Sonako Light Novel Wiki
Advertisement
TLECF - Vol2 chapter 3.jpg

Tin tức về cái chết của Công Chúa Hoàng Kim lan truyền rất nhanh trong tháp đôi.

Để bảo vệ hiện trường, tôi ở lại trong căn phòng ấy và phái Gray đi báo tin. Quả nhiên, chẳng mấy chốc, mọi người bắt đầu kéo đến phòng cô ấy để tận mắt trông thấy những gì đã xảy ra.

Thi thể cô ấy thật khó mà chấp nhận được.

Tuy cũng có một vẻ đẹp riêng nhưng nó lại làm dấy lên nỗi kinh hãi. Dù sống hay chết, biểu cảm của cô ấy vẫn luôn như thế. Nếu không nghĩ đến chuyện phái Gray đi liên hệ với những người khác thì tôi có thể đã bị đơ nguyên cả một ngày trước những gì còn lại của cô ấy.

Dù sao thì, trong vòng ba mươi phút, tất cả những người ở lại sau buổi tiệc đều đã có mặt.

"... Cô Reines..."

Đến đầu tiên là Maio, anh thở một cách khó nhọc, nhìn chằm chằm vào cảnh tượng này với đôi mặt mở to. Vẻ mặt của anh cho thấy rằng anh không chịu nổi những cảnh tượng như thế này, và có như đang muốn ngất xỉu. Tuy nhiên, hình như nghĩ rằng không nên như thế vào lúc này, anh gắng gượng lại tinh thần.

Sau đó,

"Ừm, đây chắc chắn là một sự thay đổi khó chịu." Một người da ngăm đen vừa nói vừa gãi đầu.

"Và ông là?"

"Mick Grazilier. Làm việc cho 『Jigmarie(Khoa Nguyền Chú)』."

Jigmarie(Khoa Nguyền Chú)』 thuộc phe Trung Lập của gia tộc Meluastea.

Với mái tóc cắt ngắn và thân thể cơ bắp, anh ta trông như một vận động viên điền kinh.

Tất nhiên, ngay cả anh trai tôi cũng có thể một tay nhấc một người như Flat lên không trung khi dùng đến phép Cường Hóa, nhưng không cần phải nói cũng thấy rằng hiệu quả cường hóa sẽ mạnh hơn nhiều lần nếu có sức mạnh cơ bản cao hơn.

"Ha! Ahahahaha! Chuyện gì thế này?"

Người thứ ba bước vào phòng và nói với một tiếng cười khô khốc trước khi khuỵu xuống sàn nhà.

"Không thể tin được... là lại có người làm một chuyện khủng khiếp như vậy với bộ trang phục mà tôi làm ra..."

Hiện đang than thở trên sàn nhà là một người đàn ông có kiểu tóc độc đáo. Tôi nghĩ kiểu tóc này được gọi là "bốc lửa", một lượng tóc khổng lồ được cột lại bằng ba bím tóc lớn. Dù đây là một kiểu tóc phổ biến đối với các nữ ca sĩ da màu, nhưng tóc của anh thậm chí còn phức tạp hơn nữa, làm cho nó trông ít giống tóc mà giống như một loại cây nào đó nhiều hơn.

Theo lời của anh ta thì có vẻ anh ta quan tâm đến trang phục hơn là người mặc trang phục đó.

"Và ông là?"

"Islo... Sebunan. Tôi là người may những bộ váy áo cho Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân."

Sau đó, tôi nhận thấy đây là ba người đến đầu tiên vì họ có quãng đường đi bộ đến đây ngắn nhất. Có vẻ họ đã dự định mời các Công Chúa cùng ăn sáng trước khi trở về nhà, thế nên họ nấn ná ở lại tòa tháp.

Cả ba người có điểm chung là đều thuộc phe Trung Lập.

Không giống như phe Quý Tộc và Dân Chủ, phe Trung Lập không có sức mạnh tập thể trước các tranh chấp chính trị của Tháp Đồng Hồ. Thay vì tranh giành quyền lực, họ dốc sức mình vào công việc nghiên cứu, và như thế, một số lượng đông đảo các gia tộc đã quy tụ dưới trướng của họ. Lực lượng mạnh nhất trong phe Trung Lập là nhà Meluastea, nhưng xung đột nội bộ bên trong phe phái này lại rất nhiều.

Tiếng gỗ khua trên sàn đá vang khắp phòng. Như thể thế giới đã tàn lụi, một tiếng kêu sầu thảm vang khắp phòng.

"Nhưng... làm sao... Diadra..."

"… Chị..."

Tiếng nói run rẩy của họ khiến người ngoài nghĩ rằng chúng tôi đang xem một vở bi kịch.

Trong căn phòng đầy máu này, thứ có lẽ là tàn nhẫn nhất đang ở trước mặt hai người đó.

"...Lord Byron, Công Chúa Bạch Ngân..."

Giống như lần gặp đầu tiên giữa chúng tôi và Công Chúa Bạch Ngân, gương mặt của cô ấy được che phủ bởi một tấm mạng. Đằng sau tấm mạng che mỏng manh đó là một khuôn mặt làm gợi nhớ đến Công Chúa Hoàng Kim, nhưng biểu cảm của cô ấy thì không thể thấy được.

Nhưng có vẻ như cô ấy đã bị khiếp sợ trước cảnh cái đầu bị đứt lìa và vũng máu loan ra trên tấm vải trắng bên dưới.

Nếu tấm mạng che đó thật sự che giấu được một khuôn mặt sánh ngang với Công Chúa Hoàng Kim, thì nơi này sẽ giống như một khung cảnh mà trên thiên đàng cũng chẳng có. Trên thực tế, bất chấp tình huống hiện tại của chúng tôi, thứ gì đó sau đầu tôi bắt đầu nóng lên vì suy nghĩ này.

Sau đó,

"Ra vậy. Đây đúng là vấn đề." Một giọng nói khác vang lên.

Bây giờ, cô không đeo kính. Một tay ôm lấy mái tóc đỏ của mình, khuôn mặt của cô đã thay đổi hoàn toàn. Với một giọng lạnh lùng, cô vừa nói vừa đảo mắt quanh căn phòng.

"Ôi trời," Cô lắc đầu. "Điều đó khiến cho đám người ở lại như chúng ta trở thành những kẻ tình nghi, phải không?"

"Cô Aozaki!"

Lờ đi tiếng kêu lớn của Maio, Touko vẫn giữ nguyên nụ cười và nói tiếp.

"Tôi không thích tiểu thuyết trinh thám... dù không thể ngờ được là mình lại trở thành một nghi phạm. Thật sự thì tôi thích được làm nạn nhân hơn." Cô nói, với đôi vai run run vì cười khúc khích.

Sau khi quan sát cái đầu bị chặt của Công Chúa Hoàng Kim và kiểm tra bên trong căn phòng chỉ trong vài giây, điệu cười của cô ta càng lúc càng trở nên thoải mái hơn. Tôi không thể nghĩ nó là gì khác ngoài một biểu hiện phạm tội.

"Bây giờ nghĩ kỹ, tôi thấy chuyện này thật tuyệt vời. Kẻ đó nghĩ cái quái gì mà lại làm một chuyện như thế này ở một nơi đầy pháp sư chứ? Thật khiến người ta tức cười."

"…Chuyện gì cơ?" Gray hỏi không chút do dự.

"Hãy nghĩ đi. Tôi đã được nghe câu chuyện trên đường đến đây, rằng trước khi cô phá cửa vào phòng thì cánh cửa bị khóa, phải không? Tôi đã ở đây không lâu, nên đã biết về ổ khóa trên những cánh cửa này. Cửa vào phòng của các Công Chúa được phong ấn bằng một chiếc Khóa Ma Thuật. Nó là một loại khóa gắn liền với bước sóng năng lượng ma thuật của người sử dụng, nên người lạ không thể nào mở được nó. Chúng cũng thường được sử dụng để phong ấn hầm chứa đồ ở Tháp Đồng Hồ. Tóm lại, không một ai ngoại trừ Công Chúa Hoàng Kim có thể mở được cánh cửa này."

Khóa Ma Thuật.

Tôi đã nghe Diadra nhắc đến từ này. Có nhiều loại Khóa Ma Thuật khác nhau, nhưng nhìn chung thì chúng đều là một dạng Lễ Khí vận dụng bước sóng năng lượng ma thuật cụ thể giống như một chiếc chìa khóa. Chúng có một số nhược điểm, từ giá thành cao của chúng cho đến chuyện chỉ có pháp sư mới có thể mở được chúng, cho đến sự phiền toái mà nó mang lại khi muốn chuyển khả năng mở khóa cho người khác. Tuy nhiên, những nhược điểm đó lại làm nâng cao mức độ bảo mật, khiến cho chúng trở nên phổ biến ở nhiều nơi.

Và một trong những loại khóa đó nằm trên cánh cửa phòng của Công Chúa Hoàng Kim.

Dù thực tế là Công Chúa Hoàng Kim đã chết, ổ khóa vẫn được khóa lại. Thế tức là...

"... Thế tức là, đây là một Phòng Kín."

Trong một hồi, cả phòng im lặng.

Bởi vì mọi người đều đã đi đến một kết luận giống nhau. Ngay cả trong thế giới pháp sư, đó là một tình huống không thực tế - đúng như cô ấy nói, chúng tôi chỉ có thể tự hỏi một tình huống như vậy mang ý nghĩa gì.

“Ừ thì, đối với pháp sư như chúng ta, giết người trong phòng kín mà không cần phải đích thân đột nhập vào trong là một việc không mấy khó khăn. Ví dụ, Volumen Hydrargyrum của cô sẽ có thể thực hiện việc này một cách dễ dàng, phải không?" Nói một cách thận trọng, Touko dời ánh mắt sang người hầu gái thủy ngân đứng bên cạnh tôi. "Một nguyên tắc thông thường là nghi ngờ người đầu tiên phát hiện ra thi thể. Mà... cô cũng là người cuối cùng gặp cô ấy, phải không?"

Tim tôi bỗng giật thót lên. Tôi thích được khen ngợi khả năng của mình trong việc không để cho cảm xúc của chính mình biểu lộ trên khuôn mặt. Áp chế tiếng đập thình thịch liên hồi của trái tim trong lồng ngực, giọng nói của tôi khi trả lời được cất lên một cách hoàn toàn bình tĩnh và tự nhiên.

"Vậy ư?"

"Lord Byron?"

Trước yêu cầu của Touko, ông ta gật đầu. Nghiêm người, ông cho cây gậy của mình trượt đến cổ tay rồi búng ngón tay cái tách. Với âm thanh đó, hai người nữa bước vào phòng - là hai người hầu gái sinh đôi của Công Chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân.

"Caleena, phải không?" Hướng về phía người hầu riêng của Công Chúa Hoàng Kim, Touko hỏi. "Cô Diadra và Công Chúa của nhà El-Melloi đã nói chuyện gì vào đêm hôm qua?"

"T-Tôi... không có mặt trong cuộc nói chuyện của họ, nên..." Caleena cúi đầu, nói một cách vô cảm.

Nhưng Touko không đời nào bỏ qua như vậy. Không bị hạn chế bởi cặp mắt kính của mình, tính cách lạnh lùng và ngang bướng của Touko dồn thêm áp lực lên cô hầu gái trẻ.

"Ừ, cô không có mặt ở đó, tôi biết rồi. Nhưng cô hẳn phải có cảm nhận nào đó theo trực giác về những gì mà họ nói chứ?"

Sau một lúc, Caleena vẫn im lặng, nhìn xuống sàn nhà.

"Caleena."

Lần này thì Byron nhắc tên người hầu gái. Dường như không thể bất tuân mệnh lệnh của chủ nhân, Caleena cuối cùng cũng trả lời.

"Tiểu thư Diadra... cầu xin được ẩn náu ở chỗ gia tộc El-Melloi."

Ngoài Caleena và Touko, lời thú nhận của cô hầu gái này gây nên một sự ngạc nhiên nhỏ đối với tất cả những người đang có mặt.

Chết thật...!

Tôi cắn môi vì thất vọng.

Chúng tôi hoàn toàn bị mắc bẫy. Chúng tôi không thể tránh né chuyện này bằng cách nói rằng mình không có ý định cung cấp nơi ẩn náu đó. Hơn nữa, vì là những người duy nhất ở đây đại diện cho phe Barthomelloi, chúng tôi cũng không có được sự hỗ trợ nào.

"Caleena... tại sao...?"

"Rejina..."

Cô hầu còn lại gọi tên người chị em của mình. Caleena và Rejina, phải không?

Dù sao thì, câu nói của cô ta chẳng khác gì một lưỡi dao.

"... Đây là... chuyện mà ta không thể bỏ qua được." Với giọng nói đầy kích động, Lord Byron chuyển sự chú ý sang tôi.

Tất nhiên tôi không thể tệ đến mức cố cãi rằng đây là lần đầu tiên mình nghe thấy điều đó. Bị đẩy dồn vào góc như vậy có nghĩa là, ít nhất thì tôi đã tiên đoán đúng những điều xảy ra trong khoảng thời gian kể từ lúc cái chết của Công Chúa được phát hiện.

"Tôi mong có được một lời giải thích, Công Chúa El-Melloi."

"Đúng vậy... Đúng là tôi đã nhận được một yêu cầu từ tiểu thư Diadra." Hầu như không do dự, tôi trả lời.

Nếu tôi giữ im lặng lúc này thì sẽ giống như xác nhận mọi thứ đúng như họ đã nói. Nếu tôi muốn tìm được cách bác bỏ, tôi sẽ phải suy nghĩ về nó trong lúc đang nói chuyện.

"Tuy nhiên, tôi có thể cam đoan với ông rằng tôi chưa bao giờ đụng đến cô ấy. Dù sao, có ích lợi gì trong việc giết chết một người tìm đến tôi để cầu xin một chỗ ẩn náu chứ?"

"Một trận chiến diễn ra sau khi đàm phán thất bại... tôi thấy cũng không phải là không có khả năng." Gã da sẫm nãy giờ vẫn im lặng lắng nghe - Mick - chợt lên tiếng.

Trước khi có thể nghiến răng trước lời phát biểu ngoài ý muốn của anh ta, tôi cảm nhận được ánh mắt của tất cả pháp sư trong phòng dán chặt vào tay chân của mình. Hễ có bất cứ hành động bất cẩn nào, tôi sẽ bị giết trong nháy mắt, và tài sản ít ỏi còn lại trong nhà El-Melloi sẽ bị tịch biên hết.

Bốn phía đều là kẻ địch.

Dù sao thì đích thân tôi chứ chẳng phải ai khác đã tham dự buổi tiệc này.

"... Reines," Gray thì thầm. Em ấy đã sẵn sàng chiến đấu, tay phải của em thu vào bên dưới áo choàng.

"... Không, Gray," Tôi lên tiếng ngăn cản em.

"Nhưng..."

“Phải, nếu em dùng nó, chúng ta có thể thoát khỏi đây. Nhưng làm như vậy sẽ gây ra một đòn chí mạng giáng lên gia tộc El-Melloi. Điều đó còn nghiêm trọng hơn cả tính mạng của một mình chị.”

Mặc dù không thể che đậy được vẻ chua chát trong giọng nói của mình, tôi vẫn giải thích tình hình hiện tại của chúng tôi.

A, thật sự không may, rằng chuẩn mực của tôi cũng nằm trong đó.

Nếu là anh trai tôi, có lẽ anh ta sẽ chẳng đắn đo gì mà không bỏ chạy. "Người sống quan trọng hơn chính trị hoặc gia tộc" chắc chắn sẽ là câu mà anh ta nói. "Đó là lý do tại sao anh vẫn chỉ là đồ hạng hai" chắc chắn sẽ là câu mà tôi đáp lại.

Nhưng tôi không phải là anh trai tôi.

Chỉ một chút thôi, tôi cảm thấy hối tiếc vì điều đó.

Lord Byron tiến thêm một bước vào trong căn phòng dính máu rồi nói tiếp.

"Dù gì, có lẽ cần phải mở một cuộc điều tra chi tiết hơn."

"Xem ra là vậy." Tôi gật đầu. Giữ bình tĩnh hết mức có thể, tôi giơ hai bàn tay lên. "Cho đến lúc đó, tôi xin nhờ vả vào lòng hiếu khách của ông. Tôi rất mong được khoản đãi một ít trà và bánh nướng cho bữa sáng. Bụng tôi thật sự không tiêu hóa nổi bất cứ thứ gì khác. Và chúng ta cũng không muốn làm cho sự hợp tác mới xác lập này bị lung lay, phải không? "

"Hợp tác? Ý cô là gì hả Reines El-Melloi Archisorte?"

"Chẳng phải rõ ràng rồi sao?" Đáp lại câu nói của Byron dùng cái tên đầy đủ của tôi, tôi trả lời bằng một giọng ngạc nhiên. "Tôi sẽ lôi hung thủ đằng sau vụ việc này ra ánh sáng. Thề trước danh dự của gia tộc El-Melloi."

***

Phản ứng trước lời nói của tôi, căn phòng nổ ra một loạt những tiếng xì xào.

Ba pháp sư bên phe Meluastea chớp mắt kinh ngạc, và cặp hầu gái sinh đôi vẫn im lặng như thể họ không được phép lên tiếng.

Công Chúa Bạch Ngân... thái độ của cô ấy vẫn ẩn sau tấm mạng che. Và cuối cùng,

"Ahahahaha!"

Touko Aozaki bật cười.

"Tốt lắm. Cô quả là Công Chúa nhà El-Melloi. Nói thật lòng, tôi đã lo lắng rằng buổi tiệc sẽ là một sự kiện nhàm chán, nhưng giờ thì nó đã trở nên khá thú vị, phải chứ? Ông thấy sao hả, Lord Byron? Đối với tôi thì ít ra cũng còn có một chút sự thật ở đây."

"… Ta nhận thức được điều đó." Lord nói một cách nặng nhọc. Kể cả với xác chết của con gái ông đang ở trước mặt, khả năng duy trì sự lịch lãm của người đứng đầu gia tộc Isema vẫn không hề suy suyển. Có thể nói theo góc nhìn của một pháp sư rằng thái độ làm cha của ông thật sự đáng khâm phục.

"Nhưng ta không thể cho phép cô đi lại tự do như thế. Dù sao cô cũng là một nghi phạm."

"Vậy còn tôi thì sao?" Touko đặt tay lên ngực mình. "Để cho tôi đảm nhiệm việc giám sát bọn họ có được không?"

"Thật đáng tiếc, thưa cô Aozaki, điều đó cũng không được. Cô quên rằng mình cũng là một nghi phạm ở đây sao?"

"… Hiểu rồi. Vậy đó đúng là một vấn đề." Nhún vai, người phụ nữ tóc đỏ dễ dàng mất đi sự hớn hở của mình.

Từ những gì chúng tôi đã biết về cô ấy, có lẽ cũng không còn gì nhiều hơn thế. Ít nhất thì hình như cô ấy không có ý định sử dụng danh hiệu Grand của mình để quét sạch mọi chướng ngại.

"Còn ta thì sao?"

Có những tiếng bước chân.

Phải rồi, vẫn còn một người chưa xuất hiện. Một người phụ nữ trong tình cảnh tượng khủng khiếp này vẫn nắm giữ một quyền lực xác định đối với tất cả những người khác.

"Xin lỗi vì đã đến trễ. Ta đã được nghe qua những điểm chính, nhưng nếu đã vậy, để cho ta giám sát thì sẽ không có vấn đề gì chứ?"

"... Lord Valueleta …"

Inorai Valueleta Atroholm.

Một trong bộ ba Tam Đại Thế Gia. Bà ta đứng đầu phe Valueleta.

Tất nhiên, nếu tìm xem ai đáng tin cậy nhất trong hoàn cảnh này thì chẳng ai hơn được bà ta. Cho dù sau chuyện này mà Tháp Đồng Hồ thực hiện một cuộc điều tra chính thức, thì hầu như không ai nghi ngờ lời khai của bà.

"Không ai phản đối chứ, thưa các quý ông quý bà?" Bà bình thản nói, đảo mắt lướt qua những người ở đây.

Công Chúa Bạch Ngân và người hầu của cô ấy, Rejina. Người cha, Lord Byron. Ba pháp sư của phe Meluastea, những người tình cờ có mặt ở đây. Touko Aozaki, một Grand. Và tất nhiên là Gray và tôi.

Tính cả Công Chúa Hoàng Kim dù chẳng còn lại gì ngoài một cái đầu.

Gật đầu hài lòng, bà lão vỗ hai tay vào nhau.

"Được rồi, tất cả mọi người giải tán. Từ giờ trở đi là đến lượt của thám tử."

***

Và thế là những người còn lại trong phòng là bà Inorai và tôi.

Đúng như đã đoán, những pháp sư kia không một ai dám chống đối lại lời của Lord Valueleta, họ nhanh chóng rút khỏi căn phòng.

Có thể vì tôi đã bị nửa tê liệt bởi nỗi lo sợ mà tôi không nhận ra trước đó, nhưng mùi ngai ngái của máu đủ khiến cho tôi muốn nôn mửa. Nhờ đã học lớp 『Chú Thuật(Hắc Ma Thuật)』, tôi đã phần nào làm quen với những thứ như vậy, nhưng tôi không chắc là ai đó có thể quen được với mùi máu giá trị bằng cả nhân loại.

Tôi vẫn chưa hề chạm vào bất cứ thứ gì, nhưng dù vậy, tôi vẫn cảm thấy mùi rỉ sắt đầy ứ từ trong miệng xuống tận dạ dày.

"Vậy, chúng ta bắt đầu từ đâu?"

"... Nếu có thể được, hãy bắt đầu từ vị trí đồ vật trong phòng và thi thể." Tôi trả lời, lấy một tay ấn lên ngực để ngăn cơn buồn nôn.

"Hiểu rồi. Vậy, bắt đầu đi." Bà vừa nói vừa vuốt cằm. Dù bà ta không phản đối, nhưng điều đó vẫn đem đến cảm giác hơi khó chịu.

Không, tôi dĩ nhiên là biết ơn sự hợp tác của bà. Mà là sự tương thích giữa tôi và bà quá thấp. Đáp lại sự thẳng thắn bằng sự mơ hồ, và đáp lại sự mơ hồ bằng sự thẳng thắn là phong cách thông thường của tôi, nhưng tôi không thấy bà ta gặp khó khăn gì trong việc nhìn thấu mọi thứ. Không xét đến sự khác biệt tuổi tác giữa chúng tôi, dường như chỉ là chúng tôi vốn không hợp nhau.

Thật ra, nếu đồng trang lứa thì có thể chúng tôi sẽ trở thành bạn bè của nhau.

Dù gì thì, với sự tập trung tối đa, tôi bắt đầu kiểm tra căn phòng.

Kích thước của căn phòng tương đương với một quán cà phê nhỏ. Những món đồ nội thất chính gồm một chiếc giường lớn có màn trang trí và cái bàn làm việc có đặt chiếc đèn chụp hình con sứa. Nhiều bức tranh vẽ theo trường phái ấn tượng. Xếp trên một kệ sách khá khiêm tốn là một số cuốn ma thư cấp thấp. Tuy cũng là món đồ xa xỉ tương xứng với cái tên Công Chúa Hoàng Kim, nhưng nội dung của chúng có vẻ chỉ nói đến điều cơ bản nhất trong những điều cơ bản.

Có một cửa sổ và một cửa ra vào. Phải ghi nhận là còn có một trần nhà, nhưng đó không hẳn là nơi mà con người có thể sử dụng để ra vào. Nếu tính nó vào trong danh mục thì chúng tôi cũng sẽ phải suy xét đến ma thuật đi xuyên tường.

"... Hắn làm khá triệt để đấy nhỉ?" Nhìn cách mà thi thể đã hoàn toàn bị đứt lìa, tôi tự lẩm bẩm.

Phần thân và tứ chi đã bị chặt gọn gàng thành từng khúc, để lộ mặt cắt của chúng rõ mồn một trước mắt. Không có dấu vết kháng cự nào - nhìn vào cách thức mà cô ấy bị chặt, có vẻ như cô ấy đã chết trước khi kịp phản ứng. Một pháp sư thành thạo Tử Linh Thuật sẽ có thể phân tích nguyên nhân của cái chết kể cả đối với một thi thể trong tình trạng này, nhưng đó là một lĩnh vực ma thuật mà tôi chưa từng tiếp xúc.

... Nguyên nhân khiến tôi trở nên quen thuộc với xác chết lại xuất phát từ một chuyện hoàn toàn không liên quan.

"Trim, cô có thể gom lại các bộ phận được không?"

"Rõ ạ." Theo câu nói của tôi, Trimmau nhanh chóng bắt tay vào việc.

Thấy vậy, bà Inorai hơi nheo mắt lại.

"Ra vậy... với thi thể rời rạc này, chúng ta thậm chí không thể biết được hung khí là gì."

Ngay từ đầu, cái thực tế ma thuật là một vũ khí khả dĩ trong kịch bản đã cho thấy nguyên nhân gây ra cái chết có thể là gần như vô hạn. Như Touko đã gợi ý, bản thân Trimmau có khả năng mô phỏng gần như mọi vũ khí vật lý. Có một Phòng Kín là một điều gần như vô nghĩa, khái niệm về một vũ khí giết người đặc biệt cũng tương tự như thế.

"... Dù nói vậy nhưng, nếu chúng ta có thể tìm ra lý do tại sao hắn dựng ra một phòng kín, nó có thể dẫn chúng ta đến một điều gì đó."

"Ta hiểu rồi." Bà Inorai gật đầu. "Tóm lại, cô đang tìm kiếm những thứ cho thấy rằng phong ấn của phòng kín là một sự tình cờ."

"Chính xác. Trong tiểu thuyết trinh thám, lý do chính của hung thủ khi dựng nên phòng kín là để xóa các dấu vết liên quan đến hắn. Về mặt lý luận, nếu đây là một vụ giết người mà con người không thể nào thực hiện được, thì hiển nhiên hung thủ sẽ không bao giờ bị bắt. Tuy nhiên, khi mà các nghi phạm đều là pháp sư thì lý luận này liền bị đổ vỡ."

Thật vậy, hung thủ có thể tạo ra bao nhiêu phòng kín tùy thích. Thậm chí chỉ khống chế trong phạm vi những lời nguyền từ xa cũng có khá nhiều loại. Ví dụ, những thứ như chi phối nước trong máu để gây ra một cơn đột quỵ, hoặc khiến nạn nhân bị quá tải năng lượng của nguyên tố lửa để gây ra một cơn trụy tim không phải là việc khó khăn. Tất nhiên trong tình huống này, nạn nhân cũng có kinh nghiệm trong ma thuật, nên những lời nguyền cơ bản như vậy đều có thể bị loại trừ, nhưng ý niệm 'bất khả thi' vốn có của một phòng kín vẫn dễ dàng bị bác bỏ.

Do đó, tôi giả định rằng việc tạo ra Phòng kín là một sự tình cờ.

Không phải hung thủ cố ý tạo ra một phòng kín, mà chỉ là nó ngẫu nhiên trở thành một phòng kín.

Suy luận theo hướng đó, có khả năng việc kiểm tra hiện trường căn phòng này sẽ dẫn đến một đầu mối...

"... không có gì hết ư?"

Nhưng tôi không thể nghĩ ra điều gì cả.

Tôi dù sao cũng không thật sự rút ra được điều gì từ cái mới bòng bong này. Tôi đúng ra là kiểu người bắt đầu đọc một cuốn truyện tiểu thuyết trinh thám từ mặt sau, nắm bắt trước thông tin về tương lai của các nhân vật trong khi họ phải nỗ lực để tìm ra thủ phạm.

Tuy nhiên, có điều gì khác đã lọt vào ánh mắt của tôi. Một thứ luôn hiện diện trong phòng của phụ nữ lại thiếu vắng một cách đáng ngờ.

"... Tại sao lại không có gương?"

Đáp lại lời lẩm bẩm của tôi, bà Inorai nói. "Có lẽ cô ấy đã trở nên chán ngán với gương mặt của chính mình chăng?"

"Nếu đẹp như thế, chẳng phải khả năng cao hơn là người ta trở thành một kẻ tự yêu chính mình ư?"

Thật lòng thì điều đó đã vượt ra ngoài khuôn khổ của sự phê bình. Nghệ thuật đã được phát triển đến mức độ này thì nó không phải là điều mà ta có thể dễ sinh ra sự chán chườm. Nếu tập hợp lại những người cảm thấy hạnh phúc dù chỉ là được ngắm nhìn gương mặt đó cho đến lúc chết, thì đó thật sự sẽ là một hàng người rất dài. Thậm chí có thể vài người trong số đó còn gọi đây là một chiếc cầu thang dẫn lên thiên đàng.

Mặc dù gọi là một chiếc cầu thang dẫn xuống địa ngục thì thích hợp hơn.

"Ahahaha. Ta hiểu suy luận này, nhưng hẳn đó là niềm tự hào của giới trẻ. Đến khi bằng tuổi ta, cô sẽ chẳng còn muốn soi gương nữa. Việc đó chỉ khiến cô nghĩ rằng lẽ ra mình nên đi phẫu thuật thẩm mỹ thường xuyên hơn khi còn trẻ."

"... Lord Valueleta." Tôi bất giác lên tiếng, và nhận được một nụ cười hài lòng từ bà lão ấy.

"Tất nhiên là nói đùa thôi. Thật ra, cô có tin rằng ngay cả bây giờ, ta vẫn còn bị mê hoặc bởi tấm gương của mình ít nhất ba mươi phút mỗi ngày không? Xin lỗi, xin lỗi nhé, ta tự nhiên muốn trêu chọc một chút."

Hoàn toàn ngược lại với những kiểu trao đổi thông thường, tôi cảm thấy như mất hết mọi yếu tố của mình.

Thật ra thì điều đó có chút thú vị, nhưng tôi quyết định rằng nhiêu đó là đủ rồi để khỏi phải đi đến một tình thế không hay.

"Nhân tiện, cô có phiền không nếu tôi đưa ra một câu hỏi khác?"

"Xin cứ tự nhiên. Dù sao thì người như tôi đâu thể từ chối Lord Valueleta đây được."

"Hân hạnh khi được biết điều đó." Bà nói tiếp mà không chút ngần ngại, những nếp nhăn của bà tạo thành một nụ cười. Cách nói chuyện của bà như thể đây là một cuộc đối thoại bình thường, bất chấp nội dung hết sức rõ ràng trong câu hỏi của bà. "Cô thật sự mong muốn khôi phục lại gia tộc El-Melloi đến thế ư?"

"Tôi không hẳn là gắn bó với nhà El-Melloi đến thế, không đâu. Chỉ là mọi chuyện đã diễn ra như thế đó." Tôi trả lời. "Ngay từ đầu, nhà El-Melloi đã ở dưới tận cùng. Đến lúc mà mọi thứ lăn về phía tôi, tất cả các gia tộc thượng lưu đều đã lạnh nhạt hoặc tránh xa chúng tôi. Sau đó, trong số những hậu duệ trẻ tuổi và chưa được nhận Khắc Ấn Ma Thuật, tôi vừa hay lại có khả năng tương thích cao với Khắc Ấn Nguồn... đại loại thế. Mà, Phân Phối Khắc Ấn là một việc thường hay xảy ra trong gia tộc El-Melloi từ lúc đầu, vậy nên khả năng tương thích cao này là điều có thể đoán trước được."

Phân Phối Khắc Ấn, là phương pháp lấy một phần nhỏ trong Khắc Ấn Ma Thuật của một pháp sư thuộc gia tộc chính tông để cấy nó cho người khác.

Vốn dĩ, thế hệ đầu tiên của một Khắc Ấn Ma Thuật đã được phát triển bằng cách cấy một phần nhỏ của một loài Huyễn Tưởng Chủng khan hiếm hoặc Lễ Khí, được gọi là "lõi", vào trong cơ thể. Tất nhiên, sau khi cấy một vật thể hoàn toàn xa lạ vào trong cơ thể, phản ứng đào thải còn mạnh hơn nhiều so với trường hợp nhận một Khắc Ấn Ma Thuật từ người thân sinh. Bằng cách chịu đựng sự đào thải này qua nhiều thế hệ, lõi sẽ từ từ thẩm thấu ma thuật của chủ thể, và như vậy, Khắc Ấn Ma Thuật được hình thành.

Tuy nhiên, pháp sư sử dụng phương pháp này để tạo ra Khắc Ấn Ma Thuật đều đã không còn trong thời đại ngày nay.

Mặc dù những người bên ngoài xây dựng hệ thống ma thuật từ trước không có mấy ai quyết định theo đuổi phương pháp này, thì lại có những điển hình về việc nhận Phân Phối Khắc Ấn từ một gia tộc lâu đời hơn. Tất nhiên, vì đây là cấy ghép từ một người lạ, chức năng vốn có của Khắc Ấn Ma Thuật - vận hành như một Thần Bí cố định - đều bị mất. Mặc dù vậy, đây là phương pháp có thể mang lại kết quả với lượng thời gian ngắn hơn đến vài thế hệ so với phương pháp bắt đầu từ đầu, và một Khắc Ấn Ma Thuật được tạo ra theo cách này cũng dễ dàng hơn nhiều trong việc kiểm soát sự phát triển của nó.

Phương pháp này tuy làm hỏng Khắc Ấn Ma Thuật của người cho, nhưng với sự trợ giúp của Điều Hưởng Sư thì hư hại ở mức độ này thường có thể được khôi phục trong vòng vài tháng đến một năm. Đổi lại, người cho có thể trông đợi một lòng trung thành lớn lao đến từ những người nhận. Vì như thế, đây trở thành thực trạng phổ biến khi các gia tộc tham gia vào các cuộc tranh chấp phe phái thường tạo ra các tông chi kiểu này, còn đối với gia tộc chính thực hiện phân chia cho các chi tộc này, Khắc Ấn Ma Thuật của họ được xem là Khắc Ấn Nguồn.

... Mặc dù rõ ràng là nếu người đứng đầu gia tộc sở hữu Khắc Ấn Nguồn chết đi, sự trung thành đó không còn ý nghĩa gì lắm.

Người ta thường nói rằng cái chết của Lord El-Melloi trong Cuộc Chiến Chén Thánh lần thứ Tư là do sự non trẻ bồng bột của chính anh ta gây ra, mà anh quả thật cũng đã xem nó như một loại trò chơi. Hoặc có thể chẳng qua là anh ta muốn khoe khoang tài năng của mình với một người.

"Ra vậy. Nhưng nếu cô không gắn bó với nhà El-Melloi, bây giờ cô phải thấy thỏa mãn rồi chứ? Cô và anh trai của cô đã làm quá đủ cho nó rồi. Cô sẽ có thể kiếm được một mức giá kha khá trong việc bán cái gia tộc ấy đi, cô không nghĩ thế sao? Chuyện người nào có thể mua nó đâu phải là vấn đề."

"... À." Tất nhiên sẽ là nói dối nếu tôi bảo rằng ý tưởng đó chưa từng nảy sinh trong đầu mình.

Thành thật mà nói, tranh chấp phe phái trong Tháp Đồng Hồ chỉ toàn là nhảm nhí. Không kể đến phe Meluastea chỉ tập trung hoàn toàn vào việc nghiên cứu của họ, chuyện phe Quý Tộc và Dân Chủ không ngừng mài sắc lưỡi gươm cho nhau chỉ khiến tôi muốn quát lên với họ rằng hãy trưởng thành hơn đi. Nếu cứ nói rằng mình đã vượt lên rất xa khỏi những thứ phàm trần, thì tại sao họ vẫn còn tranh giành nhau quyền lực chính trị?

Tuy nhiên,

"Tôi có một kẻ địch ở trước mắt mà mình có ý định chiến đấu. Do đó, tôi không có lý do gì để không làm điều đó." Tôi trả lời.

Vậy, xin lỗi nhé. Đáng tiếc là tôi cũng không hơn gì họ. Anh trai tôi có thể đưa ra một lý do tốt hơn, nhưng tôi thì không.

"Ta hiểu rồi. Thế thì cô là một chiến binh gan lì." Thay vì là lời khen ngợi, câu nói này của bà nghe rất máy móc. Sau đó, làm như thể chuyện vừa rồi không khác gì một đề tài ngồi lê đôi mách, bà chuyển sang một chủ đề mới. "Có thật là Công Chúa Hoàng Kim đang tìm kiếm một nơi ẩn náu không?"

"Rất tiếc là đúng vậy." Tôi trả lời thành thật.

Nói dối một cách lộ liễu trong khi sự thật vẫn chưa được xác định sẽ khiến cho tình cảnh hiện tại của tôi càng thêm tệ hơn. Mặc dù đây cũng là một chuyện xảy ra khá thường xuyên trong dòng họ El-Melloi lâu đời.

"Hừm. Tại sao lại thế?"

"Hình như là phương pháp cải tiến mà Lord Byron áp dụng lên các Công Chúa đã bắt đầu không hiệu quả. Cô ấy còn nói rằng hai người họ muốn tìm nơi ẩn náu vì 'trách nhiệm' tự bảo vệ chính mình."

Đúng vậy. Cô ấy đã nói đó là một "trách nhiệm".

Chứ không phải là một "quyền lợi".

Hay nói cách khác, cô đã xem chính cơ thể của mình không hơn gì một phương tiện để đạt được Vòng Xoáy Căn Nguyên - cô đã tiếp thu trọn vẹn tư tưởng của một pháp sư.

"...Ra vậy. Nghe có vẻ hợp lý đấy nhỉ?" Bà Inorai gật đầu. "Theo ta thì rõ ràng là Công Chúa Hoàng Kim đã đạt đến hoàn mỹ. Cũng chẳng lạ khi phương pháp đã sử dụng gặp thất bại khi nhắm đến một mục tiêu cao hơn. Và ta cũng không thể nói rằng Lord Byron là người cởi mở."

Như vừa chợt nảy ra một ý tưởng, bà lão tóc bạc làm một động tác ấn lên chỗ thái dương của mình.

"Nếu thế thì có thể Công Chúa Bạch Ngân biết điều gì đó."

"Vậy bà có hứng thú giúp tôi thu thập một số thông tin không?"

"Đáng tiếc là như vậy thì có hơi xung đột lợi ích. Việc của ta trong thời gian này chỉ là để mắt đến cô thôi." Bà thẳng thừng từ chối.

Giọng nói và thái độ của bà khá thẳng thắn, còn khả năng xác định rạch ròi các vấn đề của bà có vẻ thích hợp với vị trí Lord. Ừ thì, nếu không như vậy thì bà sẽ không thể nào trở thành người đứng đầu một trong những phe phái chính. Khác hẳn với phe El-Melloi bé nhỏ yếu ớt nhất.

"... Bắt đầu từ khi nào nhỉ?" Đột nhiên, Gray thì thầm phía sau tôi.

"Em hỏi chuyện gì bắt đầu?"

"...Ơ, chỉ là... về Công Chúa Hoàng Kim. Tất nhiên, có thể cô ấy xinh đẹp từ khi còn là một đứa trẻ, nhưng người ta thật sự có thể thay đổi khuôn mặt của một người nào đó chỉ bằng sự nuôi nấng ạ?"

Có gì đó trong câu nói của em ấy làm tôi phải tạm dừng. Tôi không thể cắt nghĩa được điều ấy, nên thay vì vậy, tôi lái sang chuyện khác.

"Gray."

"Dạ?"

"Lúc ở Adra, anh trai chị có nói gì về cảm nghĩ của mình khi điều tra vụ án không? Đại loại như 'đối với một pháp sư thì cách suy nghĩ như thế thật vô nghĩa'?"

"A... dạ," Cô gái mũ xám đáp với một cái gật đầu, rồi nói một cách ngập ngừng. "Ừm... Đại khái là... Thật vô nghĩa gì khi hỏi whodunnit hoặc howdunnit trong một vụ án liên quan đến pháp sư..."

Tất nhiên là tôi còn nhớ những thuật ngữ trong tiểu thuyết trinh thám đó.

Whodunnit - thủ phạm là ai.

Howdunnit - thủ đoạn gây án là gì.

Dĩ nhiên, khi nói đến pháp sư, hai thứ đó đều vô cùng thiếu vững chắc. Hơn nữa lại không thể biết chắc loại phép thuật nào đã được sử dụng, khi mọi thứ từ các chiếc nhẫn tiên dùng để xuyên qua tường đến phép nguyền rủa có thể giết từ khoảng cách xa đều có khả năng, các giả thuyết là gần như vô hạn.

"Nhưng... Em nghĩ… whydunnit thì khác."

"... A, điều đó hợp lý đấy."

Tuy pháp sư tựa như có siêu năng lực lừa gạt được cả các định luật vật lý nhưng họ không bao giờ có thể lừa gạt bản thân ý nghĩ ấy.

Về mặt nào đó, có thể nói rằng họ là những sinh vật tồn tại vì mục đích này. Để vươn đến 「  」không thể đến được ấy, họ là dạng tồn tại đã tập hợp lại tổng toàn bộ ý chí của mình. Tập hợp lại đủ các loại Khái Niệm.

... Nhưng dù có nói thế nào đi nữa, tôi cũng vẫn là một trong số họ.

"Thưa chủ nhân," Tiếng nói vô cảm của Trimmau vang lên. "Tôi đã sắp xếp xong các bộ phận."

Như cô ta đã nói, nằm trên tấm ga trải giường bây giờ là các bộ phận thuộc về Công Chúa Hoàng Kim được ghép lại. Như thể lấy cảm hứng từ một trò chơi ghép hình, thân thể này trông như đã từng bị cắt thành hai mươi mảnh bằng một cái cưa máy. Vẻ đẹp của nó đủ để làm cho người ta quên rằng nó là vật chết, làm nảy sinh một loại cảm giác buồn nôn hoàn toàn mới.

"Vậy là, các bộ phận đã được... ghép lại..."

Tùy thuộc vào từng người, việc ghép các bộ phận của cơ thể lại với nhau có hữu ích trong một số trường phái ma thuật.

Ví dụ như điều mà tôi đã đề cập đến lúc nãy, Tử Linh Thuật. Bên phương Tây do đa phần chịu ảnh hưởng bởi chiêm tinh học nên việc sắp xếp các bộ phận dựa theo mười hai chòm sao và gán cho mỗi bộ phận một ý nghĩa là để biến chúng thành thứ có thể sử dụng làm chất xúc tác cho nhiều loại ma thuật khác nhau.

Kể cả trong vụ Adra cũng có sự xuất hiện của mười hai chòm sao và 72 cái tên thiên sứ, và chuyện những bộ phận trên cơ thể của mỗi pháp sư bị đánh cắp – mặc dù rút cuộc thì tất cả chỉ là lớp vỏ ngoài của việc đánh cắp Khắc Ấn Ma Thuật của họ.

"Có vẻ như cô ấy vốn không hề có Khắc Ấn Ma Thuật. Vậy, các Công Chúa giống như kết quả sinh ra từ ma thuật của họ, còn Lord Byron, với vai trò là thuật giả, có lẽ mới là người giữ Khắc Ấn."

"…Thì ra là vậy."

Nếu vậy, sự tận tâm của họ đối với ma thuật của gia tộc tức là sự cống hiến bản thân cho người cha của họ, đúng chứ?

Kháng cự lại hai sự tra tấn cùng lúc đến từ cảm giác buồn nôn do mùi máu và sự choáng váng trước vẻ đẹp của cô ấy, tôi dành ra chút thời gian để quan sát các mảnh xác chết. Thứ có vẻ nguy hiểm nhất chính là bản chất nghệ thuật của nó, giống như một bàn tay ma quỷ đang vươn tới linh hồn của tôi. Có thể nói, sở dĩ có chuyện như vậy bởi vì tôi là một pháp sư, nhưng sự hấp dẫn gần như báng bổ của nó không bao giờ có thể lẫn lộn được với sự thu hút đến từ Thượng Đế.

Đột nhiên, tôi cảm thấy một cơn đau nhẹ ở mắt.

Nó hướng từ mạnh vụn của cánh cửa đã bị đập nát.

Tôi dùng mấy ngón tay để nhặt một trong những mảnh gỗ dưới sàn đá, có một cái gì đó rơi ra từ nó.

... Cát ư? Không... Đây là tro ư?

Từ chuyện nó làm cho mắt tôi bị đau cho thấy rằng có một mức độ ma lực nào đó bên trong nó. Vì đây là nơi sinh sống của một pháp sư nên chuyện này cũng chẳng lạ lắm.

"... Chị Reines?"

"Cô tìm thấy gì à?"

Gray và bà Inorai hỏi tôi cùng một lúc.

"...Không." Bọc lại bằng chiếc khăn tay của mình, tôi giấu nó vào túi trong của chiếc áo khoác.

Đưa tay lên đôi mắt đã bắt đầu bị quá nhiệt, tôi nở một nụ cười nhẹ.

"... Dù sao thì, tôi cần phải sắp xếp lại những suy nghĩ của mình, nên tôi sẽ trở về phòng mình."

***

Mặt trời buổi sáng làm tiêu tan vẻ lạnh lẽo trong cái bóng của tòa tháp trải trên mặt đất. Làn gió thu từ phương nam vuốt nhẹ lên thảm cỏ, và cỏ cây phấp phới đáp lại. Nếu không phải vì một số hoàn cảnh, người ta rất có thể sẽ liên hệ giữa khung cảnh bình dị này với sự tạo thành các Công Chúa.

Tuy nhiên, thực tế lại rơi vào loại hoàn cảnh như vậy.

Với thân thể mệt nhoài, tôi cảm thấy mình giống như một con ma cà rồng bị tan rã dưới ánh nắng. Thật ra, điểm yếu cố hữu đối với ánh sáng mặt trời của loài ma cà rồng và các loài hút máu khác là điều không mấy phổ biến, nhưng dù sao, tôi cũng dành cho mặt trời buổi sáng này một sự oán giận tương đối trong khi quay trở lại Tháp Mặt Trời.

Để giảm bớt mệt nhọc được chút nào hay chút đó, tôi cho Trimmau trở vào trong chiếc cặp của cô ấy. Và sau khi sử dụng thuốc nhỏ mắt thường dùng của mình, tôi ngồi phịch xuống phía chân giường.

Bốn bức tường lạnh lẽo trong phòng tôi mang lại một cảm giác khác hẳn so với hôm trước.

Điều đó cũng không đáng ngạc nhiên cho lắm. Dù sao thì đây cũng là nơi ở của một pháp sư. Không chỉ là tình hữu nghị bị đổ bể, dường như chính môi trường này đã tự biến đổi thành một đối thủ đáng gờm, và gây ra một áp lực vô hình đè nặng lên tôi. Căn phòng này thật sự quá lạnh, như thể nó đã hóa thành nội tạng của một gã khổng lồ nào đó.

Đây giống như một hiện tượng khiến người ta trông thấy những bộ mặt hiện ra giữa các vết bẩn và lốm đốm trên một bức tường bình thường.

Nói theo khoa học, bộ não con người nhìn nhận diện những hình thù tam giác là những khuôn mặt. Cái gọi là hiện tượng Vật Thể Giả Tạo (Simulacrum) này thậm chí còn được ứng dụng trong máy chụp ảnh kỹ thuật số hiện đại để nhận diện các khuôn mặt, nhưng ma thuật cũng có thể khai thác điểm yếu này của tâm trí. Sử dụng một lượng ma lực cực tiểu để tạo ra hiệu ứng cực đại, cậy mở ra tâm trí được phòng vệ của người khác bằng thứ tâm lý học bình phàm. Đây được xem là kỹ năng cơ bản đối với những ma thuật như Nguyền Chú.

Cũng tương tự như vậy, các kỹ năng tự gợi ý để biến chính bản thân thành một "hệ thống tạo ra các Thần Bí" là phần cơ bản đối với ma thuật nói chung. Do đó, Xưởng Phép của pháp sư thường có cả những tính năng làm phát sinh ra các hiện tượng này.

…Lại suy nghĩ vẩn vơ nữa rồi…

Tôi khẽ lắc đầu.

Tâm trí tôi hoàn toàn bị trôi lạc là một dấu hiệu rõ ràng về cảm giác mệt mỏi mà tôi đang có. Tôi thậm chí còn không đủ sức duy trì sự tập trung của mình vào nhiệm vụ đang nắm trong tay.

"…Thưa tiểu thư Reines, chị định làm gì bây giờ ạ?"

"Ừmm. Thì, chị đã chuẩn bị một số biện pháp an toàn rồi. Còn chúng ta..."

Khi đang nói, tôi bị cắt ngang bởi một âm thanh gầm gừ dễ thương. Tôi ngước lên và thấy Gray đang lúng túng ôm lấy bụng mình, điều này khiến tôi chợt nhớ ra rằng chúng tôi vẫn chưa ăn sáng.

"… Vậy để khởi động, có lẽ chúng ta nên dùng bữa, nhỉ?"

"... V-Vâng. Nhưng chúng ta thực sự không thể tiếp nhận bữa ăn sáng do nhà Iselma cung cấp vào thời điểm như thế này phải không ạ?"

"Mặc dù chị đã yêu cầu một ít trà và bánh nướng rồi. Ờ, nếu em muốn tránh ăn thức ăn của họ thì dùng thứ này được không?"

Khi nói vậy, tôi lấy một số chai lọ từ trong chiếc cặp. Sau đó, tôi phết một ít pa-tê gan lên một lát bánh lương khô, thêm vào vài miếng dưa chua, và trên cùng là một lát bánh nữa. Mẹo ở đây là phết pa-tê chỉ dày hơn thông thường một chút. Tuy có hơi không đẹp mắt, nhưng với loài pa-tê chất lượng cao, chắc chắn nó sẽ rất ngon.

Cộng thêm,

"Trim."

"Vâng, thưa chủ nhân."

Cùng lúc, tôi bảo cô hầu gái thủy ngân sửa soạn một chút trà. Cô biến đổi một bàn tay của mình thành hình ấm trà, và rót nước khoáng mà chúng tôi đem theo bên mình vào trong đó để đun sôi. Phải, khá là tiện lợi. Mặt khác, việc tạo ra năng lượng nhiệt bằng các mạch ma thuật giống như của tôi có phần khó khăn, nên bàn tay hình ấm trà của Trimmau còn có rượu đèn cồn để đun nước.

Sau khi cho một vài lá trà vào nước sôi, căn phòng mau chóng tràn ngập mùi hương dễ chịu của trà.

"Thưa tiểu thư Reines, có phải chị luôn mang sẵn những thứ này...?"

"Hầu như luôn luôn, có lẽ vậy."

Trước khi bước lên địa vị El-Melloi, cuộc sống hàng ngày của tôi quả thật là giống như chuyến bay từ cõi chết. Do đó, việc mang theo chút ít đồ ăn để phòng xa dường như đã trở thành một thói quen. Dù vậy, tôi không thể nói mình đã phỏng đoán việc đó sẽ hữu ích trong một tình huống như thế này.

Khi Trimmau rót trà, tôi bày những chiếc bánh kẹp pa-tê lên khăn ăn.

"Của em đây. Xin mời, dùng tự nhiên nhé."

"... A, Cảm ơn chị. Xin cảm ơn Người đã đem đến bữa ăn hôm nay."

Ra dấu hình chữ thập, Gray nhanh chóng chú tâm vào món bánh sandwich. Mặc dù những chiếc bánh lương khô này vốn không lớn lắm, nhưng em ấy vẫn ăn chúng rất chậm, như để thưởng thức mùi vị của nó từng chút một. Tôi cũng bắt đầu nhấp một chút trà mà Trimmau đã pha.

Hương vị của trà thổi bay sự mệt mỏi nặng trĩu trong đầu tôi. Sau khi uống hết một nửa, tôi thêm vào một lượng sữa và đường vừa phải. Bình thường thì tôi sẽ uống một hơi hết tách trà đầu tiên, nhưng bây giờ, bộ não của tôi đang thiếu khát năng lượng.

Nhắm mắt lại, tôi chờ cho đồ ăn từ từ lắng xuống đáy dạ dày.

Khi tim tôi bình ổn trở lại, tôi nhận thấy tâm trí của mình đã khôi phục trạng thái ban đầu.

"Nào, về chuyện Công Chúa Hoàng Kim..."

Khi tôi lấy một cái bánh lương khô cho mình, một tiếng nói chối tai đột nhiên văng vẳng khắp căn phòng.

"Ihihihihihi! Xem ra lại có một vụ án giết người nữa, hử? Cứ như là cô bị ám rồi hay sao ấy! Ừ, dĩ nhiên cô bị ám rồi. Là một kẻ gác mộ giỏi nhất nước Anh, sớm muộn gì cô cũng bị nguyền rủa bởi mọi pháp sư xung quanh mình thôi!"

Đáp lại lời nói xấu được cất lên bởi một giọng nói cũng khó ưa không kém, tôi nhận thấy một nụ cười xuất hiện trên mặt của mình khi gật đầu với Gray.

"…Tiểu thư Reines."

"Cứ tự nhiên đi, Gray."

Sau khi nhận được sự cho phép của tôi, với âm thanh sắc của một cái móc được tháo ra, một vật có hình chiếc lồng chim xuất hiện ở bên tay phải của Gray. Một chiếc hộp kỳ lạ nằm bên trong chiếc lồng, có khắc hình đôi mắt và cái miệng, nó đảo mắt qua lại giữa Gray và tôi.

"Hả? Khoan... Gray, không thể nào... Khoan đã - xin hãy bình tĩnh - tôi xin lỗi - dừng lại đi - Reines - tôi xin lỗi!"

"... Đừng có nhiều lời nữa."

Dù không tỏ ra cảm xúc nào, chỉ có một hành động có thể đúng như lời của Gray. Giữ chiếc lồng bằng một tay, em lắc mạnh nó theo chiều thẳng đứng.

"Gaaaaaaaaaaaaaahhh!"

Tiếng gào thét vang khắp phòng, nó nghe như tiếng kêu la của một tội nhân vọng lên từ Địa Ngục. Thật ra nó chưa đủ để giải tỏa những thôi thúc trong tôi, nhưng thôi đành vậy.

Sau khi lắng nghe tiếng hét đó được một hồi, tôi gật đầu, và Gray dừng tay. Bên trong chiếc lồng, món đồ hình hộp kỳ lạ bị bỏ mặc với đôi mắt quay lòng mòng.

"... uurrgh ... đồ quái vật ..."

Giọng nói phẫn nộ đó thật là hợp với hương vị của pa-tê.

Đến đây, tôi nhìn xuống. Từ bên trong chiếc cặp của Trimmau phát ra một tiếng gõ, một âm thanh cảnh báo mà tôi phòng bị từ trước.

"Cảm ơn ông đã đóng góp ý kiến quý báu của mình cho chúng tôi. Dù sao đi nữa, Gray này, chị rất muốn tiếp tục câu chuyện khi nãy, nhưng có vẻ như chúng ta đang có một vị khách đến thăm."

"…Vâng."

Chỉ với một động tác uyển chuyển, bộ mặt trong lồng lập tức biến vào trong áo trùm của Gray, vừa đúng lúc cánh cửa phòng mở ra.

"Tôi vào đây không phiền gì chứ?"

"Tôi không nghĩ là mình ưa sự thiếu tệ nhị của anh." Tôi trả lời, với đôi mắt hơi nheo lại.

Một anh chàng đầu đinh có thân hình săn chắc. Trong khi nhấp thêm một ngụm trà nữa, tôi cố nhớ tên của người này.

"Mick Grazilier, phải không?"

"Đúng rồi!" Đáp chào bằng một mắt, anh chàng da ngăm đen này thừa nhận mình chính là một trong ba pháp sư còn lại của phe Meluastea.

"Và chúng tôi có thể giúp gì được cho anh?"

"Các cô có nghe thấy tiếng kêu kỳ quái mới một giây trước không? Nghe như tiếng một con mèo hoang bị quay trong một cái lồng hay sao ấy."

"Hình như anh chỉ tưởng tượng mà thôi."

Tôi ném cho Gray một cái nhìn bình tĩnh, bảo em đừng manh động. Dù tin hay không, Gray thường là người đầu tiên thủ thế tấn công trong những tình huống như thế này. Nếu nói em ấy được nuôi dưỡng trong một môi trường buộc phải tranh đua, cả với Tháp Đồng Hồ cùng sự khắc nghiệt của nó, cũng không phải là quá cường điệu. Do đó, đôi khi tôi cảm tưởng rằng Gray giống như đứa em gái đã thất lạc của mình, rằng hai chúng tôi đã bị chia cắt khi còn bé. Mà tôi cũng chưa từng tìm hiểu xem ai trong hai chúng tôi thực sự lớn tuổi hơn.

"Thật sao?" Anh ta nói, giơ một tay sang bên và vẽ ra một biểu tượng gì đó trong không trung. Nó trông hao hao giống với thứ mà tôi đã từng thấy trong một bài giảng về Phật Giáo Mật Tông.

"Om(Đúng thật là như thế)"[1]

Một âm thanh trầm đục vang lên, và tiếp theo đó, tôi nhận thấy ma lực dâng lên trong phòng thành một tấm màn. Tuy nó có vẻ vô hại nhưng tôi không có ý định để cho người nào phóng xuất ma thuật ngay trước mặt mình như thế.

"Vậy chính xác thì anh đang làm gì?"

"Ít nhất cũng phải dựng lên một kết giới chứ, đúng không? Chúng ta không bao giờ biết được liệu có người nào khác đang lắng nghe."

Sau khi gật gù ưng ý, anh ta làm một động tác cúi chào thật thấp.

"Như cô thấy đấy, ma thuật của tôi là một dạng tự tu tập pháp môn Đát-đặc-la (Tantra) của Mật Giáo. Dòng dõi của tôi hơi yếu kém, nên có nhiều thứ bên ngoài pha trộn vào trong đó. Bây giờ, tôi đã tiết lộ một chút về bản thân, cô ít ra cũng nên tỏ ra tin tưởng tôi một chút chứ?"

"... Vậy nói tóm lại, anh có điều gì đó muốn nói nhưng không muốn người khác nghe thấy?"

"Haha, ừ thì, kiểu như thế." Anh trả lời với một nụ cười.

Nụ cười đó là thứ mà tôi đã dần dần trở nên căm ghét, thứ mà tôi đã thấy rất nhiều lần từ khi còn bé - thứ mà sau này đã phần nào thay đổi thành một thứ khác - một nụ cười không chạm đến bề mặt.

Với một ngón tay đặt lên miệng, anh thì thầm: "Thật sự mà nói, tôi giống như một gián điệp."

"…Cái gì?"

Trước một câu nói quá thẳng thắng như vậy, tôi có thể cảm thấy mặt của mình đang nghệt ra. Vẫn cười, Mick nói tiếp.

"Từ đầu, mục đích của tôi khi đến buổi gặp mặt này chính là để điều tra theo yêu cầu của một nhân vật lớn."

Chà, điều đó không có gì quá cường điệu.

Tranh chấp chính trị trong Tháp Đồng Hồ vô cùng phức tạp. Sự hiện diện của điệp viên với số lượng gấp đôi, thậm chí gấp ba lần như thế này cũng chẳng có gì khác thường. Đó là kết quả đương nhiên đối với những gia tộc có Khắc Ấn Nguồn đã trải qua gian lao, nhằm giảm thiểu rủi ro bị phản bội bởi các tông nhánh của mình càng nhiều càng tốt.

"Vậy, ngài Gián Điệp đây có vấn đề gì muốn trao đổi với tôi?"

"Tôi muốn đưa ra một lời đề nghị với cô trên danh nghĩa là Công Chúa của El-Melloi."

"Với tôi? Và đúng vào lúc này ư?" Tôi trả lời, tỏ ra thận trọng hết mức có thể. Suy cho cùng, đối với một phe phái yếu như El-Melloi hiện nay, chỉ cần bất cẩn dính líu vào một thỏa thuận với một điệp viên là đủ để hất văng chúng tôi ra khỏi mặt nước.

Tuy nhiên, những gì diễn ra tiếp theo lại khác xa so với dự đoán của tôi.

"Cô sẽ giúp chúng tôi giải quyết gia tộc Iselma chứ?"

***

Giọng nói trầm đục của anh ta, cùng với thông điệp rõ ràng nghiêm chỉnh đó, vang vọng khắp căn phòng.

Tiêu diệt nhà Iselma.

Đây chẳng khác nào một lời tuyên chiến với nhà Valueleta, một trong ba gia tộc lớn.

Với cái chết của Công Chúa Hoàng Kim, chỉ một hành động này cũng tựa như muốn đẩy toàn bộ Tháp Đồng Hồ sa vào vũng lầy chiến tranh. Và như anh ta nói, lời đề nghị vô lý đó được đưa ra bởi một người đàn ông xem tất cả mọi chuyện đáng cười như một kẻ ngốc.

"…Tiểu thư Reines ..."

Phía sau lưng tôi, ngay đến giọng nói của Gray cũng hơi run rẩy. Ngay cả em ấy, người không hẳn được xem là pháp sư, cũng nhanh chóng hiểu được ẩn ý điên rồ trong những lời đó. Em nuốt nước bọt như thể vừa mới nghe ai đó buông một lời nguyền buộc cả thế giới phải quy phục nó.

Kéo chiếc cặp đựng Trimmau về phía mình, tôi thận trọng đáp.

"... Ý anh là sao?"

"Lời ra sao thì ý như vậy đấy." Mick đáp lại với một cái nhún vai.

Hoàn toàn không có chút ngại ngùng hay dè dặt nào, cái anh chàng thản nhiên tự xưng là gián điệp này nhìn chằm chặp vào tôi. Trên vẻ mặt cười cợt đó, chỉ có đôi mắt của anh ta là không cười, chúng giống như đôi mắt của một nhà khoa học đang quan sát một con chuột lang trong cuộc thí nghiệm.

Đón lấy ánh mắt của anh ta, tôi trả lời.

"Vậy tức là anh đang thú nhận tội ác của mình?"

"Ồ, không không không." Anh lắc đầu cùng với một tiếng cười nữa. "Đó chỉ là sự trùng hợp ngẫu nhiên. Thật đấy, tôi thề. Tôi không hề ngờ rằng Công Chúa Hoàng Kim lại gặp một... kết cục khủng khiếp như vậy."

Cúi đầu xuống như thể cảm thấy buồn phiền bởi lời nói đó, nhưng anh vẫn nói tiếp.

"Tuy nhiên, khi sự trùng hợp xảy ra thì điều cần thiết sẽ đến. Cái chết của Công Chúa Hoàng Kim hiện nay đã là một sự thật. Mọi hành động thái trong tương lai đều phải được xem xét dựa trên tiền đề này. Ý tôi là, giả dụ như liệu phe El-Melloi quý tộc có muốn thấy nhà Valueleta bị suy yếu?"

Đến đây thì lời nói của Mick đã đi quá xa.

Nói ra một cách quá thẳng thắn về một điều mà người ta thường sẽ tự ngầm hiểu chứ không cần phải nói thành lời. Có phải anh ta coi thường tôi vì thấy tôi còn quá trẻ? Hay điều này chỉ nhằm nắn gân một phe có vị thế thấp hơn nhiều? Có thể là cả hai điều trên.

Trong đầu tôi ngầm nảy sinh một vài ý nghĩ. Với một tiếng thở dài khe khẽ, tôi trả lời.

"Mục tiêu của anh thật ra là gì?"

"Mục tiêu của tôi? Tôi vừa mới nói rồi mà phải không?"

Đáp trả lại cái nhìn khó hiểu của Mick, tôi nói một cách thẳng thắng và rành mạch.

"Meluastea được xem là phe trung lập. Nên bất kể nhà Valueleta có bị yếu đi hay không thì điều đó cũng chẳng ảnh hưởng gì tới anh. Vì vậy, tất nhiên có thể suy ra rằng mục đích của anh nằm ở một nơi khác."

"... hahaha, vậy là rốt cuộc cũng không gạt được cô." Mick nói, hắng giọng một cách gượng ép.

Thực ra, chẳng có dấu hiệu gì cho thấy anh ta định lừa gạt người khác. Anh chỉ muốn khiến chúng tôi suy xét lại kết luận của anh. Dù sao thì con người ta cũng thường hay tin tưởng một cách mù quáng vào những kết luận do chính mình đưa ra. Bất kể có phải anh ta muốn đánh lừa chúng tôi hay không, rõ ràng là anh ta đang cố gắng đèo lái cuộc thảo luận này bằng cách khẳng định rõ ràng cái tiền đề kia.

Như vậy, câu nói của anh lúc nãy, về việc tiêu diệt gia tộc Iselma, lại càng khiến chúng tôi phải suy ngẫm kỹ hơn về nó, nhằm loại bỏ phản ứng tâm lý của chúng tôi trong việc chọn lựa. Dù kể đến những điều ngớ ngẩn như chuyện anh ta là một tên gián điệp, hoặc tính cách kỳ cục đến mức khó tin của anh ta, tất cả mọi thứ đều hợp lý khi suy xét theo hướng này.

Như để khẳng định ý nghĩ trong đầu tôi, anh lại nói với một nụ cười hài lòng.

"Thật ra, tôi nhắm đến một Vật Nguyền."

Vật Nguyền, Thể Nguyền. Mặc dù được gọi bằng nhiều cái tên nhưng nó thực ra là một chất hoặc vật xúc tác có chứa ma lực. Những vật thể quyền năng đặc biệt này được sử dụng như những Lễ Khí, hoặc như hạch tâm của một nghi thức và quyết định bản chất tổng thể của nghi thức đó. Tuy nhiên, do sự suy giảm toàn diện của Thần Bí vào thời kỳ hiện đại, không riêng gì chất lượng của những Vật Nguyền mà người ta có thể thu thập được là khá thấp, chẳng có gì lạ khi những cái vẫn lưu giữ phần nào sức mạnh lại được coi trọng vô cùng.

Lễ Khí được dùng làm lõi của Trimmau, 『Volumen Hydrargyrum(Nguyệt Linh Tủy Dịch)』 cũng là một Vật Nguyền. Thậm chí có thể nói thế lực của một phe phái tương ứng với khả năng thu thập các Vật Nguyền có phẩm chất cao của chính phe phái đó.

"Và nó có thấm máu của một Huyễn Tưởng Chủng..."

"Tôi e rằng mình sẽ phải từ chối." Tôi nói cộc lốc.

Mick bắt đầu hoa tay múa chân với điệu bộ khẩn khoản.

"Nào nào nào, ít nhất cô cũng nên nghe tôi nói một chút đã chứ? Ít nhiều gì thì nó cũng là một thông tin hữu ích cho cô mà, phải không?"

"Tôi tin mình đã nghe đủ để quyết định rằng tôi không muốn tham gia."

"Haha, cô quả là rất thận trọng." Anh đáp, vừa gãi đầu vừa cười cay đắng. "Nếu thế thì thôi vậy. Tôi không định bắt ép gì cô đâu. Tôi đoán là dù gì, cô cũng sẽ tiết lộ với mọi người về danh tính của tôi."

"... bởi vì nếu chúng tôi làm như vậy, chắc anh sẽ 'bật mí' rằng rốt cuộc chúng tôi mới là thủ phạm ở đây, phải không?"

Trước hết, chẳng biết có người nào tin lời tôi khi tôi nói thẳng ra rằng "Anh ta nói với chúng tôi rằng anh ta là một tên gián điệp". Hơn nữa, chúng tôi vốn đã là nghi phạm trong một cuộc điều tra án mạng. Thay vì "vô tội cho đến khi được chứng minh là có tội", trường hợp tệ nhất đối với chúng tôi lúc này là "cùng chết chung".

"Thật mừng khi thấy cô hiểu ý tôi. Vậy xin gặp lại."

Với một điệu bộ như muốn nói rằng "Tôi sẽ đến nhận câu trả lời khác của cô vào lần tới", Mick đi ra khỏi phòng.

Một lát sau khi bóng dáng ngạo mạn đó biến mất, tôi nằm nghiêng người xuống giường.

Tôi bưng mặt bằng cả hai tay. Đôi mắt tôi nóng rát, và hai mí mắt trĩu xuống. Giá như tôi có thể lún vào trong chiếc giường này và bị chôn sống luôn thì ôi thật là hạnh phúc biết bao...

"…Tiểu thư Reines?"

"Hửm?"

"Ưmm... Nếu chị bặm móng tay như thế, chị sẽ để lại dấu sẹo mất."

"...Hơ?"

Trước khi tôi nhận ra, hai mắt tôi đã nhắm lại. Có phải tôi đã ngủ thiếp đi chỉ nhờ đưa hai tay che lên mặt như thế? Tôi cảm thấy mình đã hoàn toàn bình ổn trở lại và khắp người đầy mồ hôi lạnh.

Dựa theo phương vị của mặt trời đang ló qua cửa sổ, lúc này vẫn là buổi chiều. Có vẻ như tôi đã chợp mắt khoảng hai giờ đồng hồ. Hít thở một hơi thật sâu, tôi bắt đầu xoa nắn hai bên má.

"Vết sẹo à..."

Tôi chưa đến độ tuổi phải lo lắng nhiều đến vấn đề đó, nhưng rồi cũng sẽ đến ngày mà tôi phải bắt đầu tìm kiếm những ma thuật ngăn chặn dấu hiệu lão hóa. Những người có kỹ năng giống như anh chàng Maio mà chúng tôi đã gặp trước đó thường được săn đón miễn là họ có thể đưa ra kết quả tốt, nên chống lão hóa đã trở thành một nguồn thu nhập đáng kể đối với khoa 『Yumina(Thực Vật Học)』.

Nghĩ đến đây, tôi nhận ra một điều.

Nhỏm dậy, tôi bắt đầu lẩm bẩm một mình.

"Tiểu thư Reines?"

"Chị chỉ đang nghĩ đến một chuyện. Nếu có nó ở đây thì có thể vẫn chưa quá muộn."

"Ở đây?"

"Ừ."

Với một cái gật nhẹ, tôi cảm thấy miệng mình đang nở một nụ cười.

"Ít nhất, chúng ta cần phải tìm được manh mối nào đó."

***

Chúng tôi lập tức hướng trở lại Tháp Mặt Trăng.

Ở bên ngoài tòa tháp, chúng tôi quan sát kỹ lưỡng khuôn viên xung quanh nó. Cẩn thận tránh đụng vào cây cỏ, chúng tôi tìm kiếm những dấu vết do ai đó vô tình để lại khi qua.

Và rồi,

"Trúng phóc." Tôi thầm kêu lên.

Trên mặt đất, rõ ràng đến mức ngay cả tôi cũng có thể nhận diện, là những hình thù không thể nhầm được của dấu chân. Vì chúng tôi đang ở ngoại ô nên có vẻ ở đây không có nhiều người đi dọc theo những con đường mòn. Nên về lý thuyết thì có thể tìm kiếm và lần theo dấu chân của những người ở lại sau cuộc gặp mặt - đó là ý tưởng nảy sinh trong đầu tôi khi nghe câu nói của Gray.

"Trim, cô có thể lần theo chúng không?"

"Thưa vâng."

Đầu tiên, Trimmau đặt một bàn tay lên một trong những dấu chân. Vài giây sau, cô đưa ra lời xác nhận.

"Phát hiện thấy dấu chân của mười người. Nhận diện trong số đó có dấu chân của Công Chúa Hoàng Kim."

"Tốt!"

Không nghĩ ngợi gì, tôi vỗ tay tán thưởng. Dù có lẽ hơi ngượng một chút nhưng xin hãy thứ lỗi cho tôi. Tuy chúng tôi đang gặp phải bế tắc nhưng rốt cuộc cũng có một tia hy vọng.

"Hãy lần theo nó."

"Thưa vâng." Một tay vẫn đặt trên dấu chân, người hầu gái thủy ngân bắt đầu từ đôi tay tan chảy xuống nền đất.

Kiểu phân tích dữ liệu và nhận dạng mẫu vật này chính là sở trường của Trimmau. Mặc dù lần theo dấu chân là một phương pháp điều tra lỗi thời, nhưng vì tôi đã tuyệt nhiên xem thường nó nên nó cũng có thể là một điểm mù đối với thủ phạm. Các pháp sư thường bị cuốn trong những vấn đề siêu nhiên hơn thế, nên rõ ràng là họ sẽ phớt lờ một chuyện hết sức tầm thường như kiểm tra phần đất mà mình đã đi qua.

"Gray, đi với chị."

Sau khi Trimmau trở về hình dạng Volum Hydrargyrum như ban đầu, Gray và tôi bắt đầu phải chạy bám theo khi cô lao qua các tán lá dày.

Đáng tiếc là Trimmau và tôi vẫn chưa đến mức liên kết các giác quan với nhau. Dĩ nhiên điều này là do giữa chúng tôi không hề có sự rằng buộc như giữa Khiển Sứ Linh và chủ nhân. Dù sao thì Volum Hydrargyrum là một Lễ Khí hiếm có từ xưa đến nay, kể cả trong Tháp Đồng Hồ. Tất cả những gì tôi làm chỉ là đặt thêm một nhân cách và một hình dạng mô phỏng con người lên phần nền tảng đã có sẵn.

Như vậy, chúng tôi không thể làm gì khác ngoài việc bám theo cô. Phải nói rằng tôi đã không chuẩn bị cho một chuyến đi xuyên rừng. Lùm cây và cành cây liên tục vướng vào quần áo của tôi, nên Trimmau trong trạng thái hành động độc lập có thể dễ dàng vượt xa chúng tôi giữa đám cây xanh.

Mùi của đất ẩm xông lên mũi tôi.

Sâu trong rừng, cách xa nơi con người đi lại, có đủ các loại mùi.

Cây cối rậm rạp. Những chiếc lá tàn úa và những cành cây gãy rải rác trên nền rừng, xen lẫn với những thứ phế thải của nhiều loài vật không rõ tên gọi. Vốn dĩ kiểu rừng ưa thích đối với pháp sư là một nơi giàu năng lượng tâm linh, nơi sinh sống của nhiều loài cây có độc và thú săn mồi.

Thậm chí có thể nói rằng Thần Bí của những khu rừng hoang như thế này và quá trình từ từ cải tạo những khu rừng ấy ở phương Tây có cả một lịch sử xa xưa đến tận thời Trung Cổ. Chẳng đáng ngạc nhiên khi có rất nhiều truyền thuyết kể về các phù thủy già khởi nguồn từ trong rừng sâu.

Khi chúng tôi kiên trì đuổi theo Trimmau xuyên qua khu rừng, không gian dần dần khoác lên một màu trắng.

... Sương mù ư?

Tất nhiên, vì chúng tôi ở gần một hồ nước nên nếu có sương mù thì cũng không có gì khác thường. Kể cả lúc mới đến, chúng tôi cũng đã gặp phải sương mù. Hầu như quanh năm, vùng đồng quê này bị bao phủ trong màn sương, nó chính là lý giải vì sao nơi đây có những truyền thuyết lãng mạn đủ kiểu.

Mặc dù vậy, nhịp tim của tôi bắt đầu tăng.

Một cảm giác khó chịu vô cùng. Một nỗi sợ hãi vô căn cứ, giống như sự e dè của một đứa trẻ đối với bóng tối trong một con hẻm. Ai bảo một trực giác như vậy là điều hiếm thấy trong giới pháp sư chứ?

"Ơ?"

Bỗng chốc, tôi không còn thấy được bóng dáng của Trimmau phía trước.

Không những thế, tôi cảm thấy dòng chảy mana giữa chúng tôi bị cắt đứt hoàn toàn.

"... Một kết giới?"

Tương tự như kết giới mà Mick đã tạo ra lúc trước - nhưng thứ này có phạm vi lớn hơn nhiều.

Cố gắng xác định bản chất của kết giới này, tôi bắt đầu tập trung vào đôi mắt đang nóng rực của mình. Khi tôi làm vậy, sự kỳ quái của tình huống này đổi khác hoàn toàn.

Giữa những tiếng lá xào xạc, một lưỡi dao lướt đi trong không khí.

"... Tiểu thư, Reines-!"

Đằng sau, tôi nghe thấy một tiếng hét.

Một âm thanh chắc nịch phát ra phía trên đầu tôi.

Cái bóng tại vị trí mà âm thanh vừa mới phát ra tách làm hai, một trong hai cái bóng trở về hình dạng áo trùm đầu của một cô gái trẻ.

"Gray...!"

Trên tay em là một chiếc lưỡi hái.

Ai mà ngờ được Add lại có thể biến thành hình dạng như vậy? Khi cô gái ra lệnh, khối hộp nhỏ thường hay ăn nói thô tục này sẽ biến thành một công cụ dùng để tiêu diệt những thứ siêu nhiên.

Trong tình huống này, thứ vừa va chạm với lưỡi hái là cái gì?

Một hình thù đe dọa đang dao động trong làn sương trước mặt Gray.

"Hahahahahaha! Gì thế này?! Lần này cô đụng phải một kẻ mạnh thật đấy! Đi chung với mấy người các cô chưa bao giờ nhàm chán cả, cô biết thế mà phải không?" Ngay cả tiếng nói khoái trá của Add cũng vang vọng khô khốc trong sương mù.

Ở cuối cánh tay dài khác thường của đối phương không phải là bàn tay cùng các ngón tay, mà là lưỡi gươm.

Chân của kẻ đó gập lại trông như thể các khớp gối hướng về phía sau, và do vậy, phần thân trên ép sát mặt đất.

Đó là... một con rối kỳ quặc.

"Đây là...?" Đôi mắt của Gray mở to.

"Một Hình Nhân Tự Động ư?!" Ngay cả tôi cũng buột miệng kêu lên.

Chẳng phải Hình Nhân Tự Động có khả năng chiến đấu độc lập đã không còn được chế tạo nữa ư? Dạng Hình Nhân Tự Động như Trimmau, với phần cốt lõi thật ra là một thứ khác hẳn, là một trường hợp đặc biệt, còn Khái Niệm về sản phẩm Mô Phỏng Con Người đã bị tụt dốc. Khi kiến thức về cơ thể con người ngày càng sâu rộng và phổ cập khắp nơi, từ lúc loài người cho rằng trong chính cơ thể của họ không còn gì Thần Bí thì nó cũng không còn được xem là một lĩnh vực Ma Thuật.

Không, cho dù chúng ta chấp nhận giả thuyết của anh tôi, rằng cơ thể con người vẫn giống như một chiếc hộp đen và Thần Bí bên trong nó vẫn chưa bị xóa sạch hoàn toàn, nhưng một thực tế không thể phủ nhận là các pháp sư hiện đại trong lĩnh vực này không thể sánh được với những cổ vật từ hàng trăm năm trước.

Nếu vậy thì đây là-

Cổ vật ư? Không, trông nó chưa cổ đến mức đó…

Khi đánh giá tình hình, tôi cảm thấy hai hàm răng của mình đang nghiến vào nhau.

Khi không có Trimmau thì hầu hết ma thuật chiến đấu của tôi không còn. Ma thuật của tôi đa phần nghiên về phục vụ cho công việc trong phòng thí nghiệm.

Chết tiệt, chính vì thế này nên mình đã phải hỏi anh trai xem các môn học của mình có cân bằng hay không!

Với câu hỏi liệu có nên ưu tiên phân bổ các môn học của tôi theo hướng nhằm khai thác các bí mật của nhà El-Melloi hay không, anh ta vẫn ngoan cố không chịu trả lời tôi. Dĩ nhiên, tôi hỏi thế chủ yếu để chọc sâu vào cảm giác tự ti của anh ta đối với người tiền nhiệm của mình, nhưng mà anh ta vẫn cứ cò cưa mãi!

"... Tiểu thư Reines, làm ơn hãy lùi lại!" Gray vừa nói vừa nhảy về phía trước.

Mặc kệ sự bất lợi khi vung cây lưỡi hái lớn trong địa hình dầy đặc cây cối, cô gái nhỏ này vẫn có thể xoay chuyển nó một cách nhanh chóng. Như muốn chứng tỏ rằng mình đã luyện tập cùng với nó từ khi còn bé, cô gái và lưỡi hái phối hợp với nhau hết sức nhịp nhàng.

Lưỡi hái của em và lưỡi gươm của con rối giao nhau ba lần.

Những cú đánh vòng cung của lưỡi hái va chạm với những đường chém thẳng của hình nhân với một tốc độ phi thường. Trái ngược với đa số các pháp sư, đây không đơn giản là cường hóa cơ thể, sự kết hợp của nó với kỹ thuật nhuần nhuyễn đã tạo nên khả năng chiến đấu đáng sợ của Gray.

… Nhưng…

Chuyên môn của Gray là chiến đấu với các linh thể.

Nỗi sợ ma và những khả năng đáng kinh ngạc của em đều được hình thành trong khoảng thời gian mà em sống tại một trong những nghĩa địa hàng đầu của Anh Quốc.

Kể cả trong Lâu đài Biệt Cư, cả một đội quân linh thể cũng không thể đẩy lùi em dù chỉ một bước. Có thể nói, những kỹ năng như thế đúng ra phải được vận dụng trong một trận chiến với pháp sư thì lại được dùng để đối phó một Hình Nhân Tự Động, điều đó làm nảy sinh câu hỏi rằng em ấy mạnh đến mức nào.

Không nói năng gì, Hình Nhân Tự Động áp sát mặt đất hơn nữa.

Liệu Gray có nhận ra rằng mình không thể thắng được đối phương mà không dùng đến sức mạnh thật sự? Nếu đã nhận ra thì đương nhiên em đang cân nhắc đến chuyện biến hình thêm một lần nữa.

Tứ chi của Hình Nhân mở bung và chìa ra thêm các lưỡi dao.

Không chỉ có hai tay và hai chân.

Mà khuôn mặt được chế tác tinh xảo của nó cũng bật mở và hiện ra thêm nhiều con mắt.

"Cái-!"

Hình tượng một người có ba đầu sáu tay thật ra đến từ một vị thần có thể nhìn thấy tất cả mọi thứ và vươn đến mọi nơi. Có phải đây là ý tưởng của người đã tạo ra Hình Nhân Tự Động này, nhằm tái tạo lại hình tượng đó? Nếu vậy, nó có vẻ ít giống phong cách phương Đông và có khuynh hướng hiện đại nhiều hơn.

Con rối nhảy lên cao.

Nó không còn được xem là mang hình hài con người. Trông như một con nhện hoặc con bọ ngựa, sáu lưỡi dao của nó đâm tới chiếc lưỡi hái.

Ba phát.

Tám phát.

-Liền một hơi, mười bảy phát.

Tầm nhìn và số lượng vũ khí tăng lên mang lại cho Hình Nhân Tự Động lợi thế cách biệt, và lần này thì Gray bắt đầu bị áp đảo. Mặc dù người ta có thể khen ngợi Gray vì đã xoay sở chống cự được với sáu lưỡi gươm chỉ bằng một lưỡi liềm của mình, nhưng ngay cả tôi cũng có thể thấy các chuyển động của em dần dần không theo kịp, và em đã chuyển sang thế phòng thủ hoàn toàn.

Dưới mật độ giao tranh của bọn họ, ngay đến cây cối xung quanh cũng bị nghiêng ngả, những chiếc lá bị rơi rụng bay xung quanh họ.

Và lập tức, những chiếc lá rơi kia bị cắt vụn bởi những ánh chớp hình vòng cung, và những ánh chớp đó cũng để lại những vết rạch trên màn sương.

"Này, Gray?!" Khi Add kêu lên, một lưỡi gươm lướt ngang qua cánh tay phải của Gray và máu bắt đầu chảy xuống.

Có lẽ do cơn đau đột ngột, Gray chùn về phía sau, và với sơ hở đó, Hình Nhân Tự Động thu hẹp khoảng cách giữa hai bên. Nó là một con quái vật, không kém hơn bao nhiêu so với một cơn lốc gươm. Cặp mắt trên lưỡi hái của Gray quay sang lườm con rối nhưng nó dường như hoàn toàn không hay biết, những lưỡi dao lạnh lẽo vẫn tiếp tục chém xuống theo đường chéo.

Nhưng.

Vào khoảnh khắc trước khi các lưỡi gươm va chạm, một tia sáng đánh vào hình nhân.

Đòn đánh này cản trở thế công kích của hình nhân trong chốc lát, đủ để Gray đánh bật nó ra bằng một cú vung một tay.

"…Tiểu thư Reines ..."

"Ít ra chị có thể làm được chừng này." Tôi trả lời cùng một tiếng khịt mũi, một tay vẫn đang chĩa thẳng vào hình nhân.

Dù nói vậy, ma thuật mà tôi vừa mới sử dụng chẳng có gì đáng kể. Nó chỉ là một viên đạn ma lực có khả năng gây ra tác động vật lý. Nếu để lộ ra rằng một Lord, kể cả trong trường hợp của tôi, đã phải dựa vào một thứ ma thuật sơ đẳng đến vậy, thì sự xấu hổ này chắc chắn sẽ đeo bám không bao giờ dứt. Nếu là Luviagelita như lời đồn đại, cô ta có thể chui rèn kỹ năng này đến mức biến nó thành một lời nguyền được gọi là Đạn Finn, còn như tôi bây giờ thì chẳng mong làm được như thế.

Cách xa vài thước, hình nhân chậm rãi lúc lắc cái đầu. Quả nhiên nó vẫn không hề hấn gì.

Trong khi nó quan sát chúng tôi, như thể đang nhấm nháp nỗi sợ hãi của chúng tôi, Gray thì thầm.

"…Add."

Khi em ấy vừa dứt lời, một cảm giác ớn lạnh bỗng nhiên phủ lên người chúng tôi.

Thứ gì đó bao quanh Gray tựa như một xoáy nước vô hình dâng lên, trong khi em cùng lưỡi hái của mình bắt đầu hấp thụ ma lực trong môi trường xung quanh. Để đối phó với những linh thể không có thân xác, điều này đủ để tung ra một đòn chí mạng. Đây là năng lực của một Kẻ Gác Mộ. Tuy nhiên, đối với một địch thủ như tên Hình Nhân Tự Động trước mặt, hành động này chỉ đơn thuần làm tăng cường các khả năng của bản thân Gray.

Dù vậy, em cảm thấy đây là điều cần làm.

Bộ mặt của Hình Nhân Tự Động toét ra một nụ cười.

Ba bộ mặt cùng cười như nhau.

Rồi nó lao tới.

Lại lần nữa, lưỡi dao đụng vào nhau.

Các lưỡi dao của hình nhân lại chém vào lưỡi hái của cô gái. Lợi dụng chỗ tiếp xúc làm điểm tựa, Gray bật nhảy lên không, nhào lộn một cách thanh lịch phía trên hình nhân. Trong khi đó, lưỡi hái của em lượn thành một lưỡi liềm trăng. Mặc dù thoạt nhìn, nó trông không khác gì một động tác nhào lộn, nhưng đây thực sự là một đòn phản công mạnh mẽ, kết hợp sức mạnh của toàn bộ cơ thể em với đà hướng xuống của cú đánh bổ đầu.

Một âm thanh sắc của kim loại vang lên khi lưỡi gươm được dùng để đỡ đòn bị đánh gãy.

"Ihihihihihihihi! Nếu ngươi muốn thi thố vũ lực, bọn ta sẽ không thua đâu!"

"…Một lần nữa!"

Cùng lúc với tiếng hét của Add, Gray xoay lưỡi hái để tung thêm một đòn tấn công nữa.

Nhưng lần này, đến lượt em bị chặn đứng. Hình nhân đáng lý phải bị hạ gục thì lại tách ra ở phần miệng - và từ bên trong hình nhân, một thứ vũ khí hình cây giáo phóng ra.

Trong mọi trận chiến lịch sử, bạn sẽ không tìm thấy chiến binh vĩ đại nào có thể đáp trả đòn tấn công bất ngờ đó. Vì vậy, cú né uyển chuyển của Gray chắc chắn không chỉ nhờ vào sự cường hóa trước đó. Có thể bởi vì em có sức bật bẩm sinh, hoặc có thể một ma thuật hỗ trợ nào đó mà tôi không biết đã làm điều đó.

Bật lùi ra xa, Gray dãn khoảng cách giữa hai bên lần nữa cùng với một tiếng kêu thảng thốt.

Nhưng Hình Nhân Tự Động không truy đuổi. Thay vào đó, khi em nhảy về phía sau, nó cũng nhảy lên - về phía những cái cây và đáp xuống một cành lớn. Nhanh đến mức mắt tôi không kịp nhìn, nó nhảy từ cành này sang cành khác và chìm vào trong sương mù.

"Nó bỏ chạy ư?"

"…Có vẻ là vậy." Gray đáp lí nhí, cho Add trở về hình dạng ban đầu của nó.

Có lẽ sở dĩ em nói lí nhí kia như vậy là vì cảm thấy mình đã để mất cảnh giác. Còn cá nhân tôi lại thấy ấn tượng vì chúng tôi đã vượt qua được cuộc chạm trán kia mà hầu như không bị tổn hại gì. Quan trọng hơn, nếu tôi không mang Gray theo thì đây sẽ là đoạn kết của tôi theo mọi nghĩa. Tôi nhân cơ hội này để thầm cảm tạ sự thận trọng quá mức của mình lúc trước.

"Vậy còn Trim." Tôi phân vân. Xem ra cô ta đã biến đâu mất rồi. Sau khi nghĩ ngợi một hồi, tôi lấy từ trong túi ra một chuỗi dây. Chuỗi dây này, phần đầu của nó nối với một viên thạch anh tím, là một công cụ được sử dụng để thăm dò những thứ như nước ngầm hoặc mạch quặng. Nhờ lúc nãy, Gray đã hút ma lực ở khu vực xung quanh, nên kết giới bị mỏng đi. Có vẻ như tôi sẽ xuyên qua được nó bằng dụng cụ có sẵn.

Thắt chuỗi dây quanh cổ tay, tôi thả đầu dây có viên thạch anh tím hướng thẳng xuống.

"Adjust(Điều Chỉnh)."

Sợi dây ngay lập tức rung lên.

Vừa tập trung theo dõi hướng chuyển động của sợi dây, tôi vừa truyền thêm ma lực vào cặp ma nhãn đã nóng lên của mình trước khi búng mạnh lên chuỗi dây.

"Thou, betray thy sign!(Nào, hãy lộ diện đi!)"

Sương mù rúng động.

Mặc dù sương không biến mất hoàn toàn nhưng đã tan đi rất nhiều, đủ để chúng tôi thấy được cánh rừng phía trước.

"Đi nào!" Với một tiếng nhắc, tôi cất bước tiến vào rừng.

Như đã đoán, chúng tôi chẳng mấy chốc đã đến nơi.

Khu rừng mở ra, và chúng tôi đang đứng bên bờ của một suối nước thiên nhiên.

Giữa khu rừng cành lá đan xen dày đặc, một khu vực riêng rẽ như thế có vẻ đặc biệt. Nhìn con suối đang tuôn trào một cách sinh động trước chúng tôi thì có lẽ đúng vậy. Trong văn hóa dân gian của phương Đông và phương Tây, những con suối như thế này cũng chính là lối đi mà các tinh linh sử dụng để bước vào thế giới của chúng ta. Đặc biệt ở phương Tây, sự phun trào của nước suối thường là do các vị thần tạo ra và cũng được nhắc đến trong các phép màu kỳ diệu của các vị thánh.

Nhưng.

"…Trim?"

Trimmau đứng trước mặt chúng tôi, không cử động.

Làn da thủy ngân của cô hầu gái phản xạ lại ánh nắng mùa thu khi cô đứng lặng im, nhìn chằm chằm xuống mặt đất dưới chân mình. Mà cô có đang nhìn không? Với cấu tạo không có sự sống và chỉ mô phỏng hình dạng của con người, đôi mắt của cô thực ra không có chức năng giác quan.

Dù gì, tôi cũng cần phải khôi phục liên kết mana giữa chúng tôi-

"-----!"

Tôi nín thở.

"Không... thể nào..."

Tiếng rên rỉ của Gray phía sau tôi xóa tan bầu không khí căng thẳng.

Điều này không thể xảy ra được. Bàn tay của Trimmau dính đầy màu đỏ đậm. Nhưng hơn cả cái màu sắc gây choáng váng trên bàn tay của Trimmau, sự chú ý của tôi đã chuyển sang thứ mà tôi thấy trong suối nước.

Hơn bất cứ điều gì khác, đó là một đòn chí mạng.

"Caleena..."

Hay là Rejina?

Trong hai cô hầu gái sinh đôi của Công chúa Hoàng Kim và Bạch Ngân, có một người hiện đang nổi lềnh bềnh không chút sức sống trên mặt nước phía trước chúng tôi.

***

"…Tiểu thư, Reines."

Trimmau cục cựa quay về phía tôi.

Màu đỏ nhiễu xuống từ làn da thủy ngân của cô trông hòa hợp một cách lạ kỳ. Tuy có gió và khí trời nhưng mùi nồng của máu tanh ở chỗ này chỉ hơi khác so với mùi máu tù đọng trong phòng của Công Chúa Hoàng Kim khi trước.

"Cô…"

Khi tôi gầm gừ, một giọng nói khác vang lên phía sau tôi.

"Đứng yên đó. Ta buộc lòng phải yêu cầu cô không được di chuyển. Trong những trường hợp thế này, chúng ta phải giữ nguyên hiện trường, đúng chứ? Hoặc đúng hơn phải gọi đây là bắt quả tang chứ nhỉ?"

Giọng nói đó không phải của ai khác ngoài người đã tình nguyện giám sát chúng tôi. Đứng trong tư thế bất thiện bên dưới những chiếc lá đang rơi trong rừng, bà lão áo xanh nhìn thẳng vào chúng tôi.

"Lord Valueleta... Tại sao bà lại ở đây?"

"Cũng như cô. Tôi nhận thấy có một chút ma lực kỳ lạ kia nãy ấy mà."

Hẳn là kết giới đó. Đúng vào lúc chúng tôi bị vướng phải cái bẫy kết giới ở trong rừng, Inorai hẳn đã phát hiện ra nó từ phía bên ngoài. Và trong khi chúng tôi đang bận đối phó với hình nhân và đi tìm Trimmau thì bà ta đã bắt kịp chúng tôi.

"... Tôi cho là bà muốn nhận được một lời giải thích?"

"Tất nhiên rồi. Tuy nhiên..."

"Tiểu thư... Reines..." Trimmau bắt đầu tự động di chuyển. Không còn nghi ngờ gì nữa, cô đang cố gắng khôi phục kết nối với những mạch ma thuật mà tôi sử dụng để duy trì cô ta.

"... Tôi không thể để điều đó xảy ra." Nói xong, Lord Valueleta với tay sang một cái túi nhỏ buộc ở bên hông. Lấy một thứ gì đó ra, bà niệm một câu thần chú ngắn trước khi rải nó. Vào lúc cát chạm đất, Trimmau với trạng thái bất ổn liền bị trói toàn thân.

Tranh cát ư?!

Tựa một hình mạn-đà-la bằng cát, thứ cát màu mà bà ném ra đã tái hiện lại một cách trung thực tư thế của Trimmau.

Đây là ma thuật của Lord Valueleta.

Khi bà liếc nhìn Trimmau đang bị trói phía sau, một người nữa xuất hiện sau lưng chúng tôi.

"... Caleena." Người hầu gái còn lại trong cặp song sinh kêu lên.

... Ài

Đúng như tiên đoán ban đầu của tôi, người chết chính là Caleena.

Y như rằng, trong những tiếng bước chân đang tiến đến trên nền đất ấm còn xuất phát từ một đôi chân khác.

"Cô vui lòng giải thích chuyện này được không, Công Chúa El-Melloi?" Ghì mạnh lên cây gậy đi bộ, Lord Byron lên tiếng.

Ông ta đến đây cùng với người hầu gái đúng vào lúc này, nên chắc chắn ông cũng đã nhận ra kết giới đó. Hơn nữa, có thể ông đã đi cùng với Lord Valueleta, nhưng chi tiết đó cũng chẳng có ý nghĩa gì lắm trong hoàn cảnh này.

"Theo như tôi thấy, rõ ràng người hầu gái thủy ngân của cô đã giết cô ấy và đang định vứt bỏ cái xác ở con suối này. Điều này có đúng không? Cô còn muốn biện hộ gì cho tội ác của mình không?"

Thật tình.

Trước tình huống thật là không thể tin nổi này, tôi không trông mong lời nói thật sẽ có sức thuyết phục bao nhiêu. Nếu đứng vào vị trí của họ, tôi cũng không nghĩ mình sẽ có cách nhìn khác về chuyện này.

"Tất nhiên là tôi có lời biện hộ cho chính mình, nhưng nếu mọi người muốn nghe giải thích đầy đủ thì hãy giải thoát cho Trimmau."

"Ở đây có ai ngốc đến mức đưa một quả bom cho kẻ giết người không chứ?"

Dĩ nhiên, một lần nữa tôi chỉ có thể thừa nhận câu trả lời đó hết sức hợp lý.

Chúng tôi hoàn toàn bị bao vây.

Đến nước này, tôi không thể nghĩ ra được bất cứ điều gì có thể đưa chúng tôi quay về chỗ đứng ban đầu. Trimmau nổi bật giữa khung cảnh này với đôi bàn tay vẫn còn dính máu, còn thì tôi không thể đưa ra bất kỳ lời giải thích nào - hầu như mọi thứ đã quá hiển nhiên .

Tôi có nên đá động đến chuyện Kết Giới và Hình Nhân Tự Động không?

Không, nếu không thể kết hợp lý lẽ của mình với bất cứ bằng chứng nào, tôi sẽ chỉ làm trò cười mà thôi. Những người mà tôi đang phải thuyết phục không phải là cảnh sát trung lập hay nghi phạm mà là những người đứng đầu phe đối lập, họ sẽ tận dụng bất kỳ sơ hở nào để hạ gục tôi.

Nói tóm lại, mục tiêu của họ không phải là tìm ra lời giải cho vụ án này. Thay vào đó, chỉ cần tìm được một kẻ địch thích hợp để đổ tội, họ sẽ vui lòng nắm lấy cơ hội này để tấn công phe địch.

Lord Byron tiến thêm hai bước nữa.

"Sao hả, Công Chúa El-Melloi? Cô đã sẵn sàng nhận lấy số phận của mình chưa?"

"... Ông cứ đùa quá." Tôi cố gắng trả lời một cách tỉnh bơ. Thật không may, nó dường như không có tác dụng.

Trong tình thế này, tôi cảm thấy giống như mình đang bị chôn sống trong bùn lầy. Không, có lẽ đúng hơn là giống như bị vùi ngập đầu, và phải chăng tôi chỉ đang vờ như không nhận thấy?

"Tiểu thư Reines..."

Trong trạng thái đó, tôi vờ như không nghe thấy tiếng gọi của Gray.

Lựa chọn cuối cùng còn lại của tôi là cố trì hoãn việc đầu hàng của mình.

Thậm chí chẳng phải tôi muốn câu giờ hay gì cả. Chỉ là vì tôi có một tí bướng bỉnh ở trong lòng, nó thôi thúc tôi rằng dù thế nào đi chăng nữa cũng đừng từ bỏ.

Nhưng chỉ là một chút vô cùng mờ nhạt.

Nó giống như một cái nút áo bị may hơi lệch một chút.

Rốt cuộc, tôi bị dồn vào đường cùng. Tôi đã mất hết kể cả với những ý tưởng hạ sách để mà lựa chọn. Dường như tôi không còn biết làm gì ngoài ăn năn về những tội lỗi của mình trước khi đi sang phía bờ bên kia, tuy nhiên...

Tuy nhiên...



"Cô đang làm cái trò gì thế hả, tiểu thư?"

Từ phía đối diện với nhóm Lord Valueleta, một bóng người cao ráo trải dài trên mặt đất.

Không hề suy nghĩ, tôi đảo mắt nhìn quanh.

Miệng anh ta ngậm một điếu xì-gà nhỏ. Cả mái tóc dài lẫn áo khoác của anh đều có màu đen tuyền. Một chiếc khăn quàng đỏ vấn trên vai anh, và lông mày anh nhíu lại với vẻ mặt cau có. Thoạt nhìn, nó trông như một sự kiêu ngạo hống hách, nhưng tôi biết nó không hơn gì một tấm bình phong che đậy sự tự tin nghèo nàn của anh ta. Như thể những gì thiếu hụt là quá lớn, anh buộc lòng phải đi xa đến mức tự hóa trang bản thân thành một pháp sư thực thụ.

Vì thế nên anh ta là một hình tượng vô cùng sáng chói đối với tôi.

"…Anh trai..."

"Tôi rời mắt khỏi cô chỉ mới một giây thôi và nhìn xem điều gì đang xảy ra. Cô không thể kiềm chế sự liều lĩnh của mình một chút nào sao?"

Không một lời hỏi han xem tôi có ổn không, anh thẳng thừng tuôn ra những câu mà anh thường hay nói cùng với vẻ mặt khốn khổ mà anh thường biểu lộ.

... Và chỉ có như thế mà ý chí chiến đấu của tôi quay trở lại.

"Dù sao thì chẳng phải anh cũng đã đến hơi sớm đấy ư? Đừng nói là anh đã mê mẩn cô em gái đáng yêu của mình hay gì đấy nhé!"

TLECF - Vol2 chapter 3 b.jpg

"S-Sư phụ?" Gray chớp mắt ngỡ ngàng, hoàn toàn choáng váng trước sự xuất hiện bất ngờ của thầy mình.

Trước bữa ăn, tôi đã nói rằng mình đã chuẩn bị một số biện pháp an toàn.

Để đề phòng, ngay sau khi tôi nghe lời cầu xin được tị nạn của Công Chúa Hoàng Kim, tôi đã gọi một cuộc điện thoại. Bên trong một Xưởng Phép lâu đời, mọi phương tiện liên lạc bằng ma thuật hiển nhiên đều bị chặn. May mắn thay, cũng chính vì lý do này nên các phương hiện đại có ít rủi ro bị can thiệp hơn, và về điểm này thì nhà Iselma đã không làm tôi thất vọng.

Nhưng thành thật mà nói, tôi thật sự không ngờ rằng anh ta tự mình đến đây ngay chiều hôm sau.

"Cô nghĩ rằng tôi sẽ cử người khác đi giải quyết vấn đề của cô ư? Tôi đã nhờ Shardan trông coi lớp học dùm mình."

Shardan là một giáo sư kỳ cựu của lớp học El-Melloi. Ông ta bị anh trai tôi thuyết phục quay trở lại nghề trong khi bản thân anh chỉ là một giảng viên năm ba, việc lôi kéo ông khỏi chốn nghỉ hưu chắc chắn là một nhiệm vụ không nhỏ ở độ tuổi đó.

Như thể lờ đi tình huống tồi tệ đang diễn ra tại đây, anh cáu kỉnh phàn nàn vẫn giống như lúc thường.

"Tôi đã đi chuyến tàu Bờ Tây, xuống nơi gần nhất là Ga Windermere. Tất nhiên, bởi nơi đây có thiết lập kết giới nên tôi không thể nhờ vả người dân địa phương chở mình đi xa hơn, và phải tự đi bộ hết quãng đường còn lại. Cô có biết là đôi giày của tôi bị lấm lem đến mức nào vì chuyện này không?"

"Dù sao thì cũng đâu có ai ngoài Gray bảo dưỡng chúng."

"Cô làm ơn suy xét một chút đến những rắc rối mà mình đang gây ra cho người khác có được không?"

Tôi không quan tâm đến chuyện anh đã vội vã đến đây ra sao. Tôi cũng không biết ơn chuyện anh đã vì tôi mà khiến cho đôi giày mới của mình bị bẩn hết. Với cái xác của người hầu gái vẫn đang nổi trên mặt nước, và Trimmau vẫn cứng đờ cùng với đôi tay đẫm máu, thì dù có cộng thêm chuyện anh ta không nghi ngờ chúng tôi chút nào đi chăng nữa cũng không thể lay động được tôi.

Và rồi.

Với biểu cảm vẫn y nguyên như trước - một chút tài diễn xuất của anh trai tôi - anh quay mặt sang người phụ nữ nắm quyền cao nhất trong tình huống này.

"Từ giờ tôi sẽ tiếp quản mọi thứ. Tôi nghĩ bà sẽ không phản đối đâu nhỉ, Lord Valueleta?"

"Ồ, đó là điều anh muốn nói với tôi ư?" Inorai đáp, một nụ cười nhạt phản lại sự hài hước của bà.

"Đúng vậy. Mặc dù xét đến năng lực thực tiễn thì có thể khác, nhưng với vị trí Lord, hai chúng ta ngang hàng nhau."

Có phải anh nghĩ mình che giấu được đôi chân đang run run kia? Anh nghĩ mình đứng ở đâu mà dám đối đầu trực diện với nhà Valueleta, một trong bộ ba đại gia tộc đối với cả các Lord của Tháp Đồng Hồ? Đây là một hành động ngu ngốc không thể chối cãi. Họ chênh lệch đẳng cấp đến mức mà có thể ví như một con kiến trước một con voi.

Nhưng suy cho cùng, tôi đã giao cái tên El-Melloi cho anh ta bởi ngay từ đầu, anh ta đã là người như thế.

"Tôi có cần lặp lại câu đó cho bà không?" Anh tôi lên tiếng, không lùi lại dù chỉ một bước.

Đánh gót chân, anh dùng một bàn tay đeo găng phất trước mặt mình như muốn làm thoáng không khí, trước khi tuyên bố.

"Tôi, Lord El-Melloi II, sẽ đảm nhận việc điều tra vụ án này."

Chú thích[]

  1. Om/Aum: là một chân ngôn tiếng Phạn trong Phật Giáo, mặc dù nó lại được biết đến nhiều hơn trong câu "Om Mani Padme Hūm" (Án ma ni bát mê hồng)

Theo dõi & Thanh chuyển trang

Bỏ theo dõilatest?cb=20190220103837&format=originalbộ truyện này
► Xem lại Tập 2 Chương 2♬   Lord El-Melloi II Case Files   ♬► Xem tiếp Tập 2 Chương 4
Advertisement