FANDOM


Lưu Pocket Xuất PDF
qVXrCVu.png

Minh họaSửa đổi

Chương mở đầu: Bản thánh caSửa đổi

OnC v01 0011

Anh ấy gọi.

Cô ấy hát.

Những từ ngữ đó tiếp tục cho đến khi âm thanh hoàn toàn biến mất.


Đó là ban đêm.

Một khu đất tỏa sáng dưới bóng tối của thiên đường.

Đó là một thành phố.

Tại trung tâm thành phố này, một công trình kiến trúc màu trắng to lớn tọa lạc tại nơi các đường ray giao nhau.

Nhà ga xe lửa này cao tám tầng.

Tầng hai của cổng bắc được làm thành một sân thượng rộng lớn với dòng chữ "Cổng bắc ga Tachikawa" màu xanh.

Đồng hồ trên tòa nhà đối diện chỉ 10 giờ đêm. Những công nhân của nhà ga đều đã về vào buổi tối, nhưng chuyến tàu cuối thì vẫn còn lâu mới khởi hành.

Tuy nhiên, không thể thấy được bất kì ai trong nhà ga, trên sân thượng nhà ga, hay ở vòng xoáy giao thông trước nhà ga cả.

Bên dưới một hàng cây lá xanh trải dọc gần vòng xoáy giao thông là một hàng xe hơi. Tuy nhiên, không có chiếc nào trong số này đang chuyển động. Cũng không có chiếc xe buýt nào đang lăn bánh. Những đường ray xe lửa trải dài ra khỏi nhà ga cũng không có chiếc xe lửa nào đang chạy bên trên.

Toàn bộ khu vực đã bị hoang mạc hóa.

Một tiếng ồn duy nhất có thể nghe được trong cái thế giới không chuyển động đó.

Nó đến từ bên trên.

Nó ở phía đông của tầng trên của tòa nhà ga. Chính xác là từ một cửa sổ nằm trên trên tầng bảy. Ai đó đang đập vào cửa sổ từ bên trong.

Bóng đen hiện qua tấm kính là nữ.

Cô ấy bỗng nhiên ngừng cử động. Rồi cô ấy rời khỏi cửa sổ và chạy về hướng đối diện.

Vào khoảnh khắc tiếp theo, một cái bóng mới xuất hiện trong cửa sổ.

Thế chỗ của hình dáng phụ nữ là một bóng đen to, cao quá hai mét.

Nó đâm sầm vào cửa sổ.

Cửa sổ bị bẻ cong, bung ra, và rồi vỡ nát khi không thể chống chịu được lực tác động thêm nữa.

Một âm thanh vỡ vụn duy nhất có thể nghe được. Theo sau nó là âm thanh của những mảnh vỡ phân tán ra trong không khí.

Ba đường cong màu bạc bắn ra khỏi cửa sổ như thể đang cố cào vào những đốm sáng lờ mờ rải rác trong không khí.

Chúng là những cái móng vuốt.

Những đường cong của ánh sáng đó cào vào những mảnh kính vỡ với sự chuyển động gọn gàng.

Cái bóng khổng lồ, chủ nhân của những cái móng vuốt, xoay lại khi vung cánh tay của nó. Trong khoảng thời gian chỉ nửa hơi thở, cái bóng biến mất khỏi khung cửa sổ. Nó đuổi theo hình dáng người phụ nữ đang bỏ chạy.

Gió từ ngoài thổi vào công trình như đang đuổi theo cái bóng.


Sau vài giờ, đầu thang cuốn của công trình chỉ còn được chiếu sáng ở mức tối thiểu. Một bóng hình đơn độc dừng lại ở đó thở hổn hển. Đèn khẩn cấp làm hiện ra một cô gái với mái tóc bù xù và đang mặc một cái áo blazer.[1]

Cô gái cầm một chiếc cặp lớn màu đen và con số tầng được in màu vàng trên sàn nhà dưới chân cô ghi là “3”. Nếu quay lại và tiếp tục xuống một tầng khác, cô sẽ tới được tầng hai.

“Mình không thể đến sân thượng từ chỗ đó được,” cô nói trước khi ho. Cô ho ho hai lần rồi ba lần trước khi cất lên giọng run rẩy. “Chắc mi đùa ta...Cái gì đây? Cái gì đang tấn công mình thế?”

Tiếng ho khan tiếp tục sau khi cô nói và nó chỉ làm cho không khí trong phổi cô bị ép ra thêm. Cô gập người về trước và đôi môi cô phát ra những từ không thành tiếng:

Tôi xin lỗi. Tôi là đồ ngốc khi không về nhà ngay.

Cô siết chặt bàn tay đang cầm chiếc cặp của mình.

Một biểu tượng hình cây sáo có thể thấy kế bên logo của nhà sản xuất trên cùng cái cặp. Một mảnh giấy duy nhất ló lên trong túi quần. Cô bắt gặp hình ảnh màu trắng của dải ruy băng đính vào miếng giấy.

“Tất cả mọi xui xẻo của mình đều bắt đầu từ đây. Ba năm xui xẻo. Và giờ, khi mình đã mất đi can đảm và phải trốn trong một nơi bình dân, thì người ông làm bảo vệ an ninh của mình mất... Và rồi một cái bóng kì lạ bắt đầu quơ kiếm xung quanh...”

Trước khi chuyện đó xảy ra, cô nghĩ mình đã nghe thấy một giọng nói kì lạ nào đó. Giọng nói vang dội trong đầu cô. Điều đó đã làm cô tỉnh lại.

Cô nghiêng đầu tự hỏi đó là gì, nhưng đã nhanh chóng tập trung trở lại.

...Mình cần phải chạy trước khi cái bóng đó đuổi kịp.

Cô thở ra và tiếng ồn vang dội phía trên đầu như thể đang đáp lại.

Bước chân chạy nghe như những cái cọc bị đóng xuống đất đang tiếp cận từ ngay phía trên.

“...!”

Cô chụp lấy quai cặp của mình và di chuyển một cách khéo léo về phía thang cuốn.

Cô chọn tiếp tục đi xuống. Xuống, xuống, xuống. Xuống tới tầng hai. Tất cả những yếu tố bổ sung của tình hình chỉ bảo cô phải nhanh lên.

Cô chạy xuống những bậc thang bằng nhôm. Những âm thanh rắn vang lên mỗi khi đôi giày da của cô giẫm xuống những bậc thang.

Cô nghe thấy tiếng bước chân từ bên trên chồng lập với tiếng bước chân vội vã của chính mình. Nhưng tất cả không chỉ dừng lại ở đó.

“... Gió?”

Nó đến từ bên ngoài. Nó đến từ bức tường phía bắc của công trình, cùng một bức tường chỗ cái cửa sổ cô đã gõ vào trước đó.

Một âm thanh duy nhất tiếp cận bức tường đó từ bên ngoài. Đó là một âm thanh sâu, dài, rộng, vang dội và trầm.

Cái gì? cô nghĩ và chuẩn bị tinh thần. Vào khoảnh khắc tiếp theo, công trình rung chuyển như thể nó vừa bị đập vào từ bên hông.

"...!?"

Tiếng ồn rất lớn. Giống như âm thanh của một chiếc máy bay bay ngang qua, vụ nổ không khí này cướp đi mọi giác quan khỏi cơ thể cô.

Cả người cô run rẩy và toàn bộ lông trên khắp cơ thể cô đều dựng đứng lên. Bàn chân đang chạy của cô dừng lại ngay tức khắc.

Tiếng gầm lớn mà cô có thể cảm nhận được từ tận cùng cơ thể mình vụt qua từ đông sang tây với tốc độ cao. Tiếng xé gió theo sau cũng bắn về phía tây và hòa vào bầu trời.

Sự im lặng theo sau.

A, khi nhận thấy điều đó, cô đã được giải thoát khỏi tiếng ồn.

Cô lắc người một lần và bước một bước. Đôi chân cô run rẩy nhưng cơ thể chứa đầy sức mạnh. Ý chí van xin cô tiến về trước.

Mình cần phải đi, cô nhận ra. Cô hít một hơi thật sâu, nhìn xuống, và thấy thang cuốn kết thúc chỉ sau vài bước chân nữa.

Nhanh lên, cảm xúc của cô kêu la, nhưng thông tin cung cấp bởi thị giác của cô khiến những cảm xúc đó tạm dừng.

Một màn đen mỏng phủ lấy thị giác của cô. Đó là bóng của đầu thang cuốn ở trên.

Những bước chân từ bên trên biến mất khỏi tai cô.

...Thứ gì đó đang...!

Trước khi cô kịp nghĩ "đến", cô đã hành động. Cô siết chặt lực nắm lên cái quai trong tay cô.

"Xin lỗi."

Cô vung cái cặp lên với tư thế như một cú vung golf.

Tầm nhìn của cô hướng lên trên. Bóng đen rơi ngay vào đường hướng lên từ cú đánh của cô.

Cô đã đánh trúng.

Góc của cái cặp đập thẳng vào ngay sườn của cái bóng.

Nó bị đánh văng đi. Cái cặp ở phía cuối của cái quai và những gì chứa bên trong cái cặp nặng hơn năm kí. Sự căm phẫn đằng sau sức nặng ấy đến từ cả cuộc truy đuổi này lẫn ba năm của cô cùng với dụng cụ bên trong.

Với âm thanh của da thịt bị tông vào, cái bóng gập hông lại. Cái cặp bị bể và dụng cụ bên trong rơi ra ngoài.

Cơ thể của cái bóng bị đánh văng sang phải.

Nhưng thứ ánh sáng lạnh lẽo trong tay của cái bóng vẫn vung thẳng xuống cô.

Và rồi cô cuối cùng cũng nhận ra một điều. Thứ mà cô đã nghĩ là những lưỡi kiếm thật ra là những móng vuốt khổng lồ. Và kẻ sở hữu những cái móng này là một con quái thú lớn.

Khi mắt cô tập trung vào những cái móng đó, ở góc tầm nhìn của cô cho thấy rằng cái bóng của con quái thú khổng lồ đó đứng tư thế như một con người.

Mọi thứ sau đó xảy ra trong một khoảnh khắc.

Những cái móng đang vung xuống từ bên trên đập vỡ sườn bên của thang cuốn, nhưng con quái thú không thể dừng nó khỏi bị ngã sụp xuống. Cơ thể khổng lồ của nó rơi xuống cái thang cuốn bên cạnh.

“...!”

Con quái thú tru lên một tiếng. Âm thanh của chấn động theo sau.

Nhưng cô không nghe thấy tiếng la phản kháng ấy. Cô chỉ nghe thấy âm thanh của dụng cụ rơi rải rác ra sàn nhà.

Xin lỗi, cô xin lỗi trong tim mình.

Khoảnh khắc tiếp theo, cô hoàn toàn mất thăng bằng do đã cố gắng né trước đó. Cô ngã lên trên thang cuốn.

Cô giờ đã ưu tiên cho cơn đau thể xác hơn là cơn đau tinh thần. Quán tính xoay cô ngược ra sau.

Lưng cô đập vào góc của một trong những bậc thang và hơi thở bị tống ra khỏi cô. Kể cả váy của cô cũng đã hoàn toàn rách nát.

Nhưng cô nắm lấy tay vịn và ép bản thân mình đứng lên lại trên đôi chân.

Từ bên trên, cô nghe thấy giọng của con quái thú. Giọng ngập tràn sự giận dữ, tức tối và không có vẻ là biết được chuyện gì đã xảy ra.

Cô mặc kệ nó.

Giờ đây, khi không còn gì trong tay cô cả, cô bắt đầu chạy. Cô chạy xuống thang cuốn và tới tầng hai.


Bên trái và phải của tầng lầu được thắp sáng vừa đủ là dãy dãy các cửa hàng nhỏ. Mỗi cửa hàng đều được che lại bởi một chiếc cửa sập. Cô thường sẽ tình cờ nhìn thấy những cảnh giống nhau khi được dẫn đi bởi bảo vệ an ninh. Nhưng hôm nay cô tự mình chạy hết sức.

Cô đang nhắm đến cánh cửa kính ở cuối tầng lầu. Duy nhất chỗ đó là không có cánh cửa sập nào đóng lại cả.

Nếu cô rời đi qua cánh cửa đó, cô sẽ đến được lối vào lớn dẫn tới Ga Tachikawa, nơi cắt ngang từ bắc sang nam trên tầng hai của công trình nhà ga.

Cô cố hết sức để xô hoặc mở khóa cánh cửa ra. Rồi cô húc vai mình vào cánh cửa kính.

Đó là một chấn động âm ỉ. Tuy nhiên, cơn đau đó từ từ đẩy cô qua phía bên kia.

Cánh cửa dẫn đến công trình nhà ga đã ngoài giờ làm việc đó mở ra.

“Chuyện gì…đang diễn ra thế?” cô nói khi ngã nhào ra ngoài bầu không khí trong lành.

Hai đầu gối cô đập xuống lớp đá lát ở lối ra của tầng lầu.

Cô bị bao quanh bởi một vùng không gian rộng lớn, bị hoang mạc hóa. Lối vào Ga Tachikawa rộng khoảng 15 mét.

Cô bỗng cảm thấy gì đó trên mu bàn tay phải của mình. Đó là một cảm giác mềm mềm và ướt ướt.

Cô nhìn xuống và thấy một con mèo. Con mèo nâu vẫn còn sót lại chút tuổi trẻ.

Nhưng sự hiện diện của con mèo khiến một cơn ớn lạnh chạy dọc sống lưng cô. Cô không thể thấy dấu hiệu của bất kì ai khác trong khu vực này. Cô đã không thấy bất kì ai ngoại trừ bóng đen đã tấn công cô. Vòng xoáy giao thông mà cô thấy trước đó từ trên cao cũng đã bị hoang mạc hóa.

Nghĩ rằng con mèo cũng như mình, cô bế nó lên. Trong khoảnh khắc mà ánh nhìn họ gặp nhau, con mèo đã đang nhìn lên cô, nhưng đôi mắt của nó khép lại khi cô nhấc nó lên khỏi mặt đất. Và đó chính là lí do cô quyết định mang nó theo mình.

Cô đứng dậy.

“Mình cần phải đến sân thượng phía bắc.” cô lẩm bẩm khi nhìn qua phải, nơi tận cùng phía bắc của lối ra dẫn tới sân thượng.

Và đó là khi cơn gió mang theo một âm thanh kim loại thổi xuống vòng xoáy giao thông ở phía xa sân thượng.

Cô nhìn lên và thấy cơn gió cuốn quanh vòng xoáy giao thông có một hình dáng khổng lồ màu xám.

Đó là một con robot khổng lồ màu xám.


Để phần thân trên nhô lên khỏi sân thượng thì nó phải cao ít nhất 10 mét. Nó là một con robot xám hoàn toàn...

“Robot? Không...Bộ giáp?”

Như thể là để trả lời câu hỏi của cô gái, cái bóng khổng lồ đứng lên. Và nó quay qua đối diện với cô.

Tên khổng lồ màu xám có một ánh sáng xanh duy nhất nơi vốn là con mắt của nó.

Cô gái cảm thấy như là mình bị theo dõi.

Nhịp tim cô như bị đóng băng và cô co rúm người lại. Cô không thể thở và cô lần đầu tiên nhận ra rằng mình đang hoảng sợ.

Trong khi đó, con mèo ngọ nguậy trong vòng tay run rẩy của cô. Nó có vẻ như đang than phiền rằng hai cánh tay của cô siết quanh nó chặt quá.

Con mèo kêu lên một tiếng meo êm ái trong khi không thể hiện chút bận tâm nào về ánh mắt của bộ giáp.

Tiếng ồn lạc điệu đó khiến một nụ cười cay đắng bật ra khỏi đôi môi cô.

Cô nhận ra rằng sự sợ hãi không có ý nghĩa gì với con mèo cả. Con mèo không hiểu bất kì chuyện gì đang diễn ra cả và do đó nên nó không sợ.

“...”

Cô thở ra một hơi ngắn. Và như thể đó là một tín hiệu, sức mạnh quay trở về cơ thể cô.

Mình có thể làm được. Mình có thể làm được, cô nghĩ hai lần.

Phía bên trái, có một cầu thang dẫn xuống nằm giữa lối ra và sân thượng. Dựa vào kích cỡ của tên khổng lồ đó, nó sẽ khó mà đi xuống dưới sân thượng được.

Cô đang cách cầu thang 15 mét. Nó thậm chí sẽ không tốn tới ba giây nếu cô dùng toàn bộ sức mạnh của mình.

Và rồi cô quyết định chạy ngay lập tức. Cô dốc toàn lực ngay từ bước đầu tiên. Tuy nhiên...

"Ah."

Chân phải cô có vẻ như bị vướng gì đó và cô vấp ngã.

"Cái-Cái gì vậy!?"

Cơ thể cô giật lên do bất ngờ nhiều hơn là do đau. Cô nhìn xuống và thấy đôi giày da đang nằm trước chân phải cô. Nó đã bị rách toạc từ đầu đến tận bên đế giày. Nó hẳn là đã rách khi cô té lên thang cuốn mới nãy.

Ôi, không.

Khi cô cố đứng lên, cô cảm thấy đau nơi mắt cá chân phải.

Cô không thể đứng. Sức mạnh rời khỏi đầu gối cô và cô ngã khuỵu xuống sàn nhà lát đá lạnh lẽo.

"Kh", cô rên lên trong khi nhìn ra sau lưng mình từ dưới sàn.

Tên khổng lồ đang giơ tay phải của nó về phía cô từ bên trên sân thượng. Thứ gì đó như một cái ống được gắn vào rìa ngoài của cánh tay. Nó rõ ràng là một khẩu pháo.

Nó đang nhắm vào cô.

"Ah", một tiếng ồn nữa thoát ra.

Cô cảm thấy nhiều tiếng ồn hơn nữa đang đến, nhưng cô nuốt tất cả nó xuống. Thay vào đó cô để nước mắt trào ra.

Và rồi cô chú ý đến con mèo đang đứng cạnh phần hông đổ sụp của mình.

Như thể lo cho cô, con mèo đang dụi đầu nó vào chân cô.

Cô gái bế con mèo lên một lần nữa theo phản xạ. Rồi cô ngước lên và nhìn thẳng vào tên khổng lồ.

Khoảnh khắc tiếp theo, một sức mạnh nào đó nổ văng ra khỏi cánh tay phải của tên khổng lồ và bay về phía cô.

Đầu tiên cô thấy lửa. Khoảnh khắc tiếp theo, khói trắng phả vào không khí.

Một âm thanh cao của thứ gì đó cắt xuyên qua gió phóng về phía cô.

Một quả pháo đã được bắn ra.

Nó đang đến. Nó nguy hiểm. Cô cố đứng dậy, nhưng mắt cá cô lại bị cơn đau lấp đầy và hông cô đổ sụp xuống lại.

Tuy nhiên, cô cố đứng dậy lần nữa.

"...!"

Tiếng ồn thoát ra khỏi cổ họng cô không phải là tiếng thét; đó là sự tức giận chính bản thân cô.

Sức mạnh mà kẻ địch đã bắn ra bay đến trong tích tắc.

Và nó phát nổ.


Cô mở mắt mình ra.

Cô để ý thấy gió đang thổi quanh cô và đồng thời con mèo vẫn còn trong tay cô.

"Mình còn sống?"

Cô không thể nghe thấy giọng của chính mình. Tai cô không hoạt động.

Cô nhìn quanh trong khi ngồi không vững trên mặt đất.

Tầng của lối vào nhà ga rộng lớn có khói và gió thổi qua nó.

Một vụ nổ chắc chắn đã xảy ra. Tuy nhiên, cô vẫn còn sống.

"Chuyện gì đã xảy ra thế?"

Cô có thể loáng thoáng nghe thấy câu hỏi đó. Âm thanh đang trở lại tai cô.

Cô có thể nghe thấy âm thanh của gió. Và cô nhìn về hướng mà cơn gió đang từ đó thổi đến.

OnC v01 0023

Được ánh sáng của sân thượng và vòng xoáy giao thông chiếu rọi từ sau lưng là một cô gái duy nhất.

Cô ta mặc một bộ trang phục trắng đen và đứng quay lưng về phía cô gái như thể đang che chắn cô khỏi tên khổng lồ màu xám.

Mái tóc và chiếc váy dài của hình bóng phụ nữ đó phất phơ trong gió.

Cô ta nắm một vật khổng lồ giống như quyền trượng trong tay phải và giơ tay trái ra phía sân thượng.

Trước bàn tay duỗi ra của cô ta, khói cuồn cuộn bốc lên ở bên trên sân thượng và một khúc của sàn nhà đã bị khoét mất.

Cơn gió lướt qua và đám khói còn sót lại trên sân thượng bị thổi đi mất.

Tên khổng lồ vẫn đứng ở phía xa sân thượng.

Thắc mắc về chuyện gì đang diễn ra của cô gái đang co rúm người bị cắt ngang bỏi một giọng cao. Giọng nói thuộc về cô gái mới đang đứng trước mắt cô.

"Sayama-kun. Là Shinjou đây. ...Phát hiện một kẻ xâm nhập. Đang liên lạc."

Một giọng nói khác đáp lại lời cô ta.

"Anh có thể thấy hết tất cả mà, Shinjou-kun."

Giọng nói này là của con trai. Và nó đến từ rất gần đó.

Cô gái nhìn lên với con mèo vẫn trong tay cô để thấy một thiếu niên đang đứng đó.

Cậu ta có lẽ là người tên Sayama. Cậu ta mặc quần áo trắng đen giống như quân phục, cậu ta có một viền trắng duy nhất nằm hai bên mái tóc vuốt ngược ra sau của mình, và cậu ta có cái nhìn sắc bén trong đôi mắt.

"Hm", cậu ta thì thầm với một cái gật đầu trong cơn gió khi nhìn xuống cô gái và con mèo. "Thật bất thường."

Cậu ta duỗi tay ra và xoa đầu cô. Các ngón tay của cậu ta có cảm giác thô ráp.

Cô gái bỗng nhớ lại dụng cụ mà cô đã làm hỏng.

Nếu chuyện này không xảy ra vào hôm nay thì liệu cô có bao giờ làm hỏng nó không?

Và ngay khi câu hỏi đó xuất hiện trong tim cô, Sayama nói.

"Làm tốt lắm."

Sức mạnh rời bỏ cô với các từ đó.

Cô cảm thấy như là cơ thể mình đang chìm vào sàn nhà.

Ôi, không, cô nghĩ, nhưng cô đã mất ý thức tại thời điểm đó rồi.


"Giờ thì..."

Sayama đỡ lưng cô gái đã ngã gục với một tay và hạ cơ thể mảnh khảnh của cô ấy xuống sàn.

Con mèo không có dấu hiệu là sẽ rời khỏi cô ấy. Nó ở lại với cô ấy như một vệ sĩ.

Sayama nở nụ cười gượng trước khi quay về phía cô gái mà cậu gọi là Shinjou. Cậu nâng cùi chỏ của mình lên và vuốt tóc.

"Tình hình thế nào?"

"Kẻ địch của chúng ta là 15 dạng người và 3 Thần Chiến tranh Hạng nặng. Quân chủ lực của chúng ta đã được điều động để giải quyết toàn bộ chúng. Cũng khá lâu rồi chúng ta không có bất kì vụ nào qui mô lớn như thế này. Mình nghĩ chúng ta lẽ ra nên để Không gian Khái niệm[2] bao lấy toàn bộ để đề phòng trước."

"Có vẻ như Harakawa và Heo-kun lại làm mấy chuyện điên khùng ở một độ cao cực kì thấp vừa nãy..."

"Họ đang đẩy lùi một con ở đằng kia. Ryuuji-kun và Mikage-san đang chiến đấu với hai con khác. Nhưng cổng bắc... cứ nhìn đi. Nó đã bị thổi bay rồi."

Khi Sayama nghe những gì Shinjou nói, cậu lắc đầu một cách cường điệu và dang rộng hai tay.

"Thậm chí chúng ta đã bảo Harakawa không gây ra quá nhiều thiệt hại rồi. Nếu mức độ thiệt hại tăng thêm chút nào nữa thì chúng ta sẽ không bao giờ có thể xin lỗi đến thế giới tương lai được đâu. Em không nghĩ là tên phạm tội đó cần phải bị tra tấn một lần sao?"

"Em chắc rằng Heo-kun sẽ bảo anh nhẹ nhàng với cậu ta."

"Sao cậu không câm mồm đi!?" một giọng nam đều đều đến từ cổ của Sayama.

Sayama nhìn xuống micrô dây gắn ở cổ mình và nghiêng đầu thắc mắc.

"Cậu đang nói gì thế Harakawa? Tôi đang nói điều này vì lợi ích của cậu và lợi ích của thế giới đấy. Tôi có thể giới thiệu cậu với ai đó cho việc này sau. Dựa vào mức điện áp, tôi nghe rằng trong khoảng 5 giây thôi là cậu sẽ ngoan ngoãn hơn nhiều." [3]

"Sayama, có một chuyện quan trọng mà tôi đã luôn muốn nói với cậu đấy."

"Đó có thể là gì nào? Không lời khen thông thường nào có thể nhận được sự phản ứng từ tôi đâu."

"Xuống địa ngục đi."

Sau khi nghe âm thanh đều đều của đường truyền bị ngắt, Sayama đưa một tay lên trán.

"Thành thật mà nói, cậu ta quả là một tên rắc rối. Những người với lòng tự trọng cao như thế chỉ gây hại cho thế giới này thôi."

"...Anh có bao giờ nhìn vào gương chưa?" Shinjou hỏi.

"Có chứ. Anh kiểm tra khắp mình mỗi sáng và tối mà, nhưng chuyện đó thì liên quan gì đến Harakawa?"

"Oh, không có gì. Chỉ là em được một lần nữa chứng kiến anh phi thường đến lạ kì như thế nào thôi, Sayama-kun." Shinjou nói trong khi tiếp tục đối mặt với tên khổng lồ bên kia sân thượng. "Cô gái đó thế nào rồi?"

"Cô ta ổn. Cô ta bị thương, nhưng cô ta không chết."

"Vậy à," Shinjou nói khi cô ấy cuối cùng cũng quay lại. Cô ấy nhìn cô gái đang ngủ trên sàn và nhắm mắt lại. "Em mừng quá. Nó đáng để dùng hết toàn bộ bùa với khái niệm phòng thủ vào đòn tấn công đó."

Tên khổng lồ bắt đầu cử động.

Nó tạo ra các âm thanh máy móc khi hạ hông nó xuống. Với mỗi bước chân của mình nó lại dẫm nát con đường nhựa bên dưới một cách inh ỏi.

Nhưng Shinjou không phải là người phản ứng với âm thanh của mặt đất bị xẻ ra ấy; mà là Sayama.

Đầu tiên cậu hạ cái tay trên trán mình xuống ngực, giơ nó lên ngang mặt, và chém nó sang bên. Rồi cậu búng tay một cái rõ to.

“Giờ thì, Shinjou-kun. Kiểm tra kĩ lưỡng tình hình với mọi người trước khi chúng ta trừng phạt tên ngốc không tuân theo giải pháp tập trung ở Low-Gear này nào.”

Shinjou nhìn tới trước. Khẩu pháo trên tay phải nó đang nhắm thẳng vào cô ấy.

"Vậy là ngươi có thêm động lực bởi vì ta không còn lớp phòng thủ nào nữa sao? Thật là phiền làm sao." Cô ấy đưa tay trái của mình lên cổ. "Đây là Shinjou. Chúng tôi đã đụng độ với kẻ xâm nhập và bảo vệ cô ấy rồi. Chúng tôi hiện đang..."

Trước khi cô ấy có thể nói xong, cỗ máy khổng lồ được biết đến là Thần Chiến tranh Hạng nặng khai hỏa.

Mọi thứ đều bắt đầu ở đó.

Sức mạnh to lớn đang bay về phía cô ấy là một quả đạn pháo lớn được một lớp vỏ kim loại bọc lấy.

Khi sức mạnh này xé gió lao về phía cô ấy, Shinjou vẫn tiếp tục nói.

"...giao chiến với kẻ thù Thần Chiến tranh Hạng nặng."

Khi Sayama tiếp tục xem, Shinjou xoay cây trượng lớn của mình một vòng theo chiều dọc với một cử động duy nhất từ các ngón tay phải của cô ấy.

Phần bầu ra của cây trượng dừng lại trên vai phải cô ấy, để cho nó nằm thẳng đứng. Với một tiếng ồn của kim loại, cô ấy nắm lấy phần trước với tay trái mình. Tay phải cô ấy chạy dọc theo phần cạnh của cây trượng. Các ngón tay phải của cô ấy đang di chuyển về phía tấm bảng dài được làm từ thứ gì đó giống như thủy tinh.

Ngón tay cô ấy viết gì đó ở đây.

"Chúng tôi sợ tìm kiếm sức mạnh nhưng không sợ sử dụng sức mạnh!"

Chữ viết xuất hiện dưới dạng ánh sáng xanh bên trên tấm bảng trong suốt và rồi biến mất.

Quả pháo bay đến như thể đang đáp lại.

Nhưng từ nơi cậu đứng đằng sau Shinjou, Sayama không thể hiện chút bận tâm nào về quả pháo cả.

Cậu chỉ đang nhìn mỗi Shinjou. Với một tay trên cằm, cậu nhìn tấm lưng gầy, phần hông thon, và cặp mông tròn của cô. Mắt cậu híp lại và cậu để hơi thở thoát ra.

"Thật là đẹp. Hãy cho nó nếm phát tốt nhất của em đi."

Shinjou nở một nụ cười méo mó và vận hành cây trượng của mình. Cô ấy trượt nhẹ phần trong tay trái mình và một tay cầm xuất hiện. Cô ấy nắm lấy nó và kéo vào để lên đạn. Khi cô ấy bóp cò trên tay cầm, cây trượng sẽ bắn ra một đòn phản công.

Và cô ấy bóp nó.

Họ có thể nghe thấy âm thanh của không khí bị xé ra. Cơ thể của Shinjou bị dội ngược lại. Đỉnh đầu ra nơi tận cùng của cây trượng tách ra và phát nổ.

Và đổi lại toàn bộ các điều đó, một ánh sáng trắng phát ra.

Ánh sáng trắng đâm xuyên qua không khí và xóa sổ quả pháo đang bay.

Ánh sáng không bị mờ đi tại đó. Dư ảnh màu trắng tiếp tục theo một đường cong lên nhẹ nhàng và đâm trúng tên Thần Chiến tranh màu xám.

Một âm thanh chấn động ầm ĩ.

Mảnh giáp trên ngực tên Thần Chiến tranh bị đập nát. Ánh sáng bùng nổ ấy nắm giữ một sức mạnh to lớn.

"!"

Một âm thanh rắn xé qua không khí và hình dáng khổng lồ hơn 10 mét đó có phần đầu bị đánh văng ngược ra sau.

Một âm thanh dữ dội theo sau khi toàn bộ khối kim loại ấy đổ ngược ra sau.

Một cơn gió nóng thổi qua lối vào, lướt qua Shinjou trước rồi đến Sayama.

Và Sayama thấy gì đó.

Bên kia cơn gió, những bóng hình đang xuất hiện từ các cầu thang dẫn lên lối vào ở hai bên.

Những bóng hình quái thú này trông như một con sói đang đi trên hai chân. Chúng cao hơn hai mét. Sáu tên trong số chúng đến từ bên trái và bốn tên từ bên phải.

Sayama gật đầu khi cậu thấy chúng hạ thấp thế đứng của chúng xuống để chuẩn bị tấn công.

"Nào, cô gái bị ngươi tấn công đã không hề thét lên cho đến tận lúc cuối cùng, nên ta mong ngươi cũng có thể cố được một chút."

Cậu bắt đầu bước lên trước, băng qua tâm của cơn gió đang thổi. Bước chân của cậu phát ra âm thanh ầm ĩ khi cậu nở một nụ cười nhạt.

"Hãy dốc toàn lực nào. Ta đối xử với mọi người đều như nhau cả. Ta sẽ không nương tay đâu."

Giọng nói lưu loát của Sayama hòa cùng tiếng bước chân của cậu.

Shinjou bước đi cạnh bên cậu. Cô ấy cầm thanh trượng bị vỡ của mình như thể đang ôm nó, mở miệng mình ra, cô ấy bắt đầu hát.

Đó là một bài thánh ca. Đó là một đoạn của bài Silent Night.

"Silent night, holy night. (Đêm yên lành, đêm thần thánh)

Shepherds first see the sight. (Những người chăn chiêng thấy dấu hiệu đầu tiên)

Told by angelic Alleluja, (Được kể bởi thiên thần Alleluja)

Sounding everywhere, both near and far. (Vang vọng khắp muôn nơi, cả gần và xa)

'Christ the Savior is here.' (Chúa Cứu thế đã tới rồi)

'Christ the Savior is here.'" (Chúa Cứu thế đã tới rồi)

Sayama mở miệng mình ra khi cậu lắng nghe bài hát. Cậu nói vào micro dây trên cổ mình.

"Mọi người!" Cậu vung tay phải mình lên trong khi nhìm chăm chăm vào kẻ thù của mình. "Ngay tại đây, hãy để tôi nói nó. ...Cái họ Sayama ám chỉ một kẻ phản diện!"

Shinjou nở một nụ cười mỉm khi đang hát cạnh cậu ấy. Sayama đáp lại nụ cười.

“Ngay tại đây, tôi đang ra chỉ thị cho các người! Hiểu chứ? Đừng thất bại và cũng đừng thua chúng. Dù sao thì, nếu bất kì ai thất bại tại đây, thế giới này sẽ còn cô đơn hơn nữa.” Cậu hít một hơi và ngẩng đầu lên. “Mấy người có hiểu không!? Vậy thì ahead! Ahead! Go ahead! Hãy cho những tên ngốc này một cú đấm và một lời cảnh báo trước khi chúng làm bất kì điều gì ngu ngốc nào! Và mang chúng đến đây! Nếu các người đã hiểu thì hãy cho tôi một câu trả lời đi nào!”

