câu chuyện kỳ lạ, phải không? Nhưng ngay cả những tạp chí ở đằng kia cũng sẽ nói cho em biết rằng nghệ thuật và văn học là thức ăn của linh hồn."

"...A, em hiểu rồi. Nếu vậy thì-"

"Về cơ bản thì chúng là một. Theo như anh trai của chị, vẻ đẹp giống như một dạng lời nguyền giao cảm. Khi chúng ta biết trân trọng vẻ đẹp của nghệ thuật, thần hồn của chúng ta được thanh tẩy - đó là bản chất thật sự của thứ cảm xúc mà chúng ta diễn tả bằng thuật ngữ 'đẹp'."

Sau cái gật đầu làm cho tôi liên tưởng đến một con thú nhỏ, Gray suy ngẫm câu nói của tôi một lúc trước khi lên tiếng.

"Vậy, nếu chúng ta được chứng kiến một thứ gì đó cực kỳ đẹp..."

"Thì chúng ta có thể đẩy linh hồn của mình cái một lên đến một cảnh giới cao hơn, vậy đấy. Em cảm thấy sao? Em có cảm thấy mình đã trở nên xinh đẹp hơn trước không? Mà, Gray vốn đã xinh đẹp rồi."

"-Xin chị đừng nói đến mặt em."

Trong một khắc ngắn ngủi, có một quãng ngừng lạ lùng trong câu nói của em. Hình như tôi vừa mới đạp trúng một quả mìn.

Bới móc câu chuyện này của em có vẻ sẽ là một việc phiền toái, nên tôi quyết định tạm thời bỏ qua.

"...Ờ thì, khi xem xét cái đẹp trong phạm vi này, em sẽ thu được một kết quả giống như 'cô ấy'."

Điều này thực sự ấn tượng.

Giống như nhờ nghe một bài thơ hoặc đọc một cuốn sách mà thay đổi cả cuộc đời. Ngay cả những tác phẩm nổi tiếng nhất được đọc lên bởi những người đọc truyện giỏi nhất cũng khó lòng tạo ra được một hiệu ứng như vậy, nhưng nếu ta có thể tạo ra được hiệu ứng đúng như yêu cầu - đó chắc chắn là ma thuật. Có thể nói, đây không phải là phóng đại khi nói rằng nó thuộc phạm trù Ma Pháp Chân Chính.

"…Em hiểu rồi." Gray thở dài. "Có phải tất cả những người trong Khoa Sáng Tạo đều như thế không ạ? Dường như họ đang trên một chuyến hành trình dài khủng khiếp ..."

"Gia tộc Iselma, và chi chính của họ là gia tộc Valueleta dù sao cũng là một trong những dòng họ nổi tiếng nhất tại Tháp Đồng Hồ. Ít nhất cũng đủ để được tính vào một trong Tam Đại Thế Gia."

Barthomelloi.

Trambellio.

Valueleta.

Đây là Tam Đại Thế Gia của Tháp Đồng Hồ.

Tuy nói hơi lạc đề một chút, nhưng trong Tháp Đồng Hồ, tên hiệu Lord có hai ý nghĩa "lớn" và "nhỏ" khác nhau. "Lớn" tức là Mười Hai 『Lord(Quân Chủ)』, có lẽ không cần phải giải thích nữa. - Còn "nhỏ" tức là các 『lord(quý tộc)』, hầu hết những người này đều thuộc Tam Đại Thế Gia.

Tất nhiên, điều thứ hai thì hoàn toàn không chính thức.

Nó là một tục lệ được hình thành trước khi quyền lực của Mười Hai Lord được xác định, mà việc tôn trọng những thứ cổ xưa là một bản năng tự nhiên của pháp sư. Do đó, các cuộc đấu tranh quyền lực và mầm mống thù địch giúp cho hệ thống này vẫn còn vững mạnh đến tận ngày nay. Có lẽ nói pháp sư sẽ sớm bị diệt vong thì đúng hơn.

Nhân tiện, cái tên Lord El-Melloi ban đầu cũng mang ý nghĩa này, nhưng điều đó đã trở thành dĩ vãng rồi.

TLECF - Vol2 chapter 2 c

"...Em có cảm giác như thể đầu mình muốn nứt ra," Gray thú nhận, dí mấy ngón tay của mình vào hai bên thái dương.

"Hê hê, chị đã cố nhồi nhét hơi nhiều chăng?" Với một tiếng cười nhỏ, tôi vuốt tấm chăn giường.

Khi tôi làm như vậy, chiếc áo choàng của Gray bắt đầu rung rinh ở gần bên tay phải của em.

"Đúng hơn là cô ta bị giam hãm quá lâu, cô ta nhận xét hoàn toàn sai về Công Chúa Hoàng Kim gì đó!"

Với một tiếng động nhỏ, cái móc bên trong áo choàng của Gray được mở ra, và một vật nhỏ trông giống chiếc lồng chim xuất hiện . Bên trong cái lồng đó, Add nêu bật ra quan điểm của mình với vẻ mặt tự mãn.

"Bà chị đó thật là đáng sợ. Dù đã nấp kỹ nhưng tôi vẫn cảm thấy mụ nhìn về phía mình. Lần đầu tiên tôi có cảm giác như vậy!"

Cặp mắt và cái miệng khắc trên chiếc hộp trong lồng này cử động liếng thoắng.

Nhiều khi Add khiến tôi liên tưởng đến hiệu ứng đặc biệt mà ta thường thấy trong phim ảnh. Cái biểu cảm do biến hình kia quá ư chi tiết, tựa như nó muốn biểu thị một điều gì đó khác với quan điểm của bản thân 'ông ta'.

"Aozaki Touko ư?"

"Ừ, người đó. Cô ta là giống gì vậy, quái vật à?"

"Nếu thế, chuyện ông không bị phát hiện quả là một kỳ tích."

Có lẽ bởi vì việc che giấu Add hoàn toàn không cần dùng đến ma thuật. Điều đó có thể đưa đến câu hỏi là tại sao một lớp bảo vệ mỏng manh như vậy lại được sử dụng để che giấu ông, nhưng cả Add lẫn Gray đều im lặng trước câu hỏi này.

"...Tôi cũng quan tâm đến cô ta nữa."

"Cái gì?! Bà cô bốn mắt đó ư?!"

"Đúng vậy. Tại sao một người như Aozaki Touko lại quyết định xuất hiện ở đây-"

Khi định giải thích thêm, tôi bỗng cảm thấy có một sự hiện diện bên cạnh mình.

"Trim?"

Tôi cứ tưởng rằng cô ấy đã trở lại chỗ của mình trong va li của tôi, nhưng cô ấy bây giờ đang ở bên cạnh tôi và nhìn chằm chằm vào cánh cửa phòng.

"Tôi phát hiện ra có hai người lạ mặt trong khu vực lân cận."

Tôi - cả Gray nữa - bỗng cảm thấy vô cùng căng thẳng.

Khoảng mười giây sau, có một tiếng gõ cửa.

Liếc thấy ánh mắt của Gray, tôi nuốt ực rồi gật đầu.

Nhanh gọn, em cầm lấy cái lồng trên bàn và cất nó vào chỗ giấu bên dưới áo choàng. Bất kể bao nhiêu lần tôi nhìn em ấy làm việc này, nó vẫn mang lại cảm giác như đang quan sát cái lồng bị hút vào một chiều không gian khác, nhưng hiện giờ, mối quan tâm cấp bách nhất của tôi là ở phía bên kia cánh cửa.

Khi tôi vươn tay đến các Lễ Khí còn lại trong vali của mình thì,

"-Tôi có thể vào được không?" Một tiếng nói vang lên từ phía bên kia cánh cửa.

"-Mời vào. Cửa không khóa." Tôi trả lời.

Tôi khó có thể trông mong vào ổ khóa trên cái cửa nằm trong ngôi nhà của người khác, nên đối với tôi, có khóa hay không thì cũng đều như nhau. Chừng nào tôi còn ở trong lãnh địa của người khác thì điều này chỉ khác một chút so với việc bị giam hãm trong một mê cung có giăng đầy cạm bẫy.

Phía bên kia lập tức hồi đáp.

Khe hở mảnh như sợi chỉ ở giữa khung cửa từ từ mở rộng, để lộ ra hành lang bên ngoài.

Đứng đó là một trong hai người hầu gái đã hộ tống Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân.

"Tên tôi là Caleena."

Cô ta chào chúng tôi, vì có chiếc đèn lồng trên tay, cô buộc phải nhún chào không theo nghi thức.

"Thật là ngại quá. Tên tôi là Reines El-Melloi Archisorte. Tôi có thể giúp gì cho cô?"

Trước lời đáp thẳng thắn của tôi, người hầu gái quay lại nhìn phía sau lưng. Xem ra còn một người khác đứng sau cô ta. Người chị em sinh đôi của cô chăng?

"Xin mời tiến lên phía trước."

Theo lời mời của người hầu gái, một người khác xuất hiện bên cạnh cô.

Tôi thật sự không thể tin vào mắt mình.

Có khi, nhận thức đó đã vượt qua cả những định luật vật lý. Với sự nhạy bén đối ngược với ma thuật, tôi cảm thấy các dây thần kinh kết nối với đôi mắt của mình và phần não bộ dùng để điều khiển chúng như muốn nổ tung cùng một lúc.

"Công Chúa... Hoàng Kim...!"

***

Thành thật mà nói, tôi nghĩ mình điên mất rồi.

Cho dù cả hai người chúng tôi đều là phụ nữ, vẻ đẹp của cô ấy cũng vượt qua cả làn ranh giới tính. Tâm trí của tôi hoàn toàn bị choáng ngợp đến nỗi phải mất vài giây mới làm việc trở lại. Vẻ đẹp của cô ấy mang lại một cảm giác xa rời thực tế đến mức độ, nếu có ai đó nói với tôi rằng nơi mà tôi đang đứng đã được dịch chuyển sang một thế giới khác thì tôi có thể sẽ tin theo.

"Rất vui được gặp cô." Một tiếng nói cất lên.

Ngay cả giọng nói của cô ấy cũng đem đến một cảm giác như thể nó đang trực tiếp vang lên ở trong đầu tôi.

"…A, à à." Tôi hắng giọng.

Quả nhiên là cuộc gặp lần thứ hai này thiếu đi sự tác động cực độ đã từng xuất hiện trong lần gặp đầu tiên, nhưng nếu không như thế thì có thể tôi đã ngất xỉu ngay tại chỗ. Vào lúc đó, tôi học được rằng cái đẹp là bạo lực.

"Tiểu thư Diadra bảo rằng cô ấy có chuyện muốn nói." Người hầu gái tự xưng là Caleena lại lên tiếng.

"Với chúng tôi?"

"Không ạ. Liệu có thể yêu cầu người tùy tùng của cô chờ bên ngoài được không ạ?" Cô hỏi, chiếc đèn lồng trong tay cô chiếu lên Gray đội mũ trùm.

"…Cái này, tôi..."

"Cô ấy là một người đáng tin cậy." Tôi lập tức nói. Lý do mà tôi mang theo một vệ sĩ chính xác là vì những lúc như thế này. Yêu cầu em ấy ra bên ngoài chắc chắn là một điều bất tiện. Dù sao, tôi cũng không dám quả quyết rằng một mình Trimmau có thể đảm đương việc này.

Diadra, vẫn lặng lẽ quan sát từ nãy đến giờ, cuối cùng cũng mở miệng.

"...Nếu thế thì chỉ có Caleena ra ngoài thôi, được không?"

"Thưa vâng." Với một cái gật đầu nhanh nhẹn, Caleena nghiêm trang bước ra khỏi phòng và đi mất. Như thể nhiệm vụ của cô ta chỉ là đi theo hầu, cảm giác về sự hiện diện của cô ta đã biến mất hoàn toàn.

Chỉ còn lại hai người chúng tôi và Diadra.

"Tôi xin lỗi vì đã đến gặp cô một cách quá đột ngột ."

"…Không có chi." Chỉ riêng giọng nói của cô ấy cũng đáng sợ như bùa choáng, nhưng tôi vẫn cố gắng trả lời.

Tuy nhiên, bây giờ đứng gần, tôi mới nhận ra một điều.

"…Lẽ nào, cô bị khiếm thính?"

"Vậy là cô đã nhận ra." Với một nụ cười yếu ớt, Công Chúa Hoàng Kim - Diadra - đặt tay lên hai lỗ tai của mình. "Đúng vậy, mất thính lực là một bệnh di truyền trong gia tộc của chúng tôi. Tuy nhiên, tôi vẫn có thể ứng phó với phần lớn các cuộc trò chuyện bằng cách đọc môi, và việc dùng ma thuật để tự học nói không phải là trở ngại lớn."

"…À, ra thế."

Dù vẫn theo sau hít bụi của khoa học hiện đại, nhưng có một số lĩnh vực mà ma thuật có lợi thế khác biệt. Những gì mà Công Chúa Hoàng Kim vừa nói - việc sử dụng ma thuật để dạy cho một người điếc học cách phát âm đúng - chính là một ví dụ. Nói ngắn gọn thì, việc này giống như trực tiếp đem tri thức về cách phát âm từng lời nói nhồi thẳng vào đầu của người nhận. Do vậy mà nó trở thành một ma thuật cao cấp, nhưng nếu đi cùng một người có khả năng thần giao cách cảm thì hầu hết những vấn đề trên đều có thể giải quyết được. Ngay cả khi họ chỉ tạm thời thuộc về gia tộc Valueleta, xử lý được một chuyện như thế sẽ chẳng có gì là lạ.

Nhưng thành thật mà nói, nếu thêm mười hoặc hai mươi năm nữa, khoa học hiện đại cũng sẽ có thể tìm ra được phương pháp nào đó mang lại kết quả tương tự.

Tôi tạm ngừng một chốc. Sau khi lúc lắc cái đầu, tôi trở lại giọng nói bình thường của mình.

"Cảm ơn vì cuộc vui tối nay. Được cô đích thân ghé thăm cũng là một niềm vinh dự khiến tôi cảm thấy ngây ngất."

Đó không phải là lời khoa chương mà là cảm xúc thật của tôi.

Diadra mỉm cười. Nụ cười của cô ấy tựa giống bông hoa hơn cả bông hoa thật.

"Cảm ơn cô rất nhiều. -Tôi đã nghe kể về gia tộc El-Melloi từ cha tôi. Cha tôi nói rằng quý ông đó nhận được sự chú ý của toàn thể Tháp Đồng Hồ nhờ những đóng góp của ông ta đối với ma thuật hiện đại. Có vẻ như đối với các Tân Hệ, ông ta giống như một vị cứu tinh."

Tất nhiên, cuộc trò chuyện trở lại với chủ đề là anh trai tôi.

Đây không phải là một chủ đề nhàm chán, nhưng tôi quả thật đã chán ngấy vì phải nghe nó quá nhiều lần. Ngay cả người trong một gia tộc nổi tiếng như nhà Valueleta mà còn nhắc đến Tân Hệ, đó cũng là một cách để nói rằng hai anh em tôi chẳng liên quan gì với nhau.

Nhưng lần này thì khác.

"Tôi muốn cầu xin một chuyện." Diadra nói.

"Được. Đối với một người xinh đẹp như cô, tôi sẽ sẵn lòng làm bất cứ điều gì trong khả năng ít ỏi của mình."

"Cô thật là tử tế," Công Chúa Hoàng Kim gật đầu trước khi nói tiếp. "...Tôi muốn xin cô giúp chúng tôi bỏ trốn."

"…Bỏ, trốn?" Đôi mắt tôi bất giác trợn lên.

"Đúng thế. Chúng tôi muốn cầu xin sự che chở của phe El-Melloi."

"…"

Chuyển phe.

Đây quả thật cũng có thể xem như bỏ trốn. Suy cho cùng, nếu không tính nhà El-Melloi chúng tôi, phe Quý Tộc mà nhà El-Melloi gia nhập có nguồn tài nguyên và sức mạnh quân sự tương đương với một quốc gia nhỏ. Tất nhiên, điều đó có nghĩa là phe Dân chủ mà nhà Valueleta gia nhập cũng có lực lượng chiến đấu không kém gì.

Tôi nghe được cả tiếng nuốt ực trong cổ họng mình. Trong khi Gray thì không biết gì về ý nghĩa trong lời yêu cầu của cô ấy, em chỉ đứng trơ ra nhìn chúng tôi, đó có lẽ là điều tốt cho em ấy.

"...Tôi có thể hỏi trước lý do được không?"

"Tôi muốn bảo vệ em gái của tôi - Công Chúa Bạch Ngân, Estella - Tôi muốn bảo vệ cả hai chúng tôi." Diadra nói một cách rõ ràng và trực tiếp.

"Bảo vệ? Nhưng chắc chắn Lord Byron xem hai người như những gì trân quý nhất mà phải không?"

"…"

Trong một lúc, Diadra im lặng. Không phải cô ấy từ chối trả lời, mà giống như có một điều gì đó nặng nề đã khóa miệng của người phụ nữ xinh đẹp này. Trong lúc đó, Gray và tôi cũng im lặng theo cô. Không hối thúc, chúng tôi chờ cô tự mình vượt qua sức nặng đó.

Cuối cùng, cô thì thầm.

"...Tôi bắt đầu cảm thấy hơi mệt mỏi rồi." Đặt tay lên ngực áo màu hồng tím thêu hoa rất đẹp của mình, cô nói tiếp. "Dù ông ta là người đã tạo ra thân xác của chúng tôi, nhưng hẳn là cô có thể tưởng tượng được sự đau đớn mà ông ta đã bắt chúng tôi phải trải qua."

Chỉnh sửa cơ thể bằng ma thuật được xem là cơ bản của hầu hết mọi trường phái. Đào tạo kỹ lưỡng từ khi còn nhỏ, cấy ghép Khắc Ấn Ma Thuật, và điều chỉnh bằng nhiều loại thuốc đều là những chuyện thường thấy, nhưng ngay cả việc làm xáo trộn bộ não và các cơ quan nội tạng cũng không phải là chuyện hiếm. Thậm chí người ta đồn rằng có pháp sư còn cho hàng chục, có khi là hàng trăm, con côn trùng được ma thuật chế luyện sống trong cơ thể họ.

Dĩ nhiên, các Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân chắc cũng đi chung trên con đường đó.

Để đạt được kết quả ở mức độ này thì bất kể sự đau đớn mà nó tất yếu gây ra cho người nhận ra sao, không có pháp sư nào ngần ngại chấp nhận cái giá đó. Cho dù bề ngoài hào nhoáng cỡ nào, nhà Iselma vẫn là những người thực hành ma thuật. Gia tộc pháp sư chính là những người tuân nguyên tăc này.

Tuy nhiên, không phải ai cũng chấp nhận hy sinh vì nguyên tắc của gia tộc mình-

"-Xin đừng hiểu lầm. Chúng tôi tất nhiên là pháp sư. Chúng tôi đã tự nguyện dâng hiến cơ thể của mình. Nhưng đến giai đoạn này, những phương pháp mà cha của chúng tôi đang sử dụng trở nên không còn hiệu quả. Không, đúng hơn nên nói là giai đoạn mà phương pháp của ông còn hiệu nghiệm đã qua đi rồi. Do đó, chúng tôi đã quyết định rằng chúng tôi có 'trách nhiệm' tự bảo vệ chính mình."

"…"

Lần này lại đến lượt chúng tôi á khẩu.

Điều mà cô ấy đang nói khá ít gặp. Sau khi đã tiến tới một giai đoạn nhất định, phương pháp đưa ta đến đó đột nhiên trở nên vô dụng. Có các chuyện kể về những gia tộc tồn tại qua nhiều thế kỷ lại đi đến kết thúc vì đã coi thường vấn đề này.

"Nói tóm lại, những phương pháp của Lord Byron đã trở nên nguy hiểm đến nỗi cô cảm thấy cần phải tự bảo vệ bản thân - và ông ta không chịu lắng nghe ý kiến của cô về vấn đề này?"

"Đúng vậy." Diadra mạnh mẽ xác nhận phần tóm tắt của tôi. "Nếu tình hình hiện tại vẫn tiếp tục, chắc chắn sớm muộn gì một người trong chúng tôi sẽ chết."

Điều đó khiến tôi muốn hét lên.

Nếu có ai phải làm điều báng bổ như thử xếp hạng nghệ thuật, hai người này sẽ chiếm lấy vị trí hàng đầu dễ như trở bàn tay. Trong trường hợp đó, người dẫn trước sẽ lấn át những người phía sau đến nỗi có thể khiến họ bơi trong lớp phủ của Trái Đất. Không màng đến sự mất mát đối với nhân loại nói chung, số người cho rằng thà san bằng Bảo Tàng Anh Quốc còn hơn để mất hai người này chắc không hề nhỏ.

Với một tiếng thở dài, tôi lại lên tiếng.

"Nếu vậy, chẳng phải tìm đến sự giúp đỡ từ Lord Valueleta thì thích hợp hơn sao?"

"Phu nhân Inorai đương nhiên là một người tử tế, nhưng bà cũng là thủ lĩnh của những pháp sư trong 「Valuay(Khoa Sáng Tạo)」. Là người đứng đầu gia tộc Iselma, cha tôi có thành tựu không nhỏ , và tôi không nghĩ bà sẽ tình nguyện trở mặt với cha."

Đúng như cô ấy nói.

Một người dù có tài đức hơn người nhưng cũng không ngoại lệ khi làm một pháp sư. Không đời nào một người có khả năng trở thành thủ lĩnh của cả một phe phái trong Tháp Đồng Hồ lại có thể duy trì một lối sống nhân đạo. Cũng theo lý đó, một người đã vươn đến cương vị này sẽ không bao giờ cướp đi thành quả của người khác.

"Tuy nhiên, cô là thành viên của phe Barthomelloi. Miễn là việc này có lợi cho cô, cô không cần lo ngại về ý kiến của cả cha tôi lẫn Lord Valueleta. Chúng tôi tin mình có thể có ích cho cô."

Trước câu nói của Diadra, tôi không thể làm gì khác ngoài gật đầu.

Dù là đối với pháp sư hay không, mà có lẽ còn chính xác hơn nữa nếu là đối với pháp sư, người như cô ta sẽ được liều lĩnh săn đón. Nói ngắn gọn, hai người này là niềm tự hào của Khoa Sáng Tạo.

"Nếu đó là những gì cô tin, thì cô không thể mong đợi rằng phía chúng tôi sẽ đối xử với cô tốt hơn, đúng không? Mà tôi cũng đâu thể nào đảm bảo rằng cuộc sống của cô ở chỗ chúng tôi sẽ dễ chịu hơn cuộc sống của cô ở đây."

"...Tuy nhiên, vẫn có khả năng tiến hành một giao dịch." Công Chúa Hoàng Kim nói thẳng thắn.

Dường như chúng tôi vẫn có thể đưa ra các điều kiện.

Giống như một kẻ khủng bố dùng sự hợp tác và cung cấp thông tin để giao dịch thỏa thuận.

"...Tôi hiểu rồi." Một lúc sau, có vẻ như tôi không còn biết nói gì hơn nữa.

Tôi cảm thấy hối tiếc vì đã đánh giá thấp cô ấy. Chắc chắn, cô ấy đã dồn hết quyết tâm để đến nói chuyện với tôi. Dù biết rằng những gì mà mình đang nói là quá mức ra sao, cô ấy vẫn có sự chuẩn bị để gặt hái được thứ mà mình muốn.

"…"

Một tiếng thở dài.

Lật lại suy nghĩ, tôi chỉ định đối thủ của mình như một quân cờ trên bàn cờ.

Tất nhiên, tôi cũng là một quân khác. Trên một bàn cờ vua được gọi là Tháp Đồng Hồ, có vô số con tốt. Xét cho cùng, tranh chấp giữa các phe phái trong Tháp Đồng Hồ chẳng là gì ngoài việc xác định vị trí của các quân cờ trên bàn cờ này. Vào thời gian và hoàn cảnh thích hợp, những quân cờ thậm chí có thể chuyển phe. Có lẽ thay vì cờ vua, cờ Shōgi của vùng Viễn Đông mới là một ẩn dụ thích hợp[14].

"Nhưng như cô biết đấy, tôi chỉ giữ vai vế thấp nhất trong phe Quý Tộc. Ngay cả khi chấp nhận yêu cầu của cô, tôi cũng không thể đảm bảo với cô bất cứ điều gì."

"Tôi biết, nhưng như vậy là đủ rồi. Nếu gia tộc El-Melloi nổi tiếng dám chấp nhận chúng tôi, thì những người khác không thể phớt lờ."

(...Ra vậy. Thế nên lúc đầu, cô mới khen ngợi anh trai của tôi.)

Tôi thua rồi.

Diadra quả nhiên đã sắp đặt thành công. Với vẻ ngoài bình thường và thản nhiên, cô đánh trúng vào chỗ yếu hại của tôi vào đúng thời điểm. Tất nhiên, đó là điều cơ bản nhất trong những điều cơ bản của việc đàm phán, nhưng đối với một người xinh đẹp như thế thì nó thậm chí còn được nhân lên gấp nhiều lần.

Tôi cảm nhận được sức nặng của ngôn từ.

"Ừ thì, tôi có nói rằng tôi sẽ làm bất cứ điều gì trong khả năng ít ỏi của mình."

Nếu hứa hẹn một cách bất cẩn vào lúc này thì sẽ không còn đường lui nữa.

"Nhưng nếu thế thì tôi phải nói chuyện với Công Chúa Bạch Ngân - Estella. Tuân thủ quy định trong thế giới ma thuật cũng là mục tiêu của chúng tôi. Tuy chúng tôi đúng là đứng ở phe đối lập với nhà Valueleta, đó lại càng là lý do để chúng tôi phải thận trọng đối với một vấn đề có thể làm phát sinh một cuộc chiến tranh trên toàn diện."

Tôi khéo léo từ chối yêu cầu của Diadra. Tuy nhiên, khi nghe câu trả lời của tôi, cô tung ra thêm một lá bài nữa trên tay mình.

“… Nếu như, có thể thu xếp một khoản trả công tương xứng thì sao?”

"Trả công ư?"

Sau khi lặp lại lời của mình, Diadra gật đầu, từ từ đứng dậy khỏi chỗ ngồi. Ngay cả cử chỉ này cũng đủ để ánh hoàng kim của cô hớp lấy ánh mắt của những người trong phòng.

Diadra nói lời cuối.

"...Sáng sớm mai, xin hãy đến phòng tôi. Tôi sẽ mở lối đi phía sau, và căn phòng được khóa lại bằng Khóa Ma Thuật, vậy nên không cần phải lo sợ bị người khác xen vào. Đến lúc đó, chúng ta cũng sẽ bàn về chuyện Công Chúa Bạch Ngân."

Nói xong, Diadra rời khỏi phòng.

Cũng thật xấu hổ, tôi suýt nữa đã vươn tay ra để chặn cô ấy lại. Hơn nữa, vì ánh đèn mờ của căn phòng, lúc chia tay với cô ấy thật là đau đớn.

Với sức mạnh tuyệt vọng, tôi đè nén sự thôi thúc đang cố tác động lên đôi tay của mình. Đến khi cô ấy đã đi khỏi, tôi mới cho phép bản thân thở dài.

"…Tiểu thư Reines." Ai đó gọi tên tôi.

Đó là Gray, sau khi im lặng trong suốt cuộc đàm phán, em bây giờ mới lên tiếng.

"Gì vậy?"

Quay lại nhìn em, tôi thấy em ngồi xuống bên giường của mình và hỏi. "Chị định sẽ làm gì?"

"Chị cũng đang tự hỏi." Tôi trả lời em ấy với một cái nhún vai.

Thật lòng thì, tất cả những gì tôi muốn làm bây giờ là nằm lăn ra và không bao giờ dậy nữa. Vốn đã mệt mỏi vì buổi gặp mặt xã giao, bây giờ tôi còn gặp thêm chuyện này nữa. Nếu tôi cầu xin được chết cho xong, thì cũng chẳng có ai trách móc.

"...Chị có nghĩ là cô ấy nghiêm túc về chuyện đào tẩu không?"

"Chuyện này rất kỳ lạ."

Bình thường thì tôi sẽ cho rằng đây là điều nực cười. Nhưng mà, cảm xúc của cô ấy chẳng có vẻ gì là giả dối. Tôi rất tin tưởng vào đôi mắt của mình. Dẫu sao thì tôi cũng phải dựa vào chúng để sinh tồn trong thế giới này. Tôi có thể điều hành nhà El-Melloi từ hồi học tiểu học đến giờ đều chỉ nhờ vào khả năng nhìn thấu trái tim của người khác.

Nhờ vào nhân cách xấu xa này.

Tôi không thể dối lòng mình về cảm giác thích thú trước nỗi khổ của người khác, khi mà khả năng của tôi trong việc xác định suy nghĩ và tư tưởng của mọi người về mặt tâm lý đã trở nên khá thuần thục. Kỹ năng xuất phát từ niềm đam mê. Vì hầu hết các pháp sư đều hết sức thẳng thắng đối với niềm khao khát của họ nên tôi không hề thiếu cơ hội để thực hành.

"Hoặc đúng hơn là, cô ấy khá kỹ lưỡng trong việc theo đuổi mục tiêu của mình, phải không?" Tôi nói với một tiếng khịt mũi.

Ngay cả khi tôi từ chối yêu cầu của cô ấy một cách rõ ràng, chắc chắn cô sẽ tìm sự giúp đỡ từ chỗ khác bên phe Barthomelloi vào cơ hội tiếp theo. Nếu thỉnh cầu của cô ấy được chấp nhận vào một lúc nào đó, không nghi ngờ gì rằng tôi sẽ không dễ dàng thoát được vì đã từ chối cô ấy vào lần đầu tiên.

Mặt khác, vị trí hiện tại của chúng tôi đối với việc lật mặt Lord Byron là quá yếu. Tất cả những gì ông ta cần làm chỉ là lan truyền một tin đồn rằng nhà El-Melloi đã lừa gạt Công Chúa Hoàng Kim và dẫn dụ cô gây nên tổn hại nghiêm trọng đến gia tộc của mình.

Cuối cùng, nếu muốn từ chối yêu cầu của cô ấy, lựa chọn duy nhất của tôi là giả vờ như mình không hề nghe thấy tiếng gõ cửa của cô ấy ngay từ đầu.

"Rõ là phiền toái. -Trim?"

"Vâng?" người hầu thủy ngân quay sang khi tôi gọi.

"Chuyển sang chế độ chờ. Sẵn sàng ở trạng thái cảnh giác cao."

"Thưa vâng."

Theo lệnh của tôi, Trimmau biến vào trong vali. Ở chế độ này, mức tiêu thụ năng lượng ma thuật hiện tại của cô ấy gần như bằng không. Cô ấy đã được thiết lập trạng thái tiêu thụ năng lượng ma thuật tối thiểu nhất, nhưng nếu tôi tính ngủ lại tại nhà của một gia tộc khác, tôi muốn đảm bảo rằng mọi thứ đã đâu vào đó. Kiệt sức, tôi thậm chí không muốn nghĩ đến chuyện phải đàm phán với người phụ nữ đó lần nữa.

"...Ít nhất, chị sẽ phải chờ xem cô ấy định trả công bằng cái gì." Nói xong, tôi rút cuộc cũng nhắm mắt lại.

Như đang chìm xuống bùn, tôi cảm thấy ý thức của mình trôi theo chiếc giường mềm mại.

4Sửa đổi

-Cùng thời gian đó.

Gió thổi qua mặt hồ và cuốn theo hơi ẩm. Như thể đêm tối bị thấm đẫm, khu rừng và cánh đồng gần đó bị vây lấy bởi một làn sương trắng. Có lẽ vì độ ẩm cao và sự thay đổi nhiệt độ khắc nghiệt, nơi này đã trở nên nổi tiếng với những màn sương dày mà nó tạo ra. Do vậy mà bắt đầu từ lâu đài Muncaster[15], các câu truyện về ngôi nhà ma ám trở nên phong phú.

Không cần phải nói ra một thực tế rõ ràng rằng người Anh yêu thích những con ma của họ. Không kể đến các nhóm người hâm mộ và các chuyến du lịch săn ma, bất kỳ ngôi nhà nào được đồn đại là có ma xuất hiện bên trong đều sẽ được bán với một mức giá cao như kiểu một biệt thự ma ám.

Vì vậy.

Một tiếng cười dữ dội vang ra từ tòa tháp có thể xem là một con ma như thế.

"Ừ, xin cảm ơn ông vì buổi tối hôm nay, Lord Byron!" Người phụ nữ đeo kính nói.

Aozaki Touko tóc đỏ đang trò chuyện thân mật tại lối vào Tháp Mặt Trăng.

Người tiếp chuyện với cô là Lord Byron. Cha của Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân, và là người đứng đầu gia tộc Iselma.

Tất nhiên, dược sĩ Maio cũng đang đứng cạnh họ.

"Xin hãy cho phép tôi hộ tống cô nhé, cô Aozaki."

"Thôi cám ơn, Maio. Mà anh đã uống hơi nhiều rồi, phải không?" Từ chối khéo lời đề nghị của Maio, Touko quay đi.

Bên ngoài tháp, một màn sương mù sầu muộn hững hờ trên không.

Cũng giống như những vị khách khác, phòng của Touko ở bên Tháp Mặt Trời. Lý do mà Maio được ở trong Tháp Mặt Trăng dành riêng cho gia tộc Iselma là bởi vì ngay từ đầu, anh đã được thuê làm dược sĩ riêng của họ.

Như đang tha thẩn giữa làn sương, cô thả mình trong cảm giác bước đi trên những bông hoa.

Khi đang đi,

"…"

Đôi mắt phía sau tròng kính của cô bỗng nheo lại.

Một chuyển động bất ngờ của cát dưới chân cô khiến cô dừng lại. Nó có vẻ kỳ lạ, tựa như một cái la bàn đang tìm vị trí của cô.

Bất thình lình, một hình bóng mờ ảo xuất hiện trước mặt cô.

“Vậy ra đây là nơi mà đứa học trò ngốc nghếch của ta đang ở đây.” Một bà lão tóc trắng lên tiếng khi vừa hiện ra từ trong màn sương đêm, khuôn mặt đầy nếp nhăn của bà đang nở một nụ cười.

"... A, Phu nhân Inorai." Trầm giọng, Touko hơi cúi đầu chào. Sau đó, cô ra dấu ám chỉ món đồ đang đeo trên tai của bà già. "Nhạc ạ?"

"iPod thật là hay, đúng không?" Bà trả lời với một cái nháy mắt, tháo tai nghe ra. Vật dụng mà bà lấy ra từ trong áo của mình là thiết bị phát nhạc đời mới nhất. Trong khi nhiều pháp sư hiện đại khinh thường những tiến bộ của khoa học hiện đại, đến nỗi nhiều người thậm chí còn không sử dụng điện trong tư gia của mình, thì người đứng đầu Khoa Sáng Tạo lại đứng về phía đối lập, luôn luôn bắt kịp những bước đột phá trong khoa học hiện đại vì sở thích riêng của mình.

"Cô đang nghe nhạc gì vậy ạ?"

"Dĩ nhiên là nhạc Rock." Như thể đang trong một tâm trạng tốt, bà dùng một tay nhịp theo giai điệu của bài hát.

Với bộ mặt như đang cười vụng trộm, Touko lầm bầm. "Cô không hề thay đổi chút nào... Chắc không phải là cô đang đợi em đến đâu nhỉ?"

"Tất nhiên rồi. Dù sao ta cũng phải thoát ra khỏi buổi tiệc đó."

"Thế thì thật trùng hợp." Touko thận trọng đối đáp với giáo viên cũ của mình. Đã bao nhiêu năm rồi kể từ khi hai người họ có dịp gặp nhau như thế này?

Tiếng lá cây xào xạc khỏa lấp sự im lặng giữa họ.

Được bao phủ trong sương mù, cảnh này gợi lại những kỷ niệm xa xưa từ hồi cô còn học tại Tháp Đồng Hồ. Đó là khoảng thời gian hiếm khi nào hiện ra trong tâm trí của cô, nhưng dù vậy, nó vẫn còn đó như một vết hằn sâu nằm đâu đó trên não bộ của cô. Một tu sĩ Thiên Thai Tông, người đã theo đuổi những nghiên cứu của mình với một lòng quyết tâm ghê gớm, và một pháp sư mặc áo khoác đỏ, kẻ lắm lời đến phát bực. Hình ảnh của hai người này quay xung quanh cô như những cái bóng.

Tuy lĩnh vực nghiên cứu của họ không hề giao với nhau, nhưng lúc cô học về Ma Thuật Rune thì họ là bạn học của cô.

Đồng thời, họ cũng là những người muốn chiến thắng cái chết.

Mất một vài giây để gạt bỏ cảm xúc đang trào dâng, cô lại nói với giáo viên của mình.

"-Nghe chừng mọi chuyện vẫn thuận lợi đối với cô, còn đạt được vị trí Lord."

"Ồ, thôi nịnh đầm đi." Bà già đáp, nhá lên cả hàm răng của mình.

Sau đó,

"Ta nghe nói Phong Ấn Chỉ Định của trò đã được thu hồi... nhưng ta không hề nghĩ là sẽ gặp trò trong buổi tiệc trình làng của nhà Iselma." Bà nói với một tiếng cười khúc khích. "Chẳng phải trò đã dự định sống một cuộc đời tự tại như một ẩn sĩ hay sao?"

"Em không nghĩ cô nên nói đến điều này." Touko nói, nhắm một mắt lại. "Em vẫn mong như vậy từ đó đến giờ. Đáng tiếc là do thiếu tài năng, em vẫn không thể tách mình ra khỏi trần đời này."

"Ở Viễn Đông, người ta gộp chung giữa có tài năng và có số mệnh trở thành một hiền nhân thành cụm từ 'có cốt cách của một hiền nhân' hay đại loại thế, đúng không?"

"Vâng."

"Ừ, xem ra cả hai chúng ta đều thiếu tài năng. Ta không hề muốn giành lấy một chức vụ nghiêm chỉnh và cứng nhắc như Lord. Ta thà trở thành một họa sĩ vẽ tranh ngoài đường phố dù chẳng bán được bao nhiêu." Khi bà Inorai bắt chước chuyển động của một cây cọ vẽ trong không khí, khuôn mặt của Touko mang một biểu cảm đa sắc màu.

"Thôi cho em xin đi, hễ nói đến tranh vẽ thì cô chẳng bao giờ biết dừng." Nói đến đây, cô thò tay vào túi trong của áo khoác.

Trước khi cô có thể tìm thấy thứ cần tìm, một hộp thuốc lá trông rẻ tiền được đưa ra trước mặt cô. Vỏ hộp nhàu nát có in một biểu tượng Âm Dương.

"Nếu trò muốn hút thuốc thì cứ dùng cái này đi."

"...Em thấy ngạc nhiên là cô lại có cái này."

Lý do mà Touko nói một cách dè dặt như vậy là bởi vì hộp thuốc lá mà bà Inorai đưa cho cô có nhãn hiệu giống y như loại thuốc lá mà cô ưa dùng. Chúng được sản xuất ở Đài Loan bởi một gã làm ra thuốc lá cho vui, mỗi lần chỉ có một hộp, khiến chúng hiếm đến nỗi Touko hầu như từ bỏ việc tìm kiếm chúng thêm lần nào nữa.

"Đây là thứ mà trò bỏ lại trong phòng thí nghiệm. Ta đã ếm một chút bùa phép để chống ẩm cho nó, nên cứ thoải mái mà cảm ơn ta đi."

"Vậy sao?"

Khi Touko với lấy hộp thuốc lá, bà Inorai giật nó về với một tiếng cười.

"Một điếu trả công cho người tìm được."

"...Với cô thì, em nghĩ chắc là được thôi." Gật đầu, cô nhận lấy hộp thuốc lá từ tay bà Inorai và lấy ra một cái bật lửa zippo trong túi áo khoác của mình. Châm một điếu thuốc và làm một hơi, lông mày của cô hơi cau lại.

"Là một mùi vị hoài niệm."

"Vậy, cảm phiền trò khi ta làm như vầy." Bà Inorai nói khi lấy một điếu thuốc trong hộp, đưa nó lên miệng và mặt bà hướng lại gần Touko. Chạm đầu điếu thuốc của mình vào đầu điếu thuốc của Touko, bà giữ đến khi nó bén lửa rồi mới chầm chậm lấy ra. Sau khi rít một hơi sâu, bà khạc khói thuốc ra. "Thứ này thật kỳ quái, mùi vị kinh khủng. Cứ như tra tấn vậy."

"Nó là thế mà. Em nhớ là mình đã nói với cô rồi."

"Ha, Ta đã nghĩ đó chỉ là sự khiêm tốn, hoặc trò chỉ muốn giữ những thứ yêu thích cho riêng mình." Bất chấp lời phàn nàn của mình, bà Inorai vẫn tiếp tục hút điếu thuốc, đôi mắt dõi theo làn khói bay ra từ nó.

Một quang cảnh không thể thấy được trong thành phố, cảnh vật xung quanh họ tối tăm như được vẽ nên. Nhưng đối với hai người phụ nữ này, mức bình thường của phép Cường Hóa thị lực là những gì cần làm để có thể nhìn rõ trong bóng tối. Vì vậy nên pháp sư đã bắt đầu yêu thích ban đêm từ rất lâu rồi.

Sau khi dành thêm chút thời gian để thưởng thức mùi vị của thuốc lá, bà già lại cất tiếng.

"Phải nói là ta có hơi tò mò một chút. -Tại sao trò lại lộ diện ở đây?"

"Ồ, không vì lý do gì cả."

"Đừng cố giấu diếm nữa, Touko."

"Xin cô đừng nói những cái tên cũ." Touko trả lời với một nụ cười ngượng ngùng. Khi suy ngẫm về ý nghĩa đằng sau nụ cười của cô, bất kỳ ai cũng sẽ phải rùng mình. Thậm chí càng đúng hơn đối với những ai biết cô từ hồi cô còn ở tại Tháp Đồng Hồ.

Với những ai biết - về "Sắc Màu" của cô.

"Và, kết quả có chút kỳ lạ. Dù sao thì ở đất nước này, Quận Hồ là một dạng phong thủy tự nhiên hiếm có. Trò có nghĩ giống như ta không?"

"...Vâng. Nếu có vấn đề gì xảy ra ở đây thì có khả năng nó sẽ được kết nối."

'Kết nối với cái gì?' Câu hỏi này thậm chí không cần phải nêu ra.

Chỉ có một điều mà tất cả các pháp sư dành cả đời mình để phấn đấu. Bất chấp chuyện ước muốn này có thể trở nên phai nhạt, hàng trăm năm, hàng triệu năm được dùng chỉ để theo đuổi mục tiêu đó. Đặc biệt là từ lúc kết thúc Thời Đại Thần Thánh, ngoài một số hiếm các ngoại lệ, tất cả các pháp sư đều theo đuổi mục tiêu không có kết quả này. Mặc dù vậy, không ai trong số họ bỏ cuộc trên con đường của mình.

Nhướng một bên lông mày, bà Inorai nhún vai. "Nghe tựa như trò có vấn đề với việc đó."

"Không có gì đặc biệt đâu... Nhưng mà..." Ngừng một chút, Touko nói tiếp. “Nếu khả năng đó tồn tại... Vậy thì... chẳng lạ gì khi có một số kẻ không ai ưa nhắm vào Công Chúa Hoàng Kim, cô có thấy thế không?"

"...Lúc nào cũng vậy, trò thích nói về những chuyện phiền nhiễu đấy nhỉ?" Bà Inorai nhả ra một cụm khói lớn trước khi dụi phần còn lại của điếu thuốc vào chiếc gạt tàn di động mà Touko đưa ra. "Ta dám chắc là trò đến đây vì kho báu trong lời đồn đó."

"Đó là kho báu gì vậy?" Touko hỏi, như thể sự tò mò của cô đã bị khơi dậy bởi câu nói đó.

"Ô? Ta ngạc nhiên là trò lại chưa biết. Cách đây không lâu, có một thứ thú vị bỗng dưng xuất hiện trong một phiên đấu giá trên thị trường chợ đen. Tin đồn nói rằng nhà Iselma đã mua nó. Một thứ có mang vết máu của một loài Huyễn Tưởng Chủng nào đó-"

“…Ra vậy. Cái đó khá là cao cấp.” Nghe câu nói của bà Inorai, Touko gật đầu.

"Ta tưởng trò sẽ quan tâm nhiều hơn thế. Trò hẳn là đã thay đổi rất nhiều kể từ lần cuối cùng chúng ta gặp nhau."

"Vậy ạ? Em chỉ nghĩ rằng có lẽ tốt nhất là nên dè sẻn trong giai đoạn này. Nếu cần thì em có thể mượn tên của em gái em để tùy ý rút tiền từ Tháp Đồng Hồ. Chỉ là lần này, nó lại không kích thích sự tò mò của em nhiều đến thế."

"Chà, ta đoán thứ đó cũng như nghệ sĩ đối với trò."

Bà Inorai chỉ nhún vai, Touko quay sang hỏi ngược lại cô giáo của mình.

"Hình như Lord Byron đã gọi cô tới bằng buổi tiệc này."

"...Vậy là trò cũng nhận thấy, hử?" Bà Inorai tặc lưỡi nói. Cử chỉ đó của bà khiến bà trông như một cô gái trẻ. Thật bí ẩn, có vẻ như đúng là tháng năm trôi qua không phản ánh được điều gì trong bản chất của bà. "Không có gì đặc biệt cả. Bên cạnh đó, còn có một con cá lớn khác mà ta đang mong được thấy tại buổi tiệc, nhưng có vẻ như điều đó sẽ không xảy ra."

"Và người đó là ai ạ?"

"Lord của Khoa Ma Thuật Hiện Đại." Nói xong, bà vẫy tay chào. Sau đó, bà biến mất vào trong màn sương đêm.

"... Hừm." Touko tự nói với chính mình. Gỡ cặp mắt kính ra, cô xoa lên hai thái dương của mình. "Thế nghĩa là gì? Quả nhiên, chuyện này sẽ không dễ dính vào."

Sau đó, cô nói thêm một điều cuối cùng với chính mình.

"... Mình không quên mất điều gì đâu nhỉ?"

5Sửa đổi

Vào lúc sáng sớm, bên ngoài tòa tháp lạnh đến nỗi khiến cho người ta phải rùng mình.

Sự chênh lệch nhiệt độ giữa ngày và đêm khá lớn do ở bên bờ hồ. Vào giữa trưa tháng Mười, nhiệt độ có thể lên đến 20 độ, trong khi ban đêm, nó lại tụt về không.

Khi sương đêm đang dần bị đẩy lùi bởi ánh sáng mặt trời, những cái bóng kỳ quái và cầu vồng mờ nhạt có thể thấy được từ bên trong sương mù này. Nằm giữa sự khuếch tán của những cầu vồng, những bóng người to lớn hiện ra trong sương mù, một hiện tượng được gọi là Bóng Ma Brocken [Brocken Spectre] - được đặt theo tên của ngọn núi Brocken ở Đức, nơi mà nó thường xuất hiện. Thực tế rằng hiện tượng này có thể được nhìn thấy ở độ cao thấp như thế này làm cho nơi đây có vẻ thích hợp để làm một nơi cư ngụ cho pháp sư. Chắc chắn từ hồi xưa, người dân đã sợ cái nơi toàn những bóng ma này.

Từ đằng sau, tôi nghe thấy có tiếng thở của ai đó.

"Có chuyện gì à?"

"...Không, umm ..." Gray lúng túng không biết nên nói thế nào. Chỉnh lại mũ trùm để che khuôn mặt của mình kỹ hơn, em cúi nhìn xuống như đang xấu hổ.

"Ihihihi! Chắc chỉ là nỗi ám ảnh thông thường của cô ta thôi!" Ở khoảng bên tay phải của em, Add tiến lên phía trước và bắt đầu bép xép cái miệng.

(Nhắc đến mới nhớ, em ấy có vấn đề với những con ma.)

Tối hôm trước không có sương mù, nên nó không xuất hiện, nhưng cái khung cảnh này có lẽ hơi khó khăn đối em ấy... có lẽ tốt nhất là nên giữ kín chuyện tôi cảm thấy thích thú ra sao với khuôn mặt lo lắng của em. Không cần phải chia sẻ sở thích của tôi với thế giới.

Đi từ tòa tháp này đến tòa tháp kia mất khoảng mười phút.

Như thể bữa tiệc đêm trước chưa bao giờ diễn ra, Tháp Mặt Trăng đứng trong im lặng. Nhìn những bụi cây gai góc bao quanh nó và những vết nứt chạy dọc trên các bức tường, tôi có cảm tưởng rằng nó hoàn toàn khác với tòa nhà mà chúng tôi đã bước vào tối hôm trước.

Làm theo những chỉ dẫn được nhận, chúng tôi đi vào qua cửa sau. Y như lời dặn, cánh cửa này không khóa, và chúng tôi dễ dàng vào được bên trong. Bước đi hết sức khẽ, chúng tôi lướt qua hành lang của tòa tháp.

Thể hiện rõ ràng những ý tưởng của Lord Byron, bên trong tòa tháp có treo đầy những bức tranh mang phong cách của Khoa Sáng Tạo. Nếu đây là một câu chuyện ma, thì chắc chắn những bức chân dung gớm guốc sẽ ếm một lời nguyền lên tôi. -Thật ra, cảm giác hơi bỏng rát trong đôi mắt tôi mách bảo rằng chúng hầu như chắc chắn là được ếm bùa nào đó.

(Ái chà...)

Thể chất của tôi khá là phiền hà. Nếu tôi không thể kiểm soát đôi mắt của mình ở mức độ này thì, thay vì kiếm một cái tên ngầu như các Ma Nhãn, tôi lại muốn gán cho nó là sốt cỏ khô hơn. Nguyên nhân chính của bệnh sốt cỏ khô ở Anh Quốc là cỏ, nên mùa bệnh đỉnh điểm là vào tháng Sáu và tháng Bảy. Theo như anh tôi, cách chống bệnh sốt cỏ khô ở Viễn Đông là đeo mặt nạ, điều này vẽ ra một bức tranh hơi kỳ quái trong đầu tôi.

Tiếp tục, chúng tôi đi lên cầu thang xoắn ốc ở phần phía sau của tòa nhà.

Phòng của Công Chúa Hoàng Kim nằm ở tầng ba, nơi có một dãy các cánh cửa. Tiến đến cánh cửa theo như hướng dẫn, tôi gõ cửa.

"...Cô Diadra, cô có ở trong đó không?" Tôi hỏi, giữ cho giọng mình thật thấp.

Không có lời đáp.

Không, ngay từ đầu đã không có cảm giác như có người ở bên trong. Không giống như cánh cửa lúc nãy, cánh cửa này bị khóa, cho dù tôi có đẩy vào hay kéo ra, nó vẫn đứng nguyên.

Tôi đột nhiên dấy lên một cảm giác rất xấu.

"Trimm, phá cửa!"

"Yes, Master!"

Chui ra khỏi chiếc vali trên tay tôi, khối thủy ngân biến hình thành người hầu gái. Bàn tay phải của cô ta sau đó lại biến thành đầu búa chiến, giúp cô có thể đập vỡ cánh cửa chỉ với một chút lực.

Cẩn thận tránh giẫm lên những mảnh vụn của cánh cửa, tôi nhanh chóng vào trong phòng.

Bên trong phòng khá ngăn nắp. Không kể cái giường bốn cọc, những đồ dùng nội thất khác trong phòng cũng đều là loại cao cấp. Chiếc đèn chụp hình con sứa kia chắc là một tác phẩm của Émile Gallé. - Điểm đáng ngạc nhiên nhất là trong căn phòng không hề có một tấm gương nào. Tất nhiên, phòng của một phụ nữ mà không có gương là điều hiếm thấy, nhưng có thể do ma thuật của họ yêu cầu phải như thế.

"…"

Tuy nhiên, dòng suy nghĩ của tôi đã ngừng lại hoàn toàn.

Bởi vì có một màu đỏ đã lọt vào tầm mắt của tôi.

Trên giường. Màu đỏ trên tấm ga trải giường trắng tinh khôi đó trông giống như một bông hoa hồng. Quả là một gia tộc nghệ nhân, vị trí của màu đỏ trên nền trắng cũng đủ để gợi lên cảm hứng. Ngay cả trong trạng thái này, mọi thứ xung quanh cô vẫn rất ■.

"…"

Nằm trong màu đỏ là Công Chúa Hoàng Kim.

Cô ấy trông như một đóa hoa. Nghe nói hoa vốn dĩ được hình thành để dùng vào việc thu hút côn trùng. Cách mà những cánh hoa xòe ra, cách mà chúng tung bay trong một khoảnh khắc, tất cả những điều này đều để nhằm hớp hồn những con vật.

Vậy.

Vậy.

Vậy.

Vậy.

…Aaa.

Vậy, biết phải làm sao để mô tả cô ấy lúc này đây?

"…"

Tôi hoàn toàn không nói được nên lời. Các tế bào não của tôi đã ngưng hoạt động hoàn toàn. Ít nhất, có gì đó trong tận đáy lòng tôi mong mỏi rằng điều này là giả định, chứ không phải là cảnh tượng đang ở ngay trước mặt mình. Cũng như khi nó có thể được nhận thức bởi ý thức con người, nó thật sự rất ■.

"Tiểu thư... Diadra..."

Ngay cả tiếng nói đứt quãng của Gray cũng nằm ngoài nhận thức của tôi.

Đôi mắt của cô ấy nhắm lại.

Đôi môi của cô ấy khép lại.

Hơi thở của cô đã ngừng lại.

Từ phần cổ trở xuống, cơ thể của cô ấy không hề gắn kết với nhau.


Phần thân thể còn lại của Công Chúa Hoàng Kim đã bị xẻ thành nhiều mảnh, cái đầu đã đứt lìa của cô ấy được đặt trên những tấm ga trải giường.




Chương 3 Sửa đổi

TLECF - Vol2 chapter 3

Tin tức về cái chết của Công Chúa Hoàng Kim lan truyền rất nhanh trong tháp đôi.

Để bảo vệ hiện trường, tôi ở lại trong căn phòng ấy và phái Gray đi báo tin. Quả nhiên, chẳng mấy chốc, mọi người bắt đầu kéo đến phòng cô ấy để tận mắt trông thấy những gì đã xảy ra.

Thi thể cô ấy thật khó mà chấp nhận được.

Tuy cũng có một vẻ đẹp riêng nhưng nó lại làm dấy lên nỗi kinh hãi. Dù sống hay chết, biểu cảm của cô ấy vẫn luôn như thế. Nếu không nghĩ đến chuyện phái Gray đi liên hệ với những người khác thì tôi có thể đã bị đơ nguyên cả một ngày trước những gì còn lại của cô ấy.

Dù sao thì, trong vòng ba mươi phút, tất cả những người ở lại sau buổi tiệc đều đã có mặt.

"... Cô Reines..."

Đến đầu tiên là Maio, anh thở một cách khó nhọc, nhìn chằm chằm vào cảnh tượng này với đôi mặt mở to. Vẻ mặt của anh cho thấy rằng anh không chịu nổi những cảnh tượng như thế này, và có như đang muốn ngất xỉu. Tuy nhiên, hình như nghĩ rằng không nên như thế vào lúc này, anh gắng gượng lại tinh thần.

Sau đó,

"Ừm, đây chắc chắn là một sự thay đổi khó chịu." Một người da ngăm đen vừa nói vừa gãi đầu.

"Và ông là?"

"Mick Grazilier. Làm việc cho 『Jigmarie(Khoa Nguyền Chú)』."

Jigmarie(Khoa Nguyền Chú)』 thuộc phe Trung Lập của gia tộc Meluastea.

Với mái tóc cắt ngắn và thân thể cơ bắp, anh ta trông như một vận động viên điền kinh.

Tất nhiên, ngay cả anh trai tôi cũng có thể một tay nhấc một người như Flat lên không trung khi dùng đến phép Cường Hóa, nhưng không cần phải nói cũng thấy rằng hiệu quả cường hóa sẽ mạnh hơn nhiều lần nếu có sức mạnh cơ bản cao hơn.

"Ha! Ahahahaha! Chuyện gì thế này?"

Người thứ ba bước vào phòng và nói với một tiếng cười khô khốc trước khi khuỵu xuống sàn nhà.

"Không thể tin được... là lại có người làm một chuyện khủng khiếp như vậy với bộ trang phục mà tôi làm ra..."

Hiện đang than thở trên sàn nhà là một người đàn ông có kiểu tóc độc đáo. Tôi nghĩ kiểu tóc này được gọi là "bốc lửa", một lượng tóc khổng lồ được cột lại bằng ba bím tóc lớn. Dù đây là một kiểu tóc phổ biến đối với các nữ ca sĩ da màu, nhưng tóc của anh thậm chí còn phức tạp hơn nữa, làm cho nó trông ít giống tóc mà giống như một loại cây nào đó nhiều hơn.

Theo lời của anh ta thì có vẻ anh ta quan tâm đến trang phục hơn là người mặc trang phục đó.

"Và ông là?"

"Islo... Sebunan. Tôi là người may những bộ váy áo cho Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân."

Sau đó, tôi nhận thấy đây là ba người đến đầu tiên vì họ có quãng đường đi bộ đến đây ngắn nhất. Có vẻ họ đã dự định mời các Công Chúa cùng ăn sáng trước khi trở về nhà, thế nên họ nấn ná ở lại tòa tháp.

Cả ba người có điểm chung là đều thuộc phe Trung Lập.

Không giống như phe Quý Tộc và Dân Chủ, phe Trung Lập không có sức mạnh tập thể trước các tranh chấp chính trị của Tháp Đồng Hồ. Thay vì tranh giành quyền lực, họ dốc sức mình vào công việc nghiên cứu, và như thế, một số lượng đông đảo các gia tộc đã quy tụ dưới trướng của họ. Lực lượng mạnh nhất trong phe Trung Lập là nhà Meluastea, nhưng xung đột nội bộ bên trong phe phái này lại rất nhiều.

Tiếng gỗ khua trên sàn đá vang khắp phòng. Như thể thế giới đã tàn lụi, một tiếng kêu sầu thảm vang khắp phòng.

"Nhưng... làm sao... Diadra..."

"… Chị..."

Tiếng nói run rẩy của họ khiến người ngoài nghĩ rằng chúng tôi đang xem một vở bi kịch.

Trong căn phòng đầy máu này, thứ có lẽ là tàn nhẫn nhất đang ở trước mặt hai người đó.

"...Lord Byron, Công Chúa Bạch Ngân..."

Giống như lần gặp đầu tiên giữa chúng tôi và Công Chúa Bạch Ngân, gương mặt của cô ấy được che phủ bởi một tấm mạng. Đằng sau tấm mạng che mỏng manh đó là một khuôn mặt làm gợi nhớ đến Công Chúa Hoàng Kim, nhưng biểu cảm của cô ấy thì không thể thấy được.

Nhưng có vẻ như cô ấy đã bị khiếp sợ trước cảnh cái đầu bị đứt lìa và vũng máu loan ra trên tấm vải trắng bên dưới.

Nếu tấm mạng che đó thật sự che giấu được một khuôn mặt sánh ngang với Công Chúa Hoàng Kim, thì nơi này sẽ giống như một khung cảnh mà trên thiên đàng cũng chẳng có. Trên thực tế, bất chấp tình huống hiện tại của chúng tôi, thứ gì đó sau đầu tôi bắt đầu nóng lên vì suy nghĩ này.

Sau đó,

"Ra vậy. Đây đúng là vấn đề." Một giọng nói khác vang lên.

Bây giờ, cô không đeo kính. Một tay ôm lấy mái tóc đỏ của mình, khuôn mặt của cô đã thay đổi hoàn toàn. Với một giọng lạnh lùng, cô vừa nói vừa đảo mắt quanh căn phòng.

"Ôi trời," Cô lắc đầu. "Điều đó khiến cho đám người ở lại như chúng ta trở thành những kẻ tình nghi, phải không?"

"Cô Aozaki!"

Lờ đi tiếng kêu lớn của Maio, Touko vẫn giữ nguyên nụ cười và nói tiếp.

"Tôi không thích tiểu thuyết trinh thám... dù không thể ngờ được là mình lại trở thành một nghi phạm. Thật sự thì tôi thích được làm nạn nhân hơn." Cô nói, với đôi vai run run vì cười khúc khích.

Sau khi quan sát cái đầu bị chặt của Công Chúa Hoàng Kim và kiểm tra bên trong căn phòng chỉ trong vài giây, điệu cười của cô ta càng lúc càng trở nên thoải mái hơn. Tôi không thể nghĩ nó là gì khác ngoài một biểu hiện phạm tội.

"Bây giờ nghĩ kỹ, tôi thấy chuyện này thật tuyệt vời. Kẻ đó nghĩ cái quái gì mà lại làm một chuyện như thế này ở một nơi đầy pháp sư chứ? Thật khiến người ta tức cười."

"…Chuyện gì cơ?" Gray hỏi không chút do dự.

"Hãy nghĩ đi. Tôi đã được nghe câu chuyện trên đường đến đây, rằng trước khi cô phá cửa vào phòng thì cánh cửa bị khóa, phải không? Tôi đã ở đây không lâu, nên đã biết về ổ khóa trên những cánh cửa này. Cửa vào phòng của các Công Chúa được phong ấn bằng một chiếc Khóa Ma Thuật. Nó là một loại khóa gắn liền với bước sóng năng lượng ma thuật của người sử dụng, nên người lạ không thể nào mở được nó. Chúng cũng thường được sử dụng để phong ấn hầm chứa đồ ở Tháp Đồng Hồ. Tóm lại, không một ai ngoại trừ Công Chúa Hoàng Kim có thể mở được cánh cửa này."

Khóa Ma Thuật.

Tôi đã nghe Diadra nhắc đến từ này. Có nhiều loại Khóa Ma Thuật khác nhau, nhưng nhìn chung thì chúng đều là một dạng Lễ Khí vận dụng bước sóng năng lượng ma thuật cụ thể giống như một chiếc chìa khóa. Chúng có một số nhược điểm, từ giá thành cao của chúng cho đến chuyện chỉ có pháp sư mới có thể mở được chúng, cho đến sự phiền toái mà nó mang lại khi muốn chuyển khả năng mở khóa cho người khác. Tuy nhiên, những nhược điểm đó lại làm nâng cao mức độ bảo mật, khiến cho chúng trở nên phổ biến ở nhiều nơi.

Và một trong những loại khóa đó nằm trên cánh cửa phòng của Công Chúa Hoàng Kim.

Dù thực tế là Công Chúa Hoàng Kim đã chết, ổ khóa vẫn được khóa lại. Thế tức là...

"... Thế tức là, đây là một Phòng Kín."

Trong một hồi, cả phòng im lặng.

Bởi vì mọi người đều đã đi đến một kết luận giống nhau. Ngay cả trong thế giới pháp sư, đó là một tình huống không thực tế - đúng như cô ấy nói, chúng tôi chỉ có thể tự hỏi một tình huống như vậy mang ý nghĩa gì.

“Ừ thì, đối với pháp sư như chúng ta, giết người trong phòng kín mà không cần phải đích thân đột nhập vào trong là một việc không mấy khó khăn. Ví dụ, Volumen Hydrargyrum của cô sẽ có thể thực hiện việc này một cách dễ dàng, phải không?" Nói một cách thận trọng, Touko dời ánh mắt sang người hầu gái thủy ngân đứng bên cạnh tôi. "Một nguyên tắc thông thường là nghi ngờ người đầu tiên phát hiện ra thi thể. Mà... cô cũng là người cuối cùng gặp cô ấy, phải không?"

Tim tôi bỗng giật thót lên. Tôi thích được khen ngợi khả năng của mình trong việc không để cho cảm xúc của chính mình biểu lộ trên khuôn mặt. Áp chế tiếng đập thình thịch liên hồi của trái tim trong lồng ngực, giọng nói của tôi khi trả lời được cất lên một cách hoàn toàn bình tĩnh và tự nhiên.

"Vậy ư?"

"Lord Byron?"

Trước yêu cầu của Touko, ông ta gật đầu. Nghiêm người, ông cho cây gậy của mình trượt đến cổ tay rồi búng ngón tay cái tách. Với âm thanh đó, hai người nữa bước vào phòng - là hai người hầu gái sinh đôi của Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân.

"Caleena, phải không?" Hướng về phía người hầu riêng của Công Chúa Hoàng Kim, Touko hỏi. "Cô Diadra và Công Chúa của nhà El-Melloi đã nói chuyện gì vào đêm hôm qua?"

"T-Tôi... không có mặt trong cuộc nói chuyện của họ, nên..." Caleena cúi đầu, nói một cách vô cảm.

Nhưng Touko không đời nào bỏ qua như vậy. Không bị hạn chế bởi cặp mắt kính của mình, tính cách lạnh lùng và ngang bướng của Touko dồn thêm áp lực lên cô hầu gái trẻ.

"Ừ, cô không có mặt ở đó, tôi biết rồi. Nhưng cô hẳn phải có cảm nhận nào đó theo trực giác về những gì mà họ nói chứ?"

Sau một lúc, Caleena vẫn im lặng, nhìn xuống sàn nhà.

"Caleena."

Lần này thì Byron nhắc tên người hầu gái. Dường như không thể bất tuân mệnh lệnh của chủ nhân, Caleena cuối cùng cũng trả lời.

"Tiểu thư Diadra... cầu xin được ẩn náu ở chỗ gia tộc El-Melloi."

Ngoài Caleena và Touko, lời thú nhận của cô hầu gái này gây nên một sự ngạc nhiên nhỏ đối với tất cả những người đang có mặt.

Chết thật...!

Tôi cắn môi vì thất vọng.

Chúng tôi hoàn toàn bị mắc bẫy. Chúng tôi không thể tránh né chuyện này bằng cách nói rằng mình không có ý định cung cấp nơi ẩn náu đó. Hơn nữa, vì là những người duy nhất ở đây đại diện cho phe Barthomelloi, chúng tôi cũng không có được sự hỗ trợ nào.

"Caleena... tại sao...?"

"Rejina..."

Cô hầu còn lại gọi tên người chị em của mình. Caleena và Rejina, phải không?

Dù sao thì, câu nói của cô ta chẳng khác gì một lưỡi dao.

"... Đây là... chuyện mà ta không thể bỏ qua được." Với giọng nói đầy kích động, Lord Byron chuyển sự chú ý sang tôi.

Tất nhiên tôi không thể tệ đến mức cố cãi rằng đây là lần đầu tiên mình nghe thấy điều đó. Bị đẩy dồn vào góc như vậy có nghĩa là, ít nhất thì tôi đã tiên đoán đúng những điều xảy ra trong khoảng thời gian kể từ lúc cái chết của Công Chúa được phát hiện.

"Tôi mong có được một lời giải thích, Công Chúa El-Melloi."

"Đúng vậy... Đúng là tôi đã nhận được một yêu cầu từ tiểu thư Diadra." Hầu như không do dự, tôi trả lời.

Nếu tôi giữ im lặng lúc này thì sẽ giống như xác nhận mọi thứ đúng như họ đã nói. Nếu tôi muốn tìm được cách bác bỏ, tôi sẽ phải suy nghĩ về nó trong lúc đang nói chuyện.

"Tuy nhiên, tôi có thể cam đoan với ông rằng tôi chưa bao giờ đụng đến cô ấy. Dù sao, có ích lợi gì trong việc giết chết một người tìm đến tôi để cầu xin một chỗ ẩn náu chứ?"

"Một trận chiến diễn ra sau khi đàm phán thất bại... tôi thấy cũng không phải là không có khả năng." Gã da sẫm nãy giờ vẫn im lặng lắng nghe - Mick - chợt lên tiếng.

Trước khi có thể nghiến răng trước lời phát biểu ngoài ý muốn của anh ta, tôi cảm nhận được ánh mắt của tất cả pháp sư trong phòng dán chặt vào tay chân của mình. Hễ có bất cứ hành động bất cẩn nào, tôi sẽ bị giết trong nháy mắt, và tài sản ít ỏi còn lại trong nhà El-Melloi sẽ bị tịch biên hết.

Bốn phía đều là kẻ địch.

Dù sao thì đích thân tôi chứ chẳng phải ai khác đã tham dự buổi tiệc này.

"... Reines," Gray thì thầm. Em ấy đã sẵn sàng chiến đấu, tay phải của em thu vào bên dưới áo choàng.

"... Không, Gray," Tôi lên tiếng ngăn cản em.

"Nhưng..."

“Phải, nếu em dùng nó, chúng ta có thể thoát khỏi đây. Nhưng làm như vậy sẽ gây ra một đòn chí mạng giáng lên gia tộc El-Melloi. Điều đó còn nghiêm trọng hơn cả tính mạng của một mình chị.”

Mặc dù không thể che đậy được vẻ chua chát trong giọng nói của mình, tôi vẫn giải thích tình hình hiện tại của chúng tôi.

A, thật sự không may, rằng chuẩn mực của tôi cũng nằm trong đó.

Nếu là anh trai tôi, có lẽ anh ta sẽ chẳng đắn đo gì mà không bỏ chạy. "Người sống quan trọng hơn chính trị hoặc gia tộc" chắc chắn sẽ là câu mà anh ta nói. "Đó là lý do tại sao anh vẫn chỉ là đồ hạng hai" chắc chắn sẽ là câu mà tôi đáp lại.

Nhưng tôi không phải là anh trai tôi.

Chỉ một chút thôi, tôi cảm thấy hối tiếc vì điều đó.

Lord Byron tiến thêm một bước vào trong căn phòng dính máu rồi nói tiếp.

"Dù gì, có lẽ cần phải mở một cuộc điều tra chi tiết hơn."

"Xem ra là vậy." Tôi gật đầu. Giữ bình tĩnh hết mức có thể, tôi giơ hai bàn tay lên. "Cho đến lúc đó, tôi xin nhờ vả vào lòng hiếu khách của ông. Tôi rất mong được khoản đãi một ít trà và bánh nướng cho bữa sáng. Bụng tôi thật sự không tiêu hóa nổi bất cứ thứ gì khác. Và chúng ta cũng không muốn làm cho sự hợp tác mới xác lập này bị lung lay, phải không? "

"Hợp tác? Ý cô là gì hả Reines El-Melloi Archisorte?"

"Chẳng phải rõ ràng rồi sao?" Đáp lại câu nói của Byron dùng cái tên đầy đủ của tôi, tôi trả lời bằng một giọng ngạc nhiên. "Tôi sẽ lôi hung thủ đằng sau vụ việc này ra ánh sáng. Thề trước danh dự của gia tộc El-Melloi."

***

Phản ứng trước lời nói của tôi, căn phòng nổ ra một loạt những tiếng xì xào.

Ba pháp sư bên phe Meluastea chớp mắt kinh ngạc, và cặp hầu gái sinh đôi vẫn im lặng như thể họ không được phép lên tiếng.

Công Chúa Bạch Ngân... thái độ của cô ấy vẫn ẩn sau tấm mạng che. Và cuối cùng,

"Ahahahaha!"

Touko Aozaki bật cười.

"Tốt lắm. Cô quả là Công Chúa nhà El-Melloi. Nói thật lòng, tôi đã lo lắng rằng buổi tiệc sẽ là một sự kiện nhàm chán, nhưng giờ thì nó đã trở nên khá thú vị, phải chứ? Ông thấy sao hả, Lord Byron? Đối với tôi thì ít ra cũng còn có một chút sự thật ở đây."

"… Ta nhận thức được điều đó." Lord nói một cách nặng nhọc. Kể cả với xác chết của con gái ông đang ở trước mặt, khả năng duy trì sự lịch lãm của người đứng đầu gia tộc Isema vẫn không hề suy suyển. Có thể nói theo góc nhìn của một pháp sư rằng thái độ làm cha của ông thật sự đáng khâm phục.

"Nhưng ta không thể cho phép cô đi lại tự do như thế. Dù sao cô cũng là một nghi phạm."

"Vậy còn tôi thì sao?" Touko đặt tay lên ngực mình. "Để cho tôi đảm nhiệm việc giám sát bọn họ có được không?"

"Thật đáng tiếc, thưa cô Aozaki, điều đó cũng không được. Cô quên rằng mình cũng là một nghi phạm ở đây sao?"

"… Hiểu rồi. Vậy đó đúng là một vấn đề." Nhún vai, người phụ nữ tóc đỏ dễ dàng mất đi sự hớn hở của mình.

Từ những gì chúng tôi đã biết về cô ấy, có lẽ cũng không còn gì nhiều hơn thế. Ít nhất thì hình như cô ấy không có ý định sử dụng danh hiệu Grand của mình để quét sạch mọi chướng ngại.

"Còn ta thì sao?"

Có những tiếng bước chân.

Phải rồi, vẫn còn một người chưa xuất hiện. Một người phụ nữ trong tình cảnh tượng khủng khiếp này vẫn nắm giữ một quyền lực xác định đối với tất cả những người khác.

"Xin lỗi vì đã đến trễ. Ta đã được nghe qua những điểm chính, nhưng nếu đã vậy, để cho ta giám sát thì sẽ không có vấn đề gì chứ?"

"... Lord Valueleta …"

Inorai Valueleta Atroholm.

Một trong bộ ba Tam Đại Thế Gia. Bà ta đứng đầu phe Valueleta.

Tất nhiên, nếu tìm xem ai đáng tin cậy nhất trong hoàn cảnh này thì chẳng ai hơn được bà ta. Cho dù sau chuyện này mà Tháp Đồng Hồ thực hiện một cuộc điều tra chính thức, thì hầu như không ai nghi ngờ lời khai của bà.

"Không ai phản đối chứ, thưa các quý ông quý bà?" Bà bình thản nói, đảo mắt lướt qua những người ở đây.

Công Chúa Bạch Ngân và người hầu của cô ấy, Rejina. Người cha, Lord Byron. Ba pháp sư của phe Meluastea, những người tình cờ có mặt ở đây. Touko Aozaki, một Grand. Và tất nhiên là Gray và tôi.

Tính cả Công Chúa Hoàng Kim dù chẳng còn lại gì ngoài một cái đầu.

Gật đầu hài lòng, bà lão vỗ hai tay vào nhau.

"Được rồi, tất cả mọi người giải tán. Từ giờ trở đi là đến lượt của thám tử."

***

Và thế là những người còn lại trong phòng là bà Inorai và tôi.

Đúng như đã đoán, những pháp sư kia không một ai dám chống đối lại lời của Lord Valueleta, họ nhanh chóng rút khỏi căn phòng.

Có thể vì tôi đã bị nửa tê liệt bởi nỗi lo sợ mà tôi không nhận ra trước đó, nhưng mùi ngai ngái của máu đủ khiến cho tôi muốn nôn mửa. Nhờ đã học lớp 『Chú Thuật(Hắc Ma Thuật)』, tôi đã phần nào làm quen với những thứ như vậy, nhưng tôi không chắc là ai đó có thể quen được với mùi máu giá trị bằng cả nhân loại.

Tôi vẫn chưa hề chạm vào bất cứ thứ gì, nhưng dù vậy, tôi vẫn cảm thấy mùi rỉ sắt đầy ứ từ trong miệng xuống tận dạ dày.

"Vậy, chúng ta bắt đầu từ đâu?"

"... Nếu có thể được, hãy bắt đầu từ vị trí đồ vật trong phòng và thi thể." Tôi trả lời, lấy một tay ấn lên ngực để ngăn cơn buồn nôn.

"Hiểu rồi. Vậy, bắt đầu đi." Bà vừa nói vừa vuốt cằm. Dù bà ta không phản đối, nhưng điều đó vẫn đem đến cảm giác hơi khó chịu.

Không, tôi dĩ nhiên là biết ơn sự hợp tác của bà. Mà là sự tương thích giữa tôi và bà quá thấp. Đáp lại sự thẳng thắn bằng sự mơ hồ, và đáp lại sự mơ hồ bằng sự thẳng thắn là phong cách thông thường của tôi, nhưng tôi không thấy bà ta gặp khó khăn gì trong việc nhìn thấu mọi thứ. Không xét đến sự khác biệt tuổi tác giữa chúng tôi, dường như chỉ là chúng tôi vốn không hợp nhau.

Thật ra, nếu đồng trang lứa thì có thể chúng tôi sẽ trở thành bạn bè của nhau.

Dù gì thì, với sự tập trung tối đa, tôi bắt đầu kiểm tra căn phòng.

Kích thước của căn phòng tương đương với một quán cà phê nhỏ. Những món đồ nội thất chính gồm một chiếc giường lớn có màn trang trí và cái bàn làm việc có đặt chiếc đèn chụp hình con sứa. Nhiều bức tranh vẽ theo trường phái ấn tượng. Xếp trên một kệ sách khá khiêm tốn là một số cuốn ma thư cấp thấp. Tuy cũng là món đồ xa xỉ tương xứng với cái tên Công Chúa Hoàng Kim, nhưng nội dung của chúng có vẻ chỉ nói đến điều cơ bản nhất trong những điều cơ bản.

Có một cửa sổ và một cửa ra vào. Phải ghi nhận là còn có một trần nhà, nhưng đó không hẳn là nơi mà con người có thể sử dụng để ra vào. Nếu tính nó vào trong danh mục thì chúng tôi cũng sẽ phải suy xét đến ma thuật đi xuyên tường.

"... Hắn làm khá triệt để đấy nhỉ?" Nhìn cách mà thi thể đã hoàn toàn bị đứt lìa, tôi tự lẩm bẩm.

Phần thân và tứ chi đã bị chặt gọn gàng thành từng khúc, để lộ mặt cắt của chúng rõ mồn một trước mắt. Không có dấu vết kháng cự nào - nhìn vào cách thức mà cô ấy bị chặt, có vẻ như cô ấy đã chết trước khi kịp phản ứng. Một pháp sư thành thạo Tử Linh Thuật sẽ có thể phân tích nguyên nhân của cái chết kể cả đối với một thi thể trong tình trạng này, nhưng đó là một lĩnh vực ma thuật mà tôi chưa từng tiếp xúc.

... Nguyên nhân khiến tôi trở nên quen thuộc với xác chết lại xuất phát từ một chuyện hoàn toàn không liên quan.

"Trim, cô có thể gom lại các bộ phận được không?"

"Rõ ạ." Theo câu nói của tôi, Trimmau nhanh chóng bắt tay vào việc.

Thấy vậy, bà Inorai hơi nheo mắt lại.

"Ra vậy... với thi thể rời rạc này, chúng ta thậm chí không thể biết được hung khí là gì."

Ngay từ đầu, cái thực tế ma thuật là một vũ khí khả dĩ trong kịch bản đã cho thấy nguyên nhân gây ra cái chết có thể là gần như vô hạn. Như Touko đã gợi ý, bản thân Trimmau có khả năng mô phỏng gần như mọi vũ khí vật lý. Có một Phòng Kín là một điều gần như vô nghĩa, khái niệm về một vũ khí giết người đặc biệt cũng tương tự như thế.

"... Dù nói vậy nhưng, nếu chúng ta có thể tìm ra lý do tại sao hắn dựng ra một phòng kín, nó có thể dẫn chúng ta đến một điều gì đó."

"Ta hiểu rồi." Bà Inorai gật đầu. "Tóm lại, cô đang tìm kiếm những thứ cho thấy rằng phong ấn của phòng kín là một sự tình cờ."

"Chính xác. Trong tiểu thuyết trinh thám, lý do chính của hung thủ khi dựng nên phòng kín là để xóa các dấu vết liên quan đến hắn. Về mặt lý luận, nếu đây là một vụ giết người mà con người không thể nào thực hiện được, thì hiển nhiên hung thủ sẽ không bao giờ bị bắt. Tuy nhiên, khi mà các nghi phạm đều là pháp sư thì lý luận này liền bị đổ vỡ."

Thật vậy, hung thủ có thể tạo ra bao nhiêu phòng kín tùy thích. Thậm chí chỉ khống chế trong phạm vi những lời nguyền từ xa cũng có khá nhiều loại. Ví dụ, những thứ như chi phối nước trong máu để gây ra một cơn đột quỵ, hoặc khiến nạn nhân bị quá tải năng lượng của nguyên tố lửa để gây ra một cơn trụy tim không phải là việc khó khăn. Tất nhiên trong tình huống này, nạn nhân cũng có kinh nghiệm trong ma thuật, nên những lời nguyền cơ bản như vậy đều có thể bị loại trừ, nhưng ý niệm 'bất khả thi' vốn có của một phòng kín vẫn dễ dàng bị bác bỏ.

Do đó, tôi giả định rằng việc tạo ra Phòng kín là một sự tình cờ.

Không phải hung thủ cố ý tạo ra một phòng kín, mà chỉ là nó ngẫu nhiên trở thành một phòng kín.

Suy luận theo hướng đó, có khả năng việc kiểm tra hiện trường căn phòng này sẽ dẫn đến một đầu mối...

"... không có gì hết ư?"

Nhưng tôi không thể nghĩ ra điều gì cả.

Tôi dù sao cũng không thật sự rút ra được điều gì từ cái mới bòng bong này. Tôi đúng ra là kiểu người bắt đầu đọc một cuốn truyện tiểu thuyết trinh thám từ mặt sau, nắm bắt trước thông tin về tương lai của các nhân vật trong khi họ phải nỗ lực để tìm ra thủ phạm.

Tuy nhiên, có điều gì khác đã lọt vào ánh mắt của tôi. Một thứ luôn hiện diện trong phòng của phụ nữ lại thiếu vắng một cách đáng ngờ.

"... Tại sao lại không có gương?"

Đáp lại lời lẩm bẩm của tôi, bà Inorai nói. "Có lẽ cô ấy đã trở nên chán ngán với gương mặt của chính mình chăng?"

"Nếu đẹp như thế, chẳng phải khả năng cao hơn là người ta trở thành một kẻ tự yêu chính mình ư?"

Thật lòng thì điều đó đã vượt ra ngoài khuôn khổ của sự phê bình. Nghệ thuật đã được phát triển đến mức độ này thì nó không phải là điều mà ta có thể dễ sinh ra sự chán chườm. Nếu tập hợp lại những người cảm thấy hạnh phúc dù chỉ là được ngắm nhìn gương mặt đó cho đến lúc chết, thì đó thật sự sẽ là một hàng người rất dài. Thậm chí có thể vài người trong số đó còn gọi đây là một chiếc cầu thang dẫn lên thiên đàng.

Mặc dù gọi là một chiếc cầu thang dẫn xuống địa ngục thì thích hợp hơn.

"Ahahaha. Ta hiểu suy luận này, nhưng hẳn đó là niềm tự hào của giới trẻ. Đến khi bằng tuổi ta, cô sẽ chẳng còn muốn soi gương nữa. Việc đó chỉ khiến cô nghĩ rằng lẽ ra mình nên đi phẫu thuật thẩm mỹ thường xuyên hơn khi còn trẻ."

"... Lord Valueleta." Tôi bất giác lên tiếng, và nhận được một nụ cười hài lòng từ bà lão ấy.

"Tất nhiên là nói đùa thôi. Thật ra, cô có tin rằng ngay cả bây giờ, ta vẫn còn bị mê hoặc bởi tấm gương của mình ít nhất ba mươi phút mỗi ngày không? Xin lỗi, xin lỗi nhé, ta tự nhiên muốn trêu chọc một chút."

Hoàn toàn ngược lại với những kiểu trao đổi thông thường, tôi cảm thấy như mất hết mọi yếu tố của mình.

Thật ra thì điều đó có chút thú vị, nhưng tôi quyết định rằng nhiêu đó là đủ rồi để khỏi phải đi đến một tình thế không hay.

"Nhân tiện, cô có phiền không nếu tôi đưa ra một câu hỏi khác?"

"Xin cứ tự nhiên. Dù sao thì người như tôi đâu thể từ chối Lord Valueleta đây được."

"Hân hạnh khi được biết điều đó." Bà nói tiếp mà không chút ngần ngại, những nếp nhăn của bà tạo thành một nụ cười. Cách nói chuyện của bà như thể đây là một cuộc đối thoại bình thường, bất chấp nội dung hết sức rõ ràng trong câu hỏi của bà. "Cô thật sự mong muốn khôi phục lại gia tộc El-Melloi đến thế ư?"

"Tôi không hẳn là gắn bó với nhà El-Melloi đến thế, không đâu. Chỉ là mọi chuyện đã diễn ra như thế đó." Tôi trả lời. "Ngay từ đầu, nhà El-Melloi đã ở dưới tận cùng. Đến lúc mà mọi thứ lăn về phía tôi, tất cả các gia tộc thượng lưu đều đã lạnh nhạt hoặc tránh xa chúng tôi. Sau đó, trong số những hậu duệ trẻ tuổi và chưa được nhận Khắc Ấn Ma Thuật, tôi vừa hay lại có khả năng tương thích cao với Khắc Ấn Nguồn... đại loại thế. Mà, Phân Phối Khắc Ấn là một việc thường hay xảy ra trong gia tộc El-Melloi từ lúc đầu, vậy nên khả năng tương thích cao này là điều có thể đoán trước được."

Phân Phối Khắc Ấn, là phương pháp lấy một phần nhỏ trong Khắc Ấn Ma Thuật của một pháp sư thuộc gia tộc chính tông để cấy nó cho người khác.

Vốn dĩ, thế hệ đầu tiên của một Khắc Ấn Ma Thuật đã được phát triển bằng cách cấy một phần nhỏ của một loài Huyễn Tưởng Chủng khan hiếm hoặc Lễ Khí, được gọi là "lõi", vào trong cơ thể. Tất nhiên, sau khi cấy một vật thể hoàn toàn xa lạ vào trong cơ thể, phản ứng đào thải còn mạnh hơn nhiều so với trường hợp nhận một Khắc Ấn Ma Thuật từ người thân sinh. Bằng cách chịu đựng sự đào thải này qua nhiều thế hệ, lõi sẽ từ từ thẩm thấu ma thuật của chủ thể, và như vậy, Khắc Ấn Ma Thuật được hình thành.

Tuy nhiên, pháp sư sử dụng phương pháp này để tạo ra Khắc Ấn Ma Thuật đều đã không còn trong thời đại ngày nay.

Mặc dù những người bên ngoài xây dựng hệ thống ma thuật từ trước không có mấy ai quyết định theo đuổi phương pháp này, thì lại có những điển hình về việc nhận Phân Phối Khắc Ấn từ một gia tộc lâu đời hơn. Tất nhiên, vì đây là cấy ghép từ một người lạ, chức năng vốn có của Khắc Ấn Ma Thuật - vận hành như một Thần Bí cố định - đều bị mất. Mặc dù vậy, đây là phương pháp có thể mang lại kết quả với lượng thời gian ngắn hơn đến vài thế hệ so với phương pháp bắt đầu từ đầu, và một Khắc Ấn Ma Thuật được tạo ra theo cách này cũng dễ dàng hơn nhiều trong việc kiểm soát sự phát triển của nó.

Phương pháp này tuy làm hỏng Khắc Ấn Ma Thuật của người cho, nhưng với sự trợ giúp của Điều Hưởng Sư thì hư hại ở mức độ này thường có thể được khôi phục trong vòng vài tháng đến một năm. Đổi lại, người cho có thể trông đợi một lòng trung thành lớn lao đến từ những người nhận. Vì như thế, đây trở thành thực trạng phổ biến khi các gia tộc tham gia vào các cuộc tranh chấp phe phái thường tạo ra các tông chi kiểu này, còn đối với gia tộc chính thực hiện phân chia cho các chi tộc này, Khắc Ấn Ma Thuật của họ được xem là Khắc Ấn Nguồn.

... Mặc dù rõ ràng là nếu người đứng đầu gia tộc sở hữu Khắc Ấn Nguồn chết đi, sự trung thành đó không còn ý nghĩa gì lắm.

Người ta thường nói rằng cái chết của Lord El-Melloi trong Cuộc Chiến Chén Thánh lần thứ Tư là do sự non trẻ bồng bột của chính anh ta gây ra, mà anh quả thật cũng đã xem nó như một loại trò chơi. Hoặc có thể chẳng qua là anh ta muốn khoe khoang tài năng của mình với một người.

"Ra vậy. Nhưng nếu cô không gắn bó với nhà El-Melloi, bây giờ cô phải thấy thỏa mãn rồi chứ? Cô và anh trai của cô đã làm quá đủ cho nó rồi. Cô sẽ có thể kiếm được một mức giá kha khá trong việc bán cái gia tộc ấy đi, cô không nghĩ thế sao? Chuyện người nào có thể mua nó đâu phải là vấn đề."

"... À." Tất nhiên sẽ là nói dối nếu tôi bảo rằng ý tưởng đó chưa từng nảy sinh trong đầu mình.

Thành thật mà nói, tranh chấp phe phái trong Tháp Đồng Hồ chỉ toàn là nhảm nhí. Không kể đến phe Meluastea chỉ tập trung hoàn toàn vào việc nghiên cứu của họ, chuyện phe Quý Tộc và Dân Chủ không ngừng mài sắc lưỡi gươm cho nhau chỉ khiến tôi muốn quát lên với họ rằng hãy trưởng thành hơn đi. Nếu cứ nói rằng mình đã vượt lên rất xa khỏi những thứ phàm trần, thì tại sao họ vẫn còn tranh giành nhau quyền lực chính trị?

Tuy nhiên,

"Tôi có một kẻ địch ở trước mắt mà mình có ý định chiến đấu. Do đó, tôi không có lý do gì để không làm điều đó." Tôi trả lời.

Vậy, xin lỗi nhé. Đáng tiếc là tôi cũng không hơn gì họ. Anh trai tôi có thể đưa ra một lý do tốt hơn, nhưng tôi thì không.

"Ta hiểu rồi. Thế thì cô là một chiến binh gan lì." Thay vì là lời khen ngợi, câu nói này của bà nghe rất máy móc. Sau đó, làm như thể chuyện vừa rồi không khác gì một đề tài ngồi lê đôi mách, bà chuyển sang một chủ đề mới. "Có thật là Công Chúa Hoàng Kim đang tìm kiếm một nơi ẩn náu không?"

"Rất tiếc là đúng vậy." Tôi trả lời thành thật.

Nói dối một cách lộ liễu trong khi sự thật vẫn chưa được xác định sẽ khiến cho tình cảnh hiện tại của tôi càng thêm tệ hơn. Mặc dù đây cũng là một chuyện xảy ra khá thường xuyên trong dòng họ El-Melloi lâu đời.

"Hừm. Tại sao lại thế?"

"Hình như là phương pháp cải tiến mà Lord Byron áp dụng lên các Công Chúa đã bắt đầu không hiệu quả. Cô ấy còn nói rằng hai người họ muốn tìm nơi ẩn náu vì 'trách nhiệm' tự bảo vệ chính mình."

Đúng vậy. Cô ấy đã nói đó là một "trách nhiệm".

Chứ không phải là một "quyền lợi".

Hay nói cách khác, cô đã xem chính cơ thể của mình không hơn gì một phương tiện để đạt được Vòng Xoáy Căn Nguyên - cô đã tiếp thu trọn vẹn tư tưởng của một pháp sư.

"...Ra vậy. Nghe có vẻ hợp lý đấy nhỉ?" Bà Inorai gật đầu. "Theo ta thì rõ ràng là Công Chúa Hoàng Kim đã đạt đến hoàn mỹ. Cũng chẳng lạ khi phương pháp đã sử dụng gặp thất bại khi nhắm đến một mục tiêu cao hơn. Và ta cũng không thể nói rằng Lord Byron là người cởi mở."

Như vừa chợt nảy ra một ý tưởng, bà lão tóc bạc làm một động tác ấn lên chỗ thái dương của mình.

"Nếu thế thì có thể Công Chúa Bạch Ngân biết điều gì đó."

"Vậy bà có hứng thú giúp tôi thu thập một số thông tin không?"

"Đáng tiếc là như vậy thì có hơi xung đột lợi ích. Việc của ta trong thời gian này chỉ là để mắt đến cô thôi." Bà thẳng thừng từ chối.

Giọng nói và thái độ của bà khá thẳng thắn, còn khả năng xác định rạch ròi các vấn đề của bà có vẻ thích hợp với vị trí Lord. Ừ thì, nếu không như vậy thì bà sẽ không thể nào trở thành người đứng đầu một trong những phe phái chính. Khác hẳn với phe El-Melloi bé nhỏ yếu ớt nhất.

"... Bắt đầu từ khi nào nhỉ?" Đột nhiên, Gray thì thầm phía sau tôi.

"Em hỏi chuyện gì bắt đầu?"

"...Ơ, chỉ là... về Công Chúa Hoàng Kim. Tất nhiên, có thể cô ấy xinh đẹp từ khi còn là một đứa trẻ, nhưng người ta thật sự có thể thay đổi khuôn mặt của một người nào đó chỉ bằng sự nuôi nấng ạ?"

Có gì đó trong câu nói của em ấy làm tôi phải tạm dừng. Tôi không thể cắt nghĩa được điều ấy, nên thay vì vậy, tôi lái sang chuyện khác.

"Gray."

"Dạ?"

"Lúc ở Adra, anh trai chị có nói gì về cảm nghĩ của mình khi điều tra vụ án không? Đại loại như 'đối với một pháp sư thì cách suy nghĩ như thế thật vô nghĩa'?"

"A... dạ," Cô gái mũ xám đáp với một cái gật đầu, rồi nói một cách ngập ngừng. "Ừm... Đại khái là... Thật vô nghĩa gì khi hỏi whodunnit hoặc howdunnit trong một vụ án liên quan đến pháp sư..."

Tất nhiên là tôi còn nhớ những thuật ngữ trong tiểu thuyết trinh thám đó.

Whodunnit - thủ phạm là ai.

Howdunnit - thủ đoạn gây án là gì.

Dĩ nhiên, khi nói đến pháp sư, hai thứ đó đều vô cùng thiếu vững chắc. Hơn nữa lại không thể biết chắc loại phép thuật nào đã được sử dụng, khi mọi thứ từ các chiếc nhẫn tiên dùng để xuyên qua tường đến phép nguyền rủa có thể giết từ khoảng cách xa đều có khả năng, các giả thuyết là gần như vô hạn.

"Nhưng... Em nghĩ… whydunnit thì khác."

"... A, điều đó hợp lý đấy."

Tuy pháp sư tựa như có siêu năng lực lừa gạt được cả các định luật vật lý nhưng họ không bao giờ có thể lừa gạt bản thân ý nghĩ ấy.

Về mặt nào đó, có thể nói rằng họ là những sinh vật tồn tại vì mục đích này. Để vươn đến 「  」không thể đến được ấy, họ là dạng tồn tại đã tập hợp lại tổng toàn bộ ý chí của mình. Tập hợp lại đủ các loại Khái Niệm.

... Nhưng dù có nói thế nào đi nữa, tôi cũng vẫn là một trong số họ.

"Thưa chủ nhân," Tiếng nói vô cảm của Trimmau vang lên. "Tôi đã sắp xếp xong các bộ phận."

Như cô ta đã nói, nằm trên tấm ga trải giường bây giờ là các bộ phận thuộc về Công Chúa Hoàng Kim được ghép lại. Như thể lấy cảm hứng từ một trò chơi ghép hình, thân thể này trông như đã từng bị cắt thành hai mươi mảnh bằng một cái cưa máy. Vẻ đẹp của nó đủ để làm cho người ta quên rằng nó là vật chết, làm nảy sinh một loại cảm giác buồn nôn hoàn toàn mới.

"Vậy là, các bộ phận đã được... ghép lại..."

Tùy thuộc vào từng người, việc ghép các bộ phận của cơ thể lại với nhau có hữu ích trong một số trường phái ma thuật.

Ví dụ như điều mà tôi đã đề cập đến lúc nãy, Tử Linh Thuật. Bên phương Tây do đa phần chịu ảnh hưởng bởi chiêm tinh học nên việc sắp xếp các bộ phận dựa theo mười hai chòm sao và gán cho mỗi bộ phận một ý nghĩa là để biến chúng thành thứ có thể sử dụng làm chất xúc tác cho nhiều loại ma thuật khác nhau.

Kể cả trong vụ Adra cũng có sự xuất hiện của mười hai chòm sao và 72 cái tên thiên sứ, và chuyện những bộ phận trên cơ thể của mỗi pháp sư bị đánh cắp – mặc dù rút cuộc thì tất cả chỉ là lớp vỏ ngoài của việc đánh cắp Khắc Ấn Ma Thuật của họ.

"Có vẻ như cô ấy vốn không hề có Khắc Ấn Ma Thuật. Vậy, các Công Chúa giống như kết quả sinh ra từ ma thuật của họ, còn Lord Byron, với vai trò là thuật giả, có lẽ mới là người giữ Khắc Ấn."

"…Thì ra là vậy."

Nếu vậy, sự tận tâm của họ đối với ma thuật của gia tộc tức là sự cống hiến bản thân cho người cha của họ, đúng chứ?

Kháng cự lại hai sự tra tấn cùng lúc đến từ cảm giác buồn nôn do mùi máu và sự choáng váng trước vẻ đẹp của cô ấy, tôi dành ra chút thời gian để quan sát các mảnh xác chết. Thứ có vẻ nguy hiểm nhất chính là bản chất nghệ thuật của nó, giống như một bàn tay ma quỷ đang vươn tới linh hồn của tôi. Có thể nói, sở dĩ có chuyện như vậy bởi vì tôi là một pháp sư, nhưng sự hấp dẫn gần như báng bổ của nó không bao giờ có thể lẫn lộn được với sự thu hút đến từ Thượng Đế.

Đột nhiên, tôi cảm thấy một cơn đau nhẹ ở mắt.

Nó hướng từ mạnh vụn của cánh cửa đã bị đập nát.

Tôi dùng mấy ngón tay để nhặt một trong những mảnh gỗ dưới sàn đá, có một cái gì đó rơi ra từ nó.

... Cát ư? Không... Đây là tro ư?

Từ chuyện nó làm cho mắt tôi bị đau cho thấy rằng có một mức độ ma lực nào đó bên trong nó. Vì đây là nơi sinh sống của một pháp sư nên chuyện này cũng chẳng lạ lắm.

"... Chị Reines?"

"Cô tìm thấy gì à?"

Gray và bà Inorai hỏi tôi cùng một lúc.

"...Không." Bọc lại bằng chiếc khăn tay của mình, tôi giấu nó vào túi trong của chiếc áo khoác.

Đưa tay lên đôi mắt đã bắt đầu bị quá nhiệt, tôi nở một nụ cười nhẹ.

"... Dù sao thì, tôi cần phải sắp xếp lại những suy nghĩ của mình, nên tôi sẽ trở về phòng mình."

***

Mặt trời buổi sáng làm tiêu tan vẻ lạnh lẽo trong cái bóng của tòa tháp trải trên mặt đất. Làn gió thu từ phương nam vuốt nhẹ lên thảm cỏ, và cỏ cây phấp phới đáp lại. Nếu không phải vì một số hoàn cảnh, người ta rất có thể sẽ liên hệ giữa khung cảnh bình dị này với sự tạo thành các Công Chúa.

Tuy nhiên, thực tế lại rơi vào loại hoàn cảnh như vậy.

Với thân thể mệt nhoài, tôi cảm thấy mình giống như một con ma cà rồng bị tan rã dưới ánh nắng. Thật ra, điểm yếu cố hữu đối với ánh sáng mặt trời của loài ma cà rồng và các loài hút máu khác là điều không mấy phổ biến, nhưng dù sao, tôi cũng dành cho mặt trời buổi sáng này một sự oán giận tương đối trong khi quay trở lại Tháp Mặt Trời.

Để giảm bớt mệt nhọc được chút nào hay chút đó, tôi cho Trimmau trở vào trong chiếc cặp của cô ấy. Và sau khi sử dụng thuốc nhỏ mắt thường dùng của mình, tôi ngồi phịch xuống phía chân giường.

Bốn bức tường lạnh lẽo trong phòng tôi mang lại một cảm giác khác hẳn so với hôm trước.

Điều đó cũng không đáng ngạc nhiên cho lắm. Dù sao thì đây cũng là nơi ở của một pháp sư. Không chỉ là tình hữu nghị bị đổ bể, dường như chính môi trường này đã tự biến đổi thành một đối thủ đáng gờm, và gây ra một áp lực vô hình đè nặng lên tôi. Căn phòng này thật sự quá lạnh, như thể nó đã hóa thành nội tạng của một gã khổng lồ nào đó.

Đây giống như một hiện tượng khiến người ta trông thấy những bộ mặt hiện ra giữa các vết bẩn và lốm đốm trên một bức tường bình thường.

Nói theo khoa học, bộ não con người nhìn nhận diện những hình thù tam giác là những khuôn mặt. Cái gọi là hiện tượng Vật Thể Giả Tạo (Simulacrum) này thậm chí còn được ứng dụng trong máy chụp ảnh kỹ thuật số hiện đại để nhận diện các khuôn mặt, nhưng ma thuật cũng có thể khai thác điểm yếu này của tâm trí. Sử dụng một lượng ma lực cực tiểu để tạo ra hiệu ứng cực đại, cậy mở ra tâm trí được phòng vệ của người khác bằng thứ tâm lý học bình phàm. Đây được xem là kỹ năng cơ bản đối với những ma thuật như Nguyền Chú.

Cũng tương tự như vậy, các kỹ năng tự gợi ý để biến chính bản thân thành một "hệ thống tạo ra các Thần Bí" là phần cơ bản đối với ma thuật nói chung. Do đó, Xưởng Phép của pháp sư thường có cả những tính năng làm phát sinh ra các hiện tượng này.

…Lại suy nghĩ vẩn vơ nữa rồi…

Tôi khẽ lắc đầu.

Tâm trí tôi hoàn toàn bị trôi lạc là một dấu hiệu rõ ràng về cảm giác mệt mỏi mà tôi đang có. Tôi thậm chí còn không đủ sức duy trì sự tập trung của mình vào nhiệm vụ đang nắm trong tay.

"…Thưa tiểu thư Reines, chị định làm gì bây giờ ạ?"

"Ừmm. Thì, chị đã chuẩn bị một số biện pháp an toàn rồi. Còn chúng ta..."

Khi đang nói, tôi bị cắt ngang bởi một âm thanh gầm gừ dễ thương. Tôi ngước lên và thấy Gray đang lúng túng ôm lấy bụng mình, điều này khiến tôi chợt nhớ ra rằng chúng tôi vẫn chưa ăn sáng.

"… Vậy để khởi động, có lẽ chúng ta nên dùng bữa, nhỉ?"

"... V-Vâng. Nhưng chúng ta thực sự không thể tiếp nhận bữa ăn sáng do nhà Iselma cung cấp vào thời điểm như thế này phải không ạ?"

"Mặc dù chị đã yêu cầu một ít trà và bánh nướng rồi. Ờ, nếu em muốn tránh ăn thức ăn của họ thì dùng thứ này được không?"

Khi nói vậy, tôi lấy một số chai lọ từ trong chiếc cặp. Sau đó, tôi phết một ít pa-tê gan lên một lát bánh lương khô, thêm vào vài miếng dưa chua, và trên cùng là một lát bánh nữa. Mẹo ở đây là phết pa-tê chỉ dày hơn thông thường một chút. Tuy có hơi không đẹp mắt, nhưng với loài pa-tê chất lượng cao, chắc chắn nó sẽ rất ngon.

Cộng thêm,

"Trim."

"Vâng, thưa chủ nhân."

Cùng lúc, tôi bảo cô hầu gái thủy ngân sửa soạn một chút trà. Cô biến đổi một bàn tay của mình thành hình ấm trà, và rót nước khoáng mà chúng tôi đem theo bên mình vào trong đó để đun sôi. Phải, khá là tiện lợi. Mặt khác, việc tạo ra năng lượng nhiệt bằng các mạch ma thuật giống như của tôi có phần khó khăn, nên bàn tay hình ấm trà của Trimmau còn có rượu đèn cồn để đun nước.

Sau khi cho một vài lá trà vào nước sôi, căn phòng mau chóng tràn ngập mùi hương dễ chịu của trà.

"Thưa tiểu thư Reines, có phải chị luôn mang sẵn những thứ này...?"

"Hầu như luôn luôn, có lẽ vậy."

Trước khi bước lên địa vị El-Melloi, cuộc sống hàng ngày của tôi quả thật là giống như chuyến bay từ cõi chết. Do đó, việc mang theo chút ít đồ ăn để phòng xa dường như đã trở thành một thói quen. Dù vậy, tôi không thể nói mình đã phỏng đoán việc đó sẽ hữu ích trong một tình huống như thế này.

Khi Trimmau rót trà, tôi bày những chiếc bánh kẹp pa-tê lên khăn ăn.

"Của em đây. Xin mời, dùng tự nhiên nhé."

"... A, Cảm ơn chị. Xin cảm ơn Người đã đem đến bữa ăn hôm nay."

Ra dấu hình chữ thập, Gray nhanh chóng chú tâm vào món bánh sandwich. Mặc dù những chiếc bánh lương khô này vốn không lớn lắm, nhưng em ấy vẫn ăn chúng rất chậm, như để thưởng thức mùi vị của nó từng chút một. Tôi cũng bắt đầu nhấp một chút trà mà Trimmau đã pha.

Hương vị của trà thổi bay sự mệt mỏi nặng trĩu trong đầu tôi. Sau khi uống hết một nửa, tôi thêm vào một lượng sữa và đường vừa phải. Bình thường thì tôi sẽ uống một hơi hết tách trà đầu tiên, nhưng bây giờ, bộ não của tôi đang thiếu khát năng lượng.

Nhắm mắt lại, tôi chờ cho đồ ăn từ từ lắng xuống đáy dạ dày.

Khi tim tôi bình ổn trở lại, tôi nhận thấy tâm trí của mình đã khôi phục trạng thái ban đầu.

"Nào, về chuyện Công Chúa Hoàng Kim..."

Khi tôi lấy một cái bánh lương khô cho mình, một tiếng nói chối tai đột nhiên văng vẳng khắp căn phòng.

"Ihihihihihi! Xem ra lại có một vụ án giết người nữa, hử? Cứ như là cô bị ám rồi hay sao ấy! Ừ, dĩ nhiên cô bị ám rồi. Là một kẻ gác mộ giỏi nhất nước Anh, sớm muộn gì cô cũng bị nguyền rủa bởi mọi pháp sư xung quanh mình thôi!"

Đáp lại lời nói xấu được cất lên bởi một giọng nói cũng khó ưa không kém, tôi nhận thấy một nụ cười xuất hiện trên mặt của mình khi gật đầu với Gray.

"…Tiểu thư Reines."

"Cứ tự nhiên đi, Gray."

Sau khi nhận được sự cho phép của tôi, với âm thanh sắc của một cái móc được tháo ra, một vật có hình chiếc lồng chim xuất hiện ở bên tay phải của Gray. Một chiếc hộp kỳ lạ nằm bên trong chiếc lồng, có khắc hình đôi mắt và cái miệng, nó đảo mắt qua lại giữa Gray và tôi.

"Hả? Khoan... Gray, không thể nào... Khoan đã - xin hãy bình tĩnh - tôi xin lỗi - dừng lại đi - Reines - tôi xin lỗi!"

"... Đừng có nhiều lời nữa."

Dù không tỏ ra cảm xúc nào, chỉ có một hành động có thể đúng như lời của Gray. Giữ chiếc lồng bằng một tay, em lắc mạnh nó theo chiều thẳng đứng.

"Gaaaaaaaaaaaaaahhh!"

Tiếng gào thét vang khắp phòng, nó nghe như tiếng kêu la của một tội nhân vọng lên từ Địa Ngục. Thật ra nó chưa đủ để giải tỏa những thôi thúc trong tôi, nhưng thôi đành vậy.

Sau khi lắng nghe tiếng hét đó được một hồi, tôi gật đầu, và Gray dừng tay. Bên trong chiếc lồng, món đồ hình hộp kỳ lạ bị bỏ mặc với đôi mắt quay lòng mòng.

"... uurrgh ... đồ quái vật ..."

Giọng nói phẫn nộ đó thật là hợp với hương vị của pa-tê.

Đến đây, tôi nhìn xuống. Từ bên trong chiếc cặp của Trimmau phát ra một tiếng gõ, một âm thanh cảnh báo mà tôi phòng bị từ trước.

"Cảm ơn ông đã đóng góp ý kiến quý báu của mình cho chúng tôi. Dù sao đi nữa, Gray này, chị rất muốn tiếp tục câu chuyện khi nãy, nhưng có vẻ như chúng ta đang có một vị khách đến thăm."

"…Vâng."

Chỉ với một động tác uyển chuyển, bộ mặt trong lồng lập tức biến vào trong áo trùm của Gray, vừa đúng lúc cánh cửa phòng mở ra.

"Tôi vào đây không phiền gì chứ?"

"Tôi không nghĩ là mình ưa sự thiếu tệ nhị của anh." Tôi trả lời, với đôi mắt hơi nheo lại.

Một anh chàng đầu đinh có thân hình săn chắc. Trong khi nhấp thêm một ngụm trà nữa, tôi cố nhớ tên của người này.

"Mick Grazilier, phải không?"

"Đúng rồi!" Đáp chào bằng một mắt, anh chàng da ngăm đen này thừa nhận mình chính là một trong ba pháp sư còn lại của phe Meluastea.

"Và chúng tôi có thể giúp gì được cho anh?"

"Các cô có nghe thấy tiếng kêu kỳ quái mới một giây trước không? Nghe như tiếng một con mèo hoang bị quay trong một cái lồng hay sao ấy."

"Hình như anh chỉ tưởng tượng mà thôi."

Tôi ném cho Gray một cái nhìn bình tĩnh, bảo em đừng manh động. Dù tin hay không, Gray thường là người đầu tiên thủ thế tấn công trong những tình huống như thế này. Nếu nói em ấy được nuôi dưỡng trong một môi trường buộc phải tranh đua, cả với Tháp Đồng Hồ cùng sự khắc nghiệt của nó, cũng không phải là quá cường điệu. Do đó, đôi khi tôi cảm tưởng rằng Gray giống như đứa em gái đã thất lạc của mình, rằng hai chúng tôi đã bị chia cắt khi còn bé. Mà tôi cũng chưa từng tìm hiểu xem ai trong hai chúng tôi thực sự lớn tuổi hơn.

"Thật sao?" Anh ta nói, giơ một tay sang bên và vẽ ra một biểu tượng gì đó trong không trung. Nó trông hao hao giống với thứ mà tôi đã từng thấy trong một bài giảng về Phật Giáo Mật Tông.

"Om(Đúng thật là như thế)"[16]

Một âm thanh trầm đục vang lên, và tiếp theo đó, tôi nhận thấy ma lực dâng lên trong phòng thành một tấm màn. Tuy nó có vẻ vô hại nhưng tôi không có ý định để cho người nào phóng xuất ma thuật ngay trước mặt mình như thế.

"Vậy chính xác thì anh đang làm gì?"

"Ít nhất cũng phải dựng lên một kết giới chứ, đúng không? Chúng ta không bao giờ biết được liệu có người nào khác đang lắng nghe."

Sau khi gật gù ưng ý, anh ta làm một động tác cúi chào thật thấp.

"Như cô thấy đấy, ma thuật của tôi là một dạng tự tu tập pháp môn Đát-đặc-la (Tantra) của Mật Giáo. Dòng dõi của tôi hơi yếu kém, nên có nhiều thứ bên ngoài pha trộn vào trong đó. Bây giờ, tôi đã tiết lộ một chút về bản thân, cô ít ra cũng nên tỏ ra tin tưởng tôi một chút chứ?"

"... Vậy nói tóm lại, anh có điều gì đó muốn nói nhưng không muốn người khác nghe thấy?"

"Haha, ừ thì, kiểu như thế." Anh trả lời với một nụ cười.

Nụ cười đó là thứ mà tôi đã dần dần trở nên căm ghét, thứ mà tôi đã thấy rất nhiều lần từ khi còn bé - thứ mà sau này đã phần nào thay đổi thành một thứ khác - một nụ cười không chạm đến bề mặt.

Với một ngón tay đặt lên miệng, anh thì thầm: "Thật sự mà nói, tôi giống như một gián điệp."

"…Cái gì?"

Trước một câu nói quá thẳng thắng như vậy, tôi có thể cảm thấy mặt của mình đang nghệt ra. Vẫn cười, Mick nói tiếp.

"Từ đầu, mục đích của tôi khi đến buổi gặp mặt này chính là để điều tra theo yêu cầu của một nhân vật lớn."

Chà, điều đó không có gì quá cường điệu.

Tranh chấp chính trị trong Tháp Đồng Hồ vô cùng phức tạp. Sự hiện diện của điệp viên với số lượng gấp đôi, thậm chí gấp ba lần như thế này cũng chẳng có gì khác thường. Đó là kết quả đương nhiên đối với những gia tộc có Khắc Ấn Nguồn đã trải qua gian lao, nhằm giảm thiểu rủi ro bị phản bội bởi các tông nhánh của mình càng nhiều càng tốt.

"Vậy, ngài Gián Điệp đây có vấn đề gì muốn trao đổi với tôi?"

"Tôi muốn đưa ra một lời đề nghị với cô trên danh nghĩa là Công Chúa của El-Melloi."

"Với tôi? Và đúng vào lúc này ư?" Tôi trả lời, tỏ ra thận trọng hết mức có thể. Suy cho cùng, đối với một phe phái yếu như El-Melloi hiện nay, chỉ cần bất cẩn dính líu vào một thỏa thuận với một điệp viên là đủ để hất văng chúng tôi ra khỏi mặt nước.

Tuy nhiên, những gì diễn ra tiếp theo lại khác xa so với dự đoán của tôi.

"Cô sẽ giúp chúng tôi giải quyết gia tộc Iselma chứ?"

***

Giọng nói trầm đục của anh ta, cùng với thông điệp rõ ràng nghiêm chỉnh đó, vang vọng khắp căn phòng.

Tiêu diệt nhà Iselma.

Đây chẳng khác nào một lời tuyên chiến với nhà Valueleta, một trong ba gia tộc lớn.

Với cái chết của Công Chúa Hoàng Kim, chỉ một hành động này cũng tựa như muốn đẩy toàn bộ Tháp Đồng Hồ sa vào vũng lầy chiến tranh. Và như anh ta nói, lời đề nghị vô lý đó được đưa ra bởi một người đàn ông xem tất cả mọi chuyện đáng cười như một kẻ ngốc.

"…Tiểu thư Reines ..."

Phía sau lưng tôi, ngay đến giọng nói của Gray cũng hơi run rẩy. Ngay cả em ấy, người không hẳn được xem là pháp sư, cũng nhanh chóng hiểu được ẩn ý điên rồ trong những lời đó. Em nuốt nước bọt như thể vừa mới nghe ai đó buông một lời nguyền buộc cả thế giới phải quy phục nó.

Kéo chiếc cặp đựng Trimmau về phía mình, tôi thận trọng đáp.

"... Ý anh là sao?"

"Lời ra sao thì ý như vậy đấy." Mick đáp lại với một cái nhún vai.

Hoàn toàn không có chút ngại ngùng hay dè dặt nào, cái anh chàng thản nhiên tự xưng là gián điệp này nhìn chằm chặp vào tôi. Trên vẻ mặt cười cợt đó, chỉ có đôi mắt của anh ta là không cười, chúng giống như đôi mắt của một nhà khoa học đang quan sát một con chuột lang trong cuộc thí nghiệm.

Đón lấy ánh mắt của anh ta, tôi trả lời.

"Vậy tức là anh đang thú nhận tội ác của mình?"

"Ồ, không không không." Anh lắc đầu cùng với một tiếng cười nữa. "Đó chỉ là sự trùng hợp ngẫu nhiên. Thật đấy, tôi thề. Tôi không hề ngờ rằng Công Chúa Hoàng Kim lại gặp một... kết cục khủng khiếp như vậy."

Cúi đầu xuống như thể cảm thấy buồn phiền bởi lời nói đó, nhưng anh vẫn nói tiếp.

"Tuy nhiên, khi sự trùng hợp xảy ra thì điều cần thiết sẽ đến. Cái chết của Công Chúa Hoàng Kim hiện nay đã là một sự thật. Mọi hành động thái trong tương lai đều phải được xem xét dựa trên tiền đề này. Ý tôi là, giả dụ như liệu phe El-Melloi quý tộc có muốn thấy nhà Valueleta bị suy yếu?"

Đến đây thì lời nói của Mick đã đi quá xa.

Nói ra một cách quá thẳng thắn về một điều mà người ta thường sẽ tự ngầm hiểu chứ không cần phải nói thành lời. Có phải anh ta coi thường tôi vì thấy tôi còn quá trẻ? Hay điều này chỉ nhằm nắn gân một phe có vị thế thấp hơn nhiều? Có thể là cả hai điều trên.

Trong đầu tôi ngầm nảy sinh một vài ý nghĩ. Với một tiếng thở dài khe khẽ, tôi trả lời.

"Mục tiêu của anh thật ra là gì?"

"Mục tiêu của tôi? Tôi vừa mới nói rồi mà phải không?"

Đáp trả lại cái nhìn khó hiểu của Mick, tôi nói một cách thẳng thắng và rành mạch.

"Meluastea được xem là phe trung lập. Nên bất kể nhà Valueleta có bị yếu đi hay không thì điều đó cũng chẳng ảnh hưởng gì tới anh. Vì vậy, tất nhiên có thể suy ra rằng mục đích của anh nằm ở một nơi khác."

"... hahaha, vậy là rốt cuộc cũng không gạt được cô." Mick nói, hắng giọng một cách gượng ép.

Thực ra, chẳng có dấu hiệu gì cho thấy anh ta định lừa gạt người khác. Anh chỉ muốn khiến chúng tôi suy xét lại kết luận của anh. Dù sao thì con người ta cũng thường hay tin tưởng một cách mù quáng vào những kết luận do chính mình đưa ra. Bất kể có phải anh ta muốn đánh lừa chúng tôi hay không, rõ ràng là anh ta đang cố gắng đèo lái cuộc thảo luận này bằng cách khẳng định rõ ràng cái tiền đề kia.

Như vậy, câu nói của anh lúc nãy, về việc tiêu diệt gia tộc Iselma, lại càng khiến chúng tôi phải suy ngẫm kỹ hơn về nó, nhằm loại bỏ phản ứng tâm lý của chúng tôi trong việc chọn lựa. Dù kể đến những điều ngớ ngẩn như chuyện anh ta là một tên gián điệp, hoặc tính cách kỳ cục đến mức khó tin của anh ta, tất cả mọi thứ đều hợp lý khi suy xét theo hướng này.

Như để khẳng định ý nghĩ trong đầu tôi, anh lại nói với một nụ cười hài lòng.

"Thật ra, tôi nhắm đến một Vật Nguyền."

Vật Nguyền, Thể Nguyền. Mặc dù được gọi bằng nhiều cái tên nhưng nó thực ra là một chất hoặc vật xúc tác có chứa ma lực. Những vật thể quyền năng đặc biệt này được sử dụng như những Lễ Khí, hoặc như hạch tâm của một nghi thức và quyết định bản chất tổng thể của nghi thức đó. Tuy nhiên, do sự suy giảm toàn diện của Thần Bí vào thời kỳ hiện đại, không riêng gì chất lượng của những Vật Nguyền mà người ta có thể thu thập được là khá thấp, chẳng có gì lạ khi những cái vẫn lưu giữ phần nào sức mạnh lại được coi trọng vô cùng.

Lễ Khí được dùng làm lõi của Trimmau, 『Volumen Hydrargyrum(Nguyệt Linh Tủy Dịch)』 cũng là một Vật Nguyền. Thậm chí có thể nói thế lực của một phe phái tương ứng với khả năng thu thập các Vật Nguyền có phẩm chất cao của chính phe phái đó.

"Và nó có thấm máu của một Huyễn Tưởng Chủng..."

"Tôi e rằng mình sẽ phải từ chối." Tôi nói cộc lốc.

Mick bắt đầu hoa tay múa chân với điệu bộ khẩn khoản.

"Nào nào nào, ít nhất cô cũng nên nghe tôi nói một chút đã chứ? Ít nhiều gì thì nó cũng là một thông tin hữu ích cho cô mà, phải không?"

"Tôi tin mình đã nghe đủ để quyết định rằng tôi không muốn tham gia."

"Haha, cô quả là rất thận trọng." Anh đáp, vừa gãi đầu vừa cười cay đắng. "Nếu thế thì thôi vậy. Tôi không định bắt ép gì cô đâu. Tôi đoán là dù gì, cô cũng sẽ tiết lộ với mọi người về danh tính của tôi."

"... bởi vì nếu chúng tôi làm như vậy, chắc anh sẽ 'bật mí' rằng rốt cuộc chúng tôi mới là thủ phạm ở đây, phải không?"

Trước hết, chẳng biết có người nào tin lời tôi khi tôi nói thẳng ra rằng "Anh ta nói với chúng tôi rằng anh ta là một tên gián điệp". Hơn nữa, chúng tôi vốn đã là nghi phạm trong một cuộc điều tra án mạng. Thay vì "vô tội cho đến khi được chứng minh là có tội", trường hợp tệ nhất đối với chúng tôi lúc này là "cùng chết chung".

"Thật mừng khi thấy cô hiểu ý tôi. Vậy xin gặp lại."

Với một điệu bộ như muốn nói rằng "Tôi sẽ đến nhận câu trả lời khác của cô vào lần tới", Mick đi ra khỏi phòng.

Một lát sau khi bóng dáng ngạo mạn đó biến mất, tôi nằm nghiêng người xuống giường.

Tôi bưng mặt bằng cả hai tay. Đôi mắt tôi nóng rát, và hai mí mắt trĩu xuống. Giá như tôi có thể lún vào trong chiếc giường này và bị chôn sống luôn thì ôi thật là hạnh phúc biết bao...

"…Tiểu thư Reines?"

"Hửm?"

"Ưmm... Nếu chị bặm móng tay như thế, chị sẽ để lại dấu sẹo mất."

"...Hơ?"

Trước khi tôi nhận ra, hai mắt tôi đã nhắm lại. Có phải tôi đã ngủ thiếp đi chỉ nhờ đưa hai tay che lên mặt như thế? Tôi cảm thấy mình đã hoàn toàn bình ổn trở lại và khắp người đầy mồ hôi lạnh.

Dựa theo phương vị của mặt trời đang ló qua cửa sổ, lúc này vẫn là buổi chiều. Có vẻ như tôi đã chợp mắt khoảng hai giờ đồng hồ. Hít thở một hơi thật sâu, tôi bắt đầu xoa nắn hai bên má.

"Vết sẹo à..."

Tôi chưa đến độ tuổi phải lo lắng nhiều đến vấn đề đó, nhưng rồi cũng sẽ đến ngày mà tôi phải bắt đầu tìm kiếm những ma thuật ngăn chặn dấu hiệu lão hóa. Những người có kỹ năng giống như anh chàng Maio mà chúng tôi đã gặp trước đó thường được săn đón miễn là họ có thể đưa ra kết quả tốt, nên chống lão hóa đã trở thành một nguồn thu nhập đáng kể đối với khoa 『Yumina(Thực Vật Học)』.

Nghĩ đến đây, tôi nhận ra một điều.

Nhỏm dậy, tôi bắt đầu lẩm bẩm một mình.

"Tiểu thư Reines?"

"Chị chỉ đang nghĩ đến một chuyện. Nếu có nó ở đây thì có thể vẫn chưa quá muộn."

"Ở đây?"

"Ừ."

Với một cái gật nhẹ, tôi cảm thấy miệng mình đang nở một nụ cười.

"Ít nhất, chúng ta cần phải tìm được manh mối nào đó."

***

Chúng tôi lập tức hướng trở lại Tháp Mặt Trăng.

Ở bên ngoài tòa tháp, chúng tôi quan sát kỹ lưỡng khuôn viên xung quanh nó. Cẩn thận tránh đụng vào cây cỏ, chúng tôi tìm kiếm những dấu vết do ai đó vô tình để lại khi qua.

Và rồi,

"Trúng phóc." Tôi thầm kêu lên.

Trên mặt đất, rõ ràng đến mức ngay cả tôi cũng có thể nhận diện, là những hình thù không thể nhầm được của dấu chân. Vì chúng tôi đang ở ngoại ô nên có vẻ ở đây không có nhiều người đi dọc theo những con đường mòn. Nên về lý thuyết thì có thể tìm kiếm và lần theo dấu chân của những người ở lại sau cuộc gặp mặt - đó là ý tưởng nảy sinh trong đầu tôi khi nghe câu nói của Gray.

"Trim, cô có thể lần theo chúng không?"

"Thưa vâng."

Đầu tiên, Trimmau đặt một bàn tay lên một trong những dấu chân. Vài giây sau, cô đưa ra lời xác nhận.

"Phát hiện thấy dấu chân của mười người. Nhận diện trong số đó có dấu chân của Công Chúa Hoàng Kim."

"Tốt!"

Không nghĩ ngợi gì, tôi vỗ tay tán thưởng. Dù có lẽ hơi ngượng một chút nhưng xin hãy thứ lỗi cho tôi. Tuy chúng tôi đang gặp phải bế tắc nhưng rốt cuộc cũng có một tia hy vọng.

"Hãy lần theo nó."

"Thưa vâng." Một tay vẫn đặt trên dấu chân, người hầu gái thủy ngân bắt đầu từ đôi tay tan chảy xuống nền đất.

Kiểu phân tích dữ liệu và nhận dạng mẫu vật này chính là sở trường của Trimmau. Mặc dù lần theo dấu chân là một phương pháp điều tra lỗi thời, nhưng vì tôi đã tuyệt nhiên xem thường nó nên nó cũng có thể là một điểm mù đối với thủ phạm. Các pháp sư thường bị cuốn trong những vấn đề siêu nhiên hơn thế, nên rõ ràng là họ sẽ phớt lờ một chuyện hết sức tầm thường như kiểm tra phần đất mà mình đã đi qua.

"Gray, đi với chị."

Sau khi Trimmau trở về hình dạng Volum Hydrargyrum như ban đầu, Gray và tôi bắt đầu phải chạy bám theo khi cô lao qua các tán lá dày.

Đáng tiếc là Trimmau và tôi vẫn chưa đến mức liên kết các giác quan với nhau. Dĩ nhiên điều này là do giữa chúng tôi không hề có sự rằng buộc như giữa Khiển Sứ Linh và chủ nhân. Dù sao thì Volum Hydrargyrum là một Lễ Khí hiếm có từ xưa đến nay, kể cả trong Tháp Đồng Hồ. Tất cả những gì tôi làm chỉ là đặt thêm một nhân cách và một hình dạng mô phỏng con người lên phần nền tảng đã có sẵn.

Như vậy, chúng tôi không thể làm gì khác ngoài việc bám theo cô. Phải nói rằng tôi đã không chuẩn bị cho một chuyến đi xuyên rừng. Lùm cây và cành cây liên tục vướng vào quần áo của tôi, nên Trimmau trong trạng thái hành động độc lập có thể dễ dàng vượt xa chúng tôi giữa đám cây xanh.

Mùi của đất ẩm xông lên mũi tôi.

Sâu trong rừng, cách xa nơi con người đi lại, có đủ các loại mùi.

Cây cối rậm rạp. Những chiếc lá tàn úa và những cành cây gãy rải rác trên nền rừng, xen lẫn với những thứ phế thải của nhiều loài vật không rõ tên gọi. Vốn dĩ kiểu rừng ưa thích đối với pháp sư là một nơi giàu năng lượng tâm linh, nơi sinh sống của nhiều loài cây có độc và thú săn mồi.

Thậm chí có thể nói rằng Thần Bí của những khu rừng hoang như thế này và quá trình từ từ cải tạo những khu rừng ấy ở phương Tây có cả một lịch sử xa xưa đến tận thời Trung Cổ. Chẳng đáng ngạc nhiên khi có rất nhiều truyền thuyết kể về các phù thủy già khởi nguồn từ trong rừng sâu.

Khi chúng tôi kiên trì đuổi theo Trimmau xuyên qua khu rừng, không gian dần dần khoác lên một màu trắng.

... Sương mù ư?

Tất nhiên, vì chúng tôi ở gần một hồ nước nên nếu có sương mù thì cũng không có gì khác thường. Kể cả lúc mới đến, chúng tôi cũng đã gặp phải sương mù. Hầu như quanh năm, vùng đồng quê này bị bao phủ trong màn sương, nó chính là lý giải vì sao nơi đây có những truyền thuyết lãng mạn đủ kiểu.

Mặc dù vậy, nhịp tim của tôi bắt đầu tăng.

Một cảm giác khó chịu vô cùng. Một nỗi sợ hãi vô căn cứ, giống như sự e dè của một đứa trẻ đối với bóng tối trong một con hẻm. Ai bảo một trực giác như vậy là điều hiếm thấy trong giới pháp sư chứ?

"Ơ?"

Bỗng chốc, tôi không còn thấy được bóng dáng của Trimmau phía trước.

Không những thế, tôi cảm thấy dòng chảy mana giữa chúng tôi bị cắt đứt hoàn toàn.

"... Một kết giới?"

Tương tự như kết giới mà Mick đã tạo ra lúc trước - nhưng thứ này có phạm vi lớn hơn nhiều.

Cố gắng xác định bản chất của kết giới này, tôi bắt đầu tập trung vào đôi mắt đang nóng rực của mình. Khi tôi làm vậy, sự kỳ quái của tình huống này đổi khác hoàn toàn.

Giữa những tiếng lá xào xạc, một lưỡi dao lướt đi trong không khí.

"... Tiểu thư, Reines-!"

Đằng sau, tôi nghe thấy một tiếng hét.

Một âm thanh chắc nịch phát ra phía trên đầu tôi.

Cái bóng tại vị trí mà âm thanh vừa mới phát ra tách làm hai, một trong hai cái bóng trở về hình dạng áo trùm đầu của một cô gái trẻ.

"Gray...!"

Trên tay em là một chiếc lưỡi hái.

Ai mà ngờ được Add lại có thể biến thành hình dạng như vậy? Khi cô gái ra lệnh, khối hộp nhỏ thường hay ăn nói thô tục này sẽ biến thành một công cụ dùng để tiêu diệt những thứ siêu nhiên.

Trong tình huống này, thứ vừa va chạm với lưỡi hái là cái gì?

Một hình thù đe dọa đang dao động trong làn sương trước mặt Gray.

"Hahahahahaha! Gì thế này?! Lần này cô đụng phải một kẻ mạnh thật đấy! Đi chung với mấy người các cô chưa bao giờ nhàm chán cả, cô biết thế mà phải không?" Ngay cả tiếng nói khoái trá của Add cũng vang vọng khô khốc trong sương mù.

Ở cuối cánh tay dài khác thường của đối phương không phải là bàn tay cùng các ngón tay, mà là lưỡi gươm.

Chân của kẻ đó gập lại trông như thể các khớp gối hướng về phía sau, và do vậy, phần thân trên ép sát mặt đất.

Đó là... một con rối kỳ quặc.

"Đây là...?" Đôi mắt của Gray mở to.

"Một Hình Nhân Tự Động ư?!" Ngay cả tôi cũng buột miệng kêu lên.

Chẳng phải Hình Nhân Tự Động có khả năng chiến đấu độc lập đã không còn được chế tạo nữa ư? Dạng Hình Nhân Tự Động như Trimmau, với phần cốt lõi thật ra là một thứ khác hẳn, là một trường hợp đặc biệt, còn Khái Niệm về sản phẩm Mô Phỏng Con Người đã bị tụt dốc. Khi kiến thức về cơ thể con người ngày càng sâu rộng và phổ cập khắp nơi, từ lúc loài người cho rằng trong chính cơ thể của họ không còn gì Thần Bí thì nó cũng không còn được xem là một lĩnh vực Ma Thuật.

Không, cho dù chúng ta chấp nhận giả thuyết của anh tôi, rằng cơ thể con người vẫn giống như một chiếc hộp đen và Thần Bí bên trong nó vẫn chưa bị xóa sạch hoàn toàn, nhưng một thực tế không thể phủ nhận là các pháp sư hiện đại trong lĩnh vực này không thể sánh được với những cổ vật từ hàng trăm năm trước.

Nếu vậy thì đây là-

Cổ vật ư? Không, trông nó chưa cổ đến mức đó…

Khi đánh giá tình hình, tôi cảm thấy hai hàm răng của mình đang nghiến vào nhau.

Khi không có Trimmau thì hầu hết ma thuật chiến đấu của tôi không còn. Ma thuật của tôi đa phần nghiên về phục vụ cho công việc trong phòng thí nghiệm.

Chết tiệt, chính vì thế này nên mình đã phải hỏi anh trai xem các môn học của mình có cân bằng hay không!

Với câu hỏi liệu có nên ưu tiên phân bổ các môn học của tôi theo hướng nhằm khai thác các bí mật của nhà El-Melloi hay không, anh ta vẫn ngoan cố không chịu trả lời tôi. Dĩ nhiên, tôi hỏi thế chủ yếu để chọc sâu vào cảm giác tự ti của anh ta đối với người tiền nhiệm của mình, nhưng mà anh ta vẫn cứ cò cưa mãi!

"... Tiểu thư Reines, làm ơn hãy lùi lại!" Gray vừa nói vừa nhảy về phía trước.

Mặc kệ sự bất lợi khi vung cây lưỡi hái lớn trong địa hình dầy đặc cây cối, cô gái nhỏ này vẫn có thể xoay chuyển nó một cách nhanh chóng. Như muốn chứng tỏ rằng mình đã luyện tập cùng với nó từ khi còn bé, cô gái và lưỡi hái phối hợp với nhau hết sức nhịp nhàng.

Lưỡi hái của em và lưỡi gươm của con rối giao nhau ba lần.

Những cú đánh vòng cung của lưỡi hái va chạm với những đường chém thẳng của hình nhân với một tốc độ phi thường. Trái ngược với đa số các pháp sư, đây không đơn giản là cường hóa cơ thể, sự kết hợp của nó với kỹ thuật nhuần nhuyễn đã tạo nên khả năng chiến đấu đáng sợ của Gray.

… Nhưng…

Chuyên môn của Gray là chiến đấu với các linh thể.

Nỗi sợ ma và những khả năng đáng kinh ngạc của em đều được hình thành trong khoảng thời gian mà em sống tại một trong những nghĩa địa hàng đầu của Anh Quốc.

Kể cả trong Lâu đài Biệt Cư, cả một đội quân linh thể cũng không thể đẩy lùi em dù chỉ một bước. Có thể nói, những kỹ năng như thế đúng ra phải được vận dụng trong một trận chiến với pháp sư thì lại được dùng để đối phó một Hình Nhân Tự Động, điều đó làm nảy sinh câu hỏi rằng em ấy mạnh đến mức nào.

Không nói năng gì, Hình Nhân Tự Động áp sát mặt đất hơn nữa.

Liệu Gray có nhận ra rằng mình không thể thắng được đối phương mà không dùng đến sức mạnh thật sự? Nếu đã nhận ra thì đương nhiên em đang cân nhắc đến chuyện biến hình thêm một lần nữa.

Tứ chi của Hình Nhân mở bung và chìa ra thêm các lưỡi dao.

Không chỉ có hai tay và hai chân.

Mà khuôn mặt được chế tác tinh xảo của nó cũng bật mở và hiện ra thêm nhiều con mắt.

"Cái-!"

Hình tượng một người có ba đầu sáu tay thật ra đến từ một vị thần có thể nhìn thấy tất cả mọi thứ và vươn đến mọi nơi. Có phải đây là ý tưởng của người đã tạo ra Hình Nhân Tự Động này, nhằm tái tạo lại hình tượng đó? Nếu vậy, nó có vẻ ít giống phong cách phương Đông và có khuynh hướng hiện đại nhiều hơn.

Con rối nhảy lên cao.

Nó không còn được xem là mang hình hài con người. Trông như một con nhện hoặc con bọ ngựa, sáu lưỡi dao của nó đâm tới chiếc lưỡi hái.

Ba phát.

Tám phát.

-Liền một hơi, mười bảy phát.

Tầm nhìn và số lượng vũ khí tăng lên mang lại cho Hình Nhân Tự Động lợi thế cách biệt, và lần này thì Gray bắt đầu bị áp đảo. Mặc dù người ta có thể khen ngợi Gray vì đã xoay sở chống cự được với sáu lưỡi gươm chỉ bằng một lưỡi liềm của mình, nhưng ngay cả tôi cũng có thể thấy các chuyển động của em dần dần không theo kịp, và em đã chuyển sang thế phòng thủ hoàn toàn.

Dưới mật độ giao tranh của bọn họ, ngay đến cây cối xung quanh cũng bị nghiêng ngả, những chiếc lá bị rơi rụng bay xung quanh họ.

Và lập tức, những chiếc lá rơi kia bị cắt vụn bởi những ánh chớp hình vòng cung, và những ánh chớp đó cũng để lại những vết rạch trên màn sương.

"Này, Gray?!" Khi Add kêu lên, một lưỡi gươm lướt ngang qua cánh tay phải của Gray và máu bắt đầu chảy xuống.

Có lẽ do cơn đau đột ngột, Gray chùn về phía sau, và với sơ hở đó, Hình Nhân Tự Động thu hẹp khoảng cách giữa hai bên. Nó là một con quái vật, không kém hơn bao nhiêu so với một cơn lốc gươm. Cặp mắt trên lưỡi hái của Gray quay sang lườm con rối nhưng nó dường như hoàn toàn không hay biết, những lưỡi dao lạnh lẽo vẫn tiếp tục chém xuống theo đường chéo.

Nhưng.

Vào khoảnh khắc trước khi các lưỡi gươm va chạm, một tia sáng đánh vào hình nhân.

Đòn đánh này cản trở thế công kích của hình nhân trong chốc lát, đủ để Gray đánh bật nó ra bằng một cú vung một tay.

"…Tiểu thư Reines ..."

"Ít ra chị có thể làm được chừng này." Tôi trả lời cùng một tiếng khịt mũi, một tay vẫn đang chĩa thẳng vào hình nhân.

Dù nói vậy, ma thuật mà tôi vừa mới sử dụng chẳng có gì đáng kể. Nó chỉ là một viên đạn ma lực có khả năng gây ra tác động vật lý. Nếu để lộ ra rằng một Lord, kể cả trong trường hợp của tôi, đã phải dựa vào một thứ ma thuật sơ đẳng đến vậy, thì sự xấu hổ này chắc chắn sẽ đeo bám không bao giờ dứt. Nếu là Luviagelita như lời đồn đại, cô ta có thể chui rèn kỹ năng này đến mức biến nó thành một lời nguyền được gọi là Đạn Finn, còn như tôi bây giờ thì chẳng mong làm được như thế.

Cách xa vài thước, hình nhân chậm rãi lúc lắc cái đầu. Quả nhiên nó vẫn không hề hấn gì.

Trong khi nó quan sát chúng tôi, như thể đang nhấm nháp nỗi sợ hãi của chúng tôi, Gray thì thầm.

"…Add."

Khi em ấy vừa dứt lời, một cảm giác ớn lạnh bỗng nhiên phủ lên người chúng tôi.

Thứ gì đó bao quanh Gray tựa như một xoáy nước vô hình dâng lên, trong khi em cùng lưỡi hái của mình bắt đầu hấp thụ ma lực trong môi trường xung quanh. Để đối phó với những linh thể không có thân xác, điều này đủ để tung ra một đòn chí mạng. Đây là năng lực của một Kẻ Gác Mộ. Tuy nhiên, đối với một địch thủ như tên Hình Nhân Tự Động trước mặt, hành động này chỉ đơn thuần làm tăng cường các khả năng của bản thân Gray.

Dù vậy, em cảm thấy đây là điều cần làm.

Bộ mặt của Hình Nhân Tự Động toét ra một nụ cười.

Ba bộ mặt cùng cười như nhau.

Rồi nó lao tới.

Lại lần nữa, lưỡi dao đụng vào nhau.

Các lưỡi dao của hình nhân lại chém vào lưỡi hái của cô gái. Lợi dụng chỗ tiếp xúc làm điểm tựa, Gray bật nhảy lên không, nhào lộn một cách thanh lịch phía trên hình nhân. Trong khi đó, lưỡi hái của em lượn thành một lưỡi liềm trăng. Mặc dù thoạt nhìn, nó trông không khác gì một động tác nhào lộn, nhưng đây thực sự là một đòn phản công mạnh mẽ, kết hợp sức mạnh của toàn bộ cơ thể em với đà hướng xuống của cú đánh bổ đầu.

Một âm thanh sắc của kim loại vang lên khi lưỡi gươm được dùng để đỡ đòn bị đánh gãy.

"Ihihihihihihihi! Nếu ngươi muốn thi thố vũ lực, bọn ta sẽ không thua đâu!"

"…Một lần nữa!"

Cùng lúc với tiếng hét của Add, Gray xoay lưỡi hái để tung thêm một đòn tấn công nữa.

Nhưng lần này, đến lượt em bị chặn đứng. Hình nhân đáng lý phải bị hạ gục thì lại tách ra ở phần miệng - và từ bên trong hình nhân, một thứ vũ khí hình cây giáo phóng ra.

Trong mọi trận chiến lịch sử, bạn sẽ không tìm thấy chiến binh vĩ đại nào có thể đáp trả đòn tấn công bất ngờ đó. Vì vậy, cú né uyển chuyển của Gray chắc chắn không chỉ nhờ vào sự cường hóa trước đó. Có thể bởi vì em có sức bật bẩm sinh, hoặc có thể một ma thuật hỗ trợ nào đó mà tôi không biết đã làm điều đó.

Bật lùi ra xa, Gray dãn khoảng cách giữa hai bên lần nữa cùng với một tiếng kêu thảng thốt.

Nhưng Hình Nhân Tự Động không truy đuổi. Thay vào đó, khi em nhảy về phía sau, nó cũng nhảy lên - về phía những cái cây và đáp xuống một cành lớn. Nhanh đến mức mắt tôi không kịp nhìn, nó nhảy từ cành này sang cành khác và chìm vào trong sương mù.

"Nó bỏ chạy ư?"

"…Có vẻ là vậy." Gray đáp lí nhí, cho Add trở về hình dạng ban đầu của nó.

Có lẽ sở dĩ em nói lí nhí kia như vậy là vì cảm thấy mình đã để mất cảnh giác. Còn cá nhân tôi lại thấy ấn tượng vì chúng tôi đã vượt qua được cuộc chạm trán kia mà hầu như không bị tổn hại gì. Quan trọng hơn, nếu tôi không mang Gray theo thì đây sẽ là đoạn kết của tôi theo mọi nghĩa. Tôi nhân cơ hội này để thầm cảm tạ sự thận trọng quá mức của mình lúc trước.

"Vậy còn Trim." Tôi phân vân. Xem ra cô ta đã biến đâu mất rồi. Sau khi nghĩ ngợi một hồi, tôi lấy từ trong túi ra một chuỗi dây. Chuỗi dây này, phần đầu của nó nối với một viên thạch anh tím, là một công cụ được sử dụng để thăm dò những thứ như nước ngầm hoặc mạch quặng. Nhờ lúc nãy, Gray đã hút ma lực ở khu vực xung quanh, nên kết giới bị mỏng đi. Có vẻ như tôi sẽ xuyên qua được nó bằng dụng cụ có sẵn.

Thắt chuỗi dây quanh cổ tay, tôi thả đầu dây có viên thạch anh tím hướng thẳng xuống.

"Adjust(Điều Chỉnh)."

Sợi dây ngay lập tức rung lên.

Vừa tập trung theo dõi hướng chuyển động của sợi dây, tôi vừa truyền thêm ma lực vào cặp ma nhãn đã nóng lên của mình trước khi búng mạnh lên chuỗi dây.

"Thou, betray thy sign!(Nào, hãy lộ diện đi!)"

Sương mù rúng động.

Mặc dù sương không biến mất hoàn toàn nhưng đã tan đi rất nhiều, đủ để chúng tôi thấy được cánh rừng phía trước.

"Đi nào!" Với một tiếng nhắc, tôi cất bước tiến vào rừng.

Như đã đoán, chúng tôi chẳng mấy chốc đã đến nơi.

Khu rừng mở ra, và chúng tôi đang đứng bên bờ của một suối nước thiên nhiên.

Giữa khu rừng cành lá đan xen dày đặc, một khu vực riêng rẽ như thế có vẻ đặc biệt. Nhìn con suối đang tuôn trào một cách sinh động trước chúng tôi thì có lẽ đúng vậy. Trong văn hóa dân gian của phương Đông và phương Tây, những con suối như thế này cũng chính là lối đi mà các tinh linh sử dụng để bước vào thế giới của chúng ta. Đặc biệt ở phương Tây, sự phun trào của nước suối thường là do các vị thần tạo ra và cũng được nhắc đến trong các phép màu kỳ diệu của các vị thánh.

Nhưng.

"…Trim?"

Trimmau đứng trước mặt chúng tôi, không cử động.

Làn da thủy ngân của cô hầu gái phản xạ lại ánh nắng mùa thu khi cô đứng lặng im, nhìn chằm chằm xuống mặt đất dưới chân mình. Mà cô có đang nhìn không? Với cấu tạo không có sự sống và chỉ mô phỏng hình dạng của con người, đôi mắt của cô thực ra không có chức năng giác quan.

Dù gì, tôi cũng cần phải khôi phục liên kết mana giữa chúng tôi-

"-----!"

Tôi nín thở.

"Không... thể nào..."

Tiếng rên rỉ của Gray phía sau tôi xóa tan bầu không khí căng thẳng.

Điều này không thể xảy ra được. Bàn tay của Trimmau dính đầy màu đỏ đậm. Nhưng hơn cả cái màu sắc gây choáng váng trên bàn tay của Trimmau, sự chú ý của tôi đã chuyển sang thứ mà tôi thấy trong suối nước.

Hơn bất cứ điều gì khác, đó là một đòn chí mạng.

"Caleena..."

Hay là Rejina?

Trong hai cô hầu gái sinh đôi của Công chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân, có một người hiện đang nổi lềnh bềnh không chút sức sống trên mặt nước phía trước chúng tôi.

***

"…Tiểu thư, Reines."

Trimmau cục cựa quay về phía tôi.

Màu đỏ nhiễu xuống từ làn da thủy ngân của cô trông hòa hợp một cách lạ kỳ. Tuy có gió và khí trời nhưng mùi nồng của máu tanh ở chỗ này chỉ hơi khác so với mùi máu tù đọng trong phòng của Công Chúa Hoàng Kim khi trước.

"Cô…"

Khi tôi gầm gừ, một giọng nói khác vang lên phía sau tôi.

"Đứng yên đó. Ta buộc lòng phải yêu cầu cô không được di chuyển. Trong những trường hợp thế này, chúng ta phải giữ nguyên hiện trường, đúng chứ? Hoặc đúng hơn phải gọi đây là bắt quả tang chứ nhỉ?"

Giọng nói đó không phải của ai khác ngoài người đã tình nguyện giám sát chúng tôi. Đứng trong tư thế bất thiện bên dưới những chiếc lá đang rơi trong rừng, bà lão áo xanh nhìn thẳng vào chúng tôi.

"Lord Valueleta... Tại sao bà lại ở đây?"

"Cũng như cô. Tôi nhận thấy có một chút ma lực kỳ lạ kia nãy ấy mà."

Hẳn là kết giới đó. Đúng vào lúc chúng tôi bị vướng phải cái bẫy kết giới ở trong rừng, Inorai hẳn đã phát hiện ra nó từ phía bên ngoài. Và trong khi chúng tôi đang bận đối phó với hình nhân và đi tìm Trimmau thì bà ta đã bắt kịp chúng tôi.

"... Tôi cho là bà muốn nhận được một lời giải thích?"

"Tất nhiên rồi. Tuy nhiên..."

"Tiểu thư... Reines..." Trimmau bắt đầu tự động di chuyển. Không còn nghi ngờ gì nữa, cô đang cố gắng khôi phục kết nối với những mạch ma thuật mà tôi sử dụng để duy trì cô ta.

"... Tôi không thể để điều đó xảy ra." Nói xong, Lord Valueleta với tay sang một cái túi nhỏ buộc ở bên hông. Lấy một thứ gì đó ra, bà niệm một câu thần chú ngắn trước khi rải nó. Vào lúc cát chạm đất, Trimmau với trạng thái bất ổn liền bị trói toàn thân.

Tranh cát ư?!

Tựa một hình mạn-đà-la bằng cát, thứ cát màu mà bà ném ra đã tái hiện lại một cách trung thực tư thế của Trimmau.

Đây là ma thuật của Lord Valueleta.

Khi bà liếc nhìn Trimmau đang bị trói phía sau, một người nữa xuất hiện sau lưng chúng tôi.

"... Caleena." Người hầu gái còn lại trong cặp song sinh kêu lên.

... Ài

Đúng như tiên đoán ban đầu của tôi, người chết chính là Caleena.

Y như rằng, trong những tiếng bước chân đang tiến đến trên nền đất ấm còn xuất phát từ một đôi chân khác.

"Cô vui lòng giải thích chuyện này được không, Công Chúa El-Melloi?" Ghì mạnh lên cây gậy đi bộ, Lord Byron lên tiếng.

Ông ta đến đây cùng với người hầu gái đúng vào lúc này, nên chắc chắn ông cũng đã nhận ra kết giới đó. Hơn nữa, có thể ông đã đi cùng với Lord Valueleta, nhưng chi tiết đó cũng chẳng có ý nghĩa gì lắm trong hoàn cảnh này.

"Theo như tôi thấy, rõ ràng người hầu gái thủy ngân của cô đã giết cô ấy và đang định vứt bỏ cái xác ở con suối này. Điều này có đúng không? Cô còn muốn biện hộ gì cho tội ác của mình không?"

Thật tình.

Trước tình huống thật là không thể tin nổi này, tôi không trông mong lời nói thật sẽ có sức thuyết phục bao nhiêu. Nếu đứng vào vị trí của họ, tôi cũng không nghĩ mình sẽ có cách nhìn khác về chuyện này.

"Tất nhiên là tôi có lời biện hộ cho chính mình, nhưng nếu mọi người muốn nghe giải thích đầy đủ thì hãy giải thoát cho Trimmau."

"Ở đây có ai ngốc đến mức đưa một quả bom cho kẻ giết người không chứ?"

Dĩ nhiên, một lần nữa tôi chỉ có thể thừa nhận câu trả lời đó hết sức hợp lý.

Chúng tôi hoàn toàn bị bao vây.

Đến nước này, tôi không thể nghĩ ra được bất cứ điều gì có thể đưa chúng tôi quay về chỗ đứng ban đầu. Trimmau nổi bật giữa khung cảnh này với đôi bàn tay vẫn còn dính máu, còn thì tôi không thể đưa ra bất kỳ lời giải thích nào - hầu như mọi thứ đã quá hiển nhiên .

Tôi có nên đá động đến chuyện Kết Giới và Hình Nhân Tự Động không?

Không, nếu không thể kết hợp lý lẽ của mình với bất cứ bằng chứng nào, tôi sẽ chỉ làm trò cười mà thôi. Những người mà tôi đang phải thuyết phục không phải là cảnh sát trung lập hay nghi phạm mà là những người đứng đầu phe đối lập, họ sẽ tận dụng bất kỳ sơ hở nào để hạ gục tôi.

Nói tóm lại, mục tiêu của họ không phải là tìm ra lời giải cho vụ án này. Thay vào đó, chỉ cần tìm được một kẻ địch thích hợp để đổ tội, họ sẽ vui lòng nắm lấy cơ hội này để tấn công phe địch.

Lord Byron tiến thêm hai bước nữa.

"Sao hả, Công Chúa El-Melloi? Cô đã sẵn sàng nhận lấy số phận của mình chưa?"

"... Ông cứ đùa quá." Tôi cố gắng trả lời một cách tỉnh bơ. Thật không may, nó dường như không có tác dụng.

Trong tình thế này, tôi cảm thấy giống như mình đang bị chôn sống trong bùn lầy. Không, có lẽ đúng hơn là giống như bị vùi ngập đầu, và phải chăng tôi chỉ đang vờ như không nhận thấy?

"Tiểu thư Reines..."

Trong trạng thái đó, tôi vờ như không nghe thấy tiếng gọi của Gray.

Lựa chọn cuối cùng còn lại của tôi là cố trì hoãn việc đầu hàng của mình.

Thậm chí chẳng phải tôi muốn câu giờ hay gì cả. Chỉ là vì tôi có một tí bướng bỉnh ở trong lòng, nó thôi thúc tôi rằng dù thế nào đi chăng nữa cũng đừng từ bỏ.

Nhưng chỉ là một chút vô cùng mờ nhạt.

Nó giống như một cái nút áo bị may hơi lệch một chút.

Rốt cuộc, tôi bị dồn vào đường cùng. Tôi đã mất hết kể cả với những ý tưởng hạ sách để mà lựa chọn. Dường như tôi không còn biết làm gì ngoài ăn năn về những tội lỗi của mình trước khi đi sang phía bờ bên kia, tuy nhiên...

Tuy nhiên...



"Cô đang làm cái trò gì thế hả, tiểu thư?"

Từ phía đối diện với nhóm Lord Valueleta, một bóng người cao ráo trải dài trên mặt đất.

Không hề suy nghĩ, tôi đảo mắt nhìn quanh.

Miệng anh ta ngậm một điếu xì-gà nhỏ. Cả mái tóc dài lẫn áo khoác của anh đều có màu đen tuyền. Một chiếc khăn quàng đỏ vấn trên vai anh, và lông mày anh nhíu lại với vẻ mặt cau có. Thoạt nhìn, nó trông như một sự kiêu ngạo hống hách, nhưng tôi biết nó không hơn gì một tấm bình phong che đậy sự tự tin nghèo nàn của anh ta. Như thể những gì thiếu hụt là quá lớn, anh buộc lòng phải đi xa đến mức tự hóa trang bản thân thành một pháp sư thực thụ.

Vì thế nên anh ta là một hình tượng vô cùng sáng chói đối với tôi.

"…Anh trai..."

"Tôi rời mắt khỏi cô chỉ mới một giây thôi và nhìn xem điều gì đang xảy ra. Cô không thể kiềm chế sự liều lĩnh của mình một chút nào sao?"

Không một lời hỏi han xem tôi có ổn không, anh thẳng thừng tuôn ra những câu mà anh thường hay nói cùng với vẻ mặt khốn khổ mà anh thường biểu lộ.

... Và chỉ có như thế mà ý chí chiến đấu của tôi quay trở lại.

"Dù sao thì chẳng phải anh cũng đã đến hơi sớm đấy ư? Đừng nói là anh đã mê mẩn cô em gái đáng yêu của mình hay gì đấy nhé!"

TLECF - Vol2 chapter 3 b

"S-Sư phụ?" Gray chớp mắt ngỡ ngàng, hoàn toàn choáng váng trước sự xuất hiện bất ngờ của thầy mình.

Trước bữa ăn, tôi đã nói rằng mình đã chuẩn bị một số biện pháp an toàn.

Để đề phòng, ngay sau khi tôi nghe lời cầu xin được tị nạn của Công Chúa Hoàng Kim, tôi đã gọi một cuộc điện thoại. Bên trong một Xưởng Phép lâu đời, mọi phương tiện liên lạc bằng ma thuật hiển nhiên đều bị chặn. May mắn thay, cũng chính vì lý do này nên các phương hiện đại có ít rủi ro bị can thiệp hơn, và về điểm này thì nhà Iselma đã không làm tôi thất vọng.

Nhưng thành thật mà nói, tôi thật sự không ngờ rằng anh ta tự mình đến đây ngay chiều hôm sau.

"Cô nghĩ rằng tôi sẽ cử người khác đi giải quyết vấn đề của cô ư? Tôi đã nhờ Shardan trông coi lớp học dùm mình."

Shardan là một giáo sư kỳ cựu của lớp học El-Melloi. Ông ta bị anh trai tôi thuyết phục quay trở lại nghề trong khi bản thân anh chỉ là một giảng viên năm ba, việc lôi kéo ông khỏi chốn nghỉ hưu chắc chắn là một nhiệm vụ không nhỏ ở độ tuổi đó.

Như thể lờ đi tình huống tồi tệ đang diễn ra tại đây, anh cáu kỉnh phàn nàn vẫn giống như lúc thường.

"Tôi đã đi chuyến tàu Bờ Tây, xuống nơi gần nhất là Ga Windermere. Tất nhiên, bởi nơi đây có thiết lập kết giới nên tôi không thể nhờ vả người dân địa phương chở mình đi xa hơn, và phải tự đi bộ hết quãng đường còn lại. Cô có biết là đôi giày của tôi bị lấm lem đến mức nào vì chuyện này không?"

"Dù sao thì cũng đâu có ai ngoài Gray bảo dưỡng chúng."

"Cô làm ơn suy xét một chút đến những rắc rối mà mình đang gây ra cho người khác có được không?"

Tôi không quan tâm đến chuyện anh đã vội vã đến đây ra sao. Tôi cũng không biết ơn chuyện anh đã vì tôi mà khiến cho đôi giày mới của mình bị bẩn hết. Với cái xác của người hầu gái vẫn đang nổi trên mặt nước, và Trimmau vẫn cứng đờ cùng với đôi tay đẫm máu, thì dù có cộng thêm chuyện anh ta không nghi ngờ chúng tôi chút nào đi chăng nữa cũng không thể lay động được tôi.

Và rồi.

Với biểu cảm vẫn y nguyên như trước - một chút tài diễn xuất của anh trai tôi - anh quay mặt sang người phụ nữ nắm quyền cao nhất trong tình huống này.

"Từ giờ tôi sẽ tiếp quản mọi thứ. Tôi nghĩ bà sẽ không phản đối đâu nhỉ, Lord Valueleta?"

"Ồ, đó là điều anh muốn nói với tôi ư?" Inorai đáp, một nụ cười nhạt phản lại sự hài hước của bà.

"Đúng vậy. Mặc dù xét đến năng lực thực tiễn thì có thể khác, nhưng với vị trí Lord, hai chúng ta ngang hàng nhau."

Có phải anh nghĩ mình che giấu được đôi chân đang run run kia? Anh nghĩ mình đứng ở đâu mà dám đối đầu trực diện với nhà Valueleta, một trong bộ ba đại gia tộc đối với cả các Lord của Tháp Đồng Hồ? Đây là một hành động ngu ngốc không thể chối cãi. Họ chênh lệch đẳng cấp đến mức mà có thể ví như một con kiến trước một con voi.

Nhưng suy cho cùng, tôi đã giao cái tên El-Melloi cho anh ta bởi ngay từ đầu, anh ta đã là người như thế.

"Tôi có cần lặp lại câu đó cho bà không?" Anh tôi lên tiếng, không lùi lại dù chỉ một bước.

Đánh gót chân, anh dùng một bàn tay đeo găng phất trước mặt mình như muốn làm thoáng không khí, trước khi tuyên bố.

"Tôi, Lord El-Melloi II, sẽ đảm nhận việc điều tra vụ án này."



Chương 4 Sửa đổi

TLECF - Vol2 chapter 4 b

"Tôi, Lord El-Melloi II, sẽ đảm nhận việc điều tra vụ án này."

Câu nói này nghe giống như một lời tuyên chiến.

Bỗng dưng xuất hiện, bảo vệ thân nhân bằng cách tuyên bố rằng đích thân mình sẽ giải quyết mọi chuyện - không biết còn chuyện gì hơn thế nữa đây?

Thực ra là,

"Tôi đương nhiên không chấp nhận chuyện đó." Lord Byron từ chối yêu cầu của anh. Có vẻ như ý định ngồi một bên chờ Lord Valueleta xử lý vấn đề của ông giờ đã biến mất khi anh tôi xuất hiện. "Em gái của anh không chỉ là nghi can bình thường thôi đâu. Dù anh là một Lord đi chăng nữa, chúng tôi sẽ không giao vụ án này vào tay anh một cách dễ dàng như thế đâu."

Đâu đó xa xa, có tiếng chim hót.

Một nhóm pháp sư tập trung tại sâu trong khu rừng này, sự thù địch mà họ hướng thẳng vào chúng tôi thật là không thể chịu nổi.

Quay về phía trưởng tộc của nhà Iselma, anh tôi cúi nhìn xuống một lúc.

Và sau đó,

"Tất nhiên, chắc hẳn ông không định giấu công thức của Công Chúa Hoàng Kim đâu nhỉ?"

"…Hả? Anh đang nói cái gì thế?"

Thấy Lord Byron đột nhiên nín thở, anh tôi nói tiếp.

"Tháp Mặt Trời, Tháp Mặt Trăng. Công Chúa Hoàng Kim, Công Chúa Bạch Ngân. Hiển nhiên, ta có thể thấy rõ ràng là những công thức của Mặt Trời và Mặt Trăng dựa theo hình mẫu Hoàng Kim và Bạch Ngân. Hơn nữa, nền tảng của ma thuật này có vẻ giống kiểu Giả Kim Thuật. Sử dụng Mặt Trời và Mặt Trăng làm hình ảnh ẩn dụ là một điều thường gặp trong Giả Kim Thuật của phương Tây. Mục đích ban đầu của Giả Kim Thuật là biến 'Vàng Của Kẻ Ngốc'[17] thành vàng thật – dựa trên hình ảnh ẩn dụ đó, nó là một 「Ars Magna(Đại Thuật Thức)」 nhằm biến đổi người phàm trần thành một sinh thể có quyền năng sánh ngang với thần linh. Nói chung, Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân cùng sắc đẹp khôn tả của họ là kết quả của quá trình này."

Trôi chảy như thể đang đọc nó từ trong một cuốn sổ tay, anh tôi tách bóc điều bí ẩn về Công Chúa Hoàng Kim.

Không, trong trường hợp này, có thể đây đúng là sự thật.

Lord Byron, với vẻ mặt đã bắt đầu tối sầm ngay từ những lời đầu tiên của anh tôi và sau đó lại càng tiếp tục tối hơn, dường như đã biểu lộ quá rõ điều đó.

"Tuy nhiên, khi tận mắt trông thấy Tháp Mặt Trời và Mặt Trăng, tôi thật sự bị ấn tượng. Trong khi xây dựng hình dạng của Công Chúa Hoàng Kim, ông đã kết hợp chuyển động của hành tinh vào trong cơ thể người. Chắc hẳn, mối tương quan giữa Tiểu Vũ Trụ (Microcosm) và Đại Vũ Trụ (Macrocosm) là nền tảng của ma thuật này, nhưng thay vì áp dụng nó vào không gian sống của mình, ông đã đưa trực tiếp sự vận động của hành tinh vào sinh mệnh của con người. Cho dù ý tưởng này được đề cập đến khá thường xuyên nhưng những người thật sự có thể thực hiện được nó lại vô cùng ít ỏi.

Theo tôi đoán, giờ ăn, giờ ngủ, thậm chí cả giờ tắm của ông đều theo một thời gian biểu nghiêm ngặt. Có câu nói 'you are what you eat' - những thứ mà bạn đưa vào trong thân mình là những gì tạo nên cấu trúc cơ thể của bạn. Lấy ví dụ về một vị hoàng đế đã tìm kiếm sự bất tử bằng cách uống thủy ngân[18]. Tự bản thân việc đó thật ra không phải là sai trái, nhưng khi vận dụng vào một cơ thể không có cấu trúc tương tự như các ngôi sao thì nó sẽ trở thành chất độc. Vì hiểu được điều này, không chỉ với thức ăn và sinh hoạt mà cả môi trường xung quanh, ông đều xếp đặt sao cho chúng thống nhất với cơ thể vật chất của mình. Ngay cả các long mạch nằm dưới vùng đất này cũng vậy. Tương tự các trường phái ma thuật độc đáo ở phương Đông, như Tây Tạng chẳng hạn, việc chủ động hấp thu ma lực từ trái đất có lẽ là thói quen hàng ngày của ông.

Mặt Trời và Mặt Trăng là năng lượng của trời. Thức ăn và lối sống là năng lượng của đất. Tóm lại, có lẽ đúng hơn nên gọi Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân là hiện thân của chính vùng đất này. Cộng thêm, nếu huyết thống của ông liên tục tích lũy hành vi này qua các thế hệ, thì-"

"Dừng lại!"

Một tiếng hét đột ngột ngắt lời anh.

Lord Byron trừng mắt nhìn anh tôi với thái độ thù hằn thấy rõ.

Cũng phải thôi, ma thuật của bản thân bị người ta giải thích cặn kẽ ngay trước mặt mình như thế thì khác gì chứng kiến linh hồn mình bị tước đoạt. Hơn nữa, khi chuyện này diễn ra dưới sự góp mặt của nhiều pháp sư cấp cao, cho dù ma thuật được che giấu cẩn thận này không phải là thứ dễ dàng sao chép thì rủi ro bị đánh cắp cũng khá cao.

Các bí thuật và phát minh của những pháp sư có phe phái cũng giống như con đường sống của chính những người sở hữu chúng.

"Phải, thôi thì hãy dừng lại ở đây." Cẩn trọng không để mắc một sai lầm nào, anh tôi gật đầu.

Sự im lặng nặng nề này giống như một đám mây đen. Lord Byron vẫn nhìn trừng trừng vào anh tôi như một con ma báo thù, như thể ông vừa chính mắt trông thấy những báu vật gia truyền của gia tộc mình bị đánh cắp.

"Thì ra vậy, thì ra đây chính là Lord El-Melloi khét tiếng." Lord Byron cuối cùng cũng nói ra được một câu.

"Xin vui lòng thêm chữ 'Đệ Nhị'. Tôi thật sự không xứng với cái tên gốc kia."

Lord Byron gật đầu đáp lại với một nụ cười cay đắng. Thấy thế, anh tôi cúi đầu chào.

"... Và do đó, để tận dụng sự rộng lượng hải hà của ông, tôi xin phép được mở cuộc điều tra của mình."

"…Tốt lắm." Một cách bất đắc dĩ, Lord Byron đồng ý.

Nếu bây giờ mà ông khước từ anh thì chẳng khác nào khuyến khích anh tiếp tục bài diễn thuyết vừa nãy. Cây ghim mà anh trai tôi cắm một cách rất thành thạo đã chặn hết mọi lựa chọn của Lord Byron.

Sau một hồi suy nghĩ kỹ về việc này và nghiền nát mớ cỏ dại dưới đế giày của mình, Lord Byron lại nói tiếp.

"Nhưng tất nhiên tôi sẽ phải hạn chế thời gian của cuộc điều tra này. Chúng tôi không thể để vụ việc hiện tại kéo dài những mấy ngày. Ừ, xem như tôi cho phép anh tiếp tục điều tra cho đến tối mai."

"Được."

"... Như thế thật sự có ổn không vậy, anh trai đáng kính?" Tôi thử nhắc nhở anh mình một chút, nhưng sau khi ra hiệu cho tôi bằng mắt, anh ta tiếp tục đối mặt với Lord Byron.

Trong không khí đậm đặc của khu rừng, mùi sắt rỉ xộc vào mũi tôi.

Tất nhiên, đó chỉ là một ảo giác. Nhưng dù biết vậy, nhìn cảnh hai người đối mặt với nhau khiến cảm giác đó trở nên mãnh liệt hơn bao giờ hết. Nếu bầu không khí này có thể chuyển hóa thành loại ma lực sử dụng được, nó chắc chắn có thể cung cấp năng lượng cho bất kỳ ma thuật nào. Chắc chắn nó sẽ đủ để tiêu diệt bất kỳ ai trong hai kẻ đang đối mặt nhau ở đây.

Pháp sư nào mạnh hơn trong tình huống này đã được xác định từ trước. Mặc dù vậy, ánh mắt của kẻ yếu hơn lại không hề dao động.

"... Chậc."

Lord Byron khẽ tặc lưỡi. Đồng thời, ánh mắt của ông lướt qua Trimmau vẫn đang đứng nguyên tại chỗ bên bờ suối.

"Còn một điều nữa. Chúng tôi sẽ không trả lại Volum Hydrargyrum cho anh. Dù sao thì nó cũng bị nghi ngờ là hung khí giết người."

"Tất nhiên. Điều đó không có gì để bàn cãi." Một lần nữa, anh tôi chỉ gật đầu.

Nhưng đồng thời, anh lấy ra một tờ giấy từ trong túi áo khoác, trước khi thản nhiên nói tiếp.

"Đổi lại, tôi muốn ông ký vào một Hợp Đồng Rằng Buộc chính thức."

"... Hê hê hê, anh quả là độc đáo khi bị hạn chế về ma thuật." Inorai nở một nụ cười nhạt khi đưa ra lời bình luận của mình.

Thậm chí ngoài Văn Tự Geis (Self-Geis Scroll), vẫn có nhiều cách khác có thể áp dụng nhằm làm cho giao dịch giữa các pháp sư được diễn ra suôn sẻ. Nhưng với khả năng của anh tôi, việc cố gắng luyện ra một bùa chú chất lượng tồi bằng một trong số những phương pháp đó là một hành động tự sát. Vì thế, phương pháp mà anh chọn - Hợp Đồng Rằng Buộc - là một phương pháp thô sơ thấy ớn.

Với vẻ mặt khó chịu, Lord Byron trả lại tờ văn bản đã ký và chuẩn bị quay về. Cô hầu gái bên cạnh cũng buộc lòng phải theo ông quay trở về.

Sau đó,

"Quả là một màn trình diễn thú vị đấy, Lord El-Melloi II. Chúc anh một ngày tốt lành."

Bà Inorai lại lần nữa thò tay vào trong cái túi ở bên hông, và mớ cát mà bà vung ra nhấc bổng Trimmau vẫn trong trạng thái bị trói.

Dạng ma thuật này có nguyên lý giống với chính bản thân Trimmau, nhưng cho dù coi cát như một vật dẫn thì nó hầu như không có khả năng trở thành một Lễ Khí có cấp độ như Volumen Hydrargyrum. Huống hồ, khi xét đến lượng tiêu hao quá lớn và kỹ năng cần có để sử dụng phương thức này, nó còn là một màn phô diễn để chứng tỏ địa vị của bà với tư cách là người đứng đầu của một trong Tam Đại Thế Gia.

Khi ba người họ rời đi và chỉ còn lại chúng tôi, điều duy nhất mà tôi có thể làm cố gắng không ngã gục ngay tại chỗ. Nếu ngã gục ở chỗ này, tôi có cảm giác rằng mình sẽ không thể đứng dậy được nữa. Nhưng quan trọng hơn, một phần trong tôi nhất định không muốn làm vậy trước mặt cái người vừa mới xuất hiện.

"... Ôi trời! Anh đến cứ như Thiên Lôi ấy nhỉ?" Tôi nhìn thẳng vào anh ta với đôi chút không tán thành. Thành thật mà nói, cảm giác nhẹ nhõm trong tôi không lớn hơn sự phiền lòng với những gì anh ta vừa làm. "Thật tình, bóc trần ma thuật của người khác như thế. Em thậm chí không dám tin rằng anh làm điều đó có chủ ý."

"... Không phải lần nào cũng vô ý như vậy đâu." Như thể anh thật sự phiền não vì chuyện đó, nếp nhăn luôn nằm trên trán anh lại càng sâu hơn một chút.

Cho dù biết anh ta sẽ nói như thế, nhưng sau cuộc trao đổi với Lord Byron thì tôi lại cảm thấy khó mà tin nổi. Tuy là một người e sợ bạo lực nhưng chính bản thân anh cũng bạo lực kinh khủng. Nhắc đến việc này tôi mới nhớ, chính anh ta đã ra một quyết định ích kỷ là đánh cắp thánh tích của người tiền nhiệm của mình trong Cuộc Chiến Chén Thánh lần thứ tư.

"... Quả nhiên là anh hoàn toàn vô ý."

"Chỉ riêng lần này thôi." Anh trả lời, quay mặt đi chỗ khác. Ồ, phản ứng này hoàn toàn mới. Xem ra trong anh vẫn còn những chỗ mà tôi có thể phá. Dù đã quen biết ai đó trong mười năm nhưng có nhiều điều về họ mà ta chưa khám phá hết.

"Chà, em chỉ ghi nhận chuyện anh đã rất nhiệt tình bảo vệ cô em gái nhỏ của mình. Ừ, ít nhất về phần đó, em xin gửi lời cảm ơn anh."

"Tại sao sự cảm kích của cô toàn xuất hiện vào lúc sự việc kết thúc vậy hả? Chẳng lạ gì khi cô không có bạn bè."

"Này! Chuyện bạn bè của em không dính dáng gì đến anh nhé, cảm ơn nhiều!"

"Tuy không cùng máu mủ nhưng với tư cách là anh trai, tôi có một phần trách nhiệm chăm sóc cho cô. Con số bạn bè bằng không theo đúng nghĩa đen thực sự là điều không tốt đối với cô."

"... Nhưng anh có chắc là mình muốn đi xa đến mức đó không? Anh trai thân mến, em dám chắc đó sẽ là một con dao hai lưỡi đấy."

Anh tôi chết lặng.

"Ồ, xin lỗi, tôi quên mất. Cô có một người bạn tuyệt vời mà phải không? Một người đặc biệt đến mức khiến cô chấp nhận giao vật thế chấp quan trọng nhất của mình cho người ta."

"Điều đó hoàn toàn không liên quan!"

"... Sư phụ..." Khi rốt cuộc cũng thoát khỏi trạng thái căng thẳng cực độ lúc trước, khi chúng tôi dần dần trở lại với nhịp điệu thường ngày của mình, thì Gray lại mau chóng kéo chúng tôi ra khỏi nó. "Có người đang đến."

Hai chúng tôi quay sang những cái bóng trong khu rừng đã thu hút sự chú ý của Gray.

Thế vào vị trí của hai người đến lúc nãy là một người phụ nữ có mái tóc đỏ sẫm.

"Chà chà. Sau khi đã phải vội vàng đến xem thì chẳng phải đây là một vị khách thú vị hay sao?"

Khi thấy cô ta, đôi mắt của anh trai tôi mở to.

"Cô..." Nhìn kỹ cô ta một hồi lâu, anh thều thào như như bị ngạt hơi. "... không hề thay đổi."

"Này này, đây là câu đầu tiên mà ông nhất định phải nói với tôi đấy à? Làm ơn hãy dừng lại trước khi tôi nổi ý muốn giết ông đấy, Lord." Touko trả lời với một vẻ hung hăng rõ rệt.

Rồi cô lấy ra một cặp mắt kính từ trong túi. Sau khi đeo nó vào, cô khẽ mỉm cười.

"Rất hân hạnh được gặp ông, Lord El-Melloi II. Đây thật là một vinh dự. Tự giới thiệu cái tên Aozaki chắc là đủ rồi nhỉ."

"Aozaki Touko..."

Trong cuộc nói chuyện giữa anh trai tôi và Touko, tôi đã phát hiện ra một thông tin ngầm.

Mặc dù tôi đã không xem xét vấn đề đó sớm hơn, ý tôi là về tuổi tác của cô ta, nhưng tôi có nhớ mang máng rằng Touko đã thăng hạng Grand từ vài thập kỷ trước. Ấy thế mà cô ta vẫn mang vẻ ngoài của một người phụ nữ ở tuổi đôi mươi.

Xin đừng hiểu lầm ý này.

Đây không đơn giản là cô ta khoác lên một diện mạo giả. Dĩ nhiên trong ma thuật, có nhiều cách để làm chậm quá trình lão hóa. Thậm chí có thể nói rằng tuổi thọ dài lâu là động lực thúc đẩy sự tiến bộ ma thuật trên diện rộng. Nhưng vẻ ngoài của cô còn chưa đến mức như vậy.

Cô tuyệt đối không khác gì lúc trẻ.

Và không chỉ riêng khuôn mặt, toàn bộ cơ thể cô đều không có chút thay đổi nào. Dù đó thật ra chỉ là một cảm tưởng, nhưng khi cảm tưởng ban đầu đó nảy sinh thì nó sẽ đuổi hết tất cả các ý nghĩ khác.

Đương nhiên cũng sẽ có những người nghĩ theo ý khác...

"Lord Byron đã thuật lại sự tình cho tôi khi ông ta gặp tôi trên đường tới đây." Touko nhẹ nhàng thay đổi đề tài. "Vậy là ông sẽ tiếp quản cuộc điều tra này?"

"Đó là ý định của tôi. Tuy chỉ có chút tài mọn, nhưng tôi sẽ dốc hết mọi khả năng của mình."

"À phải. Thái độ thách thức đó đúng là rất giống Lord El-Melloi."

"... Nhưng tôi tin rằng đây là lần đầu tiên chúng ta gặp nhau."

"À, người mà tôi nhắc đến không phải là ông. Tôi đã từng trao đổi một vài lần với người tiền nhiệm của ông. Hồi xưa, tôi đã chế tạo một cánh tay giả cho ông ta ấy mà."

Gray biến sắc.

"Lúc đó là... Cuộc Chiến Chén Thánh lần thứ tư..."

"À, thì ra cô bé này cũng biết?" Touko nói, thoáng tỏ ra ngạc nhiên, và trông thấy phản ứng mắc nghẹn của Gray.

"... Cô cũng có liên quan đến cuộc chiến đó à?"

"À, không, xin đừng hiểu lầm. Tôi không trực tiếp tham gia cuộc chiến đó. Đúng như ông đã nói, đây là lần đầu tiên tôi trực tiếp gặp mặt trưởng tộc đương nhiệm của nhà El-Melloi. Mặc dù chính tôi đã yêu cầu ông trả tiền công. "

"...Tôi hiểu rồi."

Anh trai tôi hắng giọng, một âm thanh khô khốc vọng lại trong khu rừng trống.

"Tôi nghe nói rằng Phong Ấn Chỉ Định của cô đã được thu hồi."

Quả nhiên, anh tôi đã biết về vị thế mới của Touko. Ừm, vì anh thuộc thành phần lãnh đạo trong Tháp Đồng Hồ nên không có gì đáng ngạc nhiên khi anh nắm được tin tức liên quan đến một trong các Grand ít ỏi hiện nay.

Trái lại, Touko nói với một nụ cười tản lờ.

"Hiện tại, 「Ngươi(Tháp Đồng Hồ)」 và ta đã tiến đến thỏa hiệp. Ta tự hỏi sẽ điều đó sẽ kéo dài bao lâu."

Cô nói như thể vấn đề này hoàn toàn không liên quan đến mình.

Dường như đối với cô, ý niệm về Chỉ Định Phong Ấn, vừa được sợ hãi lẫn ngưỡng mộ bởi rất nhiều pháp sư trên khắp thế giới, không hơn gì một mẩu tin nhàm chán. Có phải đây là cái nhìn của một người đã đạt đến đỉnh cao, một Grand thực sự? Hay đây là chỉ là quan điểm của riêng cô?

"Dù sao đi nữa, tôi rất vui vì đã có cơ hội gặp anh. Tôi kỳ vọng vào anh rất nhiều đấy, Lord El-Melloi II."

Với một nụ cười và một cái vẫy chào, Touko rời đi.

***

-Lần này thì chắc chắn.

Khi những người khác đã về hết, anh trai tôi bắt đầu khám nghiệm tử thi.

Thật không ngờ, anh có vẻ không e ngại xác chết cho lắm. Ít nhất là công việc khám nghiệm được anh tiến hành khá ổn thỏa. Một pháp sư chưa từng tránh né những trận chiến sinh tử không nhất thiết phải là một người không e ngại xác chết.

Vậy, nếu hỏi nhờ đâu mà anh ta vượt qua được nỗi sợ hãi bẩm sinh của loài người trước các xác chết… thì tất nhiên, chỉ có một một đáp án mà chúng ta có thể suy ra. Thật sự không có khác biệt nào giữa nhân cách của người đàn ông trong hiện tại và trong Cuộc Chiến Chén Thánh hồi ấy.

Vớt thi thể ra khỏi con suối, anh đặt cô gái nằm dưới đất và bắt đầu kiểm tra các vết thương.

"… Nguyên nhân tử vong, là một nhát đâm duy nhất vào tim ư?" Anh khẽ lẩm bẩm.

Một người dù sở hữu Khắc Ấn Ma Thuật mạnh đến đâu chăng nữa, một khi trái tim bị hủy đi thì cũng sẽ chết. Cô hầu gái này có vẻ là người biết dùng ma thuật, nhưng rõ ràng điều đó không giúp gì được cho cô. Ngược lại, ta có thể thấy rằng hung thủ tuyệt đối không hề do dự khi thực hiện vụ giết người.

"Đây là cái gì?"

Từ bên trong y phục của cô, anh lấy ra một thứ gì đó trông giống đồ trang sức.

Một chiếc vòng cổ, gồm một sợi dây được xâu qua một viên đá vỡ. Trên chính viên đá này còn có khắc một hình vòng xoáy, ta có thể suy ra rằng nó mang một ý nghĩa ma thuật nào đó.

"… Trông như một lá bùa bảo hộ của người Celt. Đáng tiếc là nó hình như không hiệu quả gì nhiều."

Với một nét đau đớn thoáng qua trên mặt, anh khép lại đôi mắt của thi hài.

"Hãy tổ chức lễ mai táng vào ngày mai."

Và sau đó, chúng tôi trở lại tòa tháp để anh có thể khám nghiệm thi thể của Công Chúa Hoàng Kim.

Đúng theo đề nghị của chúng tôi, hiện trường vụ án vẫn được giữ nguyên. Lần đầu tiên nhìn thấy dung nhan của Công Chúa Hoàng Kim, dù rằng cô đã chết, anh tôi nuốt ực một tiếng. Sau khi xem xét căn phòng một lượt, chúng tôi lại trở ra bên ngoài.

Điểm đến tiếp theo của anh là bãi cỏ phía ngoài, nơi mà chúng tôi có thể nhìn thấy cả hai tòa tháp. Cảm nhận làn gió ấm thổi qua, anh lựa một tảng đá có kích cỡ ưng ý và ngồi xuống, biểu thị rằng anh không muốn đi bộ thêm nữa.

Sau khi lẩm bẩm gì đó đại loại như "làm sao dám nói ra những vấn đề quan trọng ngay tại nơi ở của một pháp sư khác", anh tôi quả quyết rằng chúng tôi không thể ở trong tòa tháp. Trong lãnh địa của một gia tộc pháp sư lâu đời, ngay cả một viên sỏi cũng được kiểm tra và giám sát kỹ lưỡng, nhưng so với bên trong Xưởng Phép của bọn họ thì chỗ này tốt hơn nhiều.

Ngồi trên tảng đá một hồi, anh cúi đầu, xoa mặt.

"... Tôi nghĩ mình thật sự sắp tiêu rồi." Anh nói như thể lời này được trút ra từ nơi sâu nhất trong ruột gan mình.

"Anh làm ơn đừng tỏ ra nhu nhược ngay sau khi điều tra khí thế như vậy được không?"

"Tôi hầu như không ngủ cả đêm qua, cô biết đấy. Tôi không thể ngủ trên tàu, và khi xuống ga Windermere, tôi gần như chạy vội đến đây. Và bây giờ, thì chỉ toàn là điều tra với điều tra! Cô làm ơn ghi nhận những nỗ lực của tôi ở đây một chút được không?!"

Trong một khoảnh khắc, tôi hoài nghi liệu có thích đáng không khi một Lord của Tháp Đồng Hồ mà lại phàn nàn như một gã nhân viên văn phòng mới vào nghề. Mà tôi không chắc liệu có công ty nào chịu nhận một người nói ra những câu kiểu như "Làm ơn hãy ghi nhận nỗ lực của tôi".

Như thể làm điều này để ngăn chặn cơn đau đầu, anh tôi rút một điếu xì gà ra khỏi túi. Cắt phần đầu của nó bằng một con dao, anh ta châm lửa điếu xì-gà rồi hút một hơi sâu.

"... Giờ thì hãy xem thử liệu chúng ta có thể giải quyết được tình hình hiện nay hay không." Anh nói trong khi nhả ra một cụm khói nồng nặc.

"Về vụ án đó ư? Em đã tóm tắt những ý chính trong lá thư mà em đã gửi cho anh."

"Không, điều mà tôi muốn hiểu được là các cô Công Chúa ấy trở nên xinh đẹp đến vậy bằng cách nào."

Lúc này, tôi không thể kìm được cơn tức giận.

"Chờ một chút. Anh trai đáng kính à, không phải anh đến đây để tìm ra hung thủ và giải cứu em gái mình à?"

"... Sư phụ..." Ngay cả giọng nói của Gray cũng mang vẻ trách móc.

"Bình tĩnh, điều này rất quan trọng, đối với cuộc điều tra."

"... Đúng lúc vậy ư?" Thật ngạc nhiên khi Gray quyết định bật lại anh ta. Không còn nghi ngờ gì nữa, đó là bởi vì em biết rằng khi có liên quan đến pháp sư, anh ta đặc biệt có thiên hướng sa đà vào những chi tiết vặt vãnh. So với chính sự thiếu thốn đáng kể về khả năng ma thuật của anh thì phần này trong anh quả thật giống pháp sư nhiều hơn.

"Được rồi, em tạm thời tin lời anh." Tôi nói. "Anh quan tâm đến điều gì trong ma thuật các Công Chúa?"

"Chậm đã, nếu cô cảm thấy đề tài này nhàm chán thì tôi sẽ không được yên tâm. Chẳng phải là hầu hết mọi phụ nữ đều mong muốn trở nên đẹp hơn hay sao?"

"Rõ ràng không phải là em rồi."

Đối với câu trả lời thành thật của tôi, anh thở dài.

"Cô hoặc đang tự lừa dối bản thân, hoặc đang có một cuộc sống quá bạo lực. Ngay cả trong số các nữ diễn viên ở Hollywood cũng có rất nhiều người tìm đến phẫu thuật thẩm mỹ nữa là. Đặc biệt khi hiện nay đã xuất hiện rất nhiều phương pháp làm đẹp, thậm chí có cả những phương pháp không động đến dao mổ."

"…Thật ạ?"

Gray rụt rè lên tiếng.

Ôi chao, tôi không ngờ là em ấy lại có thể bị cuốn vào nó. Nhưng thật khó mà vờ như không nghe thấy có một chút u ám trong giọng nói của em. Trong lúc tôi tự nhủ trong đầu rằng sẽ đưa cho em một vài món mỹ phẩm sau khi chúng tôi trở lại Tháp Đồng Hồ, anh tôi gật đầu.

"Dù sao thì trang điểm ngày trước từng là ma thuật." Anh nói, tay vuốt lên đôi má của mình.

"Như chúng ta đã biết, mỹ phẩm xuất hiện thậm chí còn trước lúc loài người chúng ta tiến hóa như ngày nay, tức là hàng vạn năm về trước. Vì sợ những thứ như côn trùng, ma quỷ hoặc ác linh có thể xâm nhập vào mình qua mắt, mũi, tai, hoặc miệng, người xưa đã vẽ lên chính cơ thể của họ bằng những màu sắc sặc rỡ. Thậm chí hiện nay, ta vẫn còn thấy được điều này trong văn hóa của các bộ lạc thổ dân sống trong rừng nhiệt đới từ New Guinea đến Amazon. Ngoài mục đích ngăn chặn cái xấu, cũng có những loại mỹ phẩm được dùng để cầu khấn các hương linh hoặc chư thần, chúng vẫn được sử dụng trong các lễ cầu hồn cho đến tận ngày nay.

Tuy công dụng ban đầu là xua đuổi tà ma và độc vật, nhưng vào thời Ai Cập cổ đại, nó đã thay đổi mạnh mẽ. Một ví dụ nổi tiếng là công chúa Nefertiti vào Thế kỷ 14 Trước Công Nguyên. Nghe nói cô đã nghiền ngọc lưu ly thành bột để kẻ mắt. Tất nhiên, còn nhiều trường hợp khác cũng liên quan đến việc sử dụng các nguyên liệu có hại, nhưng dường như chúng lại nhận được nhiều sự chú ý hơn về hiệu quả làm đẹp mà chúng mang lại. Thậm chí sau khi người ta khám phá ra độc tính của chúng, việc những loại mỹ phẩm này đã từng được ưa chuộng và sử dụng trong một thời gian khá dài vẫn cho thấy giá trị to lớn mà chúng đóng góp cho cái đẹp."

Càng nghe anh tôi nói, tôi không thể không nhận thấy rằng anh càng trở nên xa lạ. Một cảm giác kỳ lạ khó lay chuyển, tựa như một người tỏ vẻ không đoái hoài gì đến phụ nữ trước mặt khi giảng về lịch sử của mỹ phẩm.

Dường như tự nhận ra điều đó, anh hắng giọng trước khi tiếp tục.

"Nói về kiểu phẫu thuật thẩm mỹ có liên quan đến dao kéo, những kỹ thuật cổ xưa nhất có lẽ bắt nguồn từ Ấn Độ cổ đại. Vào thời đó, họ có hình phạt cắt mũi, nhưng cũng có phương pháp làm đẹp bằng cách cấy ghép da vào những vị trí khác nhau trên khuôn mặt. Ngoài ra còn có các phương pháp xỏ khuyên tai và căng dái tai, tất cả đều được ghi lại trong Suśrutasaṃhitā, một văn bản y học vào thời đó. Vậy, sự truy cầu cái đẹp mà nhà Iselma thể hiện ở đây hơn hẳn những hình mẫu trong lịch sử. Theo các ghi chép, chỉ riêng cuộc nghiên cứu mà họ thực hiện ở nơi này đã hơn mười thế hệ - hay nói cách khác là một khoảng thời gian có thể tính bằng đơn vị thế kỷ."

Đến đây, bài giảng của anh tôi chợt dừng lại.

Tỏ ý rằng mình sẽ không nói tiếp, anh lặng lẽ liếc nhìn sang tôi. Dụng ý của anh quá rõ ràng đến mức tôi buộc phải khịt mũi.

"Thế đấy, vẫn dài dòng như mọi khi. Nhưng tóm lại thì điều mà anh muốn nói là, vì nghiên cứu của họ đột nhiên có kết quả sau ngần ấy thời gian nên chắc hẳn họ có một thủ thuật nào đó, em nói có đúng không?"

"Chính xác." Anh gật đầu.

Anh chầm chậm đánh một ngón tay giữa không khí, một thói quen mà anh thường làm khi dạy học. Giữ điếu xì-gà bằng hai ngón tay, anh nói tiếp.

"Về chuyện này, có một số lời đồn đã bắt đầu nổi lên. Hình như nhà Iselma đã mua được một bảo vật gây chú ý vào tháng trước."

"Bảo vật?"

Thấy tôi cau mày, anh nhún vai.

"Hình như nó đến từ một cuộc đấu giá ở chợ đen, nên tôi không nắm được thông tin chi tiết. Nó là thứ được nhiều pháp sư nhắm vào, nhưng có vẻ nhà Iselma đã dốc hết vốn liếng của mình để có được nó."

Nghe câu nói của anh tôi, Gray hỏi với giọng tò mò. "Gia tộc Iselma giàu có vậy sao?"

"Ít nhất theo như ta được biết thì không." Anh trả lời.

Vậy thì hiển nhiên nhà Iselma đã tự khiến mình lâm vào nợ nần. Pháp sư vốn đã là một nghề tốn kém nhiều chi phí. Những khái niệm đẹp đẽ như "trao đổi tương đương" không hơn gì tấm mành treo trước cửa sổ. Để tạo ra một gram vàng mà phải tiêu tốn hết cả một bể vàng. Đó chính là bản chất của ma thuật.

Dù sao thì những thứ như thế chỉ có thể đạt được bằng sự xa hoa lãng phí như thế.

"Nhắc đến mới nhớ, lúc trước chúng ta đã nghe một chuyện tương tự, phải không? Hình như là về một Vật Nguyền mà anh chàng đó rất muốn lấy được." Tôi quyết định lờ đi chuyện "anh chàng đó" là một điệp viên tự xưng.

Mick Grazilier. Người đã thản nhiên đề nghị chúng tôi giúp anh ta diệt trừ gia tộc Iselma. Đó là một lời đề nghị kỳ quái mà tôi gần như đã quên khuấy đi mất, nhưng chính nhờ nó mà chúng tôi xác định được rằng chuyện bảo vật kia là có thật.

"Ra vậy. Ý của anh là báu vật này chắc hẳn đã được sử dụng để tạo ra Công Chúa Hoàng Kim, phải không?"

"... Ờ, ít ra thì đó là suy nghĩ của tôi lúc đầu." Vừa gãi đầu, anh vừa nói một cách hơi ngập ngừng. "Nhưng bất kể xét theo góc độ nào thì chuyện khung thời gian vẫn chẳng xê xích gì."

"Khung thời gian?"

"Phải. Tôi đã nói điều này trước đây, rằng bùa chú dùng cho các Công Chúa có liên quan đến Mặt Trời và Mặt Trăng. Nói đơn giản là, dù lấy được bảo vật gì thì họ cũng phải chờ đến đúng thời điểm... nhưng chu kỳ của Mặt Trăng lại hoàn toàn không khớp với điều đó. Nếu vấn đề chỉ liên quan đến Mặt Trăng, chắc chắn họ chỉ việc đợi nó di chuyển đến đúng vị trí. Nhưng nếu nó còn liên quan đến Mặt Trời, thì mọi chuyện không đơn giản như vậy."

Nghe đến đây, tôi cuối cùng cũng hiểu ra một điều. "... Em hiểu rồi. Mặc dù là anh trai của em nhưng anh cũng thật là xấu xa."

"Ý cô là gì?"

Thấy Gray cũng bối rối, tôi tiếp tục với một nụ cười nhạt.

"Nói thẳng ra là, màn trình diễn nho nhỏ của anh dành cho Lord Byron, phơi bày ma thuật đằng sau việc tạo ra các Công Chúa, thực chất là để xác định liệu Mặt Trời và Mặt Trăng có liên quan đến nó hay không, đúng chưa?"

"... À." Như thể có một tiếng tích vang lên trong đầu, đôi mắt của cô gái đội mũ trùm mở to.

"Em nghĩ cơn tức giận khi đó khó có khả năng là diễn trò. Chà, anh đã thích ứng khá tốt với môi trường tại Tháp Đồng Hồ đấy nhỉ?"

"... Nhằm mục đích tránh lộ liễu trước mặt các pháp sư khác, người ta thường sẽ cố tình đưa những cái tên gây hiểu lầm. Trong trường hợp đó, cái tên vẫn phải có chút tương tự, nếu không thì sức mạnh tượng trưng sẽ mất."

Tôi muốn xin anh thứ lỗi cho tôi vì đã vô cùng khoan khoái trước những lời lẩm bẩm bao biện của anh. Đổi lại, tôi sẽ cố tránh không ép anh phải đi quá sâu về chủ đề này.

"Cơ mà, xét theo quang cảnh hiện tại, chúng ta thật sự cũng không cần phải nghi vấn về nó nữa."

"Hửm? Ý anh là gì?"

Với câu hỏi của tôi, anh nheo mắt nhìn tôi, như muốn nói rằng anh đã quá ngán ngẩm với những học viên như tôi rồi.

"Thôi nào, đâu cần thiết phải như vậy chứ. Nếu nhận ra điều gì đó, anh đương nhiên có thể nói cho cô em gái dễ thương của mình chứ?"

"Hãy ngưng cái trò hễ thích thì hoán đổi vị trí giữa học viên và em gái đó đi. Dù sao đi nữa, hãy nhìn hai tòa tháp kia."

Theo lời bảo, tôi quay sang nhìn hai tòa tháp. Y như lúc chúng tôi mới đến, hai tòa tháp nghiêng một cái kỳ lạ này có hình dáng giống một tổ kiến. Nhưng ở góc độ này, góc chiếu mặt trời lọt vào tầm mắt của chúng tôi, cùng với sự diễm lệ của nó là những cái bóng trải dài.

... hửm? Bóng ư?

Khi chú ý đến điều đó, tôi chợt hiểu ra điều mà anh tôi muốn nói.

"... A!"

"... Tiểu thư Reines?" Trong khi Gray hỏi một cách ngu ngơ, tôi vẫn ôm lấy đầu mình. Làm sao tôi lại có thể bỏ sót điều này? Tôi thậm chí không thể tức giận với ông anh trai đang chọc ghẹo mình vì sự thiếu sót này.

Lấy điếu xì-gà ra khỏi miệng, anh ta phả ra một cụm khói trong khi nói.

"Chúng là một chiếc đồng hồ mặt trời và một chiếc đồng hồ mặt trăng. Nhưng vì kiến trúc của chúng lớn như vậy, không nhận điều đó cũng là chuyện bình thường thôi."

"À-" Lúc đó, Gray gật đầu thật thấp.

Tháp Mặt Trời thực ra là một chiếc đồng hồ mặt trời khổng lồ. Tôi đã nghĩ rằng độ nghiêng của nó khá đáng ngờ nhưng lại không sao đoán ra được ý nghĩa đằng sau điều đó.

"... Vậy còn đồng hồ mặt trăng là..."

"Nói chung thì nó tương tự như đồng hồ mặt trời. Nhưng đồng hồ mặt trăng chỉ sử dụng được vào lúc trăng tròn. Cộng thêm, chúng thật sự không có góc nghiêng cố định mà gần như việc xác định góc nghiêng của nó phụ thuộc vào độ nghiêng của chính mảnh đất này. Bây giờ thì cô đã hiểu chưa hả, thưa tiểu thư?"

"Vâng. Với một công trình xây dựng lớn như vậy, không lý nào tòa tháp đôi lại không liên quan đến ma thuật của nhà Iselma, và do đó, nó cũng liên quan đến chính các Công Chúa." Tôi trả lời trong khi cúi đầu xuống. Điều này khiến tôi cảm thấy thật thảm hại. Thực sự không có lý do gì để bào chữa cho chuyện bỏ lỡ một thứ lớn cỡ này.

"Vậy là, khi anh nói công thức vận dụng chu kỳ của Mặt Trời và Mặt Trăng không khớp với nhau tức là đang nói đến những chiếc đồng hồ này."

"Đúng vậy. Tất nhiên đồng hồ mặt trăng chỉ đúng hướng mỗi tháng một lần, nhưng kể cả đồng hồ mặt trời cũng sai lệch không kém. Quỹ đạo của Trái Đất xung quanh Mặt Trời là một hình elip, cho nên căn giờ mặt trời một cách chuẩn xác là một việc rất cần thiết. Do vậy, những người sử dụng dạng bùa chú có liên quan cùng lúc đến chuyển động của Mặt Trời và Mặt Trăng thường sẽ lấy giờ chuẩn của mặt trời vào lúc có trăng tròn... nhưng nếu cộng thêm cả việc sử dụng bảo vật mà họ mua được mới gần đây, việc tính thời gian sẽ không chỉ đơn giản là khó thêm một nấc."

"Tính thời gian?"

"Đúng vậy. Trên thực tế, nếu ta đang sử dụng một bùa chú phụ thuộc vào chuyển động của Mặt Trời và Mặt Trăng, thì thời điểm tốt nhất chính là nhật thực vào lúc giữa trưa. Dĩ nhiên vì đó là lúc mà Mặt Trời và Mặt Trăng nằm ở cùng một phương vị. Thời điểm tốt thứ hai là trăng tròn lúc giữa trưa, là lúc mà vị trí của Mặt Trời, Trái Đất và Mặt Trăng lần lượt nằm trên cùng một đường thẳng. Về cơ bản, trong Chiêm Tinh Học thì đây là một điềm xấu, nhưng trong các lĩnh vực khác của ma thuật thì đây lại được coi là điều kiện thuận lợi."

Nhặt một cây cành cây ở gần bên, anh bắt đầu vẽ một vòng tròn và các họa tiết trên mặt đất.

Tuy tôi không thể cưỡng lại sự thích thú với thực tế rằng thói quen khi làm giảng viên của anh vẫn không mất đi ngay cả trong hoàn cảnh này, sau khi xem những gì anh đang vẽ, tôi chớp mắt ngạc nhiên.

"Cái gì? Một lá số tử vi ư?"

Chính xác thì nó là một bản đồ sao.

TLECF - Vol2 chapter 4 c

Ngay cả khi bạn không phải là một pháp sư thì đây vẫn là một hình ảnh thường thấy trong những thứ như tạp chí bói toán. Anh tôi tiếp tục vẽ chi tiết bên trong bản đồ, gồm vị trí của các hành tinh và các chòm sao.

"Đúng vậy. Không cần phải học ở 「Animusphere(Khoa Thiên Thể)」 mới biết nó vì thứ này nằm ở trình độ cực kỳ sơ đẳng. Dù sao, điều kiện này diễn ra ít nhất mỗi tháng một lần, nhưng có một lý do khiến nó lại được gọi là lựa chọn tốt nhì. Không chỉ là một điềm xấu, ta còn phải đối phó với sự can thiệp đến từ vị trí của các hành tinh khác. Những vị trí cơ bản là Mặt Trời và Mặt Trăng nằm chính xác ở cùng một phía hoặc hai phía đối diện nhau, nhưng các hành tinh có liên quan cũng cần phải nằm trong góc Tam Hợp[19]. Trong trường hợp này, vì ma thuật của nó liên quan đến các Công Chúa, Sao Thổ (Saturn) - hành tinh chi phối nghệ thuật và sáng tạo - cần phải nằm ở miền trong của góc 120 độ. Với vị trí của các hành tinh trong tháng trước thì điều đó là bất khả thi. Ờ, và chúng ta đang tính toán dựa trên các tham số cổ điển, nên Sao Hải Vương và Sao Diêm Vương không được tính đến."

Khi vẽ vị trí của các hành tinh, anh vạch ra vị trí của Sao Thổ hợp một góc 120 độ so với đường nối giữa Mặt Trời và Mặt Trăng.

"Em hiểu rồi... vậy là trăng tròn vào buổi trưa vẫn chưa đủ để xác định thời điểm lý tưởng. Nghĩ kỹ thì, em cảm thấy hình như có một điều tương tự được nói đến trong tiết học ở Tháp Đồng Hồ của em."

"Đó là thông tin thiết yếu để sử dụng bất kỳ ma thuật nào có liên quan đến các thiên thể. Mà nếu cô không đặc biệt chú ý đến Mặt Trời và Mặt Trăng thì cũng không cần phải lưu tâm đến thời gian trong ngày."

Sau một hồi suy nghĩ, tôi lại nói.

"Vậy nói chung là, bảo vật này có thể chưa được sử dụng cho Công Chúa Hoàng Kim?"

"...hoàn toàn có thể."

Anh trai tôi vừa lẩm bẩm, vừa gõ lên thái dương của mình. Anh tỏ vẻ rất yếu nhược khi nghiền ngẫm về các giả thuyết của riêng mình ... Hay nói cách khác, anh ta giống như một người đã từng sống tằn tiện, không hề muốn để bất cứ lập luận nào của mình bị lãng phí. Cũng như thế, những bài tiểu luận của anh có xu hướng khai triển các ý tưởng của chính anh nhiều nhất có thể. Anh là một người mà những ưu đãi và tài năng lại ít đi đôi với nhau.

Sau một lúc,

"... Và như vậy, việc Aozaki Touko có mặt ở đây đã làm thay đổi hoàn toàn mạch suy luận mà chúng ta cần đi theo." Tiếng thở dài theo sau đó còn ảm đạm hơn trước.

Về mặt nào đó, sự xuất hiện của cô ta ở nơi này là một bí ẩn mang tính chất quan trọng hơn nhiều so với chuyện tìm ra ai là hung thủ thực sự đằng sau vụ giết người. Dường như bất chấp sự im lặng của riêng mỗi người, những cảm xúc của tôi được biểu lộ khá rõ ràng.

"Hình như cô đã suy nghĩ nhiều về điều này đấy, Lady."

"Phải, tất nhiên là em hiểu." Tôi gật đầu, mặc cho nỗi thất vọng bộc lộ trong giọng nói của mình.


"Công Chúa Hoàng Kim đã chết liệu có phải là người thật không?"


Kể từ khi xuất hiện Grand tên là Aozaki Touko đó, câu hỏi này vẫn không ngừng lởn vởn trong đầu tôi.

Anh trai tôi đẩy câu hỏi tiến thêm một bước nữa.

"Và hơn nữa, cô có cảm thấy hoài nghi rằng một trong hai Công Chúa có thể là một con rối ngay từ ban đầu không?"

"Ơ?" Gray thốt lên với vẻ mặt sững sờ.

Như thể cả thế giới xung quanh mình vừa mới hóa thành tro tàn, em nhìn giữa hai người chúng tôi.

"Một con rối... nhưng Công Chúa Hoàng Kim mà chúng ta thấy là con người mà..."

"Phải. Cô ấy không thể là bất cứ thứ gì ngoài con người. Nhưng khi nhìn vào Aozaki Touko, em phải gạt bỏ mọi định kiến của mình." Nói đoạn, tôi giơ ra hai ngón tay. "Những đóng góp của cô ta cho Tháp Đồng Hồ rất đa dạng, nhưng nổi bật nhất là hai chuyện."

Vâng, hai chuyện. Nói cô ấy nổi tiếng nhờ chúng thì có hơi nhẹ nhàng, nhưng trong Tháp Đồng Hồ, nơi tập trung những pháp sư ưu tú nhất thế giới, hiếm có nghiên cứu nào được những người bên ngoài lưu ý đến. Ở một mức cơ bản, ma thuật là một môn học tập trung vào quá khứ, nhưng hơn thế nữa là bản chất có tính cá nhân cao của pháp sư, có nghĩa là họ ít có thời giờ để quan tâm đến nghiên cứu của bất cứ ai khác ngoài chính họ. Như vậy, để một điều gì đó thu hút được sự chú ý của người khác thì nó cần phải đủ mạnh để hoàn toàn áp đảo những nghiên cứu của riêng mỗi người quan sát.

Đối với các pháp sư đã ở khá lâu trong Tháp Đồng Hồ, mục đích và nguyên tắc cá nhân của họ thông thường là điều khiến họ gia nhập một trong những phe phái lâu đời. Tháp Đồng Hồ nói chung là môi trường tốt nhất mà một pháp sư tập sự ao ước, nhưng với những người thật sự muốn cộng tác để tìm kiếm những Thần Bí thâm sâu nhất thì việc khám phá những bí mật của những phe phái bền vững là điều kiện tiên quyết.

Tuy nhiên, theo như các nguồn tin của tôi cho biết, sau khi dạo qua một số lớp học của 「Value(Khoa Sáng Tạo)」, cô ta rốt cục lại không tham gia vào bất kỳ phe phái nào.

Dù gì đi nữa, thành quả của cô ta gồm-

"Thứ nhất, xây dựng lại những Rune cơ bản đã suy tàn." Tôi nói, cụp một ngón tay lại. "Ma Thuật Rune tự nó đã khá nổi tiếng và một bộ phận pháp sư ngày nay đã sử dụng và nghiên cứu nó từ rất lâu. Tuy nhiên, đa số Rune đã bị thất lạc theo thời gian. Mặc dù vậy, cô ta đã có thể phục hồi và tái tạo lại phần lớn những Rune đã thất thoát đó. Nếu đúng như lời đồn thì ngoài việc khôi phục 24 Runes trong bảng chữ cái Futhark, được xem là trụ cột của toàn bộ ma thuật này, cô thậm chí còn phân tích ra một số Rune Nguyên Sơ được cho là đã biến mất trong Thời Đại Thần Thánh. Cái thứ nhất thì đã được bán ra trên khắp Tháp Đồng Hồ, trong khi cái thứ hai hình như đã bị niêm phong để giữ an toàn trong trường hợp Chỉ Định Phong Ấn của cô hoàn thành."

Tháp Đồng Hồ thật sự biết giữ miếng.

Các thuật thức cấp thấp hoặc tương đối hữu ích được quản lý bằng cách cấp bằng sáng chế, nhưng các bùa phép cấp cao, loại có thể chống lưng cho cả một phe phái, đều bị niêm phong trong một kho tàng được giấu ở đâu đó với lý do là hạn chế những ma thuật cấm. Liệu những tri thức bị quản chế đó có bao giờ lọt được ra ngoài để được ai đó sử dụng không? Đối với các Rune, bản gốc được cho là đang ở chỗ của Hiệp Hội Thule, mà theo tôi thấy, họ có vẻ sẵn lòng cất giấu chúng cho đến khi nền tảng ma thuật của Rune không còn nữa. Pháp sư quả thật có sở thích lạ lùng trong việc giữ bí mật của mình.

"Chuyện thứ hai là khả năng tạo ra những con rối hoàn mỹ của cô ta." Tôi cụp nốt ngón tay còn lại.

Gray tỏ vẻ thắc mắc. "... Em tưởng là... Khái Niệm Mô Phỏng Con Người đã...?"

Tất nhiên tôi cũng đã nghĩ như vậy khi Hình Nhân Tự Động tấn công chúng tôi trước.

"Phải. Tình huống này hơi khác so với Ma Thuật Rune, nhưng Khái Niệm Mô Phỏng Con Người thật sự đã suy thoái. Điều đó có nghĩa là, cô ta bằng cách nào đó đã hồi sinh hai dòng ma thuật được cho là không còn tồn tại."

Mặc dù Gray vẫn im lặng, tôi gật đầu mạnh mẽ.

Đúng vậy. Điều này thật là nực cười. Hồi sinh hai dạng ma thuật đã mất, cho dù không hoàn hảo đi nữa, nó tựa như một câu chuyện ba láp vậy. Giống như chuyện đưa người từ cõi chết trở về, nó thậm chí lên đến mức báng bổ. Cô ta nghĩ mình là ai mà dám đùa với Thượng Đế như vậy?

Nhưng tất nhiên là nhờ vậy mà cô trở thành một Grand.

Cấp bậc tối thượng ở Tháp Đồng Hồ, trên cả cấp cao nhất trong thực tế là Brand.

Như chợt nhận ra điều gì đó, Gray đột nhiên ngẩng lên.

"Vậy thì, Hình Nhân Tự Động đó là-!"

"Đương nhiên, người ta sẽ cho rằng nó là sản phẩm của Aozaki Touko..." Tôi nhận thấy câu nói của mình dần dần chìm xuống.

Đến lúc này, tôi cảm thấy không chắc chắn cho lắm. Dĩ nhiên, hiếm có pháp sư có thể tạo ra một Hình Nhân Tự Động như vậy. Nếu ta lùng tìm trong toàn bộ Tháp Đồng Hồ, thì ngoài cô ta, họa may mới tìm được một hai người.

Nhưng nếu thế, cô ta sẽ sử dụng một Hình Nhân Tự Động để hãm hại một pháp sư ư? Làm vậy giống như để lại tên tuổi của mình tại hiện trường sau khi gây án. Cô ta không ngu ngốc đến thế đâu nhỉ? Hoặc, phải chăng cô ta đã dựng một cái bẫy khác để tiếp tục khống chế chúng tôi nếu chúng tôi định tố cáo cô ta?

Ngay từ đầu, họ đã có vẻ không chú trọng nhiều đến việc tìm ra hung thủ phạm thật sự. Nếu tất cả chỉ là một âm mưu nhắm vào một thành viên của phe Barthomelloi như tôi, thì đó đúng là một khả năng, nhưng...

"Nhưng vẫn còn rất nhiều khả năng khác." Im lặng lắng nghe nãy giờ, anh tôi chợt lên tiếng. "Chẳng hạn như, nó là một Hình Nhân Tự Động đã được chế tạo trước khi lĩnh vực này suy tàn, và được tân trang lại. Về cơ bản, phương pháp này ngược lại với làm giả một món đồ cổ."

"…À, ra thế."

Kiểu quyết liệt đó, nhảy thẳng sang một mạch suy nghĩ mới, đúng là phong cách của anh tôi.

Tiếng gió ù ù như đang chế nhạo chúng tôi rằng "Chỉ có ta biết sự thật đằng sau bí ẩn này."

"Theo lập luận đó thì phải chăng cái xác ấy là một sản phẩm của Touko, và Công Chúa Hoàng Kim thật vẫn còn sống?

"Bề ngoài là thế, đúng không?"

"Vậy, động cơ của thủ phạm là gì?"

Đáp lại câu hỏi đơn giản của Gray, anh tôi chống cằm suy nghĩ.

"... Lúc đầu, ta cho rằng đây có thể là một âm mưu của nhà Iselma nhằm giáng một đòn lên chúng ta, nhưng rủi ro không tương xứng với lợi ích. Nếu có mưu đồ tấn công nhà El-Melloi, họ sẽ chọn cách nào bỏ ít vốn nhất mà vẫn đạt được mục đích. Còn như thế này thì họ đã dấn thân quá sâu vào trong trò chơi ấy rồi. Thậm chí khi chúng ta bị tiêu diệt, khi mọi chuyện rõ ràng trông giống một cái bẫy, không đời nào phe Barthomeloi lại khoanh tay đứng nhìn."

"... Ờ." Tôi gật đầu.

"Nếu mục tiêu của họ là phá hoại Tháp Đồng Hồ trong một cuộc chiến toàn diện thì lại khác, nhưng sự chênh lệch sức mạnh giữa Trambelio và Barthomeloi không lớn đến vậy. Nó sẽ biến thành một đầm lầy máu, nơi mà không ai chiến thắng cả. Chà, ít ra thì có thể Giáo Hội sẽ vui mừng với điều đó."

Giáo Hội Thánh Đường thiên về tiêu diệt Thần Bí, còn Hiệp Hội Ma Thuật thiên về phía bảo vệ nó, hai bên giống như nước với dầu. Ừ thì vốn dĩ đã là điều ngu ngốc khi cho rằng một tổ chức tồn tại để thờ phụng Chúa và một tổ chức tìm hiểu về bản chất của ma thuật sẽ ôn hòa với nhau.

Theo lời của anh tôi, có nhiều loại ma thuật ở phương Tây hoạt động dựa trên phỏng định về sự tồn tại của Chúa, nhưng họ từ đầu đến cuối đều xem Chúa như một phương tiện. Đối với các con chiên của Chúa thì điều đó lại càng không thể dung thứ.

Một lúc sau, khi đã cạn lời về đề tài này, sự im lặng bao trùm lên chúng tôi.

"Ồ, đúng rồi." Đột nhiên nhớ ra, tôi lấy một chiếc khăn tay ra khỏi túi.

Hay nói chính xác hơn, tôi lấy ra thứ đang được bọc trong chiếc khăn tay này.

"Anh trai yêu quý, anh có thể vui lòng nhìn xem thứ bột này được không?"

Đó là thứ bột vụn mà tôi đã nhặt ở hiện trường cái chết của Công Chúa Hoàng Kim. Tôi biết nó có chứa một lượng ma lực nhất định, nhưng ngoài điều đó ra thì tôi không khám phá được gì thêm nữa.

"Hừmm... chờ một chút." Từ trong một cái túi nhỏ, anh tôi lấy ra một cái kính lúp.

Một nhà giả kim, hoặc có lẽ đúng hơn là một cảnh sát điều tra từ một trăm năm trước, là ấn tượng mà anh ta tạo nên lúc này, nhưng không hiểu sao nó lại có vẻ phù hợp với anh. Người như anh không thể hòa hợp với pháp sư của Tháp Đồng Hồ.

"Đây là một loại tro à?"

"Em cũng nghĩ vậy, nhưng ngoài điều đó ra thì em chẳng biết gì hơn."

Anh tôi lờ đi cái nhún vai của tôi. Anh nhìn chằm chặp vào miếng tro như bị mê đắm. Sau một hồi soi bằng kính lúp, anh bỏ kính ra để nhìn bằng đôi mắt trần. Rồi anh nhón một ít tro và cho vào trong miệng.

"Này! Anh có điên không vậy?!"

Không đáp, anh nhấm nó trong miệng một chút trước khi nhổ trở ra bàn tay của mình. Sau khi ngắm nó trên tay một chút nữa, anh thì thầm.

"... A, tôi nghĩ mình biết đây là cái gì rồi."

"Ồ? Em còn tưởng kiếp trước của anh là một con chó đang hiện về hay sao đó."

"Nếu cô đang nói về luân hồi thì nó hơi giống quan niệm của phương Đông. Nhưng... Perrault? Basile? Hay là Venus de Milo? Tất cả cùng hướng về Hy Lạp ư?"

Anh gục đầu xuống một lúc, tựa như đã quên mất tôi đang ở đây.

"Này, anh còn đó không?"

"Xin hãy để tôi suy nghĩ một chút." Anh nói như rên rỉ.

***

Trên tầng cao nhất của Tháp Mặt Trăng có một Xưởng Phép.

Đa số pháp sư chọn lập xưởng phép của mình ở tầng hầm hoặc nơi nào cao nhất. Điểm khác biệt là ta muốn thu lấy sức mạnh của Đất hay của Trời. Địa thế đặc trưng của nước Anh cho thấy nó có sức mạnh của Đất rất lớn, đến mức Tháp Đồng Hồ còn dư dả rất nhiều Xưởng Phép, nhưng riêng gia tộc Iselma lại khác.

Trong không gian chật chội này toàn những cuốn sách, ống nghiệm, bình cất và bình thót cổ. Như thể tuân thủ theo các nguyên tắc của 「Valuey(Khoa Sáng Tạo)」, thậm chí một số bức tượng và tranh mỹ thuật riêng lẻ cũng hòa trong mỡ hỗn độn này. Trong góc tường là một khung vải để vẽ tranh, mùi dầu nhựa thông của nó khiến người ta nghĩ rằng có thể chính chủ nhân của Xưởng Phép này, Lord Byron, cũng không thường xuyên tự tay cầm cọ vẽ.

Hiện tại, có một mùi cay cay tràn ngập khắp căn phòng.

Mùi tỏa ra từ một tẩu thuốc lá Meerschaum.

Mặc dù ông không còn hút thuốc trước mặt người khác, nhưng một chút thời gian thư giãn và thưởng thức hương vị từ cái tẩu thuốc này là một thú vui hiếm hoi của ông.

Nhưng riêng hôm nay, mùi vị của thứ thuốc lá này không mang lại cho ông cảm giác thoải mái.


"-Ông đã đưa chuyển động của hành tinh vào trong cơ thể con người."


Byron lẩm nhẩm câu nói đó.

Làm thế nào mà hắn đoán biết được nhiều như thế? Đương nhiên chẳng phải thuật thức của các Công Chúa được giấu kín trong kiến trúc nơi ở của họ, nhưng đây là lần đầu tiên có người đánh sâu vào gần đến tâm điểm của nó như thế ngay từ cái nhìn đầu tiên.

Tất nhiên, những suy đoán của hắn cho đến hiện tại vẫn chỉ là đại khái. Ý tưởng ban đầu của cuộc nghiên cứu này không còn cần phải được giấu kín nữa, và cho dù hắn chiếm được một chút bên ngoài thì cũng không có khả năng tiếp cận lãnh địa mà họ đang nắm giữ.

Nhưng.

Có gì đó về hắn khiến Byron phải dè chừng. Có gì đó về hắn khiến ông nghĩ rằng nếu mặc hắn tự do hoạt động, không biết hắn sẽ thâm nhập vào sâu cỡ nào. Và chính vì đó là lời của Lord Valueleta và Grand Aozaki Touko, hai thiên tài phán định, làm biết được bao nhiêu phần trong lời nói đó trở thành sự thật.

"... chết tiệt."

Byron cắn mạnh lên đầu ngậm của tẩu thuốc.

Ông không thể rũ bỏ nỗi lo sợ rằng con đường mà họ đã đi hàng trăm năm qua đang bị xâm phạm. Trong lịch sử, ngay cả chi chính lâu đời của El-Melloi, nhà Archibalds, cũng không thể sánh được với gia tộc Iselma, nhưng dù vậy, họ dường như vẫn không thể dẫn đầu. "Tái hiện cái đẹp tối thượng trong cơ thể con người" - sau khi chọn con đường này, họ đã có những bước tiến dài không ngừng nghỉ.

Mà ngay trong thế hệ của chính ông, với sự tái xuất của Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân, họ cuối cùng cũng bắt đầu tiếp cận lý tưởng xa vời đó.

... Chỉ còn một chút nữa thôi.

Chỉ còn một chút nữa thôi là họ có thể chạm đến nó.

Chính Lord Valueleta chứ chẳng phải ai khác đã nói những lời mang hàm ý tuyên dương, không phải sao? Còn chưa kể sự xuất hiện của cô gái cấp Grand đến từ Viễn Đông. Ngay cả một Grand cũng không thể làm ngơ trước bước tiến của ông.

Đó là lý do tại sao Byron lại khốn đốn đến mức này. Ông sử dụng mọi phương pháp có thể nghĩ đến, miễn sao việc đó giúp ông nhận thức thêm về cô con gái, miễn sao việc đó mang lại tiến bộ dù chỉ chút ít.

"Vậy mà, mấy người các ngươi..." Khi ông lại bắt đầu nghiến răng lên cái ống tẩu một lần nữa,

"-Lord Byron," thì có ai đó gọi tên ông.

"À, các vị đã đến." Quay sang nhìn lối vào phòng, ông thấy hai người đàn ông và một cô hầu gái.

Islo Sebunan.

Maio Brishisan Clynelles.

Và Rejina.

"Quan trọng nhất là Công Chúa Bạch Ngân - Estella - vẫn còn đây, chuyện mất đi Công Chúa Hoàng Kim cũng không nhất định." Byron chậm rãi nói.

Đó là sự thật. Ảnh hưởng của vụ việc kia thật sự nghiêm trọng, nhưng họ vẫn chưa mất hết cơ hội để xoay chuyển tình thế. Việc gia tộc Iselma tạo ra một cặp Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân cũng là nhằm dự trù. Nếu chỉ một trong hai người chết đi thì vẫn chưa phải là kết thúc đối với bọn họ.

Miệng vẫn ngậm tẩu thuốc, Byron hướng sự chú ý của mình sang pháp sư cột tóc.

"Vậy còn váy áo mà anh làm thì sao?"

"... Chiếc váy mà tôi may... rất hoàn hảo..." Islo đáp thật khẽ.

Những ngón tay dài của anh đang cầm kim chỉ.

Ở phương Tây, các truyền thuyết kể về những phù thủy hoặc nữ thần có liên quan đến may vá rất phong phú. Ví dụ như, một người đẹp trúng phải lời nguyền của một phù thủy khi ngón tay cô bị đâm bởi con suốt của máy quay sợi trong một khu rừng say ngủ, hoặc bộ ba nữ thần trong thần thoại Hy Lạp, một người quay sợi, một người xác định độ dài ngắn và người còn lại cắt đứt sợi chỉ định mệnh.[20]

Những chiếc váy áo mà anh làm ra cũng dựa trên nền tảng truyền thống này.

Rồi Byron quay sang pháp sư còn lại.

"Còn thuốc của anh?"

"Thuốc của t- Ối!" Như bị cắn phải lưỡi, anh chàng đưa tay che lên miệng trước khi nói lại. "Thuốc của tôi cũng rất hoàn hảo. Tôi đã chuẩn bị đầy đủ để giúp tiểu thư Estella đạt được trạng thái Công Chúa Bạch Ngân, cũng giống như với tiểu thư Diadra."

Hai người này tuyệt đối là những pháp sư vô giá khi liên quan đến các Công Chúa.

Đó là lý do tại sao, tuy họ đến từ các phe phái khác, Byron vẫn mời họ vào Xưởng Phép của mình. Họ đã không màng đến chướng ngại là sự tranh đấu giữa các phe phái trong Tháp Đồng Hồ mà phục vụ vì mục tiêu của nhà Iselma - "tạo ra một người đẹp nhất" - các gia tộc của họ đã hợp tác với nhau từ thời xưa.

"Việc chuẩn bị sẽ không gặp vấn đề gì khi không có Caleena, phải không?"

"... Tôi tin là như vậy." Rejina trả lời, cúi đầu.

Bầu không khí cổ kính trở nên trầm lắng.

"Rất tốt." Byron nói, tiếng gậy của ông vang vọng khắp Xưởng Phép. "Ta không biết đáp án gì mà gã Lord tự phong mình là thám tử kia sẽ đưa ra, nhưng nó không liên quan gì đến chúng ta. Chúng ta cứ điềm nhiên mà làm công việc tìm kiếm cái đẹp. Tùy lúc tùy thời, chúng ta chỉ cần bắt nhà El-Melloi chịu trách nhiệm là được. Bọn họ đã tổn thất khá nhiều kể từ cái chết của trưởng tộc tiền nhiệm, nhưng ta tin rằng họ vẫn còn một vài giá trị."

Nhắc đến lớp học El-Melloi, các Tân Hệ là ngôi sao hy vọng của bọn họ, hoặc nghe nói là vậy. Mặc dù nó không phải thứ dễ sinh lời, nhưng đối với một gia tộc lâu đời như họ, nó vẫn mang lại một số quyền lợi nhất định. Bất kể yếu thế đến đâu, nhưng trên nguyên tắc, họ vẫn là người đứng đầu của 「Norwich(Khoa Ma Thuật Hiện Đại)」. Đối với một gia tộc không nằm trong nhóm Mười Hai gia tộc đứng đầu Tháp Đồng Hồ thì giá trị của chiến lợi phẩm này không thể đong đếm được.

Lòng tham nhộn nhạo trong đáy dạ của ông, thôi thúc ông phải hành động.

Ngay cả cái chết của chính con gái ông cũng không đủ để ngăn cản ông lúc này. Từ đầu, bản thân các Công Chúa không phải là pháp sư, mà là nguyên liệu cho cuộc thí nghiệm. Ông vẫn cần tạo ra một đứa con trai có thể tiếp nhận được Khắc Ấn Ma Thuật của mình, nhưng ông tin việc này sẽ tự khắc hoàn thành.

"-Ờ, Lord Byron," Maio xen vào. "Thật sự không cần phải tìm ra thủ phạm ư?"

Đứng trên phương diện của anh, đó là một câu hỏi hoàn toàn bình thường.

Ngay cả khi vẫn còn dự phòng Công chúa Bạch Ngân, ngay cả khi muốn nhân cơ hội này để tiêu diệt nhà El-Melloi, họ cũng không thể thờ ơ bỏ qua cho kẻ đã giết Công Chúa Hoàng Kim. Chừng nào vụ án còn chưa được phá giải, không biết ai sẽ là mục tiêu tiếp theo của hung thủ.

Một pháp sư đã trải qua chinh chiến sẽ cảm thấy cần phải giải quyết vụ án này nhằm bảo vệ bản thân hơn là hướng đến công lý. Nhưng đối với Maio và Islo thì không phải như vậy. Có thể họ đang giữ lá bài tẩy nào đó trong tay áo của mình, nhưng họ không giống như kiểu người sẽ xông pha vào một cuộc đối đầu bạo lực. Có thể nói, họ hoàn toàn khác với những pháp sư đã từng có mặt tại Lâu Đài Biệt Cư.

"Tóm lại, anh muốn nói rằng anh không tin cô gái Reines đó là thủ phạm thực sự?"

"... Kh-không, tôi không nghĩ xa đến thế..." Maio ấp úng. Tính rụt rè khiến anh không nói thêm được gì nữa.

"Hai người không cần bận tâm gì đến chuyện đó đâu."

"Nhưng..."

"Ta đã nói là không cần đâu." Byron lập tức chặn đứng ý muốn tranh cãi của Maio.

"…Hiểu rồi ạ." Maio cúi chào thật thấp rồi hướng ra khỏi Xưởng Phép, hai người kia cũng theo ra.

Byron dõi theo khi họ đi ra, đôi mắt vẫn không rời khỏi cánh cửa sau khi nó đóng lại sau lưng họ, ông thì thầm một mình.

"…Nhưng, có thể thêm một vở kịch ở đây..."

***

Phòng của Aozaki Touko nằm tại Tháp Mặt Trăng.

Đa số phòng nghỉ của những vị khách khác đều nằm bên Tháp Mặt Trời, nhưng cô được xếp phòng ở đây vì đã đến từ trước khi buổi gặp mặt diễn ra. Cô đã được mời đến đây nhiều lần chỉ để đưa ra những lời khuyên nửa vời về ma thuật, mà đúng hơn thì cô giống như một vị môn khách của gia đình.

Có thể bởi vì cô đã ở đây khá lâu rồi nên căn phòng này cũng đã bắt đầu mang phong vị của cô. Một mô hình địa cầu cổ điển, một chồng tạp chí linh tinh được xếp lẫn cùng với những văn bản có liên quan đến huyền học và ma thuật, và một lượng lớn những lò xo và tấm thiếc không khác mấy so với những đồ bỏ đi đang chiếm dụng không gian của phòng này.

Trên bàn của cô hiện đang có một cái máy chiếu phim nhựa vẫn còn sử dụng tốt.

"Quả đúng là nhà Iselma. Họ sử dụng một món đồ cổ có vẻ đã gần một trăm năm tuổi trong khi có thể dễ dàng mua được những thứ hiện đại hơn." Cô lẩm bẩm trong khi say sưa ngắm nghía cỗ máy này.

Đối với cô, cỗ máy này dĩ nhiên có những đặc tính ma thuật, nhưng điều mà cô quan tâm nhiều hơn chính là quá khứ của nó. Hệt như một viên ngọc đã được truyền tay bởi nhiều người khác nhau trong suốt một thời gian dài và dần dần bị nhiễm phải tư tưởng của họ, khiến tác dụng của nó trong việc sản sinh ra những thứ liên quan đến ma thuật trở nên dễ dàng hơn, một thứ dụng cụ đã tiếp xúc với cảm xúc của nhiều người như thế cũng sẽ bắt đầu hình thành một dạng Thần Bí của riêng nó. Mặc dù đối với đa số những vật dụng này, Thần Bí của chúng mãi mãi ở tình trạng bị giấu kín, nhưng trong một số trường hợp hiếm hoi, nó sẽ bộc lộ ra, giống như Tsukumogami[21] ở đất nước của cô.

"Không biết ngươi cho thấy điều gì trong quá khứ? Ngươi muốn tiết lộ điều gì trong tương lai? Mặc dù đứa trẻ sau cùng vẫn thiếu sót điều gì đó, vì vậy ta đã để con bé tự do hành động tại Học viện Nữ sinh Reien."

Touko nói chuyện với cỗ máy.

Đôi mắt cô nheo lại và những ngón tay của cô vuốt lên cỗ máy, như để trực tiếp cảm nhận quá khứ qua khung vỏ của nó. Trong khi tay cô vẫn di chuyển,

"-Phải, cứ như thế. Hãy mau xuất hiện nào." Cô vẫn tiếp tục nói.

Không có người nào hiện diện trong phòng ngoài cô. Mặc dù bị chôn vùi trong đống vật dụng cá nhân của mình, nhưng trông cô vẫn nổi bật trong căn phòng rộng lớn này.

Bên cửa, một bóng người hiện ra.

"-Hả, là bạn? Tôi không nghĩ bạn sẽ xuất hiện đúng vào lúc này." Touko nói, tháo mắt kính ra.

Đối với cô, cặp mắt kính này giống như một chiếc công tắc thay đổi cách xử sự của cô đối với thế giới bên ngoài.

Tất nhiên, nếu quan điểm của một người thay đổi thì phản ứng của họ cũng sẽ thay đổi, hoặc riêng cô nghĩ vậy. Nếu chỉ nhìn nhận thế giới như một cá nhân thì ta sẽ bỏ qua tất cả những khía cạnh khác.

Hoặc nói cách khác, lúc mà loài người quan tâm tìm hiểu về nguyên tử, hoặc muốn khám phá vũ trụ, thế giới chắc chắn đã mở rộng ra cho họ. Tất nhiên, điều đó tốt hay xấu là một vấn đề đáng tranh cãi. Cũng như nhiều ý kiến cho rằng việc chuyển từ một căn phòng nhỏ sang một biệt thự sang trọng không nhất thiết sẽ đem lại hạnh phúc cho người ở.

"Bạn không phải là thủ phạm? Chà, điều đó thực ra không quan trọng. Tôi thực sự không quan tâm nhiều lắm đến vụ án đó. Mà hầu hết mọi người ở đây cũng vậy, bạn có nghĩ thế không?"

Mọi người ở đây đều là loại pháp sư đó, đúng không?

Thực trạng này đúng như Reines đã nghĩ.

Tuy gọi nó là một vụ án mạng nhưng trọng tâm lại không phải là tìm ra hung thủ thật sự. Thay vào vậy, nó là một cuộc chiến ngầm giữa các phe phái trong Tháp Đồng Hồ. Kẻ đã giết Công Chúa Hoàng Kim và người hầu của cô ấy không khác gì một lá bài trong trò chơi đó. Mặc dù đó là một lá bài rất quan trọng, nhưng nếu không đóng vai trò là bằng chứng cuối cùng thì nó cũng không hơn thế.

Điều quan trọng hơn cả là vụ án này sẽ gây ra sóng gió như thế nào.

Trong tình hình hiện tại, giữa phe Quý Tộc do nhà Barthomelloi đứng đầu và phe Dân Chủ do nhà Trambelio đứng đầu đang có những mối bất hòa.

Nhưng nếu nhà El-Melloi bị tiêu diệt ở đây, lợi thế hiển nhiên sẽ nghiên về phe Trambelio. Xét về thế lực của nhà El-Melloi thì đòn công kích này không có gì ghê gớm, nhưng nó đủ sức tạo ra một tác động đáng kể lên toàn bộ Tháp Đồng Hồ. Và khi cơn sóng này sinh ra nhiều cơn sóng khác, ta không thể loại trừ khả năng nó sẽ dẫn đến một cuộc chiến tranh toàn diện giữa các pháp sư.

Từ một cuộc chiến tranh lạnh dẫn đến một cuộc chiến tranh nóng.

Đương nhiên, Lord Valueleta và Lord Byron hoàn toàn nhận thức được điều đó. Sở dĩ họ cho phép Lord El-Melloi II can dự vào chuyện này là vì anh ta dù sao cũng là miếng bánh lớn hơn cô em gái. Bất kể anh ta có tiếng tăm ra sao, nhưng bằng cách gắn trách nhiệm của vụ án này vào cái tên Lord của anh ta, phần tiền cọc này trở nên lớn hơn gấp nhiều lần.

Giả dụ, hoàn toàn có khả năng nhà El-Melloi rồi sẽ chuyển sang phe Trambelio.

"Cô Inorai dường như cũng chú ý nhiều đến anh ta. Ai chà, pháp sư không bao giờ thay đổi, nhỉ?" Touko lẩm bẩm.

Đối với một người biết về quá khứ của cô như bà Inorai mà nghe thấy điều đó, bà ta thậm chí sẽ cau mày băn khoăn.

Nó nghe giống như lời của người đã tiếp xúc với một quan điểm rất không giống pháp sư dạo gần đây.

"Vậy sao? Có phải bạn lo lắng về chuyện anh ta xuất hiện? Tuy anh ta có thể tầm thường trên phương diện pháp sư, với phương diện là một nhà nghiên cứu thì anh ta đứng hàng đầu... mà hơn nữa, có thể nói anh ta vượt trên cả hàng đầu về khả năng nhìn thấu ma thuật của người khác."

Vị khách đáp lại câu gì đó.

"Bạn thật sự lo lắng thế sao?" Như thể ngạc nhiên, Touko quay lại.

Lời nói và các điều kiện mà vị khách đưa ra đã nằm ngoài mong đợi của cô.

"À, không cần phải giải thích tình hình đâu. Khoản phí như thế là thừa đủ rồi." Touko trả lời, với một cái gật đầu nhẹ.


"Nếu điều kiện là như thế thì, xem ra Lord El-Melloi II bây giờ đã trở thành kẻ địch của tôi."

***

Dù đang giữa ban ngày nhưng bên trong khu rừng lại khá tối.

Nằm cách xa nơi đã xảy vụ việc vừa rồi, đây là cánh rừng phía Đông của Tháp Mặt Trời.

Sâu trong bóng tối, nơi dày đặc cành lá và tán cây thi nhau che chắn ánh mặt trời, một tiếng nói trầm đục vang lên.

"Vậy, anh tính sao? Anh đã nghe Lord El-Melloi II nói rồi đấy. Phân nửa đã bị lộ tẩy rồi. Cứ theo đà này thì không biết ngày mai sẽ ra sao."

Một bà già đang dựa người vào một cái cây, đáp lời với giọng vui vẻ.

Đó là Lord Valueleta.

"Và nếu anh ta tìm ra hung thủ… thì sao chứ?" Tiếng trả lời vang lên từ bên kia góc tối. "Bà hay tôi đều muốn lôi hung thủ ra ánh sáng. Về lý mà nói, nó không hơn gì một lá bài trong trò chơi này."

"Lá bài đó có thể có cảm nghĩ riêng của nó, bạn biết mà." Bà già nói, cố nhịn cười.

"Vậy, chúng ta sẽ gọi anh ta chứ?"

"Chắc chắn rồi. Ý tôi là, dù gì thì tôi cũng đã bắt tay với bà-" Anh trả lời, xoa cái đầu đinh của mình. "-và dù gì anh ta cũng là người thuê tôi."

Kẻ tự xưng là gián điệp, Mick Grazilier, nở một nụ cười thỏa mãn.

***

Vài tiếng sau.

Mặt trời đã lặn quá nửa, và đồng thời, cái bóng của Tháp Mặt Trời cũng vươn ra.

Thật đáng tiếc, khó có thể nói rằng chúng tôi đã thu được một kết luận ổn thỏa. Những gì mà chúng tôi hoàn thành là lấp đầy cuốn sổ của anh tôi bằng những giả thuyết và lập luận, và rồi lại gạch hết chúng đi vì không chấp nhận được.

"Xem Mặt Trời như hiện thân của Helios trong thuật thức này là không ổn. Mặt khác, cho Selena hoặc Nanna vào vị trí của Mặt Trăng và vận dụng các thuộc tính của Thánh Thú thì lạc hẳn ra ngoài điểm bắt đầu. Các tòa tháp có vai trò rất lớn, xem chúng chỉ như một lớp vỏ hời hợt thì không hợp lý chút nào."

"…Sư phụ?"

"Không… Mặt Trời và Mặt Trăng dù sao cũng không phải là một phần của nó… hay bảo vật thật ra không liên quan đến nó?"

Anh tôi vẫn tiếp độc thoại mọi những suy nghĩ trong đầu. Thật không thể tưởng tượng nổi bộ dạng thảm hại này cũng là của cái người đã dũng cảm can thiệp và thắng được một trưởng tộc trong Tam Đại Thế Gia.

"Này này, anh lại sa đà vào trong mấy thứ nó nữa à? Anh sẽ hoàn thành việc này trong thời hạn mà Lord Byron đặt ra nếu cứ đi lòng vòng như vậy ư?"

Ngay từ đầu, làm sáng tỏ bí ẩn và giải quyết vụ việc này chỉ là một nước cờ trong trò chơi. Để xóa đi những nghi ngờ xung quanh tôi và giải thoát cho Trimmau thì cần phải thực hiện một hành động mạnh mẽ hơn nhiều. Đó là lý do tại sao Lord Byron chỉ cho phép chúng tôi điều tra trong một khoảng thời gian ấn định.

Bị vướng chân ở giai đoạn này không giúp ích được gì cả.

"Phải, ừ, nếu tình hình vẫn như thế này, chúng ta tốt hơn hết là nên chờ."

"Chỉ cần chờ thôi ư?"

"Ừ thì..." Anh lại hạ giọng. Giọng nói của anh mang một vẻ rầu rĩ cực kỳ. Đó là giọng nói mà anh dùng khi đánh vật với một vấn đề của riêng mình.

Tuy nhiên, khi ánh mắt của anh đảo sang mặt đất ẩm ướt, mặt anh hơi nhăn lại một chút.

"Ồ."

Đột nhiên, tôi cảm thấy nhói lên một cái trong mắt mình.

Lý do của điều đó lập tức hiện ra.

Từ chỗ những cái cây cách đó không xa, những cái bóng bắt đầu trồi lên. Dù trời đã gần tối, hướng đổ của cái bóng này hoàn toàn khác so với bóng của Tháp Mặt Trời, thậm chí còn chưa kể đến độ dài bất thường của nó. Hơn thế nữa, mặc dù nó phủ lên những nhành cỏ đang lay lắt nhưng lại không hề di động theo chúng.

Anh tôi âm thầm bỏ điếu xì-gà ra khỏi miệng.

Khi anh thì thầm một câu thần chú, lửa ở đầu điếu xì-gà lớn dần lên. Anh đưa ngọn lửa này lại gần cỏ, trong cái bóng bất bình thường đó-

"Ow! Owowowowowow!"

Cái bóng gào lên.

Nhảy ra từ khỏi cái bóng là một cậu bé tóc vàng và mắt xanh dương. Với nỗ lực tuyệt vọng nhằm dập tắt ngọn lửa trên đũng quần, cậu ta lại kêu lên khi quay sang chúng tôi.

"A, em bị lộ rồi!"

"... Trò đang làm gì ở đây vậy, Flat?"

"Em làm đấy, giáo sư! Trong tiếng Nhật, nó có nghĩa là 'bạn khỏe không?' Lời chào của người Nhật Bản khá là sâu sắc, mang lại ấn tượng gì đó giống Phật giáo, thầy có thấy vậy không?"

Với một sự hồn nhiên ngây thơ, chàng trai tóc vàng nói một cách hào hứng.

Rất có thể điều mà chúng tôi vừa thấy là ma thuật Ảo Giác. Dùng những cái bóng để che giấu cơ thể của chính mình là một phong cách phổ biến ở Đức, nếu tôi nhớ không lầm. Tôi không biết cậu ta học được nó ở đâu, nhưng khả năng bắt chước ma thuật từ một số trường phái khác nhau đã chứng tỏ tài năng đáng nể của anh chàng này.

Và sau đó.

"-Flat!" Một giọng nói giận dữ vang lên từ phía đường đi. Một người nữa mới đến, một cậu thanh niên có dáng vẻ ưa nhìn đang vừa chạy đến vừa nạt nộ với cậu thanh niên thứ nhất.

"Tớ đã bảo cậu hãy chạy lên trước và nói với họ rằng tớ sẽ đến sau mà!"

"À, Le Chien đây mà!"

"Đừng có gọi tớ như vậy! Xin lỗi vì đã để thầy phải đợi, thưa giáo sư!"

Cũng tóc vàng và mắt xanh dương, nhưng người mới đến này trông nam tính và rắn rỏi hơn, tạo nên một sự tương phản so với người trước. Có thể nói cậu ta giống như một con chó săn. Một nét hoang dã kín đáo toát ra từ đôi mắt sắc bén của cậu, và động tác cúi chào của cậu được thực hiện với một sự thuần thục và lịch lãm.

Svin Glascheit, học viên lớn tuổi nhất trong 「Norwich(Khoa Ma Thuật Hiện Đại)」. Cậu ta cùng với Flat Escardos là những học viên xuất sắc.

... nhưng tất nhiên, hình tượng đó chỉ kéo dài được một vài phút trước khi nó lại tan tành như cũ.

"Gray!"

Khiến Gray giật bắn người lên, Svin phóng ngay sang bên cạnh em ấy và hít hà như một chú chó.

"Ôi, Gray, Gray, Gray! Thật ngọt ngào, thật ảm đạm, thật hăng nồng, thứ mùi hương giằng xé tôi từ bên trong!"

"... L-làm ơn, dừng lại đi!"

Làm như không nghe thấy lời phản đối của Gray, một người khác lên tiếng để đánh lạc hướng cậu ta khỏi cái ý muốn được hít đầy mùi hương của em.

"Svin."

"... V-vâng!" Nghe thấy tiếng nói lạnh lùng của anh tôi, Svin bỗng tỉnh ra. "E-em xin lỗi ạ! Đã lâu nay em không được đứng trong vòng 20 mét xung quanh Gray, nên em hơi mất kiểm soát ạ!"

"Mấy đứa này..." Buông một tiếng than dài nhất kể từ khi đến nơi này, anh tôi úp mặt mình vào một bàn tay.

Nhận ra một chuyện, tôi cũng quay sang anh.

"Nhân tiện, chẳng phải anh đã nói rằng sẽ không sử dụng học viên của mình trong những chuyện như thế này hay sao?"

"Đó là những gì xảy ra khi không quản tụi nó. Tôi đã bắt gặp hai đứa nó đang dùng phòng riêng để... Tuy nhiên, ta nhớ mình đã dặn các trò rằng hãy nhắn tin cho ta kết quả mà các trò thu được, và ta còn nhấn mạnh rằng không được đến hiện trường, đúng không nào?"

"Nhưng thưa giáo sư! Reines đang gặp rắc rối lớn mà phải không?! Chúng em không thể nào bỏ lỡ một sự kiện thú vị như vậy!"

... Một sự kiện thú vị hả? Vậy thì cậu sẽ phải chết. Mà để sau khi cậu ta giúp chúng tôi cái đã.

"Em không thể nào để Flat chạy đến đây mà không có ai trông chừng."

Ngược lại, phản ứng của Svin lại ra dáng một học sinh danh dự mẫu mực.

Chà, hãy gác lại chuyện mới vừa rồi giữa cậu ta và Gray. Đừng bận tâm đến cô gái đang trốn sau lưng tôi.

Thậm chí không hề có một chút căng thẳng nào, hoặc có thể nói là mọi thứ trở lại bình thường. Chúng tôi ở trong lãnh địa của một pháp sư không thể xem là thân thiện với mình, với mối lo lắng khi bị nghi ngờ là kẻ giết người, mất đi Trimmau, và đang phải điều tra trong một khoảng thời gian hạn hẹp. Vậy mà, bằng cách nào đó mà một khoảnh khắc bình thường chen chân được vào trong hoàn cảnh này.

Đây giống như "sức mạnh" mà anh trai tôi đã tốn nhiều năm để tích góp trong Tháp Đồng Hồ. Tôi không biết anh từ đâu mà có được nó, nhưng so với một người anh vô cùng giống pháp sư đích thực thì anh ta quả là có một phong cách vô cùng không giống pháp sư. Mặc dù có thể anh sẽ lại lôi ra một cái cớ kiểu như "một pháp sư luôn yêu quý học trò của mình".

Sau khi bầu không khí dịu xuống đôi chút, anh tôi quay sang Svin.

"Việc điều tra kia ra sao rồi?"

"Đây ạ." Trong khi mắt vẫn liếc sang Gray mấy lần, cậu ta giao ra một mảnh giấy.

"... Thì ra vậy." Anh tôi nói, gật gù trong khi đọc tờ giấy.

"Đây là cái gì? Chìa khóa đảo ngược vận mệnh của chúng ta à?"

"Đúng vậy. Nhưng chúng ta vẫn còn thiếu một vài miếng ghép nữa. Dù sao đi nữa, chúng ta sẽ phải hành động ngay bây giờ."

Bấm vào thái dương của mình, anh từ từ đứng dậy.

Chiếc áo khoác đen tuyền của anh phất phới trong gió.

Khăn choàng cổ màu đỏ của anh tung bay phía sau, anh cất những bước đi mạnh mẽ, các học trò của anh bám theo sau.

"Nào, chúng ta hãy bắt đầu chuẩn bị cho trận chiến sắp tới thôi nhỉ?"

***

Tạm thời hãy chuyển sang một khung cảnh khác.

Cách xa Tháp Đôi, trong phòng khánh tiết của một khách sạn gần ga Windermere.

Trong căn phòng hết sức lộng lẫy này, một điện thoại di động đời mới nhất đang được nhấc lên.

Nó được nhấc lên không phải bởi con người. Một cô hầu gái có lớp da khảm đủ các loại đá quý đang giữ nó trên cao, trong khi cậu chủ trẻ nói với giọng bơ phờ.

"Vậy là mọi thứ đúng theo kế hoạch phải không, Lord Valueleta?"

Một thanh niên có nước da ngăm đen. Mái tóc vàng xòa trước ngực anh và những chiếc vòng vàng tuyệt đẹp đeo trên cổ anh.

"Đúng vậy. Trong sự việc lần này, cậu không nhất thiết phải can thiệp vào."

Một lát sau lời đáp này, chàng trai da ngăm ra hiệu cho cô hầu gái cúp máy.

"... Tốt." Anh từ từ siết chặt nắm tay.

Đối với anh, kẻ địch duy nhất mà anh e ngại là Lord Valueleta. Anh không bận tâm về đám người hạ đẳng còn lại, nhưng rốt cuộc lại không thể không lưu ý đến người đứng đầu của một trong Tam Đại Thế Gia. Dù tuổi tác lớn của bà ta đủ để xem là một chướng ngại, năm tháng cũng nói lên đôi điều về ma thuật của bà.

Nhưng bây giờ, chướng ngại đó đã biến mất. Không còn bất kỳ kẻ đáng lo ngại nào trong Tháp Đôi. Cũng không cần phải nhúng tay vào cuộc điều tra án mạng ngu ngốc đó. Những gì phải làm là xông vào trong bằng vũ lực và lấy đi thứ mà anh muốn.

"Vậy chúng ta chuyển sang giai đoạn gặt hái thôi nhỉ? Dù sao thì, để chiến thắng, chúng ta vẫn cần có một phương pháp. Giờ là lúc khiến nhà Iselma phải hối hận vì đã từ chối hợp tác với chúng ta."

Đảo mắt nhìn những cô hầu gái xếp hàng xung quanh mình, anh cười. Đúng lúc đó, một trong số họ nói nhỏ vào tai anh.

"Vậy ngài sẽ đích thân đến đó ạ?"

"Phải. Muốn việc được như ý thì phải tự làm lấy, đúng chứ? Ta không hề có ý định chỉ tham gia vào trò chơi này, giống như gã Lord El-Melloi đó." Khóe miệng anh nhếch lên khi anh nói một cách kiêu hãnh. "Chẳng phải đó là cách làm việc của Atrum Galliasta này hay sao?"

TLECF - Vol2 chapter 4



Lời Bạt Sửa đổi

Đây là cái đẹp tột cùng.

Đến mức không có bất cứ điều gì có thể xâm phạm hoặc đe dọa nó.

Nằm trên đỉnh của một ngọn núi mà chưa một người nào có thể leo lên được, nhưng đồng thời cũng chỉ có con người mới có thể biểu đạt được.


Một trong những ưu điểm của tiểu thuyết văn chương là khả năng diễn tả "một cái đẹp vượt trên cả tranh vẽ". Bản chất của những thứ không thể tồn tại trong đời thực lại có thể dễ dàng được viết ra trang giấy. Điều này tự bản thân nó gần như là ma thuật. Đây là lý do khiến tôi cho rằng nó là một chủ đề thích hợp với "Hồ Sơ của Lord El-Melloi II". Xin hãy một lần nữa cùng chúng tôi đón xem nửa sau của vở kịch kỳ bí về hai nàng công chúa song sinh này.


Giờ thì, xem ra mục tiêu "mỗi năm một cuốn" mà tôi đã nói trong phần lời bạt của tập đầu của bộ truyện này đã không còn giữ được. Hãy để tôi tua lại một cuộc thảo luận của mình vào đầu năm nay, hy vọng rằng nó sẽ giải thích được tại sao lại như vậy.

"Nhân tiện, anh Sanda này, anh có thể cho ra mắt cuốn tiếp theo vào mùa hè này không?"

"Ừm, anh Nasu à, chúng ta đã viết là sẽ có một cuốn mỗi năm mà, nhớ không?"

"Đừng lo, tôi tin tưởng anh mà."

"Ừm, đại khái là vì tôi có anime Chaos Dragon sắp ra mắt vào mùa hè này…"

"Đừng lo, tôi tin tưởng anh mà."

"Chà… Nếu tôi cố làm một cuốn thì nó sẽ khá dày… Nếu như tôi chia đôi nó và chỉ tung ra nửa đầu thôi thì có được không?"

Và như vậy, tin đó được công bố rất nhanh, nhưng tôi tự hỏi liệu trong số các bạn có ai ngạc nhiên về một số nhân vật mới xuất hiện không?

Mỗi lần định viết tên của những nhân vật mới này, hoặc một vài điều bí mật về Tháp Đồng Hồ, tôi cảm thấy đặc biệt căng thẳng với việc viết chúng ra giấy. Hy vọng rằng với Lord El-Melloi II, tôi có thể tạo ra một khía cạnh hấp dẫn cho miền đất màu mỡ đã được Type Moon khai phá.

Cuối cùng, tôi muốn bày tỏ lòng biết ơn đối với Mineji Sakamoto vì đã chịu lắng nghe những yêu cầu phi thực tế của tôi đối với phần minh họa và đồng hành cùng tôi trên chiến trường này, cảm ơn Kiyomune Miwa vì đã luôn giúp đỡ tôi trong việc nghiên cứu về ma thuật khá khó khăn, cảm ơn Ryougo Narita vì đã giúp bằng những dòng viết về Flat Escados, và cảm ơn tất cả những ai ở Type Moon.

Nửa sau của câu truyện này được dự kiến phát hành vào mùa đông năm nay.


Ngày 1 tháng 7 năm 2017

Trong khi đang đọc "Quỷ Sinh Đôi" của Hideyuki Kikuchi



Chú ThíchSửa đổi

  1. Vô thức tập thể: là thuật ngữ trong tâm lý học, nói rằng khi một người ở trong trạng thái vô thức, tri thức của nhân loại từ nhiều thời đại trước có thể được tái hiện trong não bộ của người đó, dẫn đến việc người này có hành vi và hiểu biết không thuộc phạm vi hiểu biết của chính mình.
  2. Dãy Số Fibonacci là dãy số bắt đầu với 1, 1, và mỗi số đứng sau bằng tổng của hai số đứng trước. Có nhiều phương pháp toán học chứng minh tỷ lệ vàng và Dãy Số Fiblonacci là tương đương nhau. Một minh họa dễ hiểu là: với Dãy Fibonacci, khi chia số đứng sau cho số đứng trước, ta được một dãy các tỷ số tiến dần về tỷ lệ vàng.
  3. A-lại-da Thức (阿賴耶識): là thuật ngữ trong Phật Giáo, nói rằng thức này trong mỗi con người là nơi chứa đựng các hạt giống của Nghiệp từ nhiều đời trước, việc các hạt giống này nảy mầm cũng dẫn đến kết quả tương tự như vô thức tập thể, nhưng khái niệm A-lại-da Thức xác định tri thức này là từ các kiếp trước của một người.
  4. Có nhiều nhân vật tên là Mary được nhắc đến trong Kinh Tân Ước.
  5. Đạo Mithra và Mani Giáo đều phát triển từ nước Ba Tư.
  6. Paradigm Shift: từ này có nhiều tên gọi khác nhau, trong Wikipedia gọi là "Dịch Chuyển Mẫu Hình", theo ngữ cảnh ở đây thì có thể hiểu nôm na là "bước ngoặt lịch sử".
  7. Trái tim thú tội (The Tell-Tale Heart): là một truyện ngắn của nhà văn Edgar Allan Poe, kể về một vụ giết người dưới goc nhìn của hung thủ.
  8. Trong 10 Sephirot, Teferet nằm ở vị trí trung tâm, thường mang ý nghĩa là "vẻ đẹp", "cân bằng", "tâm linh".
  9. Kẻ Mang Mầm Bệnh Truyền Thừa(God's Holder): một Đặc Tính Ma Thuật của thị tộc Fraga, cho phép truyền lại các kỹ năng cho người cùng huyết thống mà không cần dạy dỗ, và sử dụng Bảo Khí kiêm Lễ Khí Fragarach. Người được nhắc đến ở đây là Chấp Hành Giả Bazett Fraga McRemitz.
  10. Phục Nguyên Sư (Master of Restoration) – Geryon Ashborn: nhân vật được nói đến trong tập 1.
  11. Lakeside thuộc hạt Cumbria ở Tây Bắc nước Anh.
  12. Tái Lâm (The Second Comming): niềm tin của các tín hữu Kitô giáo và Hồi giáo rằng Chúa Jesus sẽ phục sinh lần thứ hai.
  13. Chuồng Mèo (Cat's Cradle): một kiểu chơi dây phổ biến, mở đầu với hình Chuồng Mèo và liên tiếp tạo ra các hình thù khác nhau. Theo ghi nhận về các kỷ lục thế giới thì có thể xếp đến hơn 20 nghìn hình.
  14. Cờ Shōgi có luật "bắt quân" và "thả quân", theo đó, quân đã bị bắt có thể đổi phe khi trở lại bàn cờ.
  15. Lâu đài Muncaster cũng thuộc hạt Cumbria ở Tây Bắc nước Anh.
  16. Om/Aum: là một chân ngôn tiếng Phạn trong Phật Giáo, mặc dù nó lại được biết đến nhiều hơn trong câu "Om Mani Padme Hūm" (Án ma ni bát mê hồng)
  17. Vàng Của Kẻ Ngốc: tên hiệu của Pyrite, một loại khoáng vật có chứa vàng với tỷ lệ rất nhỏ.
  18. Nhân vật được nói đến trong ví dụ này là Tần Thủy Hoàng Đế
  19. Tam Hợp (Trigon/Trine): Vị trí của hai hành tinh hợp với tâm thành góc 120 độ.
  20. Nhân vật được nói đến trong ví dụ này là "Người đẹp ngủ trong rừng", và bộ ba nữ thần Morai trong thần thoại Hy Lạp.
  21. Tsukumogami: là những đồ vật thành tinh sau nhiều năm không được sử dụng đến.

Theo dõi & Thanh chuyển trang

Community content is available under CC-BY-SA unless otherwise noted.