Khi cậu quan sát kẻ địch trước mắt mình, Sayama vung tay thật mạnh xuống bên phải. Vạt áo phải của bộ đồng phục giãn ra và kêu lên một âm thanh lớn như tiếng giấy bị đánh vào.

Những giọng nói đáp lại cậu từ chiếc micrô dây và từ khu vực quanh cậu.

"Testament!"

"Được rồi," Sayama đồng ý trước khi tiếp tục tiến lên trước.

Những hình bóng đang co người lại để lấy đà trước mặt cậu gầm gừ và chỉ vài giây nữa là sẽ phóng thẳng tới trước.

Sayama nở một nụ cười nhẹ và dang tay trái của mình ra.

Tay phải cậu đã dang ra rồi, nên giờ nó trông như cậu đang chuẩn bị ôm chằm lấy đối thủ của mình vậy.

Và trong khi vẫn tiếp tục cười, cậu nói, “Giờ thì, sao chúng ta không cùng đi đến một thỏa thuận nhỉ!?”


Câu chuyện giờ quay về hai năm trước, đến mùa xuân năm 2005.

OnC v1-1

Có lẽ là vào lúc đó

Khi thứ đã bị ngừng lại

Bắt đầu chuyển động một lần nữa


Với tôi, cố tìm kiếm hay dỗ dành chính mình không gì hơn là một ảo tưởng.

Chương 1: Sự khởi đầu của SayamaSửa đổi

OnC v1-1-1

Đặc ân của những người biết rõ bản thân họ

Là có thể kìm chế bản thân mình

Không còn dựa dẫm vào người khác nữa


Bên dưới bầu trời xanh là hai hàng anh đào đang trổ hoa.

Con đường giữa hai hàng cây đó dẫn đến một bức tường xi-măng bao quanh một khu đất lớn. Cột cổng bằng đá ở lối vào phía tây được khắc dòng chữ "Học viện Taka-Akita".

Thời khóa biểu dán trên cánh cổng ghi "nghỉ xuân" và bản thân cánh cổng đang rộng mở nhưng không có ai bước qua cả.

Khi một người bước qua cánh cổng, con đường chính tiếp tục với hàng cây anh đào ở hai bên.

Những cái cây này cũng đang trong thời kì nở rộ. Đi tiếp xa hơn dẫn đến một sân thể thao tổng hợp rộng nửa hecta và một nhà thi đấu võ thuật lớn bằng đại sảnh bên trái.

Tiếp tục đi thẳng không dẫn đến tòa nhà lớp học mà đến một tòa nhà giáo viên.

Các tòa nhà lớp học xếp thành hàng ở bốn hướng của la bàn với tòa nhà giáo viên ở chính giữa. Tất cả đều thuộc một trường học, nhưng ngoại trừ sáu tòa nhà lớp học tổng hợp ra, nó được chia theo sự chuyên môn hóa. Để tạo một môi trường thích hợp, một vài tòa nhà lớp học được bao quanh bởi những hàng cây, nhưng những tòa nhà khác thì có một khu nghiên cứu được trang bị một hầm chứa hoặc một con đường nhựa để lái thử.

Những tòa nhà được xây rất gần với các tòa nhà lớp học chính là kí túc xá của học sinh.

Ngôi trường này chiếm diện tích bằng ba phần tư của thành phố. Nó có một vài khu phố mua sắm, trang trại, những nhà máy trên các khu đất và rất nhiều người dân trong thành phố sống ở đây.

Và mọi cơ sở bên trong đều sở hữu một kí hiệu nhất định.

Đó là kí hiệu của IAI, Học viện Hàng không Izumo. IAI tài trợ cho thành phố học viện này.

Tuy nhiên, học viện gần như bị bỏ hoang trong suốt kì nghỉ xuân.

Thậm chí điều này cũng đúng với tòa nhà lớp học tổng hợp gần cổng chính nhất.

Một bóng hình duy nhất có thể thấy ở tòa nhà lớp học tổng hợp của năm 2 nằm ngay phía bắc của tòa nhà giáo viên.

Một cậu con trai đứng trên đầu cầu thang khẩn cấp ở tầng 2.


Mặc cho đang là kì nghỉ xuân, cậu con trai mặc bộ đồng phục trường, blazer và toàn bộ, và mấy chiếc nút trên áo sơmi của cậu đều được cài lên tới tận cổ áo.

Tóc cậu được vuốt ra sau và có thể thấy một sọc trắng duy nhất ở mỗi bên. Bên dưới mái tóc đó là cặp mắt sắc và khuôn mặt nhọn.

Cậu đang nhìn lên bầu trời.

Nổi trên bầu trời xanh là các đám mây trắng mỏng và hình bóng của chiếc máy bay đang vẽ một đường cong lớn vào không khí.

"Vậy ra những người lính Mĩ ở Yokota cũng không nghỉ à. Bọn họ cũng thích chỗ cao như mình. Và họ cũng thế, không quay về nhà kể cả khi họ có cơ hội," cậu nói.

Cậu vung tay trái của mình lên và vạt áo trượt xuống. Một vết sẹo trắng có thể thấy được trên nắm tay trái của cậu và cậu đeo một chiếc nhẫn phụ nữ trên ngón giữa. Một chiếc đồng hồ đeo tay bằng bạc cũng lộ ra trên cổ tay trái của cậu. Những chiếc kim chỉ 2:30 chiều.

Cậu lấy ra một mảnh giấy từ túi của mình.

"Sayama Mikoto-sama. Để hoàn thành việc chuyển giao các quyền để lại cho cậu bởi ông của cậu, ông Sayama Kaoru-shi quá cố, chúng tôi phiền cậu đến Trụ sở chính Tokyo của IAI Okutama vào 30 tháng Ba lúc 6 giờ chiều."

Nó là một lời mời. Văn bản đơn giản đó có kèm theo một bản đồ IAI và tên của người mời Sayama.

"Trưởng chi nhánh IAI, Ooshiro Kazuo, hm?"

...Ông già, hm?

Khi ông của Sayama chết, người đàn ông lớn tuổi ấy đã là người đầu tiên chạy đến đám tang. Người đàn ông cao, tóc bạc luôn mặc một chiếc áo choàng trắng tại IAI. Cả hai người họ sẽ thỉnh thoảng lại trò chuyện một lần và người đàn ông có vẻ thích thú khi Sayama gọi ông ta là "ông già".

Nhưng khi Sayama nhìn vào lời mời, cậu lầm bầm, "Ông mình là một tên tống tiền[4], vậy thì ông có quyền gì ở IAI chứ?"

Cậu quay ra sau và thấy lối thoát khẩn cấp và bức tường. Cánh cửa nhôm được đánh bóng, nhưng bức tường thì đầy cát với đất. Do sự tò mò đột ngột, cậu đến gần bức tường và chạm vào nó. Cát rơi ra và dính lên ngón tay cậu.

"Hm..."

Ngay lúc cậu lau ngón tay mình thì lối thoát khẩn cấp di chuyển một ít.

Một phụ nữ trẻ trong bộ đồ cá nhân ló đầu ra qua khe hở nhỏ ấy. Khi mái tóc cắt ngang trán của bộ tóc ngắn màu nâu phất phơ, đôi mắt xanh của cô ấy hướng về phía Sayama vừa đứng trước đó không lâu. "Huh?" cô ấy nói và nghiêng đầu.

Sayama nói, "Ở đây nè, Ooki-sensei. Hẳn là cô có rất nhiều thời gian rảnh nên mới ở trường vào kì nghỉ xuân nhỉ."

Nghe thế, người phụ nữ tên Ooki nhăn mày và quay lại.

"Cô đang ngủ và—...đợi đã, em cũng thế mà. Em đang cố tận hưởng một cách đầy đủ tuổi trẻ của mình bằng cách nhìn chăm chú lên trời ở một nơi như chỗ này sao? Đồng thời, Sayama-kun."

"Chuyện gì thế? Nếu cô có câu hỏi thì cứ hỏi đi."

"Được rồi, câu hỏi đầu tiên của cô: Sao em lại nói kiểu đó với giáo viên của mình chứ?"

"Đó là phong cách của em. Cô thua ngay khi cô thắc mắc về nó rồi, Ooki-sensei. Giờ thì, còn câu hỏi nào không?"

"Được rồi, câu hỏi thứ hai của cô: Nếu cô đấm một học sinh trong kì nghỉ xuân thì nó có tính là bạo lực học đường không?"

"Nó không sao hết miễn là không ai phát hiện ra. Vậy cô định đấm ai thế? Đó hẳn là một kẻ phiền phức lắm mới có thể làm cô giận được đấy."

"Và câu hỏi cuối cùng của cô: ...Em có bao giờ soi gương chưa?"

"Em dùng một cái trong khoảng thời gian dài đầy tuyệt vời mỗi ngày. Cô thật sự thích hỏi mấy câu rõ ràng thế nhỉ."

"Cô đúng là đồ ngốc khi cố hỏi một người đầy lập dị. Thật ra, em có chắc là cách cư xử ấy ổn không?"

Đáp lại lời nhận xét phiền toái ấy, Sayama dời tay ra khỏi bức tường và quét nó một cách mạnh bạo vào không khí. Vải nơi vạt áo phát ra một âm thanh.

"Đừng lo. Em cư xử kiểu này với mọi người mà. Dù sao thì, em cũng định đi theo con đường đó trong tương lai. Có thể là em ích kỉ, nhưng em không muốn người ta nói rằng em bỗng nhiên bắt đầu xem mình là trung tâm khi em lớn lên. ...Mặc dù việc này có thể gây chút phiền phức cho cô."

Cổ của Ooki thả lỏng và cô ấy nở một nụ cười cay đắng khi nghe câu cuối cùng ấy.

"Có lẽ em cũng nên nói phần cuối với các giáo viên khác nữa. Oh, nhưng hình như cô cũng sẽ là giáo viên chủ nhiệm của em vào năm sau luôn đấy."

"Vậy là cô đã xoay sở để có được một trong những học sinh giỏi nhất vào lớp mình rồi à. Rất xuất sắc đối với một giáo viên mới vào và có ít quyền hành."

"Liệu em sẽ cảm thương cho cô nếu cô nói với em là các giáo viên khác đang ép những học sinh xuất sắc nhưng cá biệt quá mức lên cô chứ?"

Sayama đặt một tay lên vai Ooki và gật đầu với một biểu hiện hoàn toàn nghiêm túc.

"Nếu cô tìm kiếm sự cảm thương thì mọi thứ chấm hết với cô cả rồi. Mặc dù có lẽ cô cũng sắp rồi."

"Xin lỗi, nhưng chuyện này đang chọc tức cô đấy, vậy nên sẽ rất tuyệt nếu em dừng lại đấy." Ooki bước ra khỏi cầu thang khẩn cấp với đôi mắt còn lim dim của mình. Cô gãi đầu và nói, "Nói chuyện với em thật sự làm cô kiệt sức đấy. Em tiếp nhận mọi chuyện một cách nghiêm túc quá."

Sayama nở một nụ cười mỉm với điều đó.

"Nghiêm túc? Em—..."

"Em không có sao? Nhưng em được bầu làm Phó Hội trưởng trong cuộc bầu cử Hội Học sinh và điểm của em cũng xuất sắc nữa."

"Thật vậy," Sayama nói với một cái gật đầu. Cậu khoanh tay lại và nghĩ một lúc. Ba giây sau, "Em chưa bao giờ nghiêm túc lấy một lần. ...Chỉ là em không thể khiến mình muốn nghiêm túc được."

"...Eh?"

Sayama phớt lờ giọng thắc mắc của Ooki và nhún vai.

"Rồi một lần nữa, mọi thứ em trải qua trong trường đều kết thúc trước cả khi em có lấy một cơ hội để nghiêm túc. Em từng một lần bị ông mắng. Ông bảo em không được an phận chuyện thằng chột làm vua xứ mù."

"Cô hiểu," Ooki nói với một cái gật đầu. Cô ấy dựa vào lan can ở đầu cầu thang khẩn cấp. "Ông của em là một người phi thường. So với ông ấy, cô có thể thấy em thừa hưởng từ ai rồi."

"Vâng. So với ông của em, người sẽ cho nền kinh tế Nhật Bản một cú hích tuyệt vời từ trong tối, thì vị trí Hội phó của thành phố học viện này không là gì cả."

"Có còn hơn không."

"Nhưng sự thật là em chưa bao giờ thực sự thử thách bản thân cả. Trong cuộc tranh cử chức Hội phó, đối thủ của em trở nên tuyệt vọng vào phút cuối đến nổi cậu ta thậm chí còn khỏa thân múa vòng quanh trong cố gắng để có thêm sự tín nhiệm nữa. Cậu ta đơn giản là không có cửa với em."

"Có phải em là người đã phóng một tên lửa chai vào mông của cậu ta khi cậu ta đang trình diễn màn múa lõa thể đó không?"

"Không, đó là Izumo lúc cậu ta nghiền nát mọi người khác trong cuộc tranh cử Hội trưởng. Cậu ta thậm chí còn dùng một ống kim loại làm nòng súng để tăng độ chính xác nữa. Không phải là thứ mà cô sẽ trông đợi ở một học sinh năm ba."

"Trong trường hợp đó, cô sẽ không hỏi xem ai đã thổi bay sân khấu sau đó..."

"Vậy là tốt nhất. Có phải cô đang dần học được cách để thuận theo cuộc sống rồi không, Ooki-sensei?"

"Phải, phải. Nhưng cô đang bắt đầu lo lắng về việc làm cố vấn tiếp theo cho Hội Học sinh..." Ooki nhăn mày và thở dài trước khi tiếp tục. "Trường học đối với em thật sự chán đến vậy sao?"

Sayama ngừng di chuyển khi nghe thấy điều đó.

Cậu hướng ánh nhìn sang để bắt gặp đôi mắt xanh của Ooki.

Sau một khoảng dừng ngắn, cậu khẽ lắc đầu.

"Em không có lời than phiền nào với trường học hết. Đúng thật là cuộc bầu cử Hội Học sinh và các bài kiểm tra đều là những thứ vặt vãnh đến nỗi em không cần phải trở nên nghiêm túc. Tuy nhiên, điều đó không có nghĩa là trường học chán. Nó cũng tự nhiên thôi khi cảm thấy rằng trường học là một nơi nhỏ nhoi. Và em nghĩ rằng trường học cũng có những điều riêng biệt của nó để tận hưởng."

"Thật là một đứa trẻ phức tạp..."

Sau khi chìm vào im lặng trong một khoảng thời gian ngắn, Ooki ngửa lưng qua lan can mà cô ấy đang dựa và nhìn lên trời.

Trong khi đó, Sayama liếc nhìn đồng hồ của cậu. Là 2:50.

"Ooki-sensei, em nghĩ em nên sớm quay lại kí túc xá của mình."

"Em sẽ rời đi sớm à?"

"Vâng. Sau khi thay sang bộ vest, em cần nhận một vài thứ tương tự như di nguyện của ông."

Sayama mở lối thoát khẩn cấp ra. Ooki hoảng hồn chồm dậy khỏi lan can và lao qua cánh cửa đang mở. Sayama cũng bước vào tòa nhà lớp học khi cậu đóng cánh cửa lại.


Sayama bước dọc theo hành lang cùng với Ooki. Tờ báo trường cuối cùng của năm được đính trên bức tường bên dãy lớp học. Câu lạc bộ PR Đệ nhất cho ra báo hàng tuần. Nó đa số là chứa các bài báo liên quan tới IAI và vấn đề này gồm bản đánh giá việc làm của trường tới IAI cũng như một vài mẫu tin khác.

Ooki đứng lại khi cô ấy nhìn sang một bài báo ở tầm mắt của cô, thấp hơn một mức so với của Sayama.

"Họ đã tìm ra một hệ sao siêu mặt trời với khả năng cao là có thể sinh sống được. ...Điều đó thật phi thường!"

"Nó chỉ được khám phá ra thôi. Cứ xem bài báo này thì cô sẽ biết vấn đề khó khăn đến cỡ nào với bất cứ điều gì xa hơn thế nữa."

Sayama chỉ vào một bài báo khác. Bức ảnh của bài báo chụp một núi máy móc khổng lồ nằm vương vãi khắp một khu vực lớn của con đường nhựa.

"Theo cái này thì họ đã tạo một con người máy hai chân cao 8 mét và nó đã thất bại một cách ngoạn mục. Các khớp được làm quá yếu nên chỉ cần đi cũng khiến đầu gối của nó bị gãy. ...Không quan trọng chúng ta có thể khám phá ra điều gì, nó đều vô nghĩa nếu chúng ta không có đủ công nghệ để sử dụng nó."

"Hm. Vậy là nó cũng giống như phát hiện thấy một cô gái đẹp nhưng lại không biết bắt chuyện với cô ấy như thế nào."

"Em mừng là cô thông minh đến thế. Đó có phải là điều mà cô tự nói với mình như là một lời biện minh không?"

"Thì, Giáng sinh trước, cô và vài người bạn... đợi đã, không phải."

Khi Ooki nói thế, Sayama nhận ra rằng cô ấy đang nhìn lên mặt mình.

Sao cô ấy lại nhìn chằm chằm? cậu thắc mắc.

"Chuyện em cười bộ hiếm đến vậy sao?"

"Không, không phải là nó hiếm. Nó thú vị."

Ooki bắt đầu bước đi lần nữa. Sayama theo sau.

Ooki hỏi, "Cô có thể hỏi em về ông của em không?"

"Dĩ nhiên," Sayama đáp lại.

Cậu không có gì phải giấu.

Và rồi cậu nói. Cậu nói về nhiều thứ khi họ bước đi.

Cậu nói cho cô ấy việc ông cậu đã rời khỏi cuộc chiến trong Thế chiến 2 và bắt đầu nghiên cứu thứ gì đó như thế nào.

"Và có vẻ như vào lúc đó, Học viện Hàng không Izumo cũng có liên quan. Sau chiến tranh, ông ấy dùng mối quan hệ và các phát hiện mà ông có được như là nền móng để dấn thân vào giới tài chính và trở thành một tên tống tiền."

"Một tên tống tiền, hm?"

"Ông ấy đã làm rất nhiều thứ khá là kinh khủng. ...Mỗi lần mà ông có mặt trên báo, ông sẽ nói câu sau."

Ooki gật đầu và chen vào.

" 'Cái họ Sayama ám chỉ một kẻ phản diện', phải không? Cô từng thấy nó một lần trên tạp chí tuần rồi."

"Đúng vậy. Ông của em là một kẻ phản diện từ trong ra ngoài. Khi ông xem một đối thủ khổng lồ nào đó là kẻ thù hay xấu xa, thì ông sẽ chiến đấu với chúng bằng cách trở thành một kẻ còn xấu xa hơn nữa. Và...đó là tại sao em không muốn trở nên nghiêm túc với bất cứ điều gì."

"Vậy sao?"

"Em vẫn còn thiếu kinh nghiệm. 'Cái họ Sayama ám chỉ một kẻ phản diện.' Ông em luôn nói rằng khả năng của mình là một phương tiện để thực hiện những sự xấu xa cần thiết. Tuy nhiên, em mất ông khi tất cả những gì ông đã dạy chỉ là làm như thế nào để thực hiện nó."

"Vậy... Em không biết khi nào thì sự xấu xa mình làm là thực sự cần thiết?"

"Vâng. Em không muốn chết, nên có lẽ sẽ có những lúc mà em trở nên nghiêm túc. Tuy nhiên, trở nên nghiêm túc khi em không thể nói liệu nó có thực sự cần thiết hay không là một điều rất đáng sợ."

Khi cậu nói, Sayama bỗng đưa tay phải mình lên phía ngực trái.

Khi cậu đưa tay mình vào áo khoác và ôm ngực, Ooki nói mà không quay về hướng cậu.

"Có vẻ như em cũng có khó khăn riêng nhỉ."

"Phải," cậu gật đầu.

"Vậy cô có thể hỏi về cha em được không?"

"Tại sao?"

"Cô chưa bao giờ hỏi về điều đó vào năm ngoái mặc dù là giáo viên chủ nhiệm của em, và..." Đuôi chân mày của cô rũ xuống. "Cô nghĩ đây là một phần trong công việc của giáo viên."

Sayama gật đầu khi cậu nắm nhẹ ngực trái của mình. Sau khi hít một hơi, cậu nói.

"Không có gì phải lo đâu ạ. Nó là một vấn đề đơn giản thôi. Quan trọng hơn là, cô biết được bao nhiêu rồi, Ooki-sensei? Em tò mò đấy."

Ooki ngước lên và khoanh tay lại.

"Cha em được nhận nuôi bởi ông của em và ông ấy vào IAI cùng lúc với mẹ em. Tuy nhiên, ông ấy đã chết trong trận đại động đất Kansai vào cuối năm 95. Mẹ em, um, thì, mang em theo với bà ấy và—..."

Giọng của Ooki lạc dần và Sayama cười khổ.

"Trước đó em nói cô không phải lo về nó, nhưng giờ thì em cần chỉnh lại vài điều rồi. Cha em chết trong đợt thương vong thứ hai của trận động đất khi ông được IAI gửi đi để cứu trợ động đất."

Sayama hít một hơi. Cậu giơ bàn tay trái trống không của mình lên. Nắm tay sẹo ấy có một chiếc nhẫn phụ nữ trên ngón giữa. Viên ngọc trai trang trí lấp lánh một chút trong hành lang được thắp sáng lờ mờ.

Ooki quay sang nhìn nó khi cô bước đi.

Tuy nhiên, Sayama cũng nhìn chiếc nhẫn thay vì nhìn cô ấy.

"Hãy đi tới nơi mà người con trân quí đang đợi, hm?"

Khi lời nói của cậu trầm xuống, Sayama cảm thấy như thể có thứ gì đó đang di chuyển bên trong ngực trái của mình.

Đó là cơn đau.

Và nó có cảm giác như ngực cậu đang rít lên vậy.

Nó đang đến.

Và rồi Sayama thấy Ooki nhìn lên cậu với khuôn mặt trắng bệch của cô ấy.

"Sayama-kun. E-Em ổn không vậy?"

Cậu cố trả lời "vâng", nhưng cậu nhận ra cậu không thở. Khi người cậu chúi về trước, cậu nhận thấy ai đó đã nhanh chóng đỡ lấy ngực cậu.

Ooki đã đỡ cậu từ bên dưới.

"Ah..."

Khi cậu nghe Ooki kêu thế, toàn bộ các giác quan trên cơ thể cậu trở lại.

Đầu tiên cậu cảm thấy kiệt sức. Rồi cậu cảm thấy cậu đã có thể thở trở lại và mồ hôi túa ra từ lưng và chân cậu.

Cậu dồn sức vào chân để đứng lên, nhưng Ooki vẫn còn hơi với tay về phía cậu.

"E-Em có sao không vậy?"

"Em không sao."

"Thật sao? Ổn? Em ổn?"

"Em ổn, nhưng đó không phải là tiếng Anh chính xác đâu." Cơ thể cậu giờ rõ ràng là đã trở lại bình thường. Cậu gật đầu và nói, "Em ổn, nên cô đừng lo. Có vẻ em bị đau thắt ngực do stress vì chủ đề này."

"Vậy tại sao em lại đồng ý nói về nó?"

"Không phải cô đã nói là mình muốn biết sao? Cô thật sự là một giáo viên kinh khủng nếu quên mất việc đó đấy."

"Oh, nhưng, um..."

Khi Ooki bắt đầu quơ tay loạn xạ để phủ nhận, Sayama cười lần nữa.

"Cô đang cố phủ nhận cái gì thế? Hãy nghĩ về nó. Em được quyền tự do nói những gì em muốn. Và cô được quyền tự do đỡ lấy em khi em ngã. Em sẽ nói rằng cô đã thực hiện được kết quả tốt hơn trong trường hợp này. Cô không đồng tình sao? Nhưng hãy để em nói một điều." Sayama bỏ tay phải mình ra khỏi ngực. "Mẹ em sẽ thường hay nói với em rằng bà ấy mong em có thể làm được gì đó vào một ngày nào đó. Em phải tự hỏi liệu bà ấy đã từng làm bất kì điều gì chưa. Và giờ, đứa trẻ được nuôi lớn khi lắng nghe điều đó chẳng có chút ý tưởng nào về việc mà cậu ta có thể làm cả. Và vì thế nên em phải hỏi: em nên làm gì đây?"

"Cô hiểu... Vậy là em không biết em có thể làm được gì." Ooki gật đầu và vai cô ấy rũ xuống. Cô ấy nhìn lên Sayama và nói một cách chân thành, "Cuối cùng cô đã hiểu tại sao em lại quá khích về mọi chuyện đến vậy rồi."

"Em không thể bỏ qua cái đó. Cô đang gọi ai là quá khích thế?"

"Cái gì? Em không nghe thấy cô sao? Cô đã nói nó khá là rõ ràng mà. Có phải cái mũi gắn bên cạnh đầu em không thế?"

Tay trái Sayama làm một cú búng nhanh như chớp lên cái trán đã hỏi câu đó một cách quá nghiêm túc.

"Eeee," Ooki rên rỉ khi cô ấy ngồi thụp xuống.

Sayama đưa một tay lên cằm và nói, "Một vài giáo viên có thể nói những lời thật sự kinh khủng về học sinh của họ đấy nhỉ."


Cuối cùng thì, Sayama đã không rời khỏi kí túc xá cho đến hơn bốn giờ.

Nó tốn thời gian để mặc bộ com lê ba mảnh mà cậu thừa kế từ ông và chuẩn bị con dấu cũng như máy ghi âm kĩ thuật số cần cho những ghi chép chính thức. Cậu ghi lại thời gian xuất phát của mình tại bàn tiếp tân của kí túc xá và rời đi.

Mặt trời vẫn chưa lặn.

Cậu băng qua một bãi đất trống sỏi đá nằm giữa những tòa nhà lớp học tổng hợp và kí túc xá. Bình thường thì nó được dùng làm bãi xe cho giáo viên. Cậu đang hướng ra cổng chính.

Khi cậu đi tắt ra sau tòa nhà lớp học tổng hợp của năm hai, cậu nghe thấy tiếng những con chim non đang cất tiếng hót trên cây.

Khi cậu lắng nghe, Sayama nghe thấy hai âm thanh nữa ngoài tiếng ríu rít của những chú chim.

Cái đầu tiên là tiếng đàn organ đến từ phòng âm nhạc trên tầng hai của tòa nhà lớp học.

"Silent Night..."

Cậu nhớ rằng mình thỉnh thoảng có nghe thấy nó vào cuối tuần. Tuy nhiên, đây là lần đầu tiên cậu có thể chỉ chính xác nó đến từ đâu. Cậu tự hỏi ai đang chơi nó, nhưng nó được chơi hoàn hảo đến mức mà cậu cho rằng đó không phải là một học sinh.

Và khi khúc nhạc organ được chơi, có thể nghe thấy một âm thanh khác nữa đang đến gần.

Đó là âm thanh của động cơ mô-tô. Cụ thể là, âm trầm của một động cơ 4 thì.

Khi cậu lắng nghe âm thanh đang đến từ hướng cổng chính đó, Sayama lẩm bẩm, "Izumo và Kazami."

Sau đó cậu bước ra con đường nhựa ở phía tây tòa nhà lớp học.

Cậu nhìn ra phía tòa nhà giáo viên, sân thể thao rộng lớn, và cơ sở võ thuật. Cậu phát hiện thấy hai người đang cưỡi một chiếc mô-tô xuất hiện từ bên hông tòa nhà giáo viên. Mặc cho lượng lớn khói thoát ra, chiếc mô-tô du lịch màu đen di chuyển một cách êm ả dọc theo con đường.

Trên chiếc mô-tô là một thiếu niên lực lưỡng mặc chiếc áo khoác nâu mỏng và một cô gái với mái tóc hơi ngắn đang đeo một cái ba lô màu đen. Tấm lưng lộ ra bởi chiếc áo không tay của cô gái hướng về phía Sayama.

Cả hai đang trò chuyện khi cưỡi mô-tô.

Bỗng nhiên, cậu thiếu niên chú ý thấy Sayama. Một nụ cười thân thiện xuất hiện trên khuôn mặt khá dài của cậu ta.

"Hey," cậu ta nói với một tay giơ lên.

Rồi cậu ta dừng chiếc mô-tô kế bên Sayama.

Cậu thiếu niên cao hơn 180cm với bờ vai rộng, nên cậu ta đỡ lấy khối lượng của chiếc xe mô-tô nặng nề bằng chân mình.

Cô gái nhẹ nhàng chòm tới và dựa vào lưng của cậu thiếu niên.

Cậu thiếu niên cười với cô gái đang dựa vào mình.

Cậu ta nhìn lên và nói, "Cậu nghĩ cậu đang đi đâu thế hả, đồ ngốc Sayama? Đi phun mấy lời lăng mạ vào ai đó à?"

Sayama đưa một tay lên trán và thở dài.

Với giọng điệu khó chịu, cậu nói, "Izumo, không như anh, não tôi đang làm việc hoàn toàn bình thường. Và tôi chưa hề phun mấy lời lăng mạ vào ai hết, tên khốn buồn nôn."

"Rồi, rồi. Cảm ơn vì đã duy trì cái kiểu cư xử của cậu kể cả trong kì nghỉ xuân."

OnC v01 0051

"Không cần cảm ơn tôi. Nhưng cả ba thành viên với chức vụ cao nhất của Hội Học sinh thật sự có nên có cuộc trò chuyện kiểu này không?"

Cậu thiếu niên, Izumo, cười gượng gạo với câu đó.

"Tất nhiên là không," cậu ta đồng tình.

Cô gái đang dựa vào lưng cậu ta quay về phía hai người.

"Sayama, cậu đang đi đến IAI, phải không?"

"Phải, đúng vậy. Kazami, Izumo. Còn hai người thì sao?"

"Tôi chỉ vừa quay trở về kí túc xá để vui vẻ một chút với Chisato...kh!"

Khi cậu ta nói, đầu của Izumo vẹo lên trên. Cô gái tên Kazami đã nắm đầu và quai hàm của Izumo từ đằng sau. Một âm thanh tao nhã đến từ cổ của Izumo và cậu ta chầm chậm ngã ra sau.

"Kaku, đó không phải là những gì mà cậu ta hỏi. Sayama muốn biết chúng ta đã ở đâu."

Đầu của Izumo dựa trên đùi của Kazami và cậu ta ngừng cử động.

"Ngoan, ngoan," Kazami nói khi cô ta xoa đầu cậu ta. Rồi cô ta cho Sayama thấy chiếc ba lô đen kế bên mình và cười.

"Tụi tôi đi vào thành phố. Tụi tôi mua ít quần áo, đĩa nhạc mới, và vài thứ khác cho Lễ hội Toàn liên[5]. Ở vùng ven Tokyo thật sự làm cho người ta quên hết về văn minh."

"...Tôi hiểu rồi. Nhưng hai người là năm ba và cả hai sống chung, phải không?"

Cô gái, Kazami, nghĩ một lúc, trông bối rối, nhưng rồi cũng nói.

"Thì, mọi chuyện là thế đó. Bây giờ, khi tôi thử hòa hợp với những người khác, họ chú ý thái quá về cách đối xử với tôi. Vai trò của tôi trong kí túc xá đã trở thành một chị đại rồi. Một đàn em thậm chí còn xin lỗi chỉ vì vượt qua tôi ở đại sảnh."

"Mặt cô có vẻ đang hóa thành xi măng rồi kìa."

Kazami cúi đầu xuống, nói "Oh, xin lỗi", và thả lỏng vai. Cô ta thỉnh thoảng lại vỗ một tay vào Izumo, người đang nằm bất động trên đùi mình.

"Đừng biến thành một tên ngốc như cậu ta nhá, được không? Cậu ta quá lạm dụng quyền hành của mình với tư cách là con trai của chủ tịch IAI."

"Tôi thì thấy cô đang tận hưởng cái sự lạm quyền ấy khá nhiều đấy."

"Tôi biết điều đó, và đó là tại sao nó làm tôi tức nhiều đến thế. Cậu ta ít ra cũng nên làm công việc Hội Học sinh một cách nghiêm túc đi." Kazami ngẩng đầu lên để nhìn vào mắt Sayama. "Oh, phải rồi. Sayama, tôi đang nghĩ tới chuyện làm công việc Hội Học sinh đầu tiên cho học kì này của chúng ta ở Thư viện Kinugasa trong tòa nhà lớp học của năm hai. Cậu có thời gian không? Ba chúng ta có thể lập vài kế hoạch cho Lễ hội Toàn liên và Lễ hội Chào mừng vào mùa xuân."

"Tôi phải ra ngoài hôm nay và tôi không biết mình sẽ về trễ đến cỡ nào."

"Tụi tôi sẽ đi tới thành phố lần nữa vào chiều mai, vậy nên 9 giờ sáng ngày mai ở Thư viện Kinugasa thì thế nào?"

"Lúc đó thì tôi có thể," Sayama đồng ý. Cậu liếc sang tòa nhà lớp học kế bên họ. "Thư viện Kinugasa, hm?"

Ở phía tây tầng trệt của tòa nhà lớp học tổng hợp cho năm hai, một khu vực dài bằng bốn lớp học nhô ra. Nó nhô ra khoảng chiều rộng của một lớp học. Bên trong không gian này là một khu vực rộng bằng tám lớp học.

Nhìn qua cửa sổ sẽ thấy được phía sau lưng của những tấm gỗ. Những tấm gỗ dày này tạo thành hình dạng của những giá sách.

Căn phòng là một thư viện.

Gần như toàn bộ không gian bằng tám lớp học này đều được lấp kín bởi sách và hành lang với tầng hầm được dùng thêm để làm kho chứa sách. Đó là Thư viện Kinugasa.

Khi Sayama liếc về phía cửa sổ thư viện, cậu nghe Kazami nói.

"Thư viện được tạo ra bởi người thành lập trường không phải là một nơi tệ cho công việc đầu tiên của chúng ta đâu, phải không? Thủ thư, ông Siegfried, có thể khó gần, nhưng ông ấy có pha trà cho chúng ta. Tụi tôi cũng đã dùng nơi đó vài lần trong cuộc bầu cử rồi, nên tôi nghĩ là chúng ta có thể tiếp tục dùng nơi đó làm căn cứ."

"Thủ thư năm nay thật sự khác thường nhỉ."

"Tôi nghĩ Hội trưởng và Phó Hội trưởng cũng khá là khác thường đấy. Nhưng mà cậu nghĩ sao? Những senpai như tụi tôi có thích hợp với một người đầy kiêu hãnh như cậu không?"

"Tôi nghĩ chỉ riêng phát biểu đó cũng đã cho thấy cô có thể cạnh tranh với tôi khi nói đến niềm kiêu hãnh rồi. ...Nhưng ít nhất là, không có ai trong ngôi trường này thích hợp hơn cả. Izumo Kaku, con trai của chủ tịch IAI trợ cấp cho thành phố Akigawa này, và Kazami Chisato, cô gái cùng phòng với cậu ta, là những đứa trẻ rắc rối thực thụ."

"..."

"Không lí nào mà hai người không biết việc thế giới nói gì về mình. Tôi tôn trọng mấy người vì khả năng tiếp tục bất chấp mà hành xử như thế ."

Nghe vậy, Kazami hơi khoe hàm răng mình ra và nhìn xuống Izumo đang nằm trên chân mình.

"Thì, không quan trọng người ta nói gì. Kaku có thể gây rắc rối, nhưng cậu ta không phải là một người xấu."

"Cả cô cũng thế, Kazami."

"Vậy còn cậu thì sao, Quí ngài Gia đình của những kẻ phản diện?" Kazami ngẩng đầu lên để nhìn vào Sayama. Cô ta liếc lên liếc xuống bộ com lê của cậu. "Cậu trông đủ tốt rồi đấy, nhưng cậu làm mọi việc khó khăn lên."

"Theo cách nào?"

"Tôi đang gặp khó khăn trong việc tưởng tượng xem ai sẽ đứng cạnh cậu. Tôi không thể tưởng tượng ra việc ai đó làm cân bằng được sự ngu ngốc của cậu, giống như Kaku là dành cho tôi."

"Không có ai ngoài kia đủ sức mạnh để ứng phó với tôi ngang hàng đâu."

"Đó không phải là ý tôi." Kazami làm một nụ cười khổ. Cô ta thờ ơ quơ tay tới lui. "Tôi đang nói về sự cân bằng. Những người ngang hàng chỉ có thể đứng cùng một bên của chiếc cân, đúng không? Cậu cần một đối trọng."

Sayama nghĩ về ý nghĩa lời nói của Kazami.

Và, "Một người như thế sẽ là thế lực đối địch hoặc là một vật cản."

"Vậy tôi là thế lực đối địch hoặc là một vật cản với Kaku à?"

Câu hỏi đó được phát ra với một nụ cười nhỏ. Sayama thả lỏng vai.

"Tôi không biết câu trả lời cho việc đó, nên tôi không thể tranh luận với ai đó như cô, một người biết câu trả lời."

"Ow, thật thà làm sao."

"Tôi là một con người thật thà mà, Kazami. Chỉ là, vì vài lí do kì lạ, mà có vẻ vào lúc cuối, tôi đều gặp rắc rối vì nó hết lần này đến lần khác. Đây có phải là ý của họ khi nói một người thật thà là một tên ngốc không? Phải, các tiền nhân của chúng ta đã nói những điều xuất sắc."

"Được rồi, chắc rồi. Nếu đó là những gì cậu muốn nhìn nhận trong vũ trụ của riêng cậu, thì tôi không cản đâu."

Sayama cười cay đắng trước điều đó. Cậu trao đổi ánh nhìn với Kazami và nói.

"Tốt thôi. Tôi sẽ thừa nhận những mối quan hệ như của cô và Izumo là có tồn tại. Tuy nhiên, tôi nghi ngờ điều tương tự có thể xảy ra với tôi. Tôi cũng nghĩ nó là một rắc rối, ngay cả việc nghĩ xem đặt ai như thế cạnh tôi."

"Một rắc rối?"

"Cái họ Sayama ám chỉ một kẻ phản diện. Cô đặt gì bên cạnh một kẻ phản diện?"

Kazami không có câu trả lời nào cho điều đó cả. Cô ta chỉ để vai mình rũ xuống và thở dài.

"Cậu thật sự là một con người phức tạp đấy."

"Ooki-sensei cũng đã nói điều tương tự mới nãy."

"Mọi người đều nghĩ thế. Tụi tôi cũng tự hỏi chính xác là khi nào thì cậu sẽ nghiêm túc về việc gì đó."

"Tôi chưa từng làm thế, nên tôi không thể nói. ...Và nếu tôi làm thế, thì tôi quá non nớt đến nỗi mà rất có thể là tôi sẽ sợ chính mình."

"...Cậu thật sự phức tạp đấy, Sayama."

"Cô không cần lặp lại đâu," Sayama nói với một nụ cười trước khi hờ hững vỗ lưng Izumo nơi cậu ta nằm bất động như thể đang ngủ. "Anh còn tỉnh, phải không? Nhanh quay trở lại và cắm đầu vào lối sống buông thả của mình đi."

"Eh?" Kazami thì thầm khi cô ta nhìn xuống.

Izumo mở mắt.

"Hey."

"Không, không phải 'hey'. Nếu anh đã tỉnh thì sao không dậy?"

"Em ngửi thật sự tuyệt vời đấy, Chisato."

Đôi mắt của Izumo cong lên một cách vui vẻ khi Kazami đỏ mặt.

"Ha," Sayama cười trước khi vỗ vai Kazami, quay lưng lại, và bỏ đi.

Cậu tiếp tục đi về phía cổng chính.

Khi cậu làm vậy, cậu chú ý thấy một bóng hình mới.

Ai đó đang đi xuống cầu thang từ tầng hai của tòa nhà lớp học tổng hợp cho năm hai.

Đó là một ông già cao. Ông ta mặc chiếc áo vest đen, quần đen, và găng tay đen. Ông ta trọc đầu và có một bộ râu.

"Siegfried Zonburg, thủ thư."

Sayama đã nói chuyện với ông ta vài lần trong lúc làm việc Hội Học sinh. Người đàn ông chỉ sử dụng tối thiểu lời nói.

"Không thường thấy ông ta ở bên ngoài Thư viện Kinugasa như vậy," cậu lẩm bẩm trước khi tiếp tục.

Cậu nhìn xung quanh một lần nữa và không thấy gì ngoài cảnh ngôi trường gần đến đỉnh điểm của mùa xuân.

"Thật là một nơi yên bình..."

Phía sau cậu, cậu nghe thấy âm thanh của thịt bị dần, theo sau bởi tiếng thét của Izumo.


Mặt trời đang lặn xuống ở phía tây.

Bên dưới ánh mặt trời đang lặn ấy, đến cả một khu rừng bao quanh bởi núi cũng có ánh sáng chiếu qua nó như một cơn gió.

Khu rừng chủ yếu được hình thành bởi những cây tuyết tùng. Một bóng hình duy nhất đang gục ngã dưới một trong những cái cây ấy.

Bóng hình ấy đang ngồi bệch trên đất.

Người đàn ông trung niên này ngồi như thế làm ánh mặt trời rọi qua ông ta từ bên hông. Mái tóc cắt sát rạt của ông bị ướt bởi thứ gì đó nên nó phản chiếu ánh mặt trời. Chất lỏng làm ướt tóc ông ta nhỏ xuống trán và nhuộm nửa trái mặt ông ta một màu tối.

Quần áo của ông ta làm liên tưởng đến một bộ quân phục trắng đen. Tuy nhiên, vai trái và chân trái của bộ đồng phục đó đã bị xé toạc và thứ gì đó tối màu có thể thấy đang chảy ra khi ông ta thở đứt quãng.

Ông ta duỗi tay trái ra và cào vào mặt đất. Với máu trong mắt mình, ông ta có lẽ cũng đã bị mù. Tay trái ông ta quơ quào khắp mặt đất.

Sau cùng, ông ta cũng xoay sở để nhặt được thứ gì đó nằm giữa những hòn đá và thảm lá rụng lên.

Đó là một khẩu súng trường làm bằng kim loại. Bên hông được khắc gì đó bằng tiếng Đức.

Ông ta ôm khẩu súng thật chặt và hít một hơi sâu. Ông ta nhét một ngón tay vào bao đạn bên hông phải của mình.

"Đây là Tsuurin Daiichi. Vị trí hiện tại của tôi là ở vùng núi gần Điểm 3 giữa Okutama và Shiromaru. Tôi đã thành công trong việc ngăn chặn kẻ địch duy nhất trốn thoát. Tôi đã ghi lại được dao động dây[6] của kẻ địch và gửi nó rồi. Hiện tại...tất cả mọi người trừ tôi đều đã bị hạ rồi. Xin hãy nhanh lên."

Một giọng rè rè đáp lại từ nơi gần cổ ông ta. Đó là một giọng phụ nữ.

"Testament. Phân đội đặc biệt đang trên đường tới. Chúng tôi cũng sẽ gửi tiếp viện tới cho ông, nên hãy rút lui đi."

"Tes. ...Hoặc đó là những gì tôi muốn nói. Nhưng không may là, chân tôi đã tiêu rồi. Với cả dụng cụ và thần chú chữa trị của tôi cũng đã bị phá hủy luôn rồi. Tôi chỉ còn lại món vũ khí yêu thích của mình để dựa vào thôi. ...Khi tôi nói nhanh lên, ý tôi là phân đội đặc biệt, không phải tiếp viện cho tôi." Ông ta hít sâu một hơi trong khi đang toát rất nhiều mồ hôi. "Kẻ địch đến từ một phe của quân cách mạng từ 1st-Gear. Phải, một người sói từ phe cung điện hoàng gia thứ hai. Có vẻ hắn ta đến để đàm phán với phe ôn hòa. Hắn ta hẳn là có đá hiền triết của 1st-Gear bởi vì hắn đã hóa thành sói ở thế giới thực này."

"Đừng nói nữa. Không gian khái niệm sẽ được triển khai trong năm phút nữa."

"Ha ha. Làm nó sao cho một viên đạn bạc sẽ có hiệu quả ấy. Đồng thời, cô gái trẻ à... hay là một quí cô trẻ tuổi? Dù sao đi nữa, cô không nghĩ đây là lỗi của chúng tôi, phải không?"

Ông nhận được sự im lặng. Ông ta hướng ánh nhìn xuống trước khi tiếp tục.

"Tốt thôi. Đó là sai lầm của chúng tôi khi quyết định đi. Ở phân đội tiêu chuẩn, chúng tôi có quyền lựa chọn...đúng chứ?"

Một lần nữa, ông chỉ nhận được sự im lặng. Dù thế nhưng ông ta vẫn không ngừng lại.

"Cô đến từ đội nào? Kể cả phân đội đặc biệt cũng không có bao nhiêu đơn vị là có phụ nữ trong đó. Nhưng tôi nghĩ là có một đội được lập gần đây. Một đội toàn những cô gái và phụ nữ xinh đẹp được UCAT nuôi dạy. Tôi nghĩ đó là IAI—..."

Ông ta dừng nói. Đôi mắt ông ta mở to và ông ta đứng dậy bằng cách dùng cái cây đằng sau để đỡ mình.

"Hey, khi tôi trở về, hãy tới thăm tôi với những bông hoa nhá. Đó sẽ là một sự trở về huy hoàng. Hoa gì nở vào mùa này nhỉ?"

"Testament. Tôi nghĩ đó là Chi xuân thảo và những cây giống vậy."

"Không, cô phải nói là cô sẽ tới chứ."

Ông ta cười và bỏ tay phải ra khỏi bao đạn. Ông chuyển cây súng trường từ tay trái sang tay phải. Ông ta cắn vào dây đeo, dùng báng súng và tay cầm trong tay phải để tạo thành ba điểm chống, rồi hướng mặt thẳng về trước.

Ông ta nghe thấy tiếng gió ở phía trước mình.

Có thể thấy một cái bóng lớn dưới ánh mặt trời đang lặn chiếu qua núi. Nó đang từ từ áp sát trong khi loạng choạng tới lui.

Không có dấu hiệu nào. Ông ta chỉ đơn giản là theo âm thanh của gió mà bóp cò.

Một tiếng súng vang vọng khắp khu rừng cùng với ánh sáng của mặt trời đang lặn.


Sayama mở mắt mình ra trong con tàu hỏa đang chạy qua vùng núi trên đường đến Okutama.

Cậu đã thiếp đi do ánh mặt trời lặn chiếu vào phía sau chỗ ngồi của cậu. Và cậu đã tỉnh dậy do...

"Con tàu đã dừng lại?"

Cậu liếc nhìn quanh tàu. Những hành khách duy nhất ngoài cậu ra là hai người ngồi cách đó một khoảng ngắn.

Một là người đàn ông tóc bạc mặc bộ com lê đen. Người còn lại là một cô gái tóc trắng mặc đồ đen và ngồi kế bên ông ta. Họ có lẽ là cha con và họ đang nhìn ra ngoài cửa sổ đối diện.

Sayama dõi theo ánh nhìn của họ ra ngoài cửa sổ.

Ở đó cậu thấy vùng núi Okutama. Chúng đều được tạo nên từ hình dạng tròn và không thể thấy ngọn đồi nhỏ nào.

"Vậy là chúng ta đang ở quanh chỗ đường hầm thứ hai gần Shiromaru à. Chỉ còn một trạm dừng nữa là tới Okutama."

Cậu đã quá quen với địa hình ở đây. Cậu tiếp tục nói trong khi nhìn ra những ngọn núi na ná nhau đằng xa.

"Tất cả là nhờ Hiba-sensei đã ép mình phải chạy qua vùng núi này."

...Nếu mà mình không học thuộc địa hình, thì mình đã chẳng được ai tìm thấy cho đến tận mùa xuân rồi.

Sayama gật đầu và nhìn xuống bàn tay trái của mình. Vùng da quanh xương nắm tay trắng như thể có thứ gì đó vươn vãi khắp nó vậy. Đôi mắt cậu hướng xuống chiếc nhẫn trên ngón giữa của bàn tay có sẹo ấy.

"Cũng ở quanh đây, chúng ta đã ra khỏi xe khi mẹ đưa mình theo bà ấy hồi đó..." cậu thì thầm.

Theo đồng hồ của cậu, giờ là 5:30 chiều. Cậu sẽ tới IAI lúc 6:00 chiều.

Khi cậu tính toán thời gian, tim cậu như đông cứng lại. Cậu đứng dậy, bẻ cổ áo của bộ com lê lên để sửa lại nó với một tiếng tách, và đến gần hai người hành khách còn lại. Người đàn ông tóc bạc ngẩng đầu lên. Người đàn ông đang đeo kính mát, nhưng Sayama có thể nói rằng ông ta đang nhìn cậu. Sayama cuối chào nhanh một cái.

"Xin thứ lỗi. Tại sao con tàu dừng lại thế?"

"Nó nhận được tín hiệu dừng. Một khi được cho đi, nó sẽ quay về lại Shiromaru."

Giọng của người đàn ông có lẫn chút thích thú và Sayama nhận thấy ông ta trẻ hơn vẻ bề ngoài của mình. Lúc đầu Sayama đã cho rằng ông ta là một người lớn tuổi, nhưng nhìn kĩ hơn thì thấy ông ta chỉ mới vừa bước vào độ tuổi trung niên.

Cô gái kế bên mặc một chiếc đầm đen và tạp dề trắng của một hầu gái. Cô ta không phải là con gái của người đàn ông.

...Mình có nghe là quyền sở hữu nhiều ngọn núi quanh đây đã có từ lâu về trước rồi.

Sayama để ý thấy cô gái đang cầm một cây gậy. Đó là một cây ba-toong kim loại có thể gắn vào cổ tay. Nó rõ ràng là quá dài để cô ta sử dụng. Tuy nhiên, Sayama kết thúc cuộc điều tra của mình về họ tại đó. Cậu cần biết một thứ khác.

"Tại sao con tàu này lại quay trở lại?"

"Có lẽ là có tai nạn."

"Vậy à," Sayama gật đầu, nhận ra rằng người đàn ông này hẳn là cũng không biết rõ chi tiết.

Đột nhiên, cô gái đang ngồi kế người đàn ông nhìn lên Sayama. Với cặp chân mày nằm ngang và không biểu hiện nào có thể thấy rõ được trên khuôn mặt, đôi mắt có màu đen gần ngả tím của cô ta nhìn chăm chú vào sâu trong đôi mắt của Sayama.

Cô ta hít một hơi và rồi mở miệng.

"Xin thứ lỗi," cô ta nói bằng một giọng thấp, một giọng khá là trưởng thành.

"Đừng để ý về chuyện đó," Sayama nói trước khi quay lưng về hai người họ.

Cậu mở cánh cửa sổ đối diện và nghe thấy cùng một giọng nói như lúc trước đến từ đằng sau cậu.

"Cậu xuống tàu à?"

"Tôi không thể quay lại. Hơn nữa, có người đang đợi tôi."

"Cậu đang vội vàng quá đấy. Con tàu có lẽ sẽ sớm đi tiếp thôi. Một khi cậu hối tiếc về quyết định của mình thì đã quá trễ để quay lại rồi."

"Tôi không biết cô là vị thần khuyên bảo nào, nhưng để tôi nói cho cô một điều. Một quyết định có thể dẫn đến sự vui thú cũng dễ dàng như khi nó làm ta hối tiếc vậy. Tôi cảm kích sự lo lắng của cô, nhưng tôi biết vùng này. Và có thứ gì là thật sự nguy hiểm trong thế giới này chứ?"

"Đúng... Điều đó rất đúng. Không có gì nguy hiểm trong thế giới này cả," người đàn ông nói trước khi khép miệng lại thành một nụ cười bên dưới cặp kính mát.

Ngay khi người đàn ông duỗi chân mình ra từ chỗ ngồi, Sayama đút chân ra khỏi cửa sổ và nhảy ra.

Cậu tiếp đất trên nền đất sỏi dùng để chống đỡ cho đường ray. Cậu chạy vào vùng không gian rộng mở và xuống sườn núi đang tắm mình trong ánh tà dương.

"..."

Sayama không quay về phía con tàu trên triền dốc sau cậu nữa. Cậu tiếp tục chạy xuyên qua khu rừng trải ra phía trước cậu.

Cậu đạp lên những bụi cây bên dưới khi cậu hướng thẳng xuống núi.

Chỉ sau vài nhịp thở, cậu chìm vào bóng đêm do khu rừng tạo ra. Ánh mặt trời lặn đến từ phía bên và cành của những cái cây vẽ thành một chấn song tạo từ bóng dọc theo hai bên cậu. Ánh sáng và bầu không khí này đã quen thuộc với cậu.

"Đã hai năm kể từ khi mình ngưng đến Okutama rồi. Mình cho là Võ đường Hiba vẫn ở quanh đây."

Khi cậu thì thầm lời bình luận ấy, cậu nghe thấy một tiếng ồn như tiếng kim loại từ đằng sau mình.

Một tiếng còi và đoàn tàu bắt đầu lăn bánh. Cậu nghe thấy nó đi lên về phía Shiromaru. Âm thanh của những bánh xe đi xa dần bảo cậu rằng cậu đã đưa ra lựa chọn đúng.

"Tốt," cậu nói với một cái gật đầu khi cậu tăng tốc lên.


Ga Shiromaru là một nhà ga không người điều hành.

Khi con tàu dừng lại, một vài hành khách vô tư bước lên sân ga dài, hẹp.

Một khoảng ngắn cách khỏi những cá nhân nhàm chán đó là hai người mà Sayama đã nói chuyện vừa mới nãy.

Người đàn ông tóc bạc cầm cây ba-toong bằng một tay khi ông ta đứng cạnh một chiếc điện thoại công cộng chỉ dùng thẻ nằm dưới bóng râm của một ngôi nhà riêng nằm ngoài nhà ga.

Cô gái mặc như một hầu gái đứng trước mặt ông ta đang cầm ống nghe của chiếc điện thoại màu xanh lá.

Cô ta lấy ra một mớ thẻ điện thoại từ tạp dề của mình giống như đó là một cỗ bài Tây vậy.

Cô ta nhanh chóng xếp mấy tấm thẻ thành hàng trước chiếc điện thoại màu xanh lá và quay về phía người đàn ông.

"Itaru-sama. Sao ngài lại không mang theo một chiếc điện thoại di động?"

"Bởi vì ta là một tên nhát gan, Sf. Hãy nhớ điều đó. Nếu điện thoại reng, có thể nó sẽ làm ta đau tim đấy."

"Vậy nếu tôi mang theo nó cho ngài thì sao?"

"Không. Cô chưa đạt được kĩ năng để nhận tin nhắn. Nếu cô không thể lúc nào cũng trả lời như thể là ta đã đi mất kể cả khi ta đang ở với cô, thì không có lí do gì để có điện thoại cả. Cô có hiểu không?"

"Tes. Tôi hiểu rằng sở hữu một cái về cơ bản sẽ là vô nghĩa."

Cô gái được gọi là Sf dừng việc xếp các tấm thẻ lên trong khi đang nhìn ông ta. Cô ta đang xếp các thẻ được dùng nhiều theo số lần sử dụng. Những lỗ đục thể hiện số lần dùng được xếp theo hàng một cách hoàn hảo mà không có bất kì sự chênh lệch nào.

Sf lấy bừa một tấm thẻ với ít lần sử dụng còn lại lên và đút nó vào chiếc điện thoại màu xanh.

Cô ta dùng những ngón tay phải của mình để bấm số ngay lập tức.

Vài giây sau, "Đây là Sf. Số đăng kí 9609812B. Kết nối tôi với đường dây #0013."

Rồi Sf đưa ống nghe cho người đàn ông kế bên cô. Ông ta lấy nó và nói.

"Đây là Ooshiro Itaru. Đội Leviathan đã rời đi chưa, Sibyl? ...Tôi hiểu. Tôi vừa mới gặp một tên ngốc thú vị. Chuyện gì đó ngu ngốc sắp diễn ra. Một thế giới của cái tốt và cái xấu giả dối đầy ngu ngốc chuẩn bị được mở ra. ...Cô không hiểu à? Không, một người như cô hay Sf, những người vẫn chưa thức tỉnh, sẽ không biết."

Khi Itaru nói, Sf đút một tấm thẻ mới vào chiếc điện thoại xanh. Khi âm thanh nhỏ của việc kết nối báo rằng ba phút đã được cộng thêm đến từ ống nghe, Itaru gật đầu với Sf. Ông ta tiếp tục nói khi thấy Sf gật đầu lại.

"Sf đã xác nhận dao động dây của tên ngốc này. Tôi sẽ để Sf gửi nó cho cô, vậy nên hãy thêm dao động của tên ngốc này vào dao động dây của không gian khái niệm. Nó là loại thông thường, nên thay đổi này sẽ dễ dàng và sẽ thấy được thế giới bên ngoài thôi, phải không? Lôi nó vào từ thực tại. ...Cái gì? Cô muốn biết tên ngốc này là ai à? Cô sẽ sớm biết thôi."

Nghe thấy thế, Sf hỏi, "Itaru-sama, có thật sự ổn khi làm cậu ta bị liên luỵu như thế này không?"

"Tên nhóc ấy đã ngu ngốc quyết định rằng thế giới này là một nơi an toàn. Chúng ta cần dạy cho nó một bài học và một bài học từ trải nghiệm sẽ là tốt nhất. Từ giờ trở đi, nó chắc chắn sẽ bị đánh ngã hết lần này đến lần khác. Từ đây trở đi, nó sẽ phủ nhận mọi thứ vì mọi thứ đều tồn tại. Nó sẽ phủ nhận sự vui thú vì nó biết vui thú. Và...Phải, chuyện đó sẽ tiếp tục cho đến khi nào thế giới thỏa mãn."

Itaru nở một nụ cười nhỏ và đưa Sf ống nghe.

"Sf, hãy nói cho họ dao động dây của nó. Và chúng ta sẽ dạy cho nó biết hiện thực là như thế nào."

Chương 2: Cuộc gặp hai ngườiSửa đổi

OnC v01 0005

Tiếng thét của sự từ chối dẫn đến cuộc gặp gỡ của họ

Vậy thật sự là cô ấy muốn cái nào?


Khi Sayama bước ra con đường ở bên dưới, cậu một mình trên vỉa hè nghiêng đầu khó hiểu.

Chiếc di động trong tay cậu không chịu bật nguồn.

Cậu đã kiểm tra pin khi rời khỏi kí túc xá, nhưng giờ thì chiếc màn hình LCD tối đen. Cậu lắc nhẹ nó, nhưng không gì thay đổi. Cậu nghĩ có lẽ là do tín hiệu, nên cậu băng qua con đường hai làn để tới vỉa hè bên phía thung lũng, nhưng việc này cũng chẳng giúp gì. Cậu tháo ra và lắp lại cục pin đa chức năng dùng được cho mọi thiết bị cỡ nhỏ của IAI, nhưng cũng chẳng có kết quả gì.

"Chuyện gì đang xảy ra thế?" cậu lẩm bẩm.

Nhưng rồi cậu nhớ lại giọng nói kì lạ mà cậu đã nghe thấy không lâu trước đó.

Khi cậu đang đi xuống con dốc, cậu đã nghe được một giọng nói độc nhất.

Kim loại quí sở hữu sức mạnh.

Đây không phải là một âm vang được khuếch đại bởi loa. Nó như một lời thì thầm đến từ tai nghe mà cậu đang đeo. Tuy nhiên, nhìn quanh một vòng không cho thấy bất kì thiết bị nào có thể tạo ra tiếng ồn đó.

Và giờ thì chiếc điện thoại của cậu không chịu hoạt động.

Cậu bỏ điện thoại vào túi lại trong sự khó hiểu. Theo trí nhớ của cậu, cậu sẽ đến được vài nhà hàng nằm dọc theo con đường nếu đi xa hơn tí nữa. Cậu định dùng điện thoại ở một trong mấy cửa hàng đó. Tự hỏi giờ là mấy giờ, cậu liếc xuống đồng hồ của mình.

"Nó đứng rồi..."

Đồng hồ cậu đã bị đứng. Kim giờ, kim phút và cả kim giây đều bất động.

Cậu cau mày và đưa một tay vào túi. Cậu lấy ra một máy ghi âm kĩ thuật số với nhãn hiệu IAI dán trên nó. Nó có dạng que và trên cùng có một nút khởi động màu đỏ.

Cậu nhấn nó.

Tuy nhiên, chiếc máy ghi âm không hồi đáp. Cậu nhớ là mình cũng đã sạc đầy cục pin đa chức năng của nó rồi.

Trong khi tự hỏi tất cả những chuyện này có nghĩa là sao, Sayama nhận thấy điều gì đó khác. Cậu nhìn quanh khu vực và rồi nhìn lên những cái cây trong rừng.

"Không có dấu hiệu của bất kì ai cả."

Không có nhiều xe dùng con đường này. Tuy nhiên, cũng chẳng có một ai đi ngang qua trong khoảng thời gian cậu leo xuống con dốc cả. Trên hết, cậu không thể thấy được lấy một con chim nào giữa tất cả những cái cây đó.

Bỗng nhiên, Sayama nhớ lại rằng đoàn tàu đã quay trở về Shiromaru. Cậu thắc mắc chuyện gì đã xảy ra.

Và rồi cậu nghe thấy âm thanh của một thứ gì đó bị đập vào ở đằng xa.

Âm thanh đến từ con dốc bao phủ bởi cây dẫn từ con đường xuống tới một con sông.

"Một cái cây đang đổ."

Cậu quan sát và phát hiện thấy một cái cây ở xa trên con dốc đã bắt đầu nghiêng. Đó là một cây tuyết tùng. Hình dáng làm liên tưởng đến thân cây xanh phủ đầy lá ấy đổ tựa vào những cái cây gần đó và rồi ngã sầm xuống.

Sau khi thấy việc đó, Sayama di chuyển ánh nhìn về phía tây, nơi mặt trời khuất dạng sau Okutama.

Sau khi xác định rằng đó là đích đến của mình, cậu gật đầu.

Nhưng rồi cậu nghe thấy một tiếng ồn. Và lần này không phải là tiếng nứt của cái cây đang đổ.

Đó là một tiếng thét.


"..."

Sayama theo bản năng mà ngẩng đầu lên.

Cậu chắc chắn đã nghe thấy giọng nói cao và xa ấy. Trong một khoảnh khắc, sức mạnh tràn đầy cơ thể cậu, nhưng rồi cậu dừng lại.

Cậu hít một hơi, nhíu mày, và nghĩ.

Cậu không nghĩ quá lâu. Cậu chỉ cần nhớ về quá khứ của mình. Chỉ một kí ức duy nhất. Cậu nhớ về lúc mà mẹ cậu đã đưa cậu đến vùng núi này bằng xe hơi.

"Vậy ra mình mới chính là người luôn không thể giữ lời hứa gặp ai đó..."

Cậu hít một hơi nữa và đưa tay lên bên trái ngực. Một cơn đau nhẹ đến từ quá khứ nằm ở đó, nhưng cậu đè nén nó với nhịp thở của mình.

Cậu mở mắt ra.

Bầu trời nhuốm màu đỏ thẫm trải dài trước mắt cậu. Nhìn thấy màu sắc ấy, Sayama gật đầu và cất bước di chuyển.

"Được rồi."

Cậu quay về phía khu rừng phía thung lũng bên dưới. Tay phải cậu nới lỏng chiếc cà vạt ra trong khi vai trái cậu trượt ra khỏi chiếc áo khoác trong một khoảnh khắc. Vào lúc chiếc áo khoác rời khỏi vai phải cậu, cậu đã bước lên trên thanh rào chắn ở bên đường.

Cậu bước một bước.

Bước chân cậu nghe nhẹ tênh khi cậu dùng thanh chắn làm điểm giậm để đẩy cậu lao vào không trung. Khi chiếc áo khoác vẫn còn trên cánh tay phải cậu bay phấp phới, nó tạo ra một tiếng ồn trầm đặc lúc vỗ vào lưng cậu. Cùng lúc đó, chân cậu đáp xuống một bụi rậm trên con dốc.

Cậu bắt đầu bước đi.

Tốc độ của cậu nhanh hơn hẳn so với khi di chuyển xuống con đường trước đó. Cậu hạ hông xuống đến mức gần như trượt xuống con dốc.

Mặt trời đã bắt đầu lặn ở bầu trời phía tây, vốn đang bị những cái cây che mất.

Một khi trời trở tối, khu rừng sẽ rất nguy hiểm.

Cậu phải nhanh lên. Cậu hạ hông thấp hơn nữa để lao xuống con dốc.

Cậu lao vào khu rừng và chạy giữa những hàng cây. Đích đến của cậu là cái cây đã đổ xuống trước đó.

Sayama chạy thẳng đến đó trong khi giẫm lên các nhánh cây già và khô.

Cậu không bị hết hơi do cậu có thói quen chạy bộ vào mỗi buổi sáng.

Tuy nhiên, chạy trên địa hình xấu như thế này cùng với sự căng thẳng nhẹ mà cậu cảm thấy thật sự làm cho thân nhiệt cậu tăng lên đáng kể. Dù là thế, có một phần trong cơ thể cậu không cảm thấy chút nhiệt nào cả.

Đó là nắm tay trái của cậu. Chỉ mỗi nó là cảm thấy lạnh.

"Ha," Sayama bỗng hít sâu vào, không hẳn là thở và cũng không hẳn là cười.

Cậu chỉ cách khoảng một chục mét so với đích đến của cậu. Cậu có thể nghe thấy một dòng sông đang chảy xuyên qua khu rừng.

Cậu có thể thấy một vài chỗ đất trũng, nơi từng là các dòng chảy nhỏ, nằm ở khắp mặt đất. Cậu nhảy qua chúng khi chạy và cậu ngước đầu lên.

Qua khoảng trống giữa những cái cây, Sayama thấy mặt trời đang lặn khuất bóng sau vùng vúi Okutama. Chạng vạng sẽ tới trong không đầy 10 phút nữa. Khu rừng sẽ trở nên cực kì tối.

Nhanh lên, Sayama tự nói với chính mình.

Rồi cậu phát hiện thấy vài tia sáng nhỏ. Chúng ở gần cái cây mà cậu đang chạy tới. Ánh sáng đang phản chiếu từ thứ gì đó nằm rải rác khắp mặt đất.

...Có phải người đi bộ nào đó bỏ rác lại không?

Nhưng cậu ngay lập tức bác bỏ suy nghĩ đó. Một người đi bộ sẽ không đi xa đến cỡ này để quăng rác. Họ sẽ làm thế gần con đường mòn hoặc ở chỗ con sông.

Cậu đề cao cảnh giác. Cậu dừng lại cạnh chỗ sáng trên đất và nhìn xuống. Cậu thấy...

"Kim loại?"

Các mảnh kim loại đen chủ yếu nằm rải rác quanh mặt nam của một cái cây lớn.

Và cái cây bị đổ mà cậu đã thấy trước đó nằm cách nó khoảng năm cái cây về phía nam. Một cây tuyết tùng vừa đủ rộng để vươn ra xung quanh đã bị ngã rạp và vết nứt có thể thấy từ tận đây.

Sayama nhìn qua vết nứt, nơi mà tiếng ồn kinh khủng đó phát ra trước đó.

"Đó là..."

Cậu cau mày và chìm vào im lặng.

Cái cây đã bị cắt tại nơi cách mặt đất khoảng một mét.

Đó là một vết cắt xiên ngọt lịm. Khoảng bốn phần năm đường kính thân cây đã bị cắt xuyên qua với một cú duy nhất mà không để lại bất kì mảnh gỗ hay bụi cưa nào dưới gốc cây. Âm thanh răng rắc mà Sayama đã nghe thấy hẳn là tiếng một phần năm thân cây còn lại bị gãy.

Cậu ngửi thấy một mùi lạ. Nó bốc mùi của thứ gì đó bị cháy. Cậu nhìn lại và chú ý thấy một vùng cháy xém thành tro quanh vết cắt.

Sayama tiến một bước lại để kiểm tra vết cắt.

Nhưng chân phải cậu đạp lên thứ gì đó cứng.

Cậu nhìn xuống và nhấc chân lên.

Sayama nhận ra thứ mà cậu tìm thấy. Đó là một ống ngắn làm từ cùng một chất liệu với mấy mảnh kim loại rải rác khắp khu vực đó.

"Một nòng súng."

...Cái này dài hơn mấy cái mà mình thấy khi ở chỗ gia đình Tamiya. Có lẽ nó không phải là súng lục.

Với suy nghĩ đó, Sayama kiểm tra mặt đất thêm một lần nữa.

Cậu tìm thấy thêm vài thông tin mới ở đó.

Chúng là dấu chân. Và còn là ba loại khác nhau.

Cái đầu tiên đã có từ khá lâu. Chúng lớn và có kiểu giống một đôi bốt đi núi.

Cái thứ hai nhỏ hơn nhưng có cùng kiểu dáng như cái đầu.

Và cái thứ ba rất kì lạ và trông như là đã giẫm lên hai cái còn lại. Những dấu chân kì lạ này dễ dàng dài đến hơn 30 centimét và có những cái lỗ như thể là lỗ đinh ở nơi lẽ ra là ngón chân.

Thông tin cung cấp không chỉ dừng lại ở đó. Một vệt đứt quãng gồm những đốm đen ướt đến từ phía nam.

Những đốm ướt này tiếp tục tới cái cây phía sau Sayama.

Khi Sayama nín thở và không quay lại đằng sau, cậu cảm thấy một cảm giác nhẹ của thứ gì đó rớt lên vai trái cậu.

Nó cảm giác như ai đó vỗ vai cậu vậy, nên cậu nhìn qua.

Một đốm đen duy nhất có thể thấy trên lớp vải đã bị nhuộm màu đỏ nhạt bởi ánh chiều tà.

Cái gì thế?

Như thể là để đáp lại, một đốm nữa rớt lên vai cậu.

Nó đến từ bên trên.

Và trong khoảnh khắc tiếp theo...

"...!"

Sayama chạy tới trước không chút do dự, tới phía tây, và về phía con sông đang chảy mà cậu có thể nghe thấy.


Cậu không kiểm tra xem thứ gì đang ở phía trên cậu. Cậu đã biết đó là gì rồi.

Nếu cậu đã nhìn lên, thì chân trụ của cậu sẽ không chắc chắn và cậu sẽ không thể di chuyển. Khoảnh khắc ấy sẽ đặt cậu vào nguy hiểm.

Cậu chưa bao giờ gặp nguy hiểm trước đây. Và đó là tại sao Sayama bắt đầu chạy.

...Có gì đang ở trên cái cây đó!

Giây phút mà cậu chắc chắn về điều đó, cậu nghe thấy thứ gì đó rơi xuống mặt đất phía sau cậu. Đó là âm thanh của hai chân tiếp đất. Hai chân đang chống đỡ thứ gì đó to lớn. Cậu có thể nghe thấy tiếng chân lún xuống đất.

Ngay sau đó, một tiếng kêu bắn qua Sayama và đâm xuyên cả khu rừng. Đó là một tiếng gầm của quái thú. Một tiếng tru.

...Có phải là gấu không?

Nhưng cậu phủ nhận khả năng đó. Con quái thú này đã giết con mồi của nó, mang con mồi vào cái cây đó, rồi đợi cho Sayama chú ý thấy cái xác trước khi tấn công từ bên trên. Dấu chân thứ nhất thuộc về nạn nhận đang ở trong cây. Dấu chân chứ hai có lẽ là đã rơi vào cái bẫy đó.

Sayama sẽ đã là nạn nhân thứ ba, nhưng chỉ người thứ hai mới rơi vào chiến thuật đó.

...Thú dữ không dùng chiến thuật như thế này. Chỉ có người thôi.

Tiếng tru phía sau cậu là tiếng của một con quái thú, nhưng...

"Nếu thứ này có trí khôn con người, thì mình sẽ đối xử với nó như một con người."

Như thể đang đuổi theo những lời nói hướng xuống đất ấy, những bước chân áp sát Sayama từ đằng sau.

Chúng rất nhanh.

Những bước chân đó trầm như tiếng trống bass và mỗi bước chân bằng đến năm bước chân của Sayama. Tuy nhiên, Sayama không quay ra sau. Cậu chỉ tập trung vào làm sao để không giảm tốc độ lại.

Cậu từ chối việc quay lại. Thứ cậu cần là khoảng cách, không phải sự tò mò.

Âm thanh của dòng sông ở đằng trước đang trở nên lớn hơn.

Cậu có thể thấy ánh sáng. Mặt đất dốc thẳng đứng xuống. Phía trước, cậu có thể thấy một bờ sông đầy sỏi đá được bao trùm trong ánh sáng mờ mờ lúc chạng vạng.

Một khi cậu ấy đến được đó, cậu sẽ có thể nhìn thấy đối thủ của mình. Có lẽ cậu cũng sẽ phát hiện thấy ai đó ở đấy.

Ngay khi Sayama bắt đầu tự hỏi liệu cậu có thể kêu gọi sự giúp đỡ hay không, thì cậu chú ý thấy có thứ gì đó kì lạ ở phía trước.

Cậu để ý đến chuyển động của không khí đang trải rộng ra trước cậu và một màn sáng nhàn nhạt.

Một vật cản duy nhất đang bao quanh toàn bộ rìa của khu rừng chỗ con dốc ngay phía trên dòng sông. Đó là...

"Một bức tường!?"

Phía trước cậu đang đứng gió. Và ánh sáng lúc chập tối cũng đã trở nên hơi mờ đi.

Cậu sẽ đến thứ được cho là bức tường này trong ba giây nữa.

Tiếng bước chân nặng nề vẫn đang tiếp cận từ đằng sau.

Cậu có nên chạy thẳng vào bức tường hay không? Sự thật là, cái bức tường này thậm chí có tồn tại không?

Làm sao để cậu kiểm tra?

Một ý tưởng độc nhất đến với Sayama. Cậu hơi giảm tốc lại.

Một khi cậu đến được bức tường giả định ấy, cậu quay lưng lại. Nó như thể là cậu đã bị dồn vào chân tường vậy.

Cậu có thể thấy một bóng đen đang lao về cậu.

Bóng đen đó giống như một con người. Hình bóng to lớn ấy cao hơn hai mét. Toàn bộ cơ thể nó được phủ trong lớp lông động vật đen, nhưng bộ đồ đen tả tơi cũng có thể thấy ở hông và ngực nó.

Khuôn mặt của nó hiện rõ phía trên bộ ngực dày.

Mặt nó làm liên tưởng đến một con chó. Bên dưới đôi tai nhọn là hai con mắt vàng và một vết rạch đỏ của chiếc mõm.

...Đây có phải thứ được gọi là ma sói không?

Cậu nghĩ rằng ý tưởng đó là điên rồ, nhưng chỉ được trong một khắc. Sự thật phơi bày ra trước mắt cậu.

Và vì vậy, cậu cần phải di chuyển. Giữa ánh sáng mờ mờ, Sayama vung cả hai tay xuống và hông của mình ra sau. Đối thủ của cậu có lẽ nghĩ rằng cậu đang hụp xuống né. Tuy nhiên, Sayama đang dùng tay phải được che bởi chiếc áo khoác của mình để mò mẫm phía sau mình.

Ở nơi lẽ ra là khoảng trống, cậu cảm thấy lực cản.

Đó là một bức tường. Cảm giác mà cậu sờ thấy được qua chiếc áo khoác làm cậu liên tưởng đến một vỏ trứng thô ráp. Chiếc áo khoác uốn theo hình dạng của bức tường, nên cậu có thể nói là nó không có khoảng trống.

Kẻ địch đến ngay sau đó.

Sayama ngửa đầu ra sau để khoe phần cổ của mình ra.

Những móng vuốt phải của kẻ địch vung xuống. Chúng đang cố cắt lìa đầu cậu khi chúng đi ngang qua. Nó mở chiếc miệng của mình và giương nanh ra.

Nó phát ra một tiếng hú, nhưng...

"Im lặng," Sayama nói khi cậu hạ hông xuống dọc theo bức tường.

Mấy chiếc móng vuốt của con ma sói cắt qua không khí.

Cơ thể khổng lồ của nó sau đó ngã đập mặt vào bức tường vô hình.

Việc này tạo ra một âm thanh chấn động kinh hoàng.

Nó nghe không giống như tiếng thịt bị đánh trúng mà giống tiếng của một vụ tông xe hơn. Toàn bộ cơ thể của con ma sói bị đánh bật lại bởi phản lực. Nó bay xuyên qua không khí, quay một vòng, và làm rung chuyển mặt đất nơi nó rớt xuống. Sau đó nó lăn.

Âm thanh từ những hơi thở của con quái thú trộn lẫn với âm thanh nó lăn đi.

Sayama gần như nằm rạp xuống đất, và cậu nhận ra phần ngực của chiếc áo vest đã bị xé toạc.

"Nó đắt lắm đấy," cậu phàn nàn khi đứng dậy và lấp đầy phổi mình với không khí.

Không cỏ vẻ là con ma sói đã mất ý thức. Tuy nhiên, nó đang nằm trên đất với phần ngực phập phồng lên xuống khi nó thở hổn hển. Trông nó không có vẻ là biết chuyện gì đã xảy ra. Bức tường có lẽ cũng đã là một bất ngờ với nó.

...Hoặc chỉ đơn giản là hắn không biết rằng nó đang nằm đâu.

Sayama bắt đầu chạy một lần nữa. Cậu phải tìm một phương sách để đánh bại con ma sói trước khi nó tỉnh táo lại. Để ở trong điểm mù của con ma sói càng nhiều càng tốt, cậu chạy dọc theo rìa của bức tường vô hình. Cậu chạy về phía tây. Hướng này là hướng ngược dòng với con sông bên trái cậu. Sau khi chạy qua vài con dốc thoải, cậu không còn thấy con ma sói nữa.

"Có lẽ cũng chẳng bao lâu nữa là quá giờ hẹn rồi," Sayama lẩm nhẩm khi cậu nhìn xuống chiếc đồng hồ của mình.

Mấy cây kim đồng hồ bằng bạc vẫn không di chuyển.

Chuyện gì đang diễn ra thế? cậu nghĩ.

Và rồi cậu để ý thấy ánh sáng nhàn nhạt bên kia bức tường.


Đó là ánh đèn pha của một chiếc xe.

Một chiếc RV đỏ đậu cách bờ sông đầy sỏi đá khoảng 20 mét ở phía trước. Có thể là một gia đình đang trong chuyến đi chơi vào kì nghỉ xuân. Cậu có thể thấy gia đình đó đang gấp dù và mấy chiếc bàn xếp lại. Gia đình đó gồm một cặp đôi trung niên, một bé gái, và một người em trai còn nhỏ hơn cô bé. Ánh đèn pha đang chiếu lên con dốc về hướng của Sayama.

"Hey! Mấy người cần phải rời đi ngay! Nó—..."

Cậu lạc giọng đi trước khi có thể nói "nguy hiểm đấy."

Có gì đó rất lạ.

Gia đình mà cậu đã lớn tiếng kêu tiếp tục việc chuẩn bị rời đi mà không để ý chút nào đến lời của cậu.

...Họ không nghe thấy mình sao?

"Hey!!" cậu la lên trong khi đang đứng giữa ánh đèn pha, nơi mà họ có thể thấy cậu. Tuy nhiên họ không để ý thấy cậu.

...Họ không thể thấy hay nghe được mình nói gì hết sao?

Sayama hít một hơi sâu vào rồi thở ra. Cậu đặt một tay lên bức tường vô hình trước cậu và tự lẩm bẩm một lần nữa, "Việc này đã trở nên rất là kì lạ rồi đấy" Và khi Sayama tiếp tục đứng xem, gia đình đó đã leo lên chiếc RV.

Sau một quãng tạm dừng ngắn, nó đi khỏi bờ sông đầy sỏi đá. Nó đang hướng...

"Lên ngọn đồi này."

Sayama chạy. Nếu cậu nhớ đúng, thì con đường chính ở phía trên cậu có vài nhánh đường núi dẫn xuống dòng sông. Nếu bức tường vô hình phía tay trái cậu trải dài hết con đường mà gia đình đó đang đi, thì chiếc RV sẽ tông vào bức tường từ bên ngoài.

Vậy sau đó, chuyện gì sẽ ra?

Cậu leo lên con dốc và tìm thấy con đường.

Cành của những cái cây ở trên trông như đang tạo ra một đường hầm tự nhiên phía trên con đường núi. Con đường đất dài khoảng ba mét. Sayama đứng trên mô đất ngay giữa đường, thứ được tạo ra bởi mấy vết bánh xe ở hai bên.

Khi cậu quệt mồ hôi khỏi chân mày, ánh đén pha của chiếc RV chạm tới cậu.

Sayama lùi lại một bước trong khi vẫn ở giữa luồng sáng ấy.

Tuy nhiên, gia đình đó không có dấu hiệu nào là đã chú ý thấy cậu. Chiếc RV tiếp tục tiến đến gần vời cùng tốc độ.

...Bức tường.

Họ đi xuyên thẳng qua nó. Tuy nhiên, chiếc RV biến đổi.

Nó trở thành một cái bóng mờ.

Nó mỏng đến nỗi mà cảnh vật phía sau nó có thể dễ dàng nhìn được xuyên qua nó. Những người bên trong cũng thế.

"...!?"

Khi Sayama đứng ngay giữa con đường núi, cái bóng mờ của chiếc RV chạy xuyên qua cậu. Cậu chỉ cảm thấy một cái bóng cực mỏng. Nó không tạo ra gió hay âm thanh nào cả.

Sayama buông ra một tiếng thở dài mà thậm chí còn không quay lại.

"Chuyện gì đang xảy ra thế?"

...Chiếc RV đó rất có thể sẽ chạy lên con đường chính và sau cùng là chạy qua bên kia của bức tường vô hình một lần nữa.

Và thứ nằm phía bên kia bức tường đó tất nhiên chính là thế giới của mọi ngày.

Chỉ có vùng không gian này là bị bóp méo

Sayama cúi người xuống một cách bất thình lình. Cậu phát hiện thấy một hòn đá nằm trên mặt đất ở gần đó.

Cậu nhặt nó lên.

Rồi Sayama nhìn vào nơi mà hòn đá đã ở đó. Một cái bóng mờ nhạt có chính xác hình dáng với hòn đá đang nằm đó.

Nó mờ đến nỗi mà cậu không thể thấy nó nếu không quan sát cực kì kĩ.

Sayama đặt hòn đá lại chỗ cũ và lẩm bẩm, "Có phải mấy vật thể trong không gian này là vật thật không? Hay chúng chỉ là những cái bóng?"

Cậu không biết.

Sayama lắc nhẹ đầu và ngưng việc tranh luận về nó trong đầu. Ưu tiên của cậu hiện giờ đặt ở chỗ khác.

Cậu hít một hơi. Nhưng rồi cậu đứng như đóng băng tại chỗ.

Cậu nghe thấy một tiếng ồn. Cậu đã nghe thấy tiếng những bước chân nặng nề và một tiếng la ở đằng xa.

Tiếng la cũng cùng một giọng với tiếng thét từ lúc nãy.

"Người đó vẫn còn sống," Sayama lẩm nhẩm khi cậu nhìn về trước.

Cậu nhìn thấy một con dốc. Đó là con dốc mà cậu đã leo lên để nới rộng khoảng cách giữa cậu và kẻ địch.

Tuy nhiên, cậu hít một hơi sâu và bắt đầu chạy xuống cùng một con dốc đó.

Chạng vạng đã nhường chỗ cho đêm tối.


Màn đêm cũng buông xuống trên ngôi trường gần như bỏ hoang.

Trong tòa nhà lớp học tổng hợp năm hai của Học viện Taka-Akita, Ooki chịu trách nhiệm khóa cửa vào buổi tối. Cô đang ở ngoài cùng phía tây của hành lang tầng một. Cụ thể là, ở trước lối thoát khẩn cấp.

Thư viện Kinugasa nằm trên cùng một lầu. Chiều dài khoảng bốn phòng học ở hành lang đã bị biến thành khu vực chứa đồ.

"Cái gì đây, vùng hỗn chiến à?"

Thư viện Kinugasa chiếm chiều dài bốn phòng học và hành lang cũng không thoát được khỏi ảnh hưởng từ mấy cuốn sách của nó. Các giá sách cùng những loại kệ khác xếp thành hàng dọc theo mấy bức tường và từng núi từng túi sách nằm chồng chất ở khắp đây và đó. Để đi được xa như thế, Ooki đã bị ép phải luồn lách và nhảy qua mấy đống sách. Hành lang đã bị biến thành một dạng mê cung.

Không có cuốn sách hay cái kệ nào đặt gần lối thoát khẩn cấp ở sau cả, nhưng đó chỉ là vì sách và kệ thường được mang vào đây thông qua nó.

Ooki vặn chìa khóa của lối thoát khẩn cấp để khóa nó lại. Trong một khắc, cô thoáng thấy quang cảnh ở phía đông qua khung cửa sổ trên cánh cửa của lối thoát khẩn cấp. Những ngọn núi ở phía đông được viền màu đỏ thẫm, nhưng bầu trời bên trên lại tạo ra một sự tối dần trong màu sắc, từ tím đến đen.

"Mình mong việc này sẽ ổn..." cô tự thì thầm trước khi quay lưng về chiếc cửa sổ.

Cô không muốn nán lại lâu trong cái mê cung sách không người đó. Trong khi đá vài cuốn sách ra khỏi đường đi, Ooki đi qua khu vực dài bốn phòng học nằm trên đường tới tiền sảnh trung tâm của cô.

Chiếc váy bó làm mình khó di chuyển vào mấy lúc như thế này quá, cô nghĩ.

Những chiếc đèn huỳnh quang trong hành lang có cảm giác sáng quá mức do bóng đêm mịt mờ mà cô nhìn thấy bên ngoài chiếc cửa sổ phía bắc, giữa hai giá sách. Hình ảnh phản chiếu của cô trong cửa sổ cho thấy một miếng băng cá nhân ở trên trán. Đó là nơi mà Sayama đã búng cô.

"Tên nhóc đó chả nương tay gì cả. ...Sẽ tốt nhất nếu mình cho rằng nó yêu mến mình nhiều đến cỡ đó đấy."

Ngay khi cô thì thầm mấy lời đó, cánh cửa mở sang một bên.

"!"

Cô nhảy dựng lên và quay lại. Khi làm thế, gót chân cô vướng vào một chồng sách và cô ngã ngửa ra sau.

"...Ah!"

Chân cô chổng lên và đầu cô đập xuống đất...hay lẽ ra là như thế. Nhưng...

"Lỗi của tôi," nói một giọng nam trầm và từ tốn khi một bàn tay đeo găng đen đỡ lấy phần lưng đang ngã của cô.

Ngay khi nhận ra mình đang được đỡ, tầm nhìn của cô quay thẳng lên trên.

OnC v01 00833

Chân cô hạ xuống đất lại và cô tự đứng thẳng dậy.

"..."

Ooki không hiểu lắm chuyện gì đã xảy ra. Chỉ có chữ "quay vòng" hiện lên trong đầu cô.

"Um..." cô nói lí nhí khi nhìn lên chủ nhân của bàn tay đang đỡ eo cô. "Siegfried-san?"

"Cô ổn không?"

Trả lời lại bằng câu hỏi đó là một người đàn ông lớn tuổi to cao. Bờ vai rộng của ông ấy được che phủ bởi một chiếc áo sơ mi trắng, một chiếc áo vét đen, kết hợp với chiếc quần đen phía dưới. Ông ấy có cái đầu trọc, một bộ râu bạc, và đôi mắt xanh của ông đang nhìn xuống cô.

Siegfried im lặng dời tay phải khỏi eo của cô và đưa chiếc cốc màu trắng trong tay trái ông ấy lên miệng. Mùi thơm lan tỏa đến chỗ Ooki cho cô biết đó là cà phê.

Ooki cúi chào trong khi cố để không bị phân tâm bởi mùi hương đó.

"C-Cảm ơn ông rất nhiều. Mà đó là gì thế, cái thứ làm tôi quay cả vòng ấy?"

"Nó giống với thứ mà cô gọi là Aikido ở Nhật đấy. Quan trọng hơn, tôi mừng là cô không sao. Cô đang khóa cửa sao?" Siegfried hỏi trước khi ánh nhìn của ông ấy hướng lên trán của Ooki. "Tôi xin lỗi vì hỏi nhiều quá, nhưng cái băng keo cá nhân đó là sao thế?"

"Oh, chỉ là thứ mà lúc nãy tôi nhận từ một đứa học trò thôi."

"Bạo lực học đường à? Chúng ta không thể để thế được. Tôi sẽ dạy cho em học sinh này một dạng trừng phạt đã được truyền qua bao thế hệ. Không quan trọng chúng cứng đầu thế nào, chỉ cần một cú thì chúng đều sẽ phải thú nhận mình là một mụ phù thủy gớm ghiếc ngay."

"Sao mọi người quanh mình ai cũng như vậy hết thế?" Ooki tự thì thầm trước khi lắc đầu nguầy nguậy. "Không, không. Cậu nhóc này đã luyện Karate lên trình độ khá cao, nên tôi nghĩ việc này là vô tình thôi. Vả lại," cô gãi đầu, "nó được thực hiện với sự thấu hiểu lẫn nhau giữa cô và trò. Nên tôi hoàn toàn ổn với việc này."

"Tôi hiểu. Vậy thì tôi không có quyền gì để phản đối nó. ...Tôi cho là mỗi người đều có một tiêu chuẩn riêng của họ."

"Oh, um... Tôi không chắc là tôi sẽ nghĩ như vậy, nhưng sao cũng được. Mà ông đang làm gì ở đây thế, Siegfried-san?"

Siegfried lấy một mảnh giấy duy nhất ra khỏi túi áo. Ông ấy hớp một ngụm nữa từ chiếc cốc và rồi lên tiếng.

"Có vài người cần giúp tìm kiếm một số dữ liệu. Một phần trong công việc của tôi là cung cấp sự giúp đỡ cho những người cần tra cứu dữ liệu mà. Liệu cô có thể phụ tôi không? Có một cuốn sách mang tựa đề 'Hạt Plutonium Đầu tiên' đang nằm đâu đó trong hành lang này."

"Không, không, không, không, không," Ooki nói trong khi cô lùi lại một bước.

Với lời tạm biệt, cô cúi chào và bước ra khỏi tiền sảnh trung tâm, nơi thực ra là khá nhỏ. Cô leo lên những bậc thang để khóa cửa ở tầng hai và ba.

Từ tiền sảnh trung tâm, ta mới thấy rõ được ngôi trường tối đến cỡ nào, kể cả khi có đèn huỳnh quang. Công trình này được thiết kế chỉ để sử dụng vào ban ngày.

"Thật đáng sợ," Ooki thở dài khi cô bật đèn cầu thang lên.

Các bậc cầu thang màu xanh lá nhạt được thắp sáng, nhưng ánh đèn huỳnh quang trắng thì không hiểu sao lại có cảm giác lạnh lẽo.

Rồi cô nghe thấy Siegfried nói, "Tôi đã khóa cửa trên tầng hai rồi. Nếu cô tin tôi, cô có thể bỏ qua nó."

"Tôi tin ông mà!" cô đáp lại một cách biết ơn với người đàn ông bị che khuất khỏi tầm nhìn bởi một góc hành lang.

Sau đó cô hướng thẳng lên.

Cô biết rằng sáu tòa nhà lớp học giáo dục tổng hợp và tòa nhà giáo viên đã được xây từ trước chiến tranh.

"Thư viện được xây như thế bởi người sáng lập, Kinugasa Tenkyou."

Nó vốn được chuẩn bị để làm kho chứa tài liệu nghiên cứu cho Tổng Cơ sở Tokyo của Học viện Hàng không Izumo, nơi đang được xây vào lúc đó. Tuy nhiên, Học viện Taka-Akita đã được sinh ra như một phương tiện để đào tạo các nhân viên lành nghề cho tương lai.

Ooki nghĩ về những bậc thang mà cô đang bước lên.

"Thứ này được xây cách đây hơn 70 năm..."

Tiếng bước chân cô vang vọng khi cô tiến lên tầng hai. Cô rời khỏi tiền sảnh trung tâm và nhìn xuống hành lang.

Cô chỉ thấy mỗi bóng tối. Và bên kia của bóng tối là phòng âm nhạc ở phía tây, cùng với lối thoát khẩn cấp ở phía đông. Nhưng mà...

"Mình tin ông ấy..."

Cô đi ngược lại về phía cầu thang.

Vai của Ooki rũ xuống khi cô thở dài và bật đèn của cầu thang dẫn lên tầng ba. Cô nhanh chóng đi lên.

Khi đã lên tới tầng ba, cô lại thấy bóng tối một lần nữa.

Như thể đang nhấn chìm cả đầu mình trong bóng tối, Ooki đứng ở tiền sảnh trung tâm và nhìn sang phòng mĩ thuật bên phía tây, rồi đến lối thoát khẩn cấp bên phía đông. Cô có thể thấy ánh đèn của lối thoát khẩn cấp ở đằng xa.

"Nnn," cô rên rỉ khi cô bật đèn hành lang lên. Những bóng đèn huỳnh quang lần lượt cháy lên và thắp sáng cả khu vực. Tuy nhiên, mấy chiếc cửa sổ và kính trên cửa phòng học lại trở nên tối hơn.

Ooki đứng ngay giữa hành lang gãi đầu.

"Mà, mình cũng chẳng còn lựa chọn nào..."

Vai cô rũ xuống, còn đầu thì gục xuống, và cô thở dài.

Cô hướng đến phía đông trong khi bước đi nhẹ nhất có thể dù chẳng có ích lợi gì.

Nhưng rồi cô nhảy dựng lên do tiếng ồn bất chợt từ đằng sau.

Đó là một con mèo. Một tiếng meo duy nhất đã vang lên từ phòng mĩ thuật ở phía tây.


"Nyah...?" Ooki hỏi như thể cô sắp khóc tới nơi rồi.

Cô quay về phía phòng mĩ thuật với một điệu bộ nhát gan.

Cô dồn sức mạnh vào vai và chầm chậm tung ra hai cú đấm, một thẳng, và một là cú đấm múc vào không khí.

"Đ-Được rồi, đến đây đi."

Cô nín thở vài giây. Sau hồi im ắng đó, cô nói lí nhí một lần nữa cùng với hai nắm tay vẫn thủ thế.

"Nếu ngươi không muốn đến, thì ngươi không cần phải đến đâu..."

Cô chỉ nhận được sự tĩnh lặng thay cho lời đáp. Sau một lúc, Ooki hạ tay xuống và ép hai bàn tay vào chân mình. Cơn run rẩy của cô vẫn không dứt, nhưng nó đã bớt lại.

"C-Có lẽ là có một con mèo ở bên ngoài," cô lẩm bẩm trong khi nghiêng đầu và nhìn vào phòng mĩ thuật.

Vào cùng lúc đó, ánh sáng cắt qua bóng tối trên lớp kính mờ của phòng mĩ thuật. Nó xảy ra hai lần. Đây không phải là phản chiếu từ ánh đèn pha của xe hơi. Ánh sáng cắt ngang từ trái sang phải rồi biến mất.

"!"

Ooki vòng tay quanh người mình và co rúm lại. Sau một khắc, cô lấy tay bịt tai theo phản xạ.

"Ổ-ổn mà, ổn mà. Đ-Đó chỉ là một hiện tượng kì bí thôi."

Sau khi nhận ra những gì mình đã nói, Ooki la lên một tiếng và rụt người lại hơn nữa.

Cô quyết định quay trở lại chỗ cầu thang. Nó chỉ cách khoảng bốn mét. Cô bỏ tay ra khỏi tai rồi bắt đầu bỏ bằng cả hai tay và đầu gối. Cô giữ cho ánh nhìn hướng xuống để không phải nhìn vào phòng mĩ thuật khi cô bò một bước rồi hai bước.

Khi cô bò đi, cô nhận thấy cô đang hành động như một con mèo vậy. Cô vẫn còn run, nhưng cô cụp mắt xuống trong cơn sốc rằng cô đang làm việc này ngay trong chính chỗ làm của mình. Cô giơ tay phải ra trước thay cho chân trước và không kìm chế được.

"Nyah," cô nói.

Nhưng cô nhận được một sự đáp trả bất ngờ từ sau lưng cô.

"!"

Cô hốt hoảng phỏng tới trước.

Cô quay ra sau như thể đang lau sàn bằng mông mình. Với sự cảnh giác tăng lên tối đa, cô giơ gối lên để tạo thành một bức tường chắn.

Và rồi cô nhìn thấy thứ đã đáp lại cô.

Đó là một con mèo đen. Nó đang ngồi ở chỗ mà cô đã ở vài giây trước đó và nó đang gãi đầu bằng chân sau. Trong lúc đó, Ooki đang thở một cách nặng nhọc khi nhìn con mèo với hai tay của cô đặt trên sàn nhà phía sau mình.

Con mèo đen chỉ đơn giản là trông rất thư giãn, nhưng cô khá chắc rằng nó đã không có ở trong hành lang trước lúc đó.

Cô định nói "nó vào đây từ khi nào?", nhưng giọng của cô thoát ra khỏi miệng cô dưới dạng một hơi thở hơn là lời nói. Cô bỗng nhận ra nước mắt cô đã lưng tròng rồi. Và...

"Cô ổn không, sensei?"

Lần này, cô nghe thấy một giọng nói từ đằng sau mình trong phòng mĩ thuật.

Ooki nhảy dựng lên và quay lại. Cô từ từ nhìn lên.

Một cô gái duy nhất đang đứng đó.

Cô gái mặc đồng phục của mình như một tấm gương sáng đang thể hiện sự ngăn nắp tuyệt hảo. Mái tóc màu bạch kim của cô ấy gần ngả sang xám và nó được xõa xuống sau lưng cô ấy và dài tới tận chân.

Cô ấy nhìn xuống Ooki với một cái nhìn sắc nhọn trong cặp mắt tím của mình và cất tiếng với không chút biểu hiện nào trên khuôn mặt.

"Em xin lỗi. Cô đang đi tuần, phải không ạ? Em tập trung vào công việc của mình quá nên không để ý thấy màn đêm đã buông xuống. Cách âm trong này khá là tốt đấy ạ."

"Em là..."

"Brunhild Schild ạ, học sinh năm ba. Em sẽ là trưởng câu lạc bộ mĩ thuật đại cương vào năm tới đây."

Ooki ngừng thở trong chốc lát khi cô nghe thấy từ "mĩ thuật". Cô chầm chậm dời ánh nhìn đang hướng lên của mình sang phía tây.

Phòng mĩ thuật ở đó.

Cánh cửa của nó đang mở.

Ooki xác nhận rằng bóng tối nằm phía bên kia cánh cửa đang mở. Và rồi ai đó nắm lấy vai cô.

Brunhild đã vòng ra sau lưng cô.

Cô ấy chống xuống như thể đang ghì Ooki xuống vậy.

Cô ấy đưa khuôn mặt nhỏ nhắn của mình qua vai Ooki và nói.

"Cô có muốn xem bức tranh của em không?"

"Tranh của em?"

"Vâng," Brunhild đáp lại.

Ooki nghe thấy một sự dao động nhỏ trong giọng nói của cô gái. Và sự dao động đó vẫn còn khi Brunhild tiếp tục.

"Một bức tranh về một khu rừng. Một khu rừng rậm rạp, tối tăm, sâu không đáy, nhưng lại là một khu rừng đầy phong phú."


Sayama chạy băng qua khu rừng buổi đêm. Cậu chạy như thể đang đâm đế giày của mình xuống mặt đất. Chân cậu vung ra trước, xuyên qua không khí và bàn chân cậu sẽ đạp xuống để nghiền nát bất cứ vật cản nào ở dưới. Đó là qui luật tuyệt đối khi chạy trong vùng núi tối.

"Ai mà lại nghĩ rằng mấy buổi huấn luyện khắc nghiệt ở Võ đường Hiba lại có ích ở đây chứ!?"

Cậu có thể nghe thấy tiềng xào xạc từ những hàng cây và tiếng răng rắc của ai đó đang hối hả giẫm lên những cành cây ở phía trước.

Ai đó đang bị truy đuổi. Bị truy đuổi bởi con ma sói đó.

Nhanh lên, Sayama nghĩ. Mình không biết ai đã phát ra tiếng thét đó, nhưng... tôi đã đến vì cậu đây.

Khi cậu giục mình phải nhanh lên, cậu tiếp cận tiếng bước chân ồn ã đó. Cần năm bước chân của cậu mới bằng được một bước của bọn họ. Tuy nhiên, con ma sói chỉ có thể chạy theo một đường thẳng. Cậu tập trung vào việc luồn lách qua những cái cây sao cho hiệu quả để có được nhiều khoảng cách nhất có thể.

Sayama ngẫm nghĩ. Dù là ai đang bị truy đuổi bởi con ma sói thì hẳn là họ đều có cách riêng của mình để thoát khỏi tình huống này. Vết cắt đã đốn ngã cây tuyết tùng quá sắc để có thể tạo ra được bởi móng vuốt của con ma sói. Người này hẳn là phải sở hữu một loại vũ khí nào đó.

"Một thứ vũ khí?" Sayama hỏi với một nụ cười cay đắng.

Đây là Nhật Bản. Một thứ vũ khí có sức tàn phá sẽ không được cho phép ở bất kì đâu. Dù là thế...

"Nhưng đây là thật. Mình cho là mình đã bước vào một thế giới, nơi mà mình không có lựa chọn nào khác ngoài việc tin vào hiện thực ở ngay trước mắt."

Nguồn gốc của tiếng bước chân lọt vào tầm nhìn của cậu. Cậu thấy một tấm lưng lớn. Nó đang chạy băng qua những cái cây ở trước mặt.

Sayama xác nhận lần nữa rằng tiếng bước chân và tấm lưng ở trước cậu là thuộc về kẻ địch.

Cậu phải nhanh lên. Cậu lách qua những cái cây trong khi lướt thấp xuống gần sát những gốc cây nhất có thể. Khi làm thế, cậu nhặt hai hòn đá lên ở mỗi tay. Rồi cậu giơ tay phải lên để chiếc áo khoác của cậu trải ra.

"Mình cho là hôm nay mình sẽ phải nói lời tạm biệt với bộ com lê này rồi..."

Khi nói, cậu giờ đã có thể thấy cả con ma sói lẫn người đang chạy trốn nó.

...Một cô gái?

Cậu thấy một cô gái duy nhất đang chạy.

Cô ấy có vẻ cũng cỡ bằng tuổi với cậu. Mái tóc đen dài, mượt tung bay khi cô ấy chạy. Cô ấy mặc một bộ trang phục đen và trắng trông như một chiếc đầm, và trong tay phải cô ấy là...

"Một cây đèn huỳnh quang?"

Cô ấy cầm một cây trượng dài gần hai mét. Phần đỉnh phía trên có một ống hình trụ dài gắn vào làm nó trông như một cây đèn huỳnh quang. Nó phát ra ánh sáng màu trắng xanh yếu ớt còn sót lại giúp soi sáng cô gái.

Khi con ma sói chạy, nó vươn cánh tay nó ra về phía cô gái. Cô ấy vung cây trượng như thể để chiếu những tia sáng còn lại vào con ma sói.

Sayama nghe được một âm thanh tương tự như tiếng phun nước và thấy cánh tay con ma sói bị bật lại.

Cậu không biết nó hoạt động như thế nào.

Tuy nhiên, cây trượng mà cô gái cầm chắc chắn là thứ vũ khí mà Sayama đã cho rằng cô ấy có.

Khi cậu chạy, Sayama đột nhiên thì thầm, "Không tốt."

Cậu nhớ về việc chạy băng qua khu vực này.

Vài chỗ trũng đã từng là các dòng chảy nhỏ đan xen lẫn nhau như một tấm lưới.

Sayama dồn lực vào đôi chân mình khi cậu chạy tới trước.

Cùng lúc đó, cô gái nhìn xuống dưới khi cô chạy.

"...!"

Cô ấy thở hắt ra một cách vô nghĩa và cơ thể mảnh khảnh của cô bay lên như thể nó đã bị đánh trúng.

Cô không bị trượt; cô đã cố ý nhảy lên.

Tuy vậy, kẻ địch không bỏ qua cơ hội này. Nó phóng ra một đòn tấn công từ bên trái như thể đang hất mấy chiếc móng vuốt của nó lên, về phía mục tiêu đã bị mất thăng bằng trên không trung.

Cô gái vung cây trượng để giữ cho ánh sáng chiếu lên.

Nhưng đã quá trễ.

Với âm thanh của vải bị xé toạc, cơ thể cô bị đánh văng đi.

Vào cùng lúc đó, một cơn gió thổi qua, làm những chiếc lá của khu rừng đung đưa xạc xào.

Chương 3: Khúc ca của nàngSửa đổi

OnC v01 00131

Một, hai, ba, những lời ấy được cất lên

Đó là những lời của một ca sĩ

Nhưng chỉ khi được lắng nghe thì những lời quí giá ấy mới trở thành một bài hát


Ooki thấy bức vẽ về một khu rừng.

Một khoảng trống đã được dọn ở ngay giữa phòng mĩ thuật. Giá vẽ nằm đó ôm ấp một tấm vải bố lớn tỏa ra mùi nhựa thông. In trên tấm vải bố là một bức vẽ khu rừng.

"Em đã tô màu lại cho cái này suốt chừng đó thời gian à?" Ooki hỏi.

Brunhild quay lại ở cạnh bồn rửa tay chỗ khung cửa sổ của phòng mĩ thuật.

Trong khi rửa cọ, cô ấy nói, "Em đã chỉnh lại vài phần và tô lên nhiều chỗ vô số lần. Nhưng em không 'tô màu lại' cho nó khi mà nó vẫn chưa hoàn thành."

"Một bức vẽ không hoàn thiện khi em tô màu nó một lần à?"

"Nó có thể thay đổi tùy vào chất liệu và phương pháp được dùng. Và còn phụ thuộc vào việc cô quyết định xem hình dáng lúc hoàn chỉnh của nó là như thế nào nữa."

"Hmm," Ooki đáp lại khi cô nhìn vào khu rừng nằm gói gọn trong cái khung hình chữ nhật. Đó là một tác phẩm đang dang dở, nên vẫn còn nhiều chỗ chưa được tô. Tuy nhiên, một khu rừng tối đen sâu không đáy trải dài ra bên trong tấm vải bố.

Trong một khắc, Ooki cảm thấy như mình đang bị hút vào trong, nên cô vội duỗi thẳng người lên.

"Nếu cô lại gần quá, cô sẽ bị dính màu lên người đấy."

Brunhild lau khô tay và mấy cây cọ bằng một chiếc khăn đã bị vấy màu tối.

"Các thành viên khác của câu lạc bộ đâu rồi?" Ooki hỏi về phía lưng của cô gái.

"Em là người duy nhất còn ở lại đây vào kì nghỉ xuân và có đủ mong muốn được vẽ để ghé qua phòng mĩ thuật này. Em đã tận dụng không gian này do khả năng cách âm tuyệt vời của nó."

"Hmm," Ooki đáp lại lần nữa khi Brunhild lấy ra một cái hộp tròn từ túi váy.

Đó là kem bôi tay.

Ooki buông ra tiếng thở dài lúc cô nhìn tấm lưng của cô gái đang xoa xoa kem lên mấy ngón tay đó.

Cô nhìn xuống và phát hiện thấy con mèo đen đang nhìn lên bức vẽ.

Thắc mắc liệu con mèo có thể hiểu được nó đang nhìn cái gì không, Ooki dõi theo ánh nhìn của nó. Một phần tách biệt của khu rừng rộng lớn, rậm rạp vẫn chưa được đụng đến. Nó không có màu sắc gì cả và chất liệu của lớp vải bố lộ ra.

"Em sẽ vẽ gì vào chỗ trống này?"

"Một cái cabin." Lưng vẫn quay về phía Ooki, Brunhild tự gật đầu với chính mình. "Phải, rừng không phải chỉ là một tập hợp của những cái cây. Rừng là rừng vì đó là nơi dành cho con người. Cũng chính vì những con người trong khu rừng ấy, mà những cái cây không phải chỉ là một tập hợp; chúng được đếm và được nhớ đến. Rừng—..." Giọng cô ấy lạc đi trong một lúc. "Chữ Hán của rừng là chữ đầu tiên mà em học được ở đất nước này. Em nghĩ đó là một cách biểu diễn xuất sắc."

"Cô hiểu. Vậy ra em là dạng người thích ở ngoài trời à... Cô cũng thích mấy thứ có màu xanh lục nữa. Cần tây chẳng hạn."

Mấy ngón tay của Brunhild ngừng cử động trước lời bình luận cuối đó, nhưng Ooki cẩn thận xem xét chỗ trống trên tấm vải bố mà không nhận ra ý nghĩa đằng sau nó. Một cái nhìn tỉ mỉ cho ta thấy một cabin nhỏ và bốn con người được vẽ bằng chì than. Ba người có thể nhìn thấy được. Một ông già đọc sách trong cabin, một bé gái và một người phụ nữ chơi với con chim ở trước cabin.

Người thứ tư có lẽ là một người đàn ông, nhưng khó mà xác định rõ được. Mấy nét vẽ phác họa đã bị gôm đi một cách thô bạo.

Tuy nhiên, hướng mà ánh mắt của bé gái và người phụ nữ đang nhìn chỉ ra rằng chắc chắn có ai đó đang ngồi ở đấy.

"Brunhild-san? Mấy người trong cabin này là ai thế?"

"Một khu rừng cần con người, nhưng những người sống trong rừng được biết đến như là ẩn sĩ, những người học việc của họ, và những người tìm kiếm sự bảo hộ của họ. ...Một ẩn sĩ cũng giống như là một nhà thông thái vậy. Những người xót thương cho thế giới sống ở đây."

"Vậy à," Ooki nói lúc cô đứng thẳng lên và suy ngẫm, trong khi vẫn cố định ánh nhìn vào bức vẽ. Rồi cô thì thầm, "Vậy ra em thích tạo nên những câu chuyện dựa theo mấy bức vẽ của mình à."

"Cô nói gì à?"

"Không, không. Không có gì hết."

Ooki nhìn qua và thấy Brunhild cũng đang nhìn về phía cô.

Cặp mắt của cô gái nhíu lại như thể đang nhìn chăm chú vào thứ gì đó vậy.

"Sensei, có vài chuyện làm em băn khoăn nãy giờ. Thứ gì trên trán cô thế?"

"Oh, cái này à? Đó là nhờ một học sinh cả đấy."

"Bạo lực học đường à? Thế là không tốt. Em sẽ chỉ cho cô một biện pháp kỉ luật mà chị em đã dạy. Đến cả tên ngốc đại nhất cũng sẽ vâng lời ngay trong một cú duy nhất.

Sao ngôi trường này đầy những người như thế vậy nhỉ? Ooki tự thì thầm trong tim.

"Không, không. Em ấy đã vâng lời quá mức rồi. Nếu em ấy mà đã nghiêm túc thì chuyện không chỉ dừng lại thế này đâu."

"Ngôi trường này có một học sinh bạo lực đến thế sao?"

"Bạo lực? Không, em ấy không bạo lực đâu," Ooki nói. Một nụ cười mỉm nở trên môi cô. "Vào năm hai trung học của mình, em ấy tiến vào tới vòng chung kết hạng cân mở rộng của giải Karate dành cho học sinh, nhưng em ấy đã thua sau khi làm nứt xương nắm tay. Sau đó, người ông làm nghề tống tiền có tổ chức của em ấy dạy cho em ấy đủ mọi thứ và giờ thì em ấy liên tục đạt thành tích đầu trong trường. Nếu cô phải chỉ ra một vấn đề của em ấy," cô hít một hơi, "thì đó là sự nhận thức rõ về khả năng của em ấy, cũng như sự thấu hiểu về việc em ấy sẽ có lợi thế nào khi ngăn bản thân mình trở nên nghiêm túc về bất kì điều gì. Đây...không hẳn là bạo lực do nó chỉ là một lượng lớn sức mạnh không có chỗ nào để bộc phát thôi. Được chứ?"


Khi con mồi của hắn bay qua không trung, tên ma sói di chuyển để tấn công cô một lần nữa.

Cô gái đang co gập người lại trên không và tên ma sói bước một bước dũng mãnh.

Trong khoảnh khắc, một hình bóng thứ ba lao vào giữa cô gái và tên ma sói.

Tên ma sói nhớ người này. Đó là con mồi mà hắn đã đuổi theo trước khi mặt trời lặn. Hắn đã mất dấu con mồi này sau khi tông vào bức tường và ngã gục lên đất một cách thảm hại. Con mồi dang rộng hai cánh tay trống không của nó ra như thể để che chắn cho cô gái. Nó đang mặc một bộ com-lê tối màu, nhưng phần tay của chiếc áo sơ mi trắng nó đang mặc lại hiện rõ trong khu rừng tối tăm.

Tên ma sói chọn cách dùng tay phải mà hắn đã giơ lên để tấn công cô gái. Hắn chỉ cần đâm những chiếc vuốt vào sâu trong ruột của tên nhóc khi nó chạy tới và rồi hất tên nhóc sang bên. Chiếc áo sơ mi trắng của nó sẽ nhuốm máu, việc ấy sẽ tô điểm thêm vài màu sắc tuyệt vời cho khu rừng chỉ có độc vài màu.

Tên ma sói đưa ra quyết định ngay trong tích tắc, nhưng có chuyện gì khác đã xảy ra không lâu ngay trước lúc đó.

Nó đến từ bên dưới.

Thứ gì đó như một bức tường bay thẳng vào mặt hắn.

"...!?"

Tên ma sói nhận ra đó là một chiếc áo khoác.

Từ đâu? hắn nghĩ. Tên nhóc đã dang rộng cánh tay của nó, nhưng hai tay hắn hoàn toàn trống. Điều đó chừa lại một câu trả lời duy nhất.

Chân của nó. Bắt buộc phải là thế. Lúc mà tên ma sói phóng tới, sự tập trung của hắn đã bị thu hút bởi màu trắng từ chiếc áo sơ mi của tên nhóc khi nó dang tay ra. Tên nhóc đã để chiếc áo khoác trên bàn chân mình, và rồi đá nó lên.

Việc này làm chậm đi thời gian phản ứng của tên ma sói.

Chiếc áo khoác trùm lấy mặt hắn. Chiếc mũi nhọn của hắn bị cuốn vào hương hoa kì lạ vấy trên khắp chiếc áo của tên nhóc và hắn trở nên bối rối. Hắn lắc mạnh đầu trong cố gắng loại bỏ chiếc áo khoác, nhưng nó đã bọc lấy đầu hắn như thể đang ôm hắn vậy.

Tại sao? hắn tự hỏi ngay lúc hắn cảm thấy một chấn động chạy dọc ống quyển hắn.

Cơ thể hắn dường như đang lơ lửng giữa không trung.


Sau khi Sayama quét giò con ma sói từ phía dưới, cậu thấy con ma sói bắt đầu ngã xuống, trước tiên là phần đầu. Khi con ma sói quơ quào hai cánh tay của nó, nó sượt qua tay trái Sayama.

Cậu cảm thấy đau, nhưng vẫn quay lại mà không kiểm tra vết thương.

Cô gái mới là điều đáng quan tâm, không phải con ma sói. Với ý nghĩ đó trong đầu, Sayama bắt đầu chạy dọc theo con ma sói đang lăn.

...Hắn sẽ không thể dễ dàng lấy chiếc áo khoác ra khỏi đầu.

Sayama đã cột thắt hai đầu tay áo và đặt một hòn đá vào mỗi bên, cùng với túi dưới nữa. Nếu chiếc áo khoác trúng phải thứ gì đó khi đang trải rộng ra, sức nặng của mấy hòn đá sẽ khiến nó quấn lấy con mồi. Sayama đã dùng nguyên tắc cơ bản trong việc ném lưới.

...Nhưng việc này chỉ câu được cho chúng ta một ít thời gian thôi.

Cậu hiểu rõ điều đó.

Khi gật đầu, đôi mắt cậu nhìn ra phía khoảng không. Cô gái đã chuyển sang rơi xuống theo quĩ đạo hình parabol của mình.

Bên trái cậu, chân của con ma sói đã bị vướng vào một trong mấy chỗ đất trũng nằm ở khắp đó và đây. Tốc độ lăn của nó đã tăng lên đột ngột. Sayama lờ đi con ma sói khi tạng người khổng lồ của con quái thú đập thẳng xuống đất.

Thay vào đó, Sayama với tay ra về phía cô gái đang rơi.

Cậu sẽ không kịp mất. Nếu cô gái cứ tiếp tục rơi với động lượng như thế, thì gần như chắc chắn là cô ấy sẽ bị chấn thương.

Cậu đạp xuống mặt đất. Cậu duỗi bàn tay ra, cậu duỗi những ngón tay ra, và cậu chụp lấy chiếc váy của cô gái.

"...!"

Với một tiếng la làm động lực, cậu kéo cô ấy về phía mình.

Dáng vẻ mất ý thức của cô ấy rơi thẳng vào vòng tay cậu như thể cô đã sà vào vậy.

Cậu đã chụp được cô ấy.

Cậu để ý thấy cô gái vẫn giữ cây trượng dài ấy trong tay phải mình. Sayama cố ý giữ cho chân cậu trượt dọc theo mặt đất để nhanh chóng dừng lại. Khi làm thế, tay phải cậu, đang đỡ vai cô gái, lắc cơ thể mảnh khảnh của cô ấy.

"Cô ổn không?"

Khi cậu dừng lại bằng cách xới tung đất lên, cô ấy đáp lại bằng một hành động thay vì lời nói.

Mi mắt cô hé mở và ánh nhìn của cô hướng về phía Sayama.

Trong tình trạng mồ hôi đầm đìa khắp mặt và mái tóc rối tung, đôi mắt rưng rưng nước mắt của cô ấy nhìn thẳng vào cậu. Và rồi...

"Eh?"

Đôi mắt cô mở to.


Khi bắt gặp ánh mắt của cô ấy, Sayama xoay người lại, việc đó giúp cô ấy có một cái nhìn tốt hơn. Phía sau cậu, con ma sói đã xé toạc chiếc áo khoác khỏi mặt và đang bắt đầu đứng lên. Khi thấy kẻ địch, cô ấy nhìn lên Sayama lại.

"C-Cậu..." cô ấy bắt đầu mở lời trước khi đột ngột nhìn xuống bản thân mình.

Chỉ khi này cô ấy mới nhận ra rằng mình đang được bế.

"Kyah!" cô ấy la lên.

Sayama liếc xuống để thấy rằng chất liệu màu trắng đen của bộ đồ bó mà cô ấy đang mặc đã bị rách dọc một đường. Mọi thứ từ ngực cô ấy xuống tới ngay bên dưới rốn đều lộ ra qua vết rách lớn này.

Mồ hôi vây lấy rốn và cặp ngực tròn khi chúng nhấp nhô lên xuống theo nhịp thở nặng nhọc của cô ấy. Cô ấy hốt hoảng lấy tay che người lại.

Sayama loạng choạng lui bước khi cậu nhìn vào cô ấy.

...Không ổn. Lẽ ra mình nên kiểm tra trước.

"Được rồi," cậu gật đầu trước khi hỏi về thứ thật sự quan trọng lúc bấy giờ. "Làm sao để tôi có thể đánh bại kẻ địch đó?"

"Eh? U-Um... Cậu đang làm—...?"

"Giờ không phải là lúc cho mấy câu hỏi triết lí. Tôi hỏi một câu hỏi duy nhất và tôi tìm kiếm một câu trả lời duy nhất. Làm sao để tôi có thể đánh bại kẻ địch đó?"

Cô ấy nuốt khan một cái. Tuy nhiên, cô ấy đưa ra một câu trả lời vì con ma sói đang đứng lên.

"Kim loại quí. Chỉ có vũ khí sử dụng chúng mới hiệu quả."

Sayama có vài nghi ngờ về điều mà cô ấy nói, nhưng cậu bỏ chúng qua một bên.

Cậu quyết định sẽ tin cô ấy. Cô ấy hiểu tình hình. Đó là tất cả những nguyên do mà cậu cần.

Cậu tin cô ấy.

Và như thế, Sayama đặt cô gái xuống đất. Cậu đặt chân cô gái lên đất, đỡ tấm lưng chao đảo của cô ấy, và giữ cho ánh nhìn tập trung vào kẻ địch.

"Tên cô là gì?"

"...Shinjou."

Sayama lẩm bẩm trong miệng cái họ được nói ra một cách do dự ấy.

Con ma sói đứng dậy và chồm tới trước. Nó đang chuẩn bị để chạy hết tốc lực tới chỗ họ. Trong một khắc tiếp theo, sức mạnh khủng khiếp sẽ lao thẳng vào họ.

Ngay khi cậu thấy được điều đó, Sayama liền di chuyển lên trước. Shinjou gọi với từ phía sau cậu.

"Đ-Đợi chút đã! Đợi cho đến khi đồng đội của tôi tới đã!"

Lời đáp lại duy nhất của Sayama là một cái vẫy tay trái. Một vệt đỏ chảy từ mấy ngón tay của cậu xuống đất. Cô gái tên Shinjou hẳn là đã thấy điều đó, bởi vì cậu nghe thấy cô ấy nín thở đằng sau mình.

Sự căng thẳng của cô ấy một lần nữa báo cho Sayama biết thời gian còn lại của cậu ngắn cỡ nào.

Cú đánh sượt qua trước đây hóa ra lại sâu đến bất ngờ.

Nhưng cậu không nao núng. Kể cả khi tay trái cậu cảm thấy nặng trịch, cậu vẫn tiến thêm một bước về trước.

Cậu chỉnh lại phần tay áo trái đã đẫm máu, cài nút ở cổ tay lại, và rồi nhẹ nhàng giơ tay phải giờ đã dính máu của mình lên.

Cậu búng tay và một màn sương máu phún ra.

"Nghe đây."

Cậu nhìn xuống túi áo ngực của bộ com-lê. Có hai cây bút bi đang mắc ở đó.

"Những thứ này là đồ Thụy Sĩ. Đầu của chúng làm bằng bạc. Đó là một kim loại quí. ...Ngươi sẽ sớm có được một trải nghiệm đầy đau đớn đấy."

Khi cậu nói, Sayama đạp xuống đất và bắt đầu chạy.

Cậu chạy thẳng tới trước.

Cậu cần phải rút ngắn khoảng cách trước khi kẻ thù bắt đầu lao tới. Đây là do sự khác nhau về khối lượng giữa cả hai. Nếu kẻ địch bắt đầu lao tới, thì nó thậm chí sẽ không cần phải dừng lại để nghiền nát Sayama. Và cô gái tên Shinjou lại đang ở đằng sau cậu.

Sayama tự hỏi liệu cô ấy có thể chiến đấu hay không. Cây trượng mà cô đang cầm, không nghi ngờ gì nữa, đó chính là thứ vũ khí đã đốn ngã cái cái cây đó. Tuy nhiên, cô ấy chỉ dùng nó đúng một lần đó. Cô ấy đã đốn ngã cái cây và không làm gì thêm nữa.

Lí do cho việc này nằm ở thứ vũ khí hay ở cô ấy?

Sayama nhớ lại đôi mắt mà cậu đã thấy khi bế Shinjou. Cậu nhớ lại đôi mắt đen với hai hàng nước mắt chảy dài đó.

...Nó là cái sau.

Cậu chắc chắn điều đó. Có lẽ cô ấy là một con người ngây thơ, và chính vì thế nên cô ấy tránh phải tấn công.

Nhưng Sayama cần phải tập trung vào cụm từ "kim loại quí".

Cậu cách con ma sói khoảng chừng ba mét. Cậu vẫn chưa đủ gần để đòn tấn công có thể với tới được.

Tuy nhiên, con ma sói vung tay trái lên khi chồm tới trước. Nó đang chuẩn bị để đánh văng Sayama ra khỏi đường đi và rồi sẽ lao thẳng vào Shinjou.

"Hmph," Sayama khịt mũi lúc cậu đưa tay vào túi áo ngực trên bộ com-lê của mình. Hai cây bút bi mà trước đó cậu đã cho thấy đang nằm bên trong. Cậu lấy một cây trong chúng ra.

"...!"

Và cậu ném nó.

Cậu tạo cho món đồ được phóng đi ấy nhiều tốc độ nhất mà cậu có thể làm được ở khoảng cách không tới hai mét.

Cậu nhắm vào trán con ma sói, nhưng con ma sói dùng tay trái đang giơ lên của nó để chụp lấy cây bút bi từ phía bên. Những ngọn lửa trắng xanh và rồi tới khói bùng lên từ trong lòng bàn tay đó.

Con ma sói giũ tay trái và ném cây bút đi.

Phần thân trái của nó giờ đang rộng mở.

Sayama lao vào. Cậu tháo nút ở cổ áo tay phải một cách điêu luyện và lấy cây bút còn lại ra khỏi bộ com-lê. Rồi cậu đâm cây bút vào ngực con ma sói như thể đang tông sầm vào con quái thú vậy.

Tất cả diễn ra trong tích tắc.

Con ma sói bỗng làm một hành động mà về cơ bản là khác hẳn với những lần trước của nó.

Nó ngừng chồm tới và đứng thẳng lên.

"...!?"

Đó chỉ là đòn nhử. Con ma sói đã giả vờ là chuẩn bị chạy để dụ Sayama.

Cú nhắm của Sayama bị hụt khi con ma sói thẳng người lên.

Tay phải cậu đâm vào khoảng không.

Tuy nhiên, tay trái của con ma sói vẫn ở chỗ lúc nó giũ cây bút đi và tay phải thì vẫn ở chỗ lúc nó đứng thẳng dậy. Con quái thú vẫn chưa vào thế tấn công. Nó có thể đã né được đòn tấn công của Sayama, nhưng tự nó cũng bị mất đi cơ hội tấn công.

Tình thế của bọn họ là như nhau. Hoặc ít ra thì lúc đầu có vẻ là vậy. Nhưng, đối thủ của Sayama không phải con người.

Sayama thấy con ma sói chọn phương án tấn công thứ ba thay vì chỉ dựa vào hai tay của nó.

Là nanh của nó.

Con ma sói há mõm.

Kể cả trong đêm tối, Sayama vẫn có thể nhìn thấy màu đỏ từ mõm của nó và màu vàng ngà của mấy chiếc nanh.

Tất cả đều đi đến kết thúc trong một khoảnh khắc.

Sayama vung tay phải lên như thể đang đâm vào không khí còn con ma sói hạ chiếc mõm đang há ra của nó.


Trong khoảnh khắc đó, tên ma sói thấy một vật thể duy nhất.

Tay phải đang cầm cây bút của con mồi rút xuống lại như thể đang điều chỉnh tầm nhắm vậy.

Vô ích, tên ma sói nghĩ. Những chiếc nanh của hắn sẽ cắm vào mặt con mồi trước khi cây bút có thể tới được chỗ hắn.

Nhưng có thứ gì đó kì lạ lọt vào tầm mắt hắn.

Thứ gì đó như một hòn đá ướt sẫm màu bay vào giữa cây bút và hàm răng của hắn.

Khi con mồi vung cánh tay phải của nó lên, vật đó đã vụt ra khỏi tay áo và bay lên theo.

Thứ gì thế?

Trước khi hắn có thể xác định điều đó, nó đã bay vào mõm hắn.

Nó có vị máu. Máu người.

Thật là một mùi vị đầy hoài niệm, hắn nghĩ vậy ngay lúc hắn nhận ra là thứ gì đã bay vào mõm hắn.

Một chiếc đồng hồ đeo tay. Nó là cái mà tên nhóc đã đeo trên tay trái.

"...!?"

Trí nhớ của hắn cảnh báo cho hắn biết tại sao tên nhóc lại làm thế.

Chiếc đồng hồ đã được trang trí bằng bạc. Và chỉ ngay trước khi xông tới, con mồi này đã dùng tay phải để chỉnh lại ống tay áo trái bị nhuộm bởi máu.

Đó hẳn là lúc mà tên nhóc đã giấu nó vào tay áo phải. Và nó đã lợi dụng hành động đâm cây bút lên để ném chiếc đồng hồ đi.

Nó đã làm tất cả những việc đó sau khi dự đoán rằng tên ma sói sẽ tấn công bằng những chiếc nanh của hắn.

Tên ma sói nhìn về trước khi hắn cắn gặm chiếc đồng hồ lại, thứ có thể gọi là một quả bom bạc.

Hắn bắt lấy chuyển động của tên nhóc trong tầm nhìn.

Tên nhóc xoay tay phải lại để vào tư thế chiến đấu.

Nó đã bắt đầu giơ gối lên rồi.

Nó ấn chân trái xuống để nhảy lên.

Đà từ cú nhảy đưa đầu gối nó lao thẳng lên và hường về phía quai hàm của tên ma sói.

Tên ma sói không thể tránh được.

Cú đá giáng xuống.

Cơn đau và nhiệt cùng phát nổ trong miệng hắn, tầm nhìn của hắn bị bao trùm trong ngọn lửa trắng xanh.

"!"

Ngay khi hắn định cất tiếng rú lên, thì một cơn đau kịch liệt nữa lại đâm thẳng vào ngực hắn nhờ cây bút thứ hai. Cả người hắn còn bị ngọn lửa bao trùm thêm nữa.

Hắn có thể nghe thấy tên nhóc hỏi.

"Trải nghiệm đó đã đủ đau đớn chưa?"


Cô gái tên Shinjou thốt lên một lời ngắn gọn duy nhất nhưng chứa đầy sự kinh ngạc sau khi thấy chuyện gì đã xảy ra.

"Không thể nào... Và còn là với một kẻ địch như thế sao?"

Dù là thế, cô vẫn ngay lập tức cầm cây trượng lên. Cô không hướng đầu nhọn về kẻ địch; thay vào đó cô nhắm phần có thứ giống bóng đèn huỳnh quang vào hắn ta như thể nó là một cây cung vậy.

Đằng trước cô, chàng trai loạng choạng lùi lại vài bước trước khi té xuống. Xa hơn chỗ cậu ấy một chút, phần đầu và ngực của tên ma sói đang bị lửa bao trùm. Chàng trai cố đứng thẳng lên, nhưng đầu gối cậu ấy rệu đi và cậu ấy ngã gục xuống đất.

Trong khi đó, con ma sói vẫn còn có thể di chuyển.

"...!"

Kể cả khi đã hóa thành một ngọn đuốc sống màu trắng xanh, tên quái thú vẫn rú lên bầu trời và tiến tới một bước.

Chàng trai xoay sở để đứng dậy được, nhưng cậu ấy trông như đang vặn xoắn cả cơ thể mình để làm thế. Đồng thời, tay trái cậu ấy vẫn đang buông thõng, trụi lơ ở bên hông, lưng cậu ấy cong lại, và có thể thấy rằng hơi thở của cậu ấy đang hỗn loạn.

Shinjou siết chặt nắm tay đang cầm cây trượng. Cô phải nhanh lên. Nếu không thì cô có thể sẽ phải đánh mất chàng trai đó mãi mãi.

Cô nhìn vào ngay giữa tay cầm. Một sợi xích nhỏ có gắn mỏ neo thòng xuống từ cái lỗ ở đó.

Nếu cô nắm và kéo cái mỏ neo đó, hệ thống phát điện dynamo bên trong sẽ cấp năng lượng cho cây đèn huỳnh quang. Khái niệm kim loại quí sở hữu sức mạnh đã được thêm vào với mấy điều kiện khác của không gian này. Đó là tại sao mà hệ thống phát điện dynamo bên trong cây trượng lại được làm từ lõi bạc đã thánh hóa và cuộn dây vàng. Và ánh sáng tỏa ra bởi bóng đèn huỳnh quang lấy năng lượng từ dynamo sẽ là...

"Thánh quang tạo nên từ thủy ngân."

Nó khá là yếu do kim loại quí chỉ là vật gián tiếp, nhưng các tấm gương phản xạ được dùng để hội tụ ánh sáng lại. Việc đó tạo cho nó đủ sức mạnh để có thể dùng như một lưỡi kiếm ở trong chiều dài tiêu cự.

Với những chuyển động nhanh lẹ, Shinjou nắm lấy mỏ neo và nhìn chăm chăm về trước.

Chàng trai đã vào tư thế chiến đấu và tên ma sói đã vung tay phải của hắn lên. Cảnh đó làm Shinjou phải thét lên theo phản xạ.

OnC v01 0132

"Không!!"

Tên ma sói quay sang phía cô.

Và cô đã nhìn thấy cảm xúc.

Cô thấy một cảm xúc hiện trên mặt tên ma sói.


Sayama thấy con ma sói di chuyển.

...Nó vẫn còn có thể di chuyển sao!?

Một nụ cười cay đắng xuất hiện trên mặt cậu khi cậu nhận ra suy nghĩ của mình đến từ sự thán phục thay vì nỗi sợ hay bất ngờ.

Vậy sao, cậu nghĩ. Cậu đang thở dốc để hít lấy hơi, nhưng suy nghĩ của cậu thì nhanh nhạy hơn.

Cậu có thể làm việc này. Cậu vẫn còn có thể làm việc này.

Làm việc gì? cậu nghĩ, nhưng câu trả lời đã có sẵn trong cậu rồi.

Cậu sẽ trở nên nghiêm túc.

Cậu vẫn chưa đạt tới mức độ ấy. Tất cả những gì cậu đã làm cho tới thời điểm này là thực hiện một đòn nhử đơn giản và gây ra cũng như nhận lại những thương tích.

Nó bắt đầu tại đây. Cậu cảm thấy đây là nơi mà nó thật sự khởi đầu.

Khoảnh khắc cậu trở nên nghiêm túc, câu trả lời đến với cậu. Cậu chỉ đơn giản là phải đánh gục kẻ địch trước mình và là người trụ lại sau cùng. Cậu có thể sử dụng bất cứ cách thức nào cần thiết. Dù sao thì, con quái thú trước mặt cậu cũng là kẻ địch của cậu mà.

Cậu sẽ thật sự thử nghiền nát kẻ địch này. Đó là bài học mà người ông phản diện của cậu đã nhồi vào cậu hết lần này đến lần khác.

Cậu bắt đầu di chuyển. Để thực hiện điều ác này, cậu dùng một khắc để kiểm tra cây bút bi mà cậu vừa đâm vào ngực con ma sói.

Hành động tiếp theo của cậu có thể bắt đầu một khi cậu đá nó lên hoặc lấy nó về tay của mình lại.

Hoặc ít ra là cậu định như thế.

Nhưng trước khi có thể, cậu nghe thấy một âm thanh của kim loại khi cây trượng được giơ lên. Không lâu sau đó, cậu nghe thấy giọng của Shinjou.

"Không!!"

Cùng lúc cậu nghe thấy từ đó, Sayama nhìn thấy một cảm xúc duy nhất.

Khi con ma sói nhìn qua đầu Sayama, khuôn mặt của con quái thú chắc chắn đã trở nên méo mó đi.

Cự tuyệt, căm phẫn, nhẫn nhục, đau khổ, tức giận, và thương hại.

Khuôn mặt của con ma sói vặn vẹo thành một cảm xúc mà đồng thời là toàn bộ những điều đó và cũng không phải điều nào trong số đó cả.

Khi Sayama thấy nét mặt này, cậu dừng lại trong một lúc.

...Có thật sự cần thiết phải nghiền nát những cảm xúc của con quái thú này không?

Ý nghĩ đó đến với cậu. Cậu tự hỏi liệu cái ác của cậu là đúng hay sai.

Cậu vẫn còn thiếu kinh nghiệm.

Tuy nhiên, Sayama nghiến chặt răng và di chuyển.


Shinjou cũng đã thấy nét mặt của tên ma sói.

Khi nhận ra rằng nét mặt ấy là từ cô và thứ vũ khí trong tay cô mà ra, một tiếng "ah" ngắn bật ra khỏi môi cô và cái tay đang kéo mỏ neo bỗng chốc ngừng lại.

Cô thấy chàng trai di chuyển. Cậu ấy cố để giáng một cú đá phải.

Nhưng mà, đã quá trễ. Cô không chắc là cậu ấy có làm kịp hay không.

Nếu tên ma sói di chuyển với toàn bộ sức mạnh thì chàng trai và đòn tấn công của cậu đều sẽ bị nghiền nát.

Nếu cô không kéo cái mỏ neo, cô có thể sẽ đánh mất chàng trai.

Cô phải bắn.

Nhưng cô lại lưỡng lự.

Cô không biết tại sao mình lại lưỡng lự. Cô chỉ biết rằng sự lưỡng lự này đã tồn tại trong trái tim cô suốt bấy lâu rồi.

Không còn cách nào tốt hơn sao? Còn phương án nào khác ngoài việc chiến đấu như cậu ấy đang làm sao?

Có phương cách nào mà không yêu cầu một trong hai người họ phải biến mất không?

Cô không thể nghĩ ra được gì cả. Khi cô tự ý thức được về sự bất lực của chính bản thân mình, cô thấy chàng trai thực hiện một hành động muộn màng.

Khi cô thấy hành động của cậu ấy, Shinjou so sánh cậu ấy với chính mình.

...Cậu ấy khác.

Và rồi cơ thể tên ma sói run rẩy nhẹ. Đây là khởi đầu của một hành động. Cô không thể nói liệu đây là dấu hiệu báo trước của việc tên ma sói vung cánh tay phải xuống hay của hành động nào khác.

"K-Không!" Shinjou la lên.

Dù là thế cô vẫn không thể kéo cái mỏ neo. Cô có thể thấy những ngón tay giữ chiếc mỏ neo đang run run. Cô không thể đè nén cơn run. Nó trở nên tồi tệ đến nỗi mà cả sợi dây xích cũng rung lên và kêu lẻng xẻng.

"...!"

Với một hơi thở không lời, Shinjou thử kéo chiếc mỏ neo.

Khoảnh khắc kế tiếp, ngón tay cô trượt khỏi mỏ neo.

Sợi xích kêu leng keng khi nó chùng xuống.

"Ah..." cô nói trong khi mắt cô mở to và nước mắt trào ra.

Và bất ngờ, tên ma sói bị một tia sáng trắng đâm xuyên qua từ bên sườn.


Shinjou nhìn thấy nó. Một tia sáng trắng rộng chừng mười centimét bắn xuyên qua ngay giữa thân mình của tên ma sói từ trái sang phải.

Đó là một cú bắn tỉa.

Khi âm thanh nhẹ êm của tiếng thịt bị đâm xuyên vang lên thinh không, tên ma sói ngừng di chuyển.

Cuối cùng, cả người tên ma sói nhào về trước.

Và tên ma sói nhìn lên bầu trời. Lên bầu trời đêm của khu rừng tối tăm.

"..."

Một tiếng tru thoát ra qua những kẽ nanh trong cái mõm đang há ra của hắn và tan vào không trung. Tiếng tru này có thể xem như là một dạng cự tuyệt, hoặc cũng có thể là một cảm xúc mãnh liệt.

Và rồi tên ma sói cử động. Hắn di chuyển những chiếc vuốt sắc bén. Hắn đưa tay phải lên cổ và bất chợt giật tay ngang một đường.

Âm thanh của da thịt bị xé toạc cũng tương tự như tiếng một thớ vải bị cắt.

Âm thanh của máu bắn ra cũng tương tự như tiếng bong bóng được thổi lên.

Sau khi hai âm thanh đó và một dòng máu đỏ túa ra, tên ma sói đổ gục xuống.

Một âm thanh không chút kìm nén của tiếng thịt đập xuống đất vang lên.

Hình dáng khổng lồ của tên quái thú nằm sõng soài trên mặt đất trong khi vẫn bị ngọn lửa trắng xanh nuốt lấy.

Khi cậu ấy thấy điều đó, chàng trai hạ cái chân đã giơ lên để đá xuống.


Chuyến tàu tới Okutama bắt đầu lăn bánh.

Ngoài trời đã trở tối và màu đen của những ngọn núi cùng màu xanh của bầu trời đêm đều có thể thấy được qua chiếc cửa sổ phản chiếu phía trong của đoàn tàu.

Đoàn tàu gần như không có một ai. Chỉ có hai dáng người có thể thấy được qua ảnh phản chiếu trên cửa sổ. Một là người đàn ông tóc bạc mặc bộ com-lê đen, người còn lại là một cô gái tóc trắng mặc trang phục hầu gái. Người đàn ông tên Itaru và cô gái tên là Sf.

Cô gái giữ một cây ba toong kim loại trên đùi.

"Ngài có nghĩ là tình hình giờ đã lắng xuống rồi không?"

"Có lẽ. Ông già của ta nói rằng mấy cuộc đàm phán sơ bộ với 1st-Gear sẽ diễn ra vào ngày mốt, nhưng..."

"Đã có rất nhiều người chết."

"Phải. Cô nghĩ sao?"

"Việc này có thể dùng làm lợi thế cho chúng ta trong mấy cuộc đàm phán."

Itaru nở nụ cười khổ.

"Lẽ ra cô phải nói là chúng ta sẽ không để sự hi sinh của họ lãng phí chứ, đần. Hãy cố mà nhớ diễn đạt như thế khi nói chuyện với người khác."

"Tes. Nhưng lời diễn tả đó làm tôi khó mà suy ra nghĩa gốc được."

"Đó được cho là toàn bộ vấn đề rồi đấy. Nhưng mà ta cũng đã từng như thế."

"Vậy tôi sẽ nói chuyện một cách hết sức trung thực khi người đó là ngài, Itaru-sama. Tôi đã hiểu điều đó là lệnh của ngài rồi."

"...Cô thật sự giỏi với mấy việc mà mình làm đấy, Sf," Itaru nói khi ông ta liếc ra ngoài cửa sổ. "Nhìn này, chúng ta tới Okutama rồi. Đưa cây ba toong của ta đây. ...Đó là mệnh lệnh hiện tại của ta."


Vị trí mà Sayama và Shinjou chọn để nghỉ là ở gốc của cái cây mà cô ấy đã đốn ngã trước đó.

Sayama đi đến đó trong khi Shinjou đỡ cậu từ bên phải.

"Tôi nghĩ đó là một cú bắn tỉa từ mấy đồng đội của tôi... Cứu viện sẽ tới sớm thôi."

Kể từ sau lời nhận xét đó, cô ấy chỉ cúi gầm đầu xuống. Tuy nhiên, một khi Sayama ngồi xuống lúc vẫn đang dựa vào thân cây, có thứ mà cậu phải làm. Đầu tiên, cậu cần phải cầm máu cho cánh tay trái của mình.

Cậu làm thế khi nhờ vào ánh sáng còn sót lại từ cây đèn huỳnh quang của Shinjou.

Cậu cắn mạnh vào lớp vải chỗ vai trái của chiếc áo sơ mi và xé nó. Cậu đặt phần tay áo đã xé lên đất và nâng tay trái lên. Cậu không thể cảm nhận được gì từ phần cùi chỏ trở xuống và vai cậu có cảm giác nặng trĩu. Kiểm tra kĩ cho thấy cậu đang bị chảy máu ở một chỗ trên cùi chỏ và một chỗ ở dưới.

Cậu liền nắm lấy tay áo ở dưới đất. Cậu cắn vào một đầu của tay áo và quấn quanh đầu còn lại từ nách đến vai. Cậu nhả phần đầu cậu cắn ra, thắt một gút trên động mạch, đặt một ngón tay dưới gút thắt, và siết chặt nó.

Cậu bỗng nhận ra là Shinjou đang nhìn cậu. Miệng cô hơi há ra.

"Việc này ngạc nhiên đến thế sao?"

"Không, um, chỉ là cậu có vẻ như đã quen với việc này."

"Tôi từng tham gia Võ đường Hiba, một võ đường ở xa hơn chút từ đây đi lên. Tôi học được điều này khi luyện tập ở đó."

"Hmm," Shinjou nói với một cái gật đầu.

Rồi Sayama nhận ra cô ấy đang ôm lấy cơ thể của chính cô ấy và khẽ run run.

Shinjou nhanh chóng tránh ánh mắt đi và nói với giọng thì thầm.

"Xin lỗi."

Cô ấy vòng tay quanh gối mình. Bộ trang phục dạng bó của cô ấy được làm sao cho phần vai và những phần phòng thủ được nối với nhau qua các điểm cứng. Nó cũng tương tự như một bộ giáp hiện đại vậy. Ôm lấy gối mình theo cách cô ấy đang làm khiến cho đôi vớ màu sẫm che lấy bắp đùi cô ấy lộ ra. Nó có vài hình vẽ và chữ viết in trên đó.

Cái cách mà Shinjou đang ôm chặt lấy đầu gối mình trông không giống như cô ấy đang cố che đi phần cơ thể lộ ra của mình mà giống như cô ấy đang cố làm cho bản thân cô ấy nhỏ nhất có thể. Khi nhón chân lên để khép sát đầu gối hơn nữa, cô ấy nói.

"Lẽ ra tôi nên bắn, phải không?"

Tiếng nói của cô ấy có một nửa là mang giọng điệu một câu hỏi, nhưng Sayama đáp lại bằng cách ngả đầu ra sau dựa vào cây và nhìn lên. Những cái bóng của khu rừng chỉ làm cho màn đêm trở nên tối hơn. Cậu không thể nhìn thấy các ngôi sao.

"Cô nghĩ vậy à?" cậu đáp lại.

Shinjou quay sang cậu và đuôi chân mày cụp xuống.

"Nếu là cậu...thì cuối cùng cậu có chọn bắn không?"

"Đây chỉ là căn cứ vào giả thuyết thôi, nhưng tôi nghĩ là tôi sẽ chọn bắn. ...Sao cô lại không bắn?"

"Không phải là tôi không bắn. Mà là tôi không thể bắn."

"Cô không thể?"

"Không," Shinjou trả lời. "Cuối cùng cậu đã hành động, phải không? ...Nhưng tôi không biết phải làm gì khi tôi nhìn thấy cái nhìn trên khuôn mặt của kẻ địch. Tôi bắt đầu tự hỏi là liệu có cách nào tốt hơn không."

"Vậy là cô đã cố đưa ra một quyết định khác với tôi à."

Nhưng cô ấy không thể nghĩ ra bất kì điều gì và kết quả, chẳng có gì khác so với đơn giản là chọn không làm gì cả, Sayama nghĩ.

Cuối cùng, kẻ địch đã tự sát sau khi bị bắn tỉa từ xa.

Sayama thầm thở dài trong lòng.

Cô ấy đã quá ngây thơ. Và điều đó đã dẫn đến kết quả tồi tệ nhất có thể.

Nhưng đó là một cách nghĩ mà mình không thể bắt chước, cậu nghĩ. Và bởi vì một kẻ phản diện như mình không thể nghĩ như thế...

"Trong thực tế, tôi có lẽ đã sai và có lẽ cô đã đúng."

"Tôi đã... đúng? Nhưng tôi đã có thể gây nguy hiểm—..."

Sayama nhìn thẳng vào mắt Shinjou. Khi ánh mắt họ chạm nhau, Shinjou ngừng nói.

"Nghe này. Cô do dự bởi vì cô đã cân nhắc giữa mạng sống tôi và của kẻ địch đó. Đó là việc làm đúng đắn."

"Đ-Đó không thể là sự thật được. Tất cả những gì tôi làm là đứng chôn chân tại chỗ bởi vì tôi đã không thể quyết định xem bên nào quan trọng hơn."

"Bất cứ ai phán xét giá trị của sinh mạng con người đều ở phía sai cả." Cậu cười chua chát. "Cô đã làm điều đúng. Đừng cố xin lỗi. Tôi sẽ đòi bồi thường nếu cô làm thế đấy."

"N-Nhưng nó làm tôi áy náy..."

Sayama nhíu mắt lại. Cậu quan sát kĩ lưỡng nét mặt của cô ấy.

"Sao cô lúc nào cũng trông không chắc chắn thế? Có lẽ sẽ khó để một người như cô có thể sinh tồn, nhưng cô nên tự tin rằng mình đã sống lâu được đến thế bởi vì đã làm điều đúng đắn."

Shinjou mở miệng ra như thể định nói gì đó đáp lại.

Sayama chắc rằng dù bất cứ lời nào phát ra từ miệng cô ấy thì đều sẽ là sự phủ nhận của những gì mà cậu đã nói.

Và đó là tại sao cậu lại cất tiếng trước khi cô ấy có thể.

"Cô có thể cho tôi mượn đùi không? Đó sẽ là sự bồi thường dành cho tôi vì lời xin lỗi đầu tiên đó."

"Eh?" Shinjou ngạc nhiên nói.

Cuối cùng, cô ấy bỏ tay ra khỏi gối mình. Cô ấy che ngực mình bằng đôi tay đó và đặt đầu gối xuống một cách ngại ngùng. Cô ấy ngồi với hai chân co về sau ở hai bên.

"V-Vậy được chưa?"

Đã nhận được sự chấp thuận dưới dạng một câu hỏi, Sayama di chuyển người xuống trong khi hơi trượt dọc theo thân cây.

Khi cậu đặt đầu mình lên đùi cô ấy, Shinjou run nhẹ lên. Cậu nhìn lên để thấy rằng Shinjou đang nhìn xuống với một nét mặt không chắc chắn.

"...Vậy được chưa? Nếu nó không thoải mái thì cứ nói tôi. Có việc gì khác tôi có thể làm không?"

Shinjou bỏ một tay ra khỏi ngực và vén tóc mái của cậu.

Sayama nhìn lên và nói, "Để xem nào. Một bài ru thì sao? Tôi mệt lã rồi."

"Cậu đừng có mà chết khi đang trông như cậu chỉ ngủ đấy."

"Điều đó chỉ xảy ra trong phim thôi."

Cậu cười khổ và Shinjou cười lại. Rồi cô ấy nhìn đi chỗ khác.

"Um..." cô bắt đầu trước khi lại vuốt tóc cậu và mở miệng.

Cô bắt đầu hát. Giọng cô ngập ngừng một tí vào lúc đầu, nhưng dần dần ổn định lại.

Sayama nhận ra bài hát. Đó là bài thánh ca Silent Night.

"Silent night, holy night (Đêm yên lành, đêm thần thánh)

All's asleep, one sole light, (Vạn vật đều ngủ, chỉ một ánh sáng lẻ loi)

Just the faithful and holy pair, (Chỉ có một cặp vợ chồng thánh thiện và thành thật)

Lovely boy-child with curly hair, (Bé trai đáng yêu với mái tóc xoăn)

Sleep in heavenly peace (Ngủ trong sự yên bình của thiên đàng)

Sleep in heavenly peace." (Ngủ trong sự yên bình của thiên đàng)

Khi cậu lắng nghe giọng của cô ấy, Sayama nhìn qua và chú ý thấy vùng da kế bên mặt cậu mà tay cô ấy đã không thể che được. Bụng và chiếc rốn tròn trịa của cô ấy nhấp nhô nhè nhẹ theo nhịp bài hát và nhịp thở của cô ấy.

Chuyển động đó, cảm giác của nhịp thở và nhịp tim mà cậu có thể cảm nhận được qua cặp đùi của cô ấy tạo cho cậu một cảm giác yên bình lạ kì.

Cậu bỗng nhớ lại cuộc nói chuyện với Izumo và Kazami ở trường.

Cô ấy thật sự thơm.

Như thể bị cuốn hút bởi mùi hương ấy, Sayama dựa đầu vào và áp má với tai lên vùng ướt mồ hôi dưới ngực cô ấy.

Cậu nghe cô ấy nói "ah" và chân cô ấy hơi rụt lại, nhưng cậu cũng có thể nghe thấy hơi thở và nhịp tim của cô ấy truyền qua tai mình. Cậu không thể làm gì khác ngoài việc chỉnh cho nhịp thở của chính cậu hòa với của cô ấy. Sayama mỉm cười trong lòng.

...Cô đã làm điều đúng rồi.

Cậu muốn nói điều đó thêm một lần nữa. Họ vẫn chưa lạc mất hơi thở hay nhịp đập của chính con tim họ. Cũng như thế, cô ấy đã không muốn mất cậu hay kẻ địch của họ.

Nhưng những lời của cậu không phát ra. Cậu không còn đủ năng lượng thừa để cử động nữa.

Khi ý thức của cậu mờ nhạt dần, Sayama cố xác định xem sự yên bình này là gì mà cậu đã được trao cho qua hơi ấm và giai điệu của cơ thể Shinjou. Đó là thứ gì đó rất hoài niệm nhưng cậu không thể nhớ rõ lắm. Đó là gì nhỉ?


Khi chàng trai nhắm mắt lại, Shinjou đã có chút hoảng loạn.

Nhưng khi di chuyển, cô để ý thấy chân mày của cậu ấy có hạ xuống một tí.

Cậu ấy vẫn còn sống. Cậu ấy chỉ đang ngủ. Khi nhận ra điều đó, cô thầm tự trách mình vì nghĩ đến một điều xui xẻo như thế. Khi cậu ấy ngủ với tai và má áp vào cơ thể cô, cô lấy tay vuốt phần tóc mái của cậu.

Nét mặt cậu ấy thay đổi. Cô nghĩ mình có thể cảm thấy sự yên bình tỏa ra từ đó.

"Có lẽ mình đã nghĩ cho bản thân quá nhiều..."

Shinjou bỏ cái tay đang che ngực ra. Cô dùng cả hai tay để vòng ra sau đầu với vai cậu ấy và nhẹ nhàng ôm lấy cậu ấy. Một khi cô đã thực sự chạm vào cậu ấy, cô có thể nhận ra cậu ấy đang lạnh.

Ổn mà, cô tự nhủ với mình khi cô nhìn xuống cánh tay trái của cậu ấy. Bởi vì cậu ấy đã cột cả tay phải vào nách, nên vết thương đã gần như ngừng chảy máu hoàn toàn.

Ánh nhìn của Shinjou dừng lại chỗ bàn tay trái của cậu ấy. Ngón tay giữa dính đầy máu có một chiếc nhẫn phụ nữ nằm trên đó.

"...Eh?"

Bị bất ngờ, Shinjou nhìn vào chính bàn tay phải đang ôm vai cậu ấy. Cô cởi chiếc găng tay, để lộ ra một chiếc nhẫn đàn ông trên ngón giữa của cô. Nghĩ rằng trông chúng như cùng một kiểu dáng, Shinjou cười. Cậu ấy khát khao chiến đấu còn cô thì cố tránh nó. Họ trông như hoàn toàn đối lập, nhưng họ lại rất giống nhau ở nhiều điểm.

Khi cười, Shinjou muộn màng nhận ra một sự thật nhất định: cô chưa hề hỏi tên cậu ấy.

"Cậu..."

Ngay khi cô nhìn vào khuôn mặt yên lành đang say ngủ ấy, cô nghe thấy hai tiếng bước chân ở phần đất xốp sau cô.

"..."

Shinjou che chắn cho cậu ấy bằng chính cơ thể mình như thể đang cố giấu cậu ấy đi vậy. Sau khi đã đề phòng trước như thế, cô quay đầu nhìn ra sau.

Hai dáng người đang đứng trong bóng tối chỉ cách đó vài bước chân.

Một hình bóng mảnh khảnh cầm thứ trông như một cây giáo dài và một hình bóng to cao cầm thứ trông như một tấm ván dài, rộng.

Bóng người to cao nói với cô. Đó là một giọng nam.

"Chuyện gì với ánh nhìn đó thế? Cậu ta bị thương mà, phải không? Vậy thì nhanh lên và mang cậu ta theo nào."

Hình bóng ấy hít một hơi.

"Miễn là cậu ta không chết, thì chắc chắn sẽ có thể làm được gì đó. ...Ít nhất là, trong thế giới này."

Chương 4: Vực sâu bí ẩnSửa đổi

OnC v01 0123a

Kể cả khi được dâng cho

Một người cũng không thể tin trọn nó trong một lần

Sự thật chỉ có thể được thấm nhuần dần dần


Một người tỉnh giấc khi ý thức người đó nổi lên khỏi bóng tối và về phía ánh sáng.

Sayama giờ đang cảm thấy cái cảm giác lâng lâng của sự nổi lên ấy. Rồi cậu cảm thấy một cảm giác mơ hồ của việc bản thân mình nhanh chóng quay trở lại một vật thể. Cậu lại một lần nữa có thể cảm thấy sức nặng của cơ thể mình.

"...Kh."

Khi cậu nghe thấy giọng của chính mình, cậu mở mắt ra.

Màu sắc duy nhất mà tầm nhìn lờ mờ của cậu nắm bắt được là một màu sáng chói mắt. Phần trên cơ thể cậu đang cởi trần và cậu có thể cảm thấy sự thô ráp của tấm nệm trải giường dưới lưng mình.

Cậu có thể thấy một bóng đèn huỳnh quang treo trên một trần nhà trắng được lót thạch cao ngay ngắn.

"Mình đang ở—...?"

Một giọng nữ cắt lời cậu.

"Đây là phòng y tế, nên cứ nằm yên đi."

Một ngón trỏ bỗng xuất hiện trong tầm nhìn của cậu từ bên phải và ấn vào trán cậu. Chỉ nhiêu đó là đủ để ngăn cậu ngồi dậy. Vậy nên Sayama chỉ dời ánh mắt mình để nhìn chủ nhân của ngón tay.

Đó là một người phụ nữ Trung Quốc thấp người. Tóc bà ta được cột ra sau thành một búi và mặt bà ta có vẻ sắc bén của tuổi trẻ. Một chiếc áo sơ mi đen đơn giản và chiếc quần dài che lấy toàn bộ cơ thể bà ta bên dưới lớp áo choàng trắng.

Sau khi thấy Sayama không cử động nữa, bà ta mới bỏ ngón tay ra và nhìn sang bên.

"Nijun, gọi Shinjou vào."

"Tes."

Sayama nhìn về phía giọng nói thứ hai và thấy một ông già trong chiếc áo khoác trắng đang quay lưng lại. Ông ta đã đứng kế người phụ nữ nãy giờ. Ông ta lặng lẽ băng qua căn phòng.

Khi Sayama dõi theo ông ta qua khắp căn phòng, cậu tự thấy rằng đây thật sự là một phòng y tế.

Ngoài hai chiếc giường ra, căn phòng chỉ có một cái bàn, một cái ghế, và mấy cái kệ chắn mất bức tường. Chiếc đồng hồ treo tường báo cho Sayama rằng lúc này là 8:30 chiều.

...Vậy là mới chỉ hai giờ trôi qua kể từ lúc đó.

Ông già tên Nijun mở cánh cửa phòng y tế ra trong khi mái tóc bạc dài của ông ta hơi phất phơ.

Và một cô gái bước vào từ bên ngoài.

Đó là Shinjou.

Cô ấy mặc một chiếc đầm nâu và chiếc áo thun trắng dài. Cô ấy cúi chào Nijun, rồi nhanh chân đi vào phòng y tế, và nhìn vào Sayama. Khi làm thế, nét mặt của cô ấy tươi tỉnh lên.

"Ah."

Cô ấy đỏ mặt và dùng hai tay che mặt lại.

Rồi Sayama nhớ lại rằng phần cơ thể trên của cậu đang cởi trần.

Trong khi cô ấy quay đầu đi nhưng vẫn nhìn về hướng cậu, thì người phụ nữ trong chiếc áo khoác trắng nói với cô ấy mà còn không quay về phía cô ấy

"Shinjou, xin hãy đem chiếc áo sơ mi trên ghế đến cho cậu ta."

"Nhưng mà Bác sĩ Chao..."

"Cứ làm đi. Nếu cô chậm chạp quá, thì ta sẽ phải đánh cho cô tươi tỉnh lên đấy."

Người phụ nữ tên Chao sau đó quay sang đối diện Sayama và hơi cong mấy ngón tay phải lên.

Cho rằng bà ta muốn nói rằng cậu có thể ngồi dậy, nên Sayama làm vậy.

Khi làm thế, cậu cảm thấy một cơn đau từ cánh tay và vai trái của mình, như thể có ai đang siết chặt nó vậy. Tay trái cậu được quấn bằng băng cứu thương cả phía trên và dưới cùi chỏ, được cố định bởi một miếng vải mỏng nhưng chắc. Cậu có thể cử động cùi chỏ, nhưng nó cảm thấy rất nặng nề.

Chao nhìn xuống cậu và nói, "Có vẻ là cậu bị chấn thương khi tay đang cong thành hình chữ L. Cả phần tay trên và dưới đều bị xé toạc theo một đường chéo."

"Nó cần phải khâu mấy mũi? Tôi muốn tránh bị càng nhiều sẹo càng tốt."

"Đừng có ngu ngốc. Không có điều trị nào từ ta là không dính dáng đến khâu vết thương đâu. Nhưng... đừng cử động nó trong một thời gian. Ta đã cố định nó đàng hoàng rồi, nhưng ép nó cử động sẽ làm hỏng hết đấy."

Shinjou giờ đang đứng kế bên cậu. Cô ấy cầm một chiếc áo sơ mi. Khi cô ấy cố đưa nó ra cho cậu, Chao vỗ mông cô ấy. Shinjou la lên "Wah!" còn Chao thì nhíu mày.

"Đừng có chỉ đưa ra không. Cô phải mặc nó cho cậu ta nữa chứ, phải không?"

"...Testament," Shinjou đáp lại trước khi ngồi xuống giường. Cô ấy nhìn Sayama và nói, "Cậu có thể quay sang hướng đó không?"

Sayama quay lưng lại phía cô. Sau lưng mình, cậu có thể nghe thấy tiếng cô ấy dang chiếc áo sơ mi ra cùng vớigiọng nghiêm nghị của Chao.

"Shinjou, nói đi. Cô phải làm thế. Hãy nói với cậu ta rằng cô sẽ kì lưng cho cậu ta."

"Phòng y tế này cung cấp dịch vụ kiểu gì thế?"

"Hah. Đây là phòng y tế trong một tổ chức được biết đến là UCAT. Ta là bác sĩ trưởng, Chao Sei."

"Bác sĩ!?" Shinjou la lên và cảm giác của chiếc áo sơ mi bị kéo ra khỏi lưng của Sayama.

Nghe như đang cười, Chao nói, "Có ích gì khi che giấu điều đó không? Dù gì thì cậu ta cũng ở đây để gặp mặt UCAT mà. ...Phải không, Sayama Mikoto?"

"Tôi tin rằng mình được hẹn gặp bởi IAI."

"UCAT Nhật Bản là mặt khuất của IAI. Nó nằm sâu trong khu vực của IAI và những phần quan trọng đều nằm dưới lòng đất. Các nhân viên IAI bình thường không hề biết gì về khu vực đặc biệt này cả."

Khi lắng nghe Chao, Sayama cảm thấy một cơn đau đột ngột nằm sâu trong phần ngực trái của mình.

Cậu hít một hơi sâu để đè nén cơn đau. Và rồi chiếc áo sơ mi được quàng qua vai cậu.

Cậu quay lại để thấy rằng Shinjou đang hơi cau mày.

"Lẽ ra chúng ta thật sự không nên trả lời bất kì câu hỏi nào về nó," cô ấy khẽ nói.

"Tôi hiểu. Vậy ra bà già đó đang phá luật."

"Phải," cô ấy gật đầu, nhưng ngay sau đó, mắt cô ấy ngạc nhiên mở to. "S-Sao cậu lại biết rằng Bác sĩ Chao là một bà già!?"

"Chỉ là cách mà bà ta nói chuyện thôi. Không quan trọng cô làm mình trẻ ra bao nhiêu tuổi, nhưng cô không thể nào che giấu số tuổi trong từ ngữ của mình cả. Bà ta dùng kiểu nói chuyện của người già giống như Già Tome ở căn tin, người sinh năm 1945 vậy."

"Vậy à. Điều đó thật tuyệt. Cậu là người đầu tiên tôi biết có thể nhận ra bà ấy là một bà già đấy."

"Thì, cách nói chuyện của Già Tome khá là đặc trưng mà. Bà ấy thỉnh thoảng sẽ đưa sai món cô gọi hoặc chỉ đứng đó như thể có ai đã bấm tắt bà ấy vậy, nhưng chính phần già cả lẩn thẩn đầy thú vị đấy mới là bí mật đằng sau sự nổi tiếng của bà ấy."

"Ta thấy là cả hai đều muốn bị xát muối vào vết thương khi bị chấn thương lần sau nhỉ," Chao nói.

Shinjou hốt hoảng nhìn qua và nói, "Eh? Ah! C-Cháu xin biện hộ, cháu chỉ gọi cô là bà già để đáp lại cái từ mà cậu ấy dùng thôi. Cháu không hề xem cô là một bà già đâu. Được không ạ?"

"Hm," Sayama nói trước khi quay sang Shinjou. "Với tôi thì nó nghe như thể là cô khá là hứng thú khi gọi bà ta như thế."

"Eh? Eh? T-Tôi có sao?"

Để trả lời câu hỏi đó, Chao mỉm cười từ chỗ mà bà ta đã đột ngột xuất hiện cạnh cô gái.

"Shinjou, nếu cô mà bị thương ở đây, thì cô sẽ được chữa trị ngay. Thế, cô sẽ làm gì đây?"

Shinjou vội chỉnh chiếc áo sơ mi lại cho nó quàng qua vai của Sayama.


Sau khi họ bị đá ra khỏi phòng y tế, Shinjou ngồi cùng Sayama trên chiếc sofa ở hành lang bên ngoài.

Cô hít một hơi sâu, đối diện với Sayama, và nói.

"Tôi được báo rằng Ooshiro-san sẽ sớm tới đây thôi. ...Cậu có việc với IAI, phải không?" Cô hơi lảng ánh mắt đi. "Um, Sayama...-kun?"

Sau khi xác nhận tên của cậu ấy, Shinjou nhận thấy một nụ cười bối rối đã xuất hiện trên môi mình.

"Nghĩ lại mới thấy, đây là lần đầu tiên tôi gọi cậu bằng tên nhỉ."

"Bà già đó cũng biết tên tôi. Từ đâu mà cô biết nó thế?"

"Hm... Tôi chỉ nghe nó từ Bác sĩ Chao thôi, nhưng có vẻ như cô ấy đã biết trước rồi. Nhưng," đuôi chân mày của Shinjou rũ xuống khi cô nhìn vào cánh tay trái của Sayama, "nó sẽ để lại sẹo, phải không?"

"Phải," Sayama đồng tình. Rốt cuộc, cậu ấy hỏi một câu khi cẩn thận lựa chọn từ ngữ. "Cô có...không, con ma sói đó là gì thế? Có phải những người trong UCAT luôn làm mấy việc như thế không?"

"Um...Tôi không thể thật sự nói."

"Vậy là cô không thể trả lời mà không được phép à. Được thôi. Nhưng có khả năng là cô cũng sẽ bị một vết thương như vậy, đúng chứ? Nếu cô lo lắng cho vết thương của tôi như thế, thì sao cô lại làm những thứ kiểu này?"

"Có vài thứ mà tôi muốn biết. Đó là lí do tôi làm thế."

Cô trả lời gần như là theo phản xạ, nhưng rồi nhận ra mình đã nói gì.

Cô không chắc mình có thể nói cho cậu ấy chuyện gì, nhưng cô phải nói gì đó để giải thích mình có ý gì khi nói thế.

Vài giây im lặng theo sau khi Shinjou nghĩ ngợi. Cô cố làm rõ những chuyện mình có thể và không thể nói.

"Um," cô mở lời. "Tôi được chọn để đổi từ vị trí mọi khi của mình tới nơi mà cậu có thể gọi là một đội mới. Tôi từng có vai trò phòng thủ ởhậu quân, nhưng đội mới này được lập ra từ một nhóm nhỏ những người tinh nhuệ. Nó hoạt động khác một chút."

"Đội này làm gì thế?"

"Chúng tôi vẫn chưa thực sự biết. Toàn đội vẫn chưa được tập hợp đủ nữa. Có vẻ mấy thành viên được triệu tập trước biết vài điều, nhưng hôm nay là ngày đầu tiên của tôi."

"Liệu cô sẽ biết được thứ cô muốn biết nếu gia nhập đội này chứ?"

"Tôi không biết," cô nghiêng đầu nói. Cô thật sự không biết. "Nhưng người đã giới thiệu tôi cho đơn vị... à không, ý tôi là đội này. Dù gì thì, người này nói rằng nó sẽ cho phép tôi được cuốn vào quá khứ của thế giới. Và tôi," cô dựa lưng vào ghế, "không biết gì về ba mẹ mình cả. Tôi không có chút kí ức nào trước lúc sáu tuổi hết."

"Biết được về ba mẹ mình có thật sự là một điều tuyệt vời đến thế không?"

"C-Cậu chỉ nói được thế vì với cậu, chuyện đó đã quá hiển nhiên."

Shinjou lườm cậu ấy. Cả cô cũng có thể nói rằng nét mặt mình đang thể hiện chút sự không hài lòng.

Nghĩ rằng mình cần phải nói gì đó, Shinjou định mở miệng khi cô nhìn cậu ấy.

Nhưng rồi cô thấy Sayama đặt tay phải lên ngực trái của cậu ấy.

Trong một lúc, cô nghĩ cậu ấy đang chuẩn bị tư thế gì đó.

Cô không hiểu tại sao, nhưng Shinjou có cảm giác rằng việc này không ổn.

Cô ném những lời mình định nói sang bên, và thay vào đó quyết định đổi chủ đề. Ít nhất thì, cô muốn nói gì đó khác ngoài việc về ba mẹ mình.

Ánh mắt cô hướng xuống đến khi cô nhìn thấy tay trái mình. Rồi cô phát hiện ra thứ cô có thể dùng làm chủ đề mới.

"U-Um." Shinjou giơ tay phải lên để cậu ấy có thể thấy. Cô đeo một chiếc nhẫn dành cho nam giới trên ngón giữa của mình. "Cậu có biết đây là gì không?"

"Không. Nó giống với của tôi, nhưng tôi chưa từng thấy nó trước đây. Sao cô hỏi thế?"

"Nó là vật sở hữu của riêng tôi. Ngoài tên mình ra, tôi chỉ có chiếc nhẫn này và một bài hát. Cậu đã nghe bài hát rồi, đúng không? Đó là bài Silent Night. Vì lí do nào đó mà tôi biết được bài hát ấy. Nó và cái nhẫn này là tất cả những gì tôi có. Cậu cũng đeo một chiếc, nên tôi nghĩ có thể là có sự liên quan nào đó."

"Sẽ rất tuyệt nếu có, nhưng xác suất khá là thấp đấy. Một trong những lí do là có rất nhiều người đeo nhẫn như là một món đồ trang sức ở thời buổi này. Xin lỗi, nhưng..." Sayama hơi liếc mắt đi với nét mặt chán nản. "Cô có bao giờ rời khỏi nơi này chưa?"

"C-Có chứ. Tôi biết hết mọi nơi ở Okutama. Tôi thậm chí còn đi tới tận Oume. Đó là một thành phố lớn, nên tàu sẽ đến vào mỗi 12 phút! Có nghĩa là năm chuyến trong một giờ!"

"Để giúp cô giữ mặt, tôi sẽ bỏ qua hết mấy lời nhận xét chi tiết, nhưng cô cần phải ra ngoài nhiều hơn đi."

"T-Thật sao...?"

Shinjou trở nên lúng túng. Nhưng rồi cô phát hiện thấy ai đó đang đi về phía họ từ hành lang bên phải.

"Ah," cô nói trước khi đứng lên.

Cô đã nhìn thấy một ông già với mái tóc bạc mỏng được vuốt ngược.

Cơ thể cao gầy của ông ấy khoác chiếc áo thí nghiệm với đôi giày sandal mang dưới chân. Cặp mắt sau chiếc kính của ông ấy cong lên như một cây cung.

Ông ấy giơ tay lên và mở chiếc miệng dưới hàng râu mép của mình.

"Chào đằng đó. Lâu rồi không gặp, Shinjou-kun, Mikoto-kun. ...Cháu có nhớ ta không? Ooshiro Kazuo đây."


Sayama theo Ooshiro xuống hành lang ở UCAT.

Shinjou hẳn là xem ông ta như cấp trên bởi vì cô ấy cứ chắp tay trước phần thắt lưng và không nói gì nhiều.

Họ băng qua vài cánh cửa và một số người. Bốn trong số những người đó đều đang mặc áo choàng trắng và một người đàn ông khác thì mặc trang phục trắng đen như Shinjou lúc trong rừng.

Ooshiro thỉnh thoảng sẽ liếc qua vai ông ta mà nói.

Họ thảo luận về ông của Sayama, đám tang của ông ấy, trường học, và vài chủ đề khác.

Nhưng sau khi đi được vài phút, Ooshiro bỗng dừng lại và quay về phía Sayama.

Sau lưng ông ta là một ngõ cụt với cánh cửa lớn đóng kín.

Một tờ thông báo treo chỗ bức tường phía trên cánh cửa ghi "Hành lang Trung tâm".

"Ta nghĩ rằng chúng ta nên thảo thuận về những thứ thật sự quan trọng ở sau chỗ này."

Nghe thế, Shinjou tiến lên một bước.

"Cháu có nên đi với ông không?"

"Ta không thấy tại sao lại không cả. Đây cũng là một chủ đề quan trọng với cháu mà."

"Oh, vâng...Testament."

Đó cũng giống với từ mà Sayama đã nghe ở phòng y tế.

Cậu hỏi Shinjou, "Cô nói testament là có ý gì?"

"Oh, đó là một dấu hiệu đặc trưng của UCAT. Từ những gì tôi nghe được, thì có vài từ dùng ở đây là lấy từ Kinh Thánh để làm trò đùa. Testament hoặc chỉ Tes không thôi là một dấu hiệu của sự đồng thuận, tương tự như 'đã hiểu' vậy. Từ gốc có thể dùng để chỉ một sự đồng thuận hoặc là một phần của Kinh Thánh."

"Vậy à," Sayama nói với một cái gật đầu.

Ooshiro sau đó lấy ra một vật thể từ túi của chiếc áo thí nghiệm.

Đó là một cái đồng hồ đeo tay. Màu đen làm chủ đạo, nhưng những chiếc kim thì tỏa ra ánh sáng lục nhạt của sơn dạ quang.

"Gu thẩm mĩ tệ thật."

"Tôi cũng có một cái. Nè, trên tay trái đó," Shinjou nói khi cô ấy cho cậu xem tay trái mình.

Khi Sayama thấy ở đó cũng có một cái đồng hồ đen, cậu nói, "Thôi được rồi. Tôi tin là mình nên rút lại những lời đã nói khi bị chứng minh là sai, vậy tôi có nên làm thế ngay bây giờ không?"

"Cậu nói 'thôi được rồi' là ý gì hả? Và không phải là cậu nên cân nhắc hơn nữa khi đưa ra mấy lời nhận xét hấp tấp đó sao?"

Lời đáp trả khó chịu của Shinjou làm một nụ cười khổ xuất hiện trên mặt của Ooshiro.

"Cháu có thể xem nó như vật kỉ niệm cho ngày hôm nay. Nó có thể thay thế cho cái đã bị hư trong cuộc chiến."

Sayama nhận lấy cái đồng hồ và đeo nó vào. Cậu để ý thấy Ooshiro cũng đang đeo một cái giống hệt.

Sau khi Ooshiro thấy Sayama đã đeo xong đồng hồ vào cổ tay trái, ông ta mở cánh cửa sau lưng mình ra.

Cánh cửa kim loại mở vào trong.

Bên kia của khoảng không giờ đã trống trải này là một hành lang với mấy cánh cửa sập đang đóng ở hai bên.

"Hành lang này chạy dọc qua trung tâm của UCAT. Nhưng ngay lúc này..."

Ooshiro bước vào dãy hành lang. Sayama đứng trước cánh cửa kế bên Shinjou trước khi đặt chân vào trong.

Khi đã bước vào, cậu nghe thấy một giọng nói.

Chân bạn đặt trên mặt đất.

"?"

Sayama nghiêng đầu khó hiểu. Cậu có cảm giác là mình đã nghe thấy thêm vài giọng nói khác sau giọng đầu tiên đó, nhưng cậu không thể xác định được chúng. Cậu chỉ nhớ rằng mình đã nghe thấy một giọng nói.

Nhưng Sayama nhận ra giọng nói này.

Nó là cùng một giọng mà cậu đã nghe thấy khi bước vào khu rừng buổi tối đó. Tuy nhiên, cậu không biết nó có ý nghĩa gì.

...Việc mình nghe thấy giọng nói này có ý nghĩa gì nhỉ?

Ngay lúc nghĩ thế, cậu cảm thấy một sự rung động nhỏ trên tay trái.

Nó đến từ cái đồng hồ đeo tay mà cậu được đưa cho. Cậu cảm thấy như thể nó đang rung.

Cậu nhìn xuống và chỉ trong một thoáng, thấy thứ gì đó như một dòng chữ đỏ cuộn ngang mặt đồng hồ.

Dòng chữ biến mất trước khi cậu kịp đọc nó.

"Đây là đồng hồ đồ chơi à?"

Hiện giờ là chín giờ kém mười, nên không thể là nó đang chỉ giờ được. Hơn nữa, Sayama cũng không thể xác định dòng chữ viết cuộn ngang ấy là gì.

Khi mà hết câu hỏi này đến câu hỏi khác xuất hiện trong đầu cậu, Sayama đột ngột với tay ra sau lưng.

Tuy nhiên, cậu không thấy bức tường vô hình nào cả. Và kim giây của đồng hồ vẫn đang chạy khi cậu nhìn lại nó.

"Thế này có ổn không...?"

"Hm? Cái gì ổn?" Shinjou hỏi trong khi quay lại.

"Không có gì," Sayama trả lời trước khi bước lên kế Shinjou.

Cậu nhìn thẳng đằng trước và thấy Ooshiro đang đứng giữa hành lang nhìn về phía cậu. Ông ta đang cười.

"Giọng nói đó thật sự làm cháu bận tâm đến vậy sao?"

"Tối nay, sau khi cháu nghe thấy giọng nói đó thì thế giới bắt đầu hóa điên. ...Nhưng trước đó, cháu muốn nói về chuyện của ông mình. Tài liệu mà ông đã gửi cho cháu có nhắc đến việc chuyển các quyền để lại bởi ông ta. Các quyền đó là gì thế?"

"Ta cho là nó sẽ nhanh hơn nếu bắt đầu từ đó. Mikoto-kun, cháu có biết ông của mình làm gì trong suốt chiến tranh không?"

Sayama cảm thấy nhói ở ngực trước cậu hỏi đó, nhưng cậu hít một hơi sâu và trả lời.

"Cháu nghe rằng ông ta làm nghiên cứu và phát triển gì đó ở IAI này, Học viện Hàng không Izumo."

"Phải. Vậy thì, Mikoto-kun, cháu có biết ông ấy chiến đấu chống lại gì không?"

"Không phải là Mĩ sao?"

"Chính xác," Ooshiro nói với một cái gật đầu. "Rất nhiều tập đoàn lớn đã chế tạo vũ khí chống Mĩ vẫn đang phát triển lớn mạnh tới ngày nay. Izumo giờ cũng vẫn đang mở rộng như Isuzu, Mitsubishi và Nittetsu. Nhưng mà, chỉ có Izumo là không nhận lấy bất cứ sự can thiệp nào từ Trung tâm Hành chính sau chiến tranh cả. Và nó đã mở rộng ra khỏi cả lĩnh vực hàng không lúc đầu của nó và vào một vùng rộng rãi các lĩnh vực như hóa chất và điện tử. Cháu nghĩ tại sao lại như thế?"

"Có những tin đồn rằng Izumo có dính dáng với Nội các của Hoàng tộc vào lúc đó. Trung tâm Hành chính đang có khó khăn trong việc quyết định xem phải lo liệu hệ thống Vua chúa như thế nào, nên cháu cho rằng bọn họ không thể đụng đến họ được. Các chuyên viên thiết kế từ những tập đoàn khác xem Izumo như một vùng an toàn và đã trốn sang đó. Việc đó đã tạo ra nền tảng cho sự phát triển hiện giờ. Cháu có sai không?"

"Cháu biết khá nhiều về việc này đấy. Làm tốt lắm, Mikoto-kun."

Ooshiro cười vui vẻ và giơ ngón cái của tay phải lên.

Sayama thì giơ ngón cái của mình về phía Shinjou.

"Cô thấy sở thích của ông ta như thế nào?"

"Eh? U-Um..."

"Hãy nói cho tôi cô thật sự nghĩ gì."

"T-Tôi không thể. Chức vụ của ông ấy trong tổ chức cao hơn tôi nhiều, nhiều lắm. Tôi không thể nói được."

"Một câu trả lời xuất sắc. Rất là tao nhã."

Sayama quay lại về phía Ooshiro để thấy rằng người đàn ông vẫn đang cười nhưng ngón cái của ông ta thì đang chĩa xuống. Khi Shinjou chú ý thấy, cô chọt vào bên hông Sayama bằng cùi chỏ.

"Việc đó có nghĩa gì thế?" cô hỏi.

"Ông ta đang chỉ vào bàn chân mình. Ông ta chỉ đang cố khoe khoang về bàn chân hôi hám của mình thôi." Sayama làm lơ sự thay đổi trên nét mặt của Ooshiro và nói với người đàn ông. "Cháu biết cháu là người đã lạc đề vừa nãy, nhưng khi nào thì chúng ta sẽ đến chủ đề chính?"

"Sự thiếu kiên nhẫn của cháu hệt như ông mình vậy. Tuy nhiên, ta phải cho cháu biết rằng có một lỗ hổng trong lập luận của cháu, Mikoto-kun."

Sayama nhăn mày và định khoanh tay lại, nhưng nhận ra rằng cậu không thể giơ tay trái của mình lên. Cảm thấy khó xử với chỉ tay phải của mình giơ lên, cậu đưa nó lên trên nữa để chuyển sang gãi đầu.

Rồi cậu hỏi, "Một lỗ hổng?"

"Phải," Ooshiro nói khi ông ta hơi dang tay mình ra. "Cháu biết khá rõ về lịch sử của IAI. Tuy nhiên, vậy còn lịch sử của UCAT thì sao? Cháu có biết tại sao tổ chức được biết đến là UCAT lại được che giấu ở đây không?" Và rồi, "Và cháu nghĩ gì về con quái vật mà mình đã chiến đấu vào tối nay?"

"Làm sao mà cháu biết? Đây là lần đầu tiên cháu thấy UCAT hay là con quái thú đó. Cháu muốn có thêm thông tin để đưa ra bất kì suy đoán nào dựa vào đó."

Sayama đã trả lời theo phản xạ, nhưng rồi cậu nhận thấy cơn đau bên trong ngực trái của mình đã trở nên dữ dội hơn.

Như thể được thúc đẩy bởi cơn đau đó, đôi mắt của Ooshiro nheo lại.

Trong khi đó, Sayama hạ tay phải của mình xuống khỏi mái tóc.

"Tổ chức này đã tồn tại bao lâu rồi? Ông cháu có dính líu đến nó không?" cậu hỏi.

"Ta sẽ bắt đầu với câu hỏi đầu tiên của cháu. UCAT Nhật Bản được thành lập vào tháng Chín năm 1945. Chỉ ngay sau khi chiến tranh ở Văn phòng Izumo Chi nhánh Nhật Bản cũ này kết thúc. Còn về câu hỏi tiếp theo của cháu," Ooshiro gật đầu, "Ông của cháu gia nhập UCAT Nhật Bản với tư cách là một thành viên chủ chốt của Cục Quốc phòng Izumo, tiền thân của nó."

Tim Sayama đập một nhịp trầm trong lồng ngực. Cậu thụt lại nửa bước như thể bị đẩy lùi bởi những lời của Ooshiro.

Mồ hôi lấm tấm trên chân mày, nhưng cậu mặc kệ nó và hỏi, "Ông ta đã chiến đấu với cái gì? Có phải là mấy thứ như con quái vật đó không?"

Sau khi suy nghĩ một hồi, Ooshiro lắc đầu.

Ông ta tiến lên một bước và nói, "Mikoto-kun, ông của cháu và những người khác không chiến đấu với quái vật. Họ chiến đấu với mười thế giới khác nhau xếp thành hàng sát bên thế giới này. Các thế giới đó và chúng ta đã chiến đấu để hủy diệt lẫn nhau."


Sayama bắt đầu nghĩ về những lời của Ooshiro. Cậu nghiền ngẫm xem chúng có nghĩa gì.

"Ông già."

"Chuyện gì thế?"

Ooshiro ngước nhìn mặt Sayama từ phía dưới.

"Cháu xin lỗi vì phải nói điều này sau khi đã không gặp ông kể từ đám tang của ông mình, nhưng ông cho cháu ít lựa chọn quá. Ông thật sự nghĩ có ai đó sẽ bị dụ vì điều vô lí rành rành như thế à? Loại người nào mà lại làm thế ở độ tuổi của ông chứ?"

"Oh, ta đã chưa được thấy một phản ứng quá trầm trọng đến phi thường như thế kể từ đám tang rồi!" Ooshiro nửa vui mừng la lên khi ông ta giơ ngón cái tay phải mình lên.

Sayama nghiêng đầu hỏi, "Sao trông ông không có tí chút hối lỗi nào thế? Phải từ hối lỗi không có trong từ điển của ông không?"

"Không phải thế. Đây là sự thật, nên ta không thể thật sự hối lỗi vì đã kể cho cháu."

"Không phải việc này có hơi gượng ép quá rồi sao? Ý cháu là, các thế giới khác nhau sao?"

"Phải, nhưng... Đợi đã, ta đang bị lên lớp đấy à?"

Sayama có thể thấy Shinjou trông đang bối rối và Ooshiro đang gục đầu xuống trong khi dùng tay gãi nó.

"Đúng thế đấy."

Nghe thấy thế, Ooshiro nhìn lên.

"Khổ thật. Dù sao đi nữa, đó là kết luận đã được rút ra. ...Ta sẽ giải thích lí do sau. Cháu có sẵn lòng nghe kết luận này và việc nó đã được rút ra như thế nào không?"

Sayama nhăn mày trước câu hỏi của ông già.

Cậu đã nhìn thấy hiện tượng lạ và gặp một con quái thú. Nhưng đây là hai việc khác nhau. Cả một thế giới khác là chuyện ở mức độ hoàn toàn cao hơn so với hiện tượng lạ và mấy con quái thú tồn tại riêng lẻ.

Hiện tượng bí ẩn và quái vật có thể được lí giải theo cách nào đó hoặc chúng có thể làm giả bằng thủ thuật hay mô hình.

Tuy nhiên, điều tương tự không thể áp dụng cho thế giới khác. Qui mô đơn giản là quá lớn. Nhưng mà...

...Kể cả nếu nó có gượng ép, thì trông như là cuộc nói chuyện sẽ không tiếp tục nếu mình không nghe hết.

Sayama không hiểu tại sao Ooshiro lại làm việc này, nhưng cậu chỉ cần tìm ra một cách để chứng minh rằng mấy lời của ông già là sai.

Sayama cũng muốn biết ông già có mục đích gì khi khiến cậu phải lắng nghe điều này.

Trong khi cảm thấy nó không hơn gì là một thứ phiền phức, cậu giục ông già nói.

"Cháu sẽ lắng nghe mấy điều vô lí của ông. Vậy là có mười thế giới khác nhau này. ...Tại sao bọn họ lại đánh nhau?"

Ooshiro buông một tiếng thở dài.

Rõ ràng là Sayama đang nghi ngờ.

Ooshiro nhún vai và đút hai tay vào túi áo thí nghiệm.

Ông ta nói như thể đang đọc thuộc lòng những lời đã học trước.

"Mười thế giới khác và của chúng ta không tồn tại song song với nhau. Chúng sẽ giao nhau và tác động lên nhau theo một vòng tuần hoàn cố định. Tuy thế, nó đã được chứng minh rằng tất cả các thế giới sẽ cùng giao nhau tại một điểm trong vòng tuần hoàn. Khi điều đó xảy ra, thế giới với sức mạnh lớn nhất sẽ sống sót và mấy cái còn lại sẽ bị phá hủy bởi chấn động của va chạm."

"Khi nào thì việc ấy sẽ xảy ra? Ngày mai?"

"Sự va chạm—hay nói cách khác, thời khắc của sự hủy diệt—đã được tính là vào lúc mà thế giới này gọi là năm 1999."

Sayama nhíu mày.

"Nhưng việc đó đã không thật sự xảy ra."

"Cháu có đang nghe không thế? Ông của cháu và những người mà ông ấy làm việc cùng đã phá hủy mười thế giới khác rồi." Ooshiro nở một nụ cười chua chát. "Phải. Các thế giới khác nhau lẽ ra sẽ va chạm đều bị phá hủy lâu rồi, chừa lại duy nhất thế giới này. Ông của cháu đã giúp phá hủy các thế giới khác đó. Chúng ta gọi cuộc chiến đó," ông ta hít một hơi, "là Cuộc chiến Khái niệm.[7]"


Shinjou liếc nhìn qua Sayama khi cô lắng nghe Ooshiro. Điều mà Ooshiro đang giải thích là điều đầu tiên được giải thích cho bất kì thành viên nào của UCAT.

Trong khi một số người đã biết trước điều này khi tham gia UCAT, thì nó lại cần phải giải thích cho những ai bị cuốn vào cuộc chiến như Sayama.

Và trong phần lớn trường hợp, họ đều cho ra cùng một phản ứng.

Họ sẽ chối bỏ nó. Họ sẽ gọi nó là nực cười.

Shinjou thắc mắc không biết Sayama sẽ làm gì.

Cậu ấy đã chìm vào im lặng. Shinjou đợi trong khoảng vài hơi thở, nhưng chàng trai vẫn tiếp tục đứng tuyệt đối yên lặng với tay phải đặt trên ngực trái cậu ấy. Đầu cậu ấy cúi gầm xuống và sau một quãng kha khá thời gian, cậu ấy mới mở miệng ra nói.

Cậu ấy tạo ra một tiếng thở dài nghe gần như là đang cáu tiết và đôi vai đang trĩu xuống của cậu ấy căngcứng lại, nhưng cậu ấy nói những điều sau.

"Đó là một câu chuyện hoàn toàn nhảm nhí, nhưng cháu sẵn lòng tin nó dưới vài điều kiện nhất định."

"Eh?" Shinjou nói mà chẳng hề suy nghĩ.

Sayama và Ooshiro cùng quay sang cô.

Cô hoảng hốt xua tay và nói, "K-Không, không có gì cả. Hoàn toàn không có gì hết."

"Đừng nói với tôi rằng cô nghĩ tôi sẽ dễ dàng phủ nhận nó chứ."

"Nhưng cậu vừa làm thế... Cậu đã hỏi loại người nào mà lại có thể làm việc này và gọi nó là gượng ép."

Sayama quay lưng về phía Ooshiro, nghiêng đầu, và hỏi, "Giờ thì, ông già. Cháu có bao giờ nói mấy điều đó không?"

"Thì... Khi mà cháu đã bắt đầu thể hiện sự thích thú thì ta khó lòng mà có thể làm mất hứng được. Nên là không, cháu không hề nói. Cháu không nên nói dối chứ, Shinjou-kun."

"N-Người lớn không công bằng gì cả!"

"Đây là cách mà chính trị hoạt động đấy."

"Phải," Sayama đồng tình khi cậu ấy đưa tay phải của mình lên cằm.

Shinjou phát ra một tiếng thở phào và hỏi, "Điều gì khiến cậu tin ông ấy? Cậu không thể phủ nhận rằng nó nghe không giống như gì khác ngoài một chuyện vô lí cả."

"Đúng thế. ...Và không giống một người bình thường như tôi, có rất nhiều thứ kì dị về ông già này. Cô có thể nói rằng nó là không tránh khỏi khi thỉnh thoảng ông ta lại đột ngột không kiềm chế được nữa và sẽ nói hoặc làm mấy trò kì lạ."

"Cậu không thể nói thế. Và cậu định nghĩa 'người bình thường' ở đây là sao thế?"

"Hãy bỏ qua chuyện đó. Giờ thì, ta có cuộc nói chuyện điên khùng của một ông già thảm hại và sự thật. Tuy nhiên, để tranh luận lại điều này, tôi cần bằng chứng chứ không phải cảm xúc. Hiện tại, phần phản đối trong tôi không có bằng chứng. Và..."

"Và?"

"Để làm khó việc này hơn nữa, phần đồng tình trong tôi lại có đủ chứng cứ để gián tiếp tin điều này. Shinjou-kun, là cô đó."

"T-Tôi?"

"Phải. Tôi đã nghe thấy một giọng nói kì lạ trong khu rừng gần Shiromaru. Giọng nói đó mách bảo tôi cái ý tưởng điên khùng là kim loại quí sở hữu sức mạnh. Và sau khi nghe thấy giọng nói đó, tôi đã nghe thấy tiếng cô thét và thấy một cái cây đổ."

Shinjou đặt mấy ngón tay phải lên môi mình.

"Sayama-kun, cậu đến vì đã nghe thấy tiếng tôi thét à...?"

"Tôi sẽ để nó lại cho trí tưởng tượng của cô. Khu rừng mà tôi đã bước vào bị bao quanh bởi một bức tường kì lạ. Một loại quái vật nào đó, có thể là một giống gấu, đã ở bên trong. Và cả cô cũng thế. Và cô đã nói với tôi rằng kim loại quí sở hữu sức mạnh ở nơi đó."

Shinjou gật đầu. Cô thật sự đã nói thế.

Khi Sayama thấy cô gật đầu, cậu ấy cuối đầu đáp lại.

"Tôi không biết vũ khí của cô hoạt động như thế nào, nhưng mấy cây bút bi và đồng hồ của tôi đã sở hữu sức mạnh từ kim loại quí. Nếu tất cả mấy cái đó chỉ là một trò chơi khăm, thì nó thật sự là rất xuất sắc đấy. Cô sẽ phải rải thuốc súng hoặc một loại hóa chất nào đó lên con quái vật. Nhưng mà..."

"Nhưng mà?"

Sayama nắm chặt bàn tay phải đặt chỗ cằm lại và biểu hiện của cậu ấy trở nên nghiên túc.

"Shinjou-kun, biểu hiện của cô là thật. Nỗi sợ và sự căng thẳng đó không phải là một hành động được sắp đặt trước."

"Thật không? Sẽ thế nào nếu nỗi sợ đó và mọi thứ khác cho đến giờ đều chỉ là diễn?"

"Tôi xin lỗi trước vì nói điều này, nhưng cô có phải là dạng diễn viên có thể làm da tiết mồ hôi hay tăng nhịp tim theo ý thích không? Và đây lại còn là mồ hôi lạnh không thể tạo ra được kể cả có cố gắng. Cô có thể tự do tạo ra những giọt nước mắt của ai đó đang sợ thay vì đang đau khổ không?"

"T-Thì..."

Đôi gò má của Shinjou đỏ lên và cô ôm hờ lấy cơ thể mình. Cậu ấy đã thấy tất cả việc đó.

Dù có nhận ra cô đang cảm thấy gì hay không, Sayama vẫn nhìn xuống khi cậu gật đầu một cái mạnh.

"Phải. Mồ hôi trên cặp ngực trần và bụng cô là thật."

"Eh?"

"Và khi tôi gối đầu lên đùi cô, phần rốn tròn trịa của cô phập phồng theo nhịp thở ngắt quãng của cô. Đó không phải là thứ có thể giả vờ được. Đặc biệt là sự căng thẳng hiện rõ trên cặp ngực thấp thoáng qua khe hỡ cánh tay mà cô không thể che hết—...! Ahh! Ahh!!"

"Đừng có nói!!"

Sayama lùi lại khi bị một đầu gối thúc thẳng vào mình.

"C-Cô làm gì thế? Cô thật sự là một con người thất thường đấy."

"Đó là câu của tôi mới đúng. Sao tự nhiên cậu lại nói cái đó...?"

"Tôi chỉ đơn giản là đang đưa ra dẫn chứng cho điều ngược lại mà cô nói, rằng cô có thể đã giả vờ thôi."

"Oh? Vậy ra quan hệ của cả hai đã tới mức đó rồi sao. Việc đó đẩy nhanh mọi thứ quá đấy," Ooshiro chen vào.

"Giờ thì, Shinjou-kun. Tôi tin đây là lúc mà lẽ ra cô nên nói Testament."

"Tôi thậm chí còn không chắc là nên bắt đầu sửa lại lời cậu từ đâu nữa..."

Sayama làm lơ cô ấy và quay sang Ooshiro.

"Dù sao đi nữa, cháu cũng đã trải nghiệm sự thật một lần rồi. Nếu mấy hiện tượng bí ẩn hay con quái vật kì lạ đó là một trò chơi khăm, thì cháu đã có thể dùng chúng để phản biện lại lời của ông, nhưng hiện giờ cháu đang nghiêng về phần nói rằng chúng là thật. Tuy nhiên." Sayama duỗi cánh tay phải ra. Cậu ấy chỉ vào Ooshiro khi lớp vải ở tay áo cậu ấy phát ra âm thanh. "Cháu sẽ thừa nhận rằng thứ gì đó kì quái đã xảy ra, nhưng điều đó không có nghĩa là cháu đã có thể chấp nhận những gì ông nói. Cả mấy hiện tượng kì lạ lẫn con quái vật đó đều không trực tiếp liên quan tới các thế giới khác. Không hề dù cho chúng có được khắc lên chữ 'làm ra tại một thế giới khác'. Chúng ta có thể chứng minh sự tồn tại của thế giới này vì nó tồn tại. ...Ông có thể chứng minh sự tồn tại của mười thế giới khác này không?"

"Về lý mà nói thì không. Các thế giới khác đó đã không còn tồn tại rồi," Ooshiro trả lời. "Nhưng ta chắc rằng cháu hiểu một điều: không quan trọng đó là hiện tượng gì, chỉ có một điểm mà ở đó, nó là hoàn toàn tự nhiên khi cho rằng đó không phải là thủ thuật. Điều tương tự cũng có thể áp dụng cho giả thiết về các thế giới khác nhau. Khi chúng ta vượt qua một điểm nhất định, cháu sẽ biết đây là thứ khác so với thế giới của chúng ta. ...Và ta sẽ cho cháu thấy điều đó."

Khi Ooshiro nói, cửa sập ở hai bên hành lang mở lên.

Nó không tạo ra tiếng ồn nào. Khi các cánh cửa sập lặng im đó nâng lên, một phòng làm việc có thể thấy ở bên phải và một xưởng sửa chữa ba tầng rộng lớncó thể thấy ở bên trái.

Shinjou quan sát khi Sayama nhìn ra khung cảnh ở bên trái và bên phải.

Sẽ như thế nào đây? cô thắc mắc. Cậu ấy sẽ quyết định điều gì về thế giới này?


Thứ trải ra trước mắt Sayama là một thế giới không có sự phân biệt giữa lên và xuống.

Cả phòng làm việc bên phải lẫn khu nhà xưởng rộng lớn bên trái đều có bàn, thiết bị, và những công nhân trên sàn nhà. Tuy nhiên, còn hơn thế nữa.

"Trần nhà và tường nữa..."

Con người và thiết bị đều có ở đó. Công việc đang được tiến hành.

Cả hai bên trái phải, trần nhà đang được dùng như một sàn nhà thứ hai.

Như thể đó là một ảnh phản chiếu của sàn nhà, bàn được xếp thành hàng trên trần của văn phòng, thỉnh thoảng còn có thể thấy mấy cây cảnh nữa.

Điểm khác biệt duy nhất của một trong hai nơi đó với văn phòng bình thường là trung tâm lối đi được bao phủ bởi ánh đèn soi sáng cho bên còn lại. Trần nhà thắp sáng cho sàn nhà và sàn nhà thắp sáng cho trần nhà.

Trên trần nhà, những người mặc đồng phục chăm chú vào màn hình trên bàn và gõ phím liên tục, đi đó đi đây với giấy tờ trong tay, hoặc đẩy những xe đẩy chất đầy tài liệu.

Sayama quan sát những người trên trần nhà đó.

Nhưng dù đang đứng trút ngược xuống trên trần nhà, tóc của họ vẫn không dựng lên và chân họ cũng không hề bị dính vào sàn nhà.

Thình lình, một người phụ nữ đang cầm tài liệu trên trần nhà bất ngờ va hông vào một góc bàn. Với cái nhìn ngạc nhiên, vài tờ giấy rải rác ra khắp không trung. Chúng căng ra và "rơi" xuống trần nhà.

Cô ta vội vàng gom chúng lại và một người đàn ông ở sàn nhà ngay bên dưới cô ta gọi lên để hỏi xem cô ta có ổn không.

Sayama theo dõi từ đầu đến cuối.

OnC v01 0149a

Cậu vẫn giữ im lặng khi Ooshiro đến gần một trong mấy cái cửa sổ hướng ra phòng làm việc và mở nó. Mọi người ở cả dưới sàn nhà lẫn trên trần nhà quay về phía ông ta.

"Ooshiro-san!" một giọng nói la lên.

Ông ta gật đầu chào đáp lại và nói, "Mọi người đều đang làm việc tốt chứ?"

"Testament!"

Nghe thế, Ooshiro đi khỏi cửa sổ. Khi các công nhân viên đều quay trở lại công việc của họ, Sayama cuối cùng cũng mở miệng nói.

"Cái gì đây?"

"Nó hệt như những gì cháu thấy đấy. ...Giờ thì, nhìn sang bên trái cháu đi."

Sayama làm lơ ngón cái giơ lên của Ooshiro và nhìn sang bên phải như đã được bảo.

Đó là xưởng sửa chữa ba tầng. Hành lang mà cậu đang đứng nằm ở khu vực tầng hai, nên nhà xưởng trải dài một tầng ra cả trên và dưới.

Căn phòng rộng lớn bao quanh bởi tường bê tông. Trong đó, mọi người không chỉ làm việc trên trần nhà mà còn trên tường nữa. Toàn bộ bốn bức tường, sàn nhà và trần nhà đều được thắp sáng bởi những bóng đén lớn có thanh che, nằm ở góc của các bề mặt và dọc lối đi.

Một vật thể to lớn hiện đang nằm ở giữa trần nhà. Nó là một cỗ máy dạng người trông như bộ giáp cao khoảng tám mét.

Trên tất cả, nó đang hơi giơ hai tay lên, nhón chân phải, và xoay.

Ooshiro mở cửa sổ và nói át tiếng ồn của máy móc đến từ xưởng làm.

"Oh, nhìn nó kìa. Một bài kiểm tra thăng bằng."

Cỗ máy dạng người dừng lại sau khi quay 15 vòng quanh trục và quì lên một gối như thể bị choáng vậy. Các công nhân gần đó tập trung lại quanh nó và nhìn chăm chăm vào khu vực tương tự như khuôn mặt.

Cảnh tượng này mang đến tâm trí Sayama một ý nghĩ không lời.

Thật kì lạ.

Cậu gật gù, giờ đã bị thuyết phục, và cậu đột ngột mở cánh cửa sổ trước mặt.

Cậu nghe thấy tiếng ồn lớn từ máy móc, ngửi thấy mùi cháy do hàn, và nhìn thấy ánh sáng chói lóa từ nơi cao hơn nữa.

Cậu đã thấy một bóng đen nhỏ ở cạnh trên của cánh cửa sổ mà cậu đã mở. Nhìn kĩ hơn cho thấy nó là một cái mỏ lết đã rơi xuống sàn ở phía ngược lại. Phần lớn tay cầm đang ló ra ngoài cửa sổ, nên Sayama chỉ có thể nghĩ rằng nó đang dính vào tường bằng cách bỏ qua trọng lực.

"Chuyện gì đang diễn ra thế?"

Sayama đặt một tay lên thành cửa sổ, đặt thêm một chân lên đó nữa, và chuẩn bị nhảy ra phía bên kia. Nhưng rồi có ai đó nắm lấy thắt lưng cậu từ đằng sau.

"C-Cậu không thể làm thế, Sayama-kun! Nếu rơi xuống, cậu sẽ chết đấy!"

Sayama ló đầu ra khỏi cửa sổ và nhìn xung quanh.

Mặc dù đã ló đầu mình ra ngoài dọc theo bức tường, con người và thiết bị vẫn đang đứng thẳng trên đó mà làm việc.

Sau khi quan sát mấy công nhân đang đứng và đi dọc theo bức tường đó, cậu nói với Shinjou ở sau lưng mình.

"Xin lỗi, nhưng hãy để tôi đi."

"C-Cậu không thể hấp tấp trong chuyện này được!"

"Tôi đã quyết định rồi. Tôi phải sang phía bên kia!"

"Cậu không thể! Vẫn còn quá sớm! Xin hãy nghĩ lại đi!"

"Cháu nghĩ đây là sân tập cho trò nhảy tới chỗ chết à? Đây có lẽ chỉ là tầng hai, nhưng cháu có thể sẽ bị thương nếu rơi xuống đấy."

Nghe Ooshiro nói thế, một câu hỏi hiện lên trong đầu Sayama. Cậu ngừng di chuyển và hỏi về nó.

"Sao ông nghĩ là cháu sẽ rơi xuống? Họ đang đứng ở phía bên kia của bức tường này, nên—..."

Cậu lạc giọng đi.

Một chiếc xe đầu kéo chạy dọc theo sàn nhà thẳng đứng phía bên trái.

Nó chạy tương đối nhanh so với khu vực nhỏ thế này.

Tiếng ầm ầm, gió, và bóng của nó làm Sayama rụt vô lại một tí khi nó chạy ngang qua trên đầu cậu.

Rung chấn làm cái mỏ lết đang nằm trên rìa cửa sổ lắc lư và rơi xuống phía cậu. Khi cậu thấy cái mỏ lết sớt ngang mặt và rơi ra sau lưng mình, Sayama vội lùi vô lại phía trong cửa sổ.

Cậu leo xuống khỏi khung cửa sổ và đặt chân trở lại sàn nhà của hành lang khi gió từ chiếc xe đầu kéo thổi vào qua cửa sổ. Cơn gió bốc mùi của khí thải, nhưng nó cũng mang theo một mùi thơm nhè nhẹ của chanh.

Sayama hít một hơi. Rồi cậu nhìn cỗ máy dạng người đang loạng choạng đứng trên đôi chân qua cửa sổ.

"Nhưng..." Cậu nhớ lại bài báo trường đính trên bức tường trong tòa nhà lớp học. "Cháu đã nghĩ rằng mấy thứ đó không thể đi đàng hoàng được chứ? Kĩ thuật thời nay đã tới mức này rồi sao?"

"Cháu nghĩ rằng bọn ta chủ ý cử mấy con người máy đã yếu ra để bị phá hủy, giúp cho không ai biết được IAI đạt tới trình độ kĩ thuật nào à? Tại sao chúng ta lại phải làm trò màu mè thế? Mikoto-kun, cỗ máy mà cháu thấy trong bài báo mà trường cháu phát hành là một con Thần Chiến tranh có cùng thiết kế với con này. Tuy nhiên, nó được điều khiển từ xa."

"Cỗ máy đó không thể nào không bị hư hỏng khi bước đi cả, vậy thì làm sao mà con này lại có thể di chuyển như thế? Có phải là độ bền của kim loại hay trọng lực đã bị thay đổi không?"

"Ta mừng là cháu có ý nghĩ như thế. ...Sẽ thế nào nếu chúng ta có thể điều khiển trọng lực?"

Sayama nhíu mày. Nó nghe thật nực cười, nhưng một hiện tượng tương tự có thể thấy ngay trước mắt cậu. Con người đang đứng và làm việc trên trần nhà và tường. Cậu nhìn họ rồi nhìn lại chính mình, nhưng rồi cậu nhận ra có điều gì đó không hợp lí.

"Đợi chút... Trước đó, ông đã nói rằng cháu sẽ rơi xuống khi cháu đặt chân lên thành cửa sổ. Nếu ông có thể điều khiển trọng lực, thì cháu sẽ đứng được trên tường thay vì rơi xuống khi cháu bước ra ngoài cửa sổ chứ."

"Lỡ như chúng ta chỉ là đang lầm tưởng thì sao?"

"Vậy hãy nói cho cháu điều này: đó là gì?"

Sayama chỉ vào chỗ cửa sổ hướng ra văn phòng. Một vật thể nằm trên cửa sổ ở ngay phía đối diện với cái hướng ra nhà xưởng mà Sayama đã mở.

Đó là một cái mỏ lết.

Nó nằm trên cửa sổ như thể cái cửa sổ đó là sàn nhà vậy.

Sayama đến gần cái cửa sổ và chạm vào nó. Một vài người đang làm việc bên kia cửa sổ chú ý thấy cậu, Sayama lơ họ và nói.

"Chúng ta không cảm thấy lực hút nào từ cái cửa sổ này cả. Nhưng chiếc mỏ lết này thì có. ...Có phải trọng lực đang được điều khiển riêng cho duy nhất cái mỏ lết này thôi sao? Nó có tiếp tục như thế cho đến khi ra khỏi tầm ảnh hưởng không?"

Sayama đến chỗ cái mỏ lết và dùng tay chạm vào nó.

Cái mỏ lết ngay lập tức rơi xuống sàn nhà. Trước đó nó đã rơi xuống phía cái cửa sổ, nhưng hướng rơi của nó đã thay đổi. Và thay đổi diễn ra ngay khi Sayama chạm vào nó.

Cậu nhìn xuống cái mỏ lết trên sàn.

"Đây không phải là điều khiển trọng lực."

Cậu nghĩ về lí do tại sao Shinjou lại cản cậu bước ra khỏi cửa sổ và về những gì Ooshiro đã nói với cậu. Và rồi cậu nghĩ về ý nghĩa của những lời mà cậu nghe thấy khi bước vào hành lang.

"Nó nói chân cháu đặt trên mặt đất."

Khi cậu nói, Sayama giơ chân trái về phía cửa sổ phòng làm việc ở trước mặt mình. Cậu đặt đế giày lên cửa sổ.

Cậu hít một hơi khi có chút lưỡng lự.

Và rồi cậu đạp mình khỏi mặt đất bằng chân phải.

Khi cậu đưa chân phải mình lên chỗ chân trái, cơ thể cậu nằm vuông góc với cửa sổ.

Nếu cậu không làm gì đó, thì gáy của cậu sẽ đập xuống sàn.

Nhưng...

"Vậy ra đây là cách nó hoạt động."

Sayama đặt chân phải lên cửa sổ. Cậu đặt nó ngay kế bên chân trái đã nằm sẵn trên cửa sổ văn phòng.

Cậu đứng.

Cậu nhìn xung quanh. Shinjou và Ooshiro đứng trên bức tường về bên trái cậu, nơi mà thực ra là sàn nhà.

Sayama hiện đang đứng trên cửa sổ.

Chương 5: Thức tỉnh sự thờ ơSửa đổi

OnC v01 0155a

Chính xác thì kẻ thù là gì?

Lịch sử? Con người? Lẽ thường?

Hay là toàn bộ những điều đó?


Mọi giác quan trong người cậu đều nói với cậu rằng cái cửa sổ hướng ra văn phòng dưới chân cậu mới là mặt đất. Cánh tay trái bị đau mỗi khi cử động của cậu giờ đang tự buông thõng xuống phía cửa sổ. Cậu dùng tay phải để chạm thử vào vạt áo, và nó cũng đang xòa xuống phía chân cậu.

"Chuyện gì đang diễn ra thế?" Sayama hỏi. "Cháu không biết là ông có kĩ thuật để điều khiển trọng lực hay không, nhưng chuyện này lạ thật. Tại sao chỉ những vật mà cháu chạm vào mới xem hướng của chân cháu là xuống?"

Cậu nhìn lên phía nhà xưởng trên đầu mình. Những mặt phẳng nghiêng đã được dựng lên ở chỗ nối giữa các bức tường và trần nhà. Bề mặt được xếp sao cho các máy móc lớn và xe đầu kéo có thể tự do di chuyển bên trên.

Sayama nhìn xuống lại. Ánh nhìn của Shinjou chạm với của cậu từ nơi mà cô ấy đang đứng vuông góc với cậu.

"Shinjou-kun, xin thứ lỗi, nhưng tôi muốn thử vài thứ."

"Eh?" Shinjou nói khi tiến một bước tới chỗ cậu.

Sayama gật đầu và nắm tay cô ấy.

Tuy nhiên, Shinjou vẫn đứng tại nơi được xem như là vách tường đối với Sayama.

"Vậy là cô sẽ không rơi về hướng này à."

"Đ-Đừng thử mấy thứ nguy hiểm thế chứ."

"Tôi đã chuẩn bị để đỡ cô rồi. Đừng lo."

"Tôi không chắc là mình có thể không nữa..."

Ooshiro cười khổ và nói, "Trừ khi cháu nhảy lên trên không, khi đó thì thứ được đặt làm mặt đất sẽ liên tục được cập nhật cho cháu. Nói cách khác, trong không gian này, thế giới sẽ luôn tồn tại dưới chân cháu. Khái niệm liên quan đến trọng lực đã bị điều chỉnh."

"Cháu hiểu," Sayama nói khi cậu buông tay Shinjou ra. Cậu nhìn sang Ooshiro và nói tiếp, "Chính xác thì năng lực này là gì?"

"Thay vào đó, để ta hỏi cháu vài điều, Mikoto-kun. Sao cháu lại nghĩ là mình có thể lí giải năng lực này? Sẽ thế nào nếu cháu gặp mặt giảng viên với học giả trên khắp thế giới và hỏi họ xem thứ năng lực gì có thể thay đổi thế giới một cách đầy tiện lợi như thế?"

"Họ sẽ nói đó là thủ thuật."

"Chính xác. Nhưng mà, đây là sự thật. Giờ, một câu hỏi khác. ...Cơ sở nào mà họ sẽ dùng để quyết định rằng đây là một thủ thuật?"

"Quá rõ rồi. Điều này phá vỡ các định luật vật lí."

"Phải, phải. Đúng là thế. Ánh sáng bị bẻ cong bởi lực hấp dẫn, nhưng với năng lực này, ánh sáng chỉ bị bẻ cong theo hướng được đặt làm mặt đất cho nó. Kể cả khi mặt đất thật sự nằm ở một hướng khác. Nhưng Mikoto-kun, khi cháu nói về các định luật vật lí, thì cháu muốn nói đến các định luật của thế giới nào?"

"Các định luật vật lí của thế giới này."

"Vậy để ta hỏi cháu thứ khác. Nếu các thế giới khác nhau có tồn tại, thì căn cứ vào đâu mà cháu quyết định rằng chúng khác với của chúng ta? Địa hình? Khí hậu? Các dạng sống? Hay là phong tục?"

Với câu hỏi đó, Sayama nhận ra câu trả lời cho tất cả.

Cuối cùng cậu nói, "Đây có phải là điều ông muốn nói không? Có một thế giới mà các định luật vật lí về bản chất là khác hẳn so với thế giới của chúng ta. Và năng lực mà chúng ta đang thấy đây tuân theo các định luật của thế giới đó!"

"Hoàn toàn chính xác. Các định luật vật lí của thế giới này không thể áp dụng cho các thế giới khác. Một thế giới với các định luật vật lí khác sẽ tự nhiên đánh đổ những điều rất cơ bản về các định luật vật lí mà chúng ta biết."

"Nhưng chắc hẳn phải có những điều nào đó là tuyệt đối, đúng không? Như chuyển động của ánh sáng vậy."

"Không, không. Cả điều đó cũng là dựa trên các định luật vật lí của thế giới này. Khi ánh sáng phát ra, nó trải rộng và tiếp tục di chuyển về trước. Nhưng sao nó lại như thế? Sao không thể có ánh sáng mà không như thế?"

"Đó là..."

"Đó đơn giản là do ánh sáng nó như thế trong thế giới này, đúng chứ? Nhưng," Ooshiro bước tới một bước để ánh nhìn của họ sẽ hợp với nhau theo một góc vuông, "sẽ thế nào nếu ánh sáng kiểu đó thật ra là khá hiếm?"

"..."

"Chúng ta chỉ biết mọi thứ vận hành ra sao trong thế giới này. Chúng ta cho rằng sự vận hành của thế giới này là tuyệt đối. Nhưng sẽ thế nào nếu có một lượng lớn các thế giới khác và hóa ra những qui luật của thế giới này là những ngoại lệ đặc biệt so với các thế giới khác?"

"Nhưng chúng ta không biết về thế giới nào khác cả, nên chúng ta chỉ có thể cho rằng chúng cũng giống như của chúng ta."

Một nụ cười cay đắng xuất hiện trên môi của Ooshiro khi ông ta nghe câu trả lời đó.

"Thật vậy," ông già nói. "Nhưng thế giới khác là thế giới khác. Chúng về cơ bản là khác nhau. Điều mà chúng ta nghĩ rằng đơn giản là 'do nó như thế' và điều mà thế giới khác nghĩ rằng đơn giản là 'do nó như thế' hoàn toàn khác nhau."

"Ông đang nói rằng," Sayama nhìn xuống chân, "có một thế giới mà đây mới là cách trọng lực tác dụng sao?"

Ooshiro gật đầu, bước tới chỗ cửa sổ đối diện, và đứng lên nó. Ông ta nhìn thẳng lên phía Sayama.

"Mười thế giới khác và thế giới này được xem như những bánh răng[8] riêng biệt cho nên bọn ta gọi chúng theo như thế. 1st-Gear tới 10th-Gear đều có những đặc tính độc nhất của chúng. Và cháu có biết chúng ta gọi năng lực 'do nó như thế' này là gì không?" Không đợi câu trả lời, Ooshiro nói, "Khái niệm[9]. Bọn ta gọi chúng là những khái niệm! Chúng là năng lực có thể kiểm soát cả các định luật vật lí. Chúng là nguyên nhân cơ bản đằng sau mọi thứ. Đó chính là khái niệm!"


Sayama nuốt khan một cái trước những lời của Ooshiro và nhìn xuống chân cậu rồi nhìn một vòng toàn bộ quanh cậu.

"Nói cách khác, khái niệm 'chân bạn đặt trên mặt đất' đang được dùng để tận dụng không gian nhỏ hẹp dưới lòng đất này sao? ...Có phải cháu nghe thấy giọng nói đó khi bước vào một khái niệm không?"

"Đó là Văn bản Khái niệm[10]. Nó được tạo ra bằng cách tập hợp các sao chép thứ cấp của một khái niệm được trích ra. Mỗi khái niệm riêng biệt đều rất yếu, nhưng nó có thể nghe thấy dưới dạng một giọng nói khi đạt tới mức độ của một Văn bản Khái niệm. Không gian này cũng có vài khái niệm yếu hơn được thêm vào nữa, nhưng chúng không thể nghe thấy như một giọng nói được." Ông ta tiếp tục. "Khi một không gian không đồng bộ được chèn thêm khái niệm vào, nó được gọi là Không gian Khái niệm. Bọn ta nghĩ về danh tính của một khái niệm như một sóng dao động thay đổi theo chu kì cố định mà bọn ta gọi là một dao động dây."

"Mọi chuyện vừa mới trở nên phức tạp hơn nhiều rồi đấy. Ông nói là một dao động dây?"

Sayama nghĩ.

Ooshiro đã nói rằng một thế giới khác là một thế giới với các khái niệm khác. Trong trường hợp đó...

"Vậy các thế giới khác nhau là các thế giới với tầng số dao động dây khác nhau sao?"

"Phải. Và mọi thứ trong bất kì thế giới nào đều có một dao động dây cho thế giới của chúng và một dao động dây cho chính vật thể đó. Cái dành cho thế giới được bọn ta gọi là dao động dây gốc và dành cho cá thể thì là dao động dây con."

Sayama gật đầu và nói, "Vậy nó có giống như tử số và mẫu số không? Mẫu số cho biết nó thuộc về Gear nào và tử số cho biết đó là cá thể gì."

"Đúng. Nếu tử số thay đổi, thì đó là một cá thể khác. Nếu mẫu số thay đổi, thì nó có thể là cùng một sự tồn tại nhưng đến từ thế giới khác. Các thế giới khác nhau này không song song. Chúng tồn tại thành nhiều pha chồng lên nhau. Theo các ghi chép, một 'cánh cổng' điều chỉnh dao động dây gốc của một người là cần thiết để có thể di chuyển tới lui giữa các Gear khác nhau."

Sayama sau đó nhớ lại bức tường vô hình bao quanh khu rừng.

"Tối này...đó có phải là một không gian mà dao động dây gốc đã bị điều chỉnh hoàn toàn không?"

"Không hẳn. Nếu dao động dây gốc của nó đã bị điều chỉnh hoàn toàn, thì không gian đó sẽ biến mất không còn dấu vết khỏi thế giới này. Nhưng," Ooshiro giơ ngón trỏ lên, "sẽ thế nào nếu chỉ một phần dao động dây gốc của nó là bị điều chỉnh?"

"Trong trường hợp đó, liệu thế giới của các vật thể bị điều chỉnh có tách ra làm hai sự tồn tại không? Một cái thật và một cái từ thế giới khác sẽ tồn tại chồng lên nhau trong cùng một thời gian. ...Và điều đó có nghĩa là các vật thể sẽ không biến mất khỏi thực tại."

Cậu nhớ đến hòn đá mà mình đã nhặt lên ở trong rừng. Cậu nhớ nó đã để lại một bóng đen nhạt như thế nào.

"Vậy hai phiên bản của khu rừng đó tồn tại chồng lên nhau sao? Cháu đang đoán rằng một phần nhỏ có dao động dây của thế giới khác nhiều hơn là dao động dây thực tại. Có thể nào cháu không thể thoát ra bởi vì sự khác nhau về mật độ dao động dây không?"

"Chính xác. Cháu thông minh đấy. Đó là thứ mà chúng ta gọi là Không gian Khái niệm. Đó chỉ là một thế giới khác giả hiệu được tạo ra bằng cách vay mượn một phần trong dao động dây của khu vực đó. Do nó vẫn còn kết nối với thế giới thật, nên nó cũng dễ tạo ra và đưa nó về bình thường hơn." Khi ông ta nói, Ooshiro để lộ chiếc đồng hồ trên cánh tay trái ra. "Ta đã đưa cho cháu một trong mấy thứ này trước khi chúng ta bước vào Không gian Khái niệm ở đây. Mấy cái đồng hộ này được biết đến là Đồng hồ Dây[11]. Chúng phát hiện ra bức tường của một Không gian Khái niệm và điều chỉnh dao động dây gốc của người đeo dựa theo đó. Chúng là một phiên bản thu nhỏ của 'cánh cổng' mà ta đề cập trước đó."

"Nhưng làm sao mà cháu lại vào được Không gian Khái niệm trong rừng khi không có cái nào chứ?"

"Ai đó đã bí mật ghi lại dao động dây con của cháu. Khi khu rừng bị biến thành một Không gian Khái niệm, dao động dây của cháu được đăng kí để cháu sẽ được phép vào. Đó là một chuyện có thể làm được khi tạo ra một Không gian Khái niệm. Và ta xin lỗi," Ooshiro nói khi ông ta nhìn về phía tay trái của Sayama. "Có vẻ như bọn ta đã đẩy quá nhanh mọi việc rồi. Ta chỉ muốn để cho cháu tự mình trải nghiệm nó, nhưng cuối cùng cháu lại bị thương do sự thiếu kinh nghiệm từ các đơn vị của bọn ta."

"Nhưng nhờ trải nghiệm đó mà cháu đã gặp Shinjou-kun và bây giờ đang có cuộc nói chuyện này đây."

Khi cậu nói thế, Shinjou nhìn qua từ vị trí vuông góc của cô với một nét mặt bối rối.

Sayama đáp lại bằng một nụ cười cay đắng.

"Giờ thì xuống đi nào," Ooshiro bảo.

Sayama gật đầu và bước xuống lại hành lang nơi Shinjou đứng.

Ooshiro cũng làm thế và nhìn lên trần nhà.

"Chúng ta có thể trở về lại ngay bên trong hành lang không?"

Đồng hồ trên tay trái Sayama rung lên.

Vào giây phút tiếp theo, cảnh vật xung quanh thay đổi. Các căn phòng ở hai bên đã trở thành những khoảng không.

Không chỉ những chiếc bàn làm việc và thiết bị sửa chữa biến mất, mà cả chất liệu làm nên các bức tường và trần nhà cũng biến mất theo.

Chúng chỉ đơn giản là những khu vực rộng lớn, tối đen, không có lấy một tia sáng.

"Đây là hình dạng thông thường của không gian dưới lòng đất này. Mọi người làm việc trong Không gian Khái niệm."


Sayama đặt một chân lên cửa sổ.

Tuy nhiên, cậu không còn cảm thấy bất kì lực hút nào dưới lòng bàn chân đặt trên cửa sổ của mình cả.

Cậu cũng nhận ra chiếc mỏ lết rơi xuống đất khi nãy đã biến mất.

Họ đã quay trở về thực tại.

Sayama thở ra một hơi và nhìn quanh khoảng không.

Nếu cậu chú ý thật kĩ, cậu có nhìn ra những bóng đen mờ mờ của con người, bàn, và máy móc.

Rồi Sayama nhớ lại trận chiến trong khu rừng.

"Chuyện gì sẽ xảy ra nếu có thứ gì đó bị phá hủy khi đang ở bên trong một Không gian Khái niệm?"

"Dao động dây của một vật chính là khái niệm về sự tồn tại của nó. Nếu một phần của khái niệm đó bị phá hủy, thì không phần nào của bản thân nó bị phá hủy theo cả. Nhưng mà, phần trăm sự tồn tại của nó sẽ giảm. Nếu chỉ một chục phần trăm hay cỡ đó bị dùng hết, thì có bị phá hủy một lần cũng không dẫn đến sự phá hủy của vật thể thật. Tuy nhiên..."

"Nếu một vật bị phá hủy hết lần này đến lần khác, liệu thiệt hại rồi cũng sẽ chạm tới nguyên bản chứ? Nhưng cháu cho rằng nó vẫn tốt hơn chút ít so với đơn giản là phá hủy một phần của thế giới. Liệu con người có thể tách làm đôi để chỉ một phần là được gửi vào Không gian Khái niệm không? Việc đó sẽ giúp tránh bị chết trong một lần."

"Nó có thể, nhưng bọn ta không làm. Do nó chỉ là một phần, nên thứ gì trong Không gian Khái niệm cũng đều là phiên bản thứ cấp của vật thật. Vật thể phải dựa vào thông tin từ khoảnh khắc bị đưa vào không gian đó, nên sinh lực của nó yếu và nó không có khả năng chỉnh sửa tương lai. ...Cháu có thể nói các vật thể không hề có khả năng phát triển và chỉ đơn giản là 'hành động' trước khi bị phá hủy. Đó là tại sao nó khó để duy trì một Không gian Khái niệm trong lâu dài. Nếu nó không được nhanh chóng giải phóng, mọi thứ bên trong sẽ tự hủy hết."

"Đó có phải là lí do mà không hề có động vật trong Không gian Khái niệm?"

"Khi chọn lựa các nhân tố cấu tạo của một Không gian Khái niệm, bọn ta làm hết sức để chỉ dùng những địa hình mà không tự biến đổi. Điều đó cũng giảm bớt lượng dữ liệu cần thiết. ...Mặc dù nếu cháu cố chấp rằng cây cũng là những vật sống thì ta không có gì để bàn cãi với cháu." Ooshiro cười khổ. "Và bất cứ thứ gì thật sự đóng vai trò chủ đạo trong đó sẽ có 100% bản thể của nó gửi vào trong để nó không tự hủy. Đó là những gì bọn ta đã làm với Không gian Khái niệm của UCAT mà ta vừa cho cháu xem. Một khu vực trống được biến thành một Không gian Khái niệm và toàn bộ các thiết bị đều được mang từ ngoài vào. Máy điều hòa, ống nước, và những thứ khác có thể luân chuyển khác đều đòi hỏi phải kĩ lưỡng hơn."

Nghe thế, Sayama nhìn vào những khoảng không ở bên kia của cửa sổ nằm hai bên. Một bầu không khí u ám như trùm xuống người cậu.

"Cháu hiểu. Vậy ra đổ máu là không thể tránh khỏi. Chỉ tò mò thôi, nhưng phần trăm sự tồn tại của một vật phải bị phá hủy bao nhiêu trước khi bản thân vật thể không tồn tại được nữa?"

"Ít nhất là 50%. Nếu hơn 50% sự tồn tại của một vật bị phá hủy thì nó sẽ bị xóa sổ. Không gian Khái niệm trong rừng được tạo ra bằng cách tác động vào khoảng 20% dao động dây của nó. Nếu một Không gian Khái niệm tương tự được tạo ra ba lần và mỗi lần khu rừng đều bị phá hủy, thì sự phá hủy đối với sự tồn tại của nó sẽ đạt tới 60%. Điều đó sẽ dẫn đến khu rừng thật bị phá hủy theo một cách tự nhiên nào đó. Ta không thể nói liệu nó sẽ là lỡ đất, cháy rừng, hay đơn giản là biến mất, nhưng đó sẽ là số mệnh của nó."

Sayama nghĩ về những lời của Ooshiro.

Và rồi cậu nhăn mày.

"Ông đang cố nói rằng chuyện kiểu này thật sự từng xảy ra trước đây rồi sao?"

"Ta sẽ để đó cho cháu tưởng tượng xem cái gì có thể là nguyên nhân gây ra các thảm họa tự nhiên thi thoảng vẫn diễn ra trên khắp thế giới. Nhưng cháu có thể đoán xem những qui tắc ấy dẫn ta tới đâu không?"

Sayama nhớ lại một trong những cụm từ mà cậu đã được nói cho biết tại đây.

"Lúc trước ông có nhắc đến Cuộc chiến Khái niệm. Có phải là nó không?"

Ooshiro gật đầu.

"Nếu một Gear mất hơn 50% khái niệm của nó, nó sẽ bị hủy diệt. Cuộc chiến Khái niệm có dạng là một cuộc tranh đoạt các khái niệm của nhau."

"Vậy là các khái niệm được trích ra và lấy cắp từ mỗi Gear... Đó có phải là những ông đang nói không?"

"Phải. Và các khái niệm của mỗi Gear được đưa đến thế giới này dưới dạng một Hạt nhân Khái niệm[12], thứ có mật độ còn dày đặc hơn cả một Văn bản Khái niệm nữa. Nói cách khác, toàn bộ các Gear khác có khái niệm của chúng bị lấy đi dẫn đến sự hủy diệt của chúng."

"Cháu hiểu," Sayama đáp lại. "Việc tạo ra một khái niệm mới có khả thi không?"

"Hãy cứ để ta nói rằng nó từng được nghiên cứu một thời gian. Nó đã...không thành công. Tất cả những gì bọn ta có thể làm là tạo ra những sao chép thứ cấp. Đó là tại sao Hạt nhân Khái niệm là cần thiết với vai trò là một bản gốc để tạo ra các Văn bản Khái niệm." Ooshiro cười, dang rộng hai tay, và nhìn dọc ra ngoài những căn phòng ở hai bên trái phải. "Giờ cháu đã hiểu chưa? Ông của cháu là một phần của UCAT khi nó được thành lập sau chiến tranh. UCAT đã chiến đấu cùng cả mười Gear với các khái niệm khác biệt và phá hủy tất cả chúng bằng cách lấy đi các khái niệm. Và hiện tại, nhiệm vụ hàng đầu của chúng ta là bảo vệ, đàm phán, ngăn các cuộc tấn công khủng bố, và giấu kín sự tồn tại của các người tị nạn từ những Gear khác. Nhưng..."

"Nhưng?"

Ooshiro cười mỉm trước câu hỏi đó. Ông ta dừng lại vài giây trước khi đáp lời. Cuộc trò chuyện cuối cùng cũng đến với thứ mà ông nội của Sayama đã để lại cho cậu.

"Gear còn sót lại cuối cùng này được biết đến là Low-Gear bởi vì nó không có gì cả. Và nó hiện đang đối mặt với một cơn khủng hoảng. Với từ cách là người chiến thắng của Cuộc chiến Khái niệm, chúng ta phải vượt qua cơn khủng hoảng này bằng cách đàm phán với những người sống sót của mười Gear khác và khiến họ hợp tác với chúng ta." Ông ta hít một hơi. "Đó là Leviathan Road. ...Và ông của cháu đã nói là để lại cho cháu quyền làm người đại diện của Low-Gear."


Một cầu thang nào đó có thể thấy dưới màn đêm.

Bức tường sơn màu lục và những bậc thang trắng được thắp sáng bởi ánh đèn nằm trên lối thoát khẩn cấp ở đầu cầu thang.

Chiếc cầu thang nằm ở tòa nhà lớp học tổng hợp năm hai của Học viện Taka-Akita. Nó dẫn lên sân thượng.

Hai tiếng bước chân có thể nghe thấy đang bước lên những bậc thang.

Hai bóng hình tiến lên không chút lưỡng lự gồm một con người và một con vật.

Con người là một cô gái với mái tóc bạc đung đưa và đang mặc một chiếc blazer. Con vật là một con mèo đen.

Đó là Brunhild, hội trưởng câu lạc bộ mĩ thuật, và con mèo đen của cô.

Những bước chân nhanh chóng lên tới đầu cầu thang. Cánh cửa không khóa và rồi nó mở ra.

Với tiếng gió quét qua tòa nhà, hai bóng hình lao ra ngoài.

Họ không bị đón chào bởi bóng tối của màn đêm.

Họ thấy ánh sáng.

"...!"

Brunhild ngừng di chuyển. Cô vô cảm nhìn lên bầu trời.

Nó sáng rực. Sau khi ra khỏi cầu thang tối tăm, cô đứng trước mặt trăng màu trắng xanh lơ lửng trên trời.

Khi cô đứng trên sân thượng, bầu trời đêm bao la và mặt trăng có thể nhìn thấy ngay trên đầu.

Và cơn gió đêm thổi ngang.

Cảm giác của cơn gió hiu hiu khiến Brunhild dang hai tay ra và hít một hơi sâu.

Không khí lạnh thật, cô nghĩ khi đưa làn khí ấy vào phổi mình.

"Gear này đầy rẫy mấy thứ không cần thiết," cô nhận xét.

Cô đặt tay phải vào túi bộ đồng phục và lấy ra một vật duy nhất.

Cô cầm một hòn đá xanh nhỏ cỡ đầu ngón tay giữa ngón trỏ và ngón giữa tay phải.

Trong khi cầm hòn đá, cô xoay cánh tay mình. Cô giơ tay trái ra trước và tay phải ra sau.

Con mèo đen dưới chân cô nhảy lên tay trái cô.

Brunhild di chuyển bàn tay phải. Cô tạo thành một nắm đấm và viết gì đó vào không khí bằng ngón cái. Và rồi...

"Chúng ta đang bị trì hoãn bởi thỏa thuận đó, nhưng ngươi có việc phải làm," cô vô cảm nói trước khi búng tay phải một cái.

Với một lời chú rõ ràng, hình dạng của con mèo thay đổi. Nó cong lại và vỡ ra như thể làm từ chỉ.

"Giờ thì đi đi. Báo cáo cho bọn ta về tình trạng của kẻ thù đáng căm hận ấy và thông báo cho đồng đội của bọn ta về tình hình. Ngươi là cơn thủy triều được mang đi bởi cơn gió đen."

Sau khi vỡ ra, con mèo thành một cơn gió.

Một cơn gió đen.

Bỏ lại ống tay áo trái đã đùn lại của cô, cơn gió đen chớp nhoáng khiêu vũ qua làn gió đêm và bắn về phía tây. Nó uốn lượn, vươn ra, thỉnh thoảng tăng tốc, làm thành hình cung, và rồi cong ngược lại khi nó vút qua bầu trời đêm.

Brunhild nhìn cơn gió rời đi trước khi hạ tay xuống. Cô mở chiếc miệng không chút biểu cảm của mình và nói.

"Chúng đã bắt đầu hành động rồi, nên thời gian để chúng ta đáp trả cũng đã tới... Chúng ta là kẻ đầu tiên trong các Gear bị phá hủy. Đã tới lúc chúng ta ngừng lẩn trốn." Cô gật đầu. "Những người sống sót của 1st-Gear phải ngừng lẩn trốn!"

Chương 6: Những ấn tượng của họSửa đổi

OnC v01 00169a

Hợp và không hợp

Để ở bên nhau

Là một dạng kiềm chế phức tạp


Trong một căn phòng nhất định, một người có thể nhìn ra những ngọn núi và thung lũng của Okutama vào ban đêm.

Phần phía trên mặt đất của UCAT được cải trang thành tòa nhà quản lí vận chuyển IAI. Căn phòng này nằm ở tầng trên cùng của tòa nhà đó.

Cụ thể là, nó nằm cuối phía đông tầng năm của tòa nhà lớn với tường trắng, nằm ẩn sau những ngọn núi đó.

Căn phòng riêng rộng năm mét vuông và có duy nhất một bóng đèn và một máy điều hòa trên trần. Bức tường và trần nhà có màu trắng, nên không có lấy một màu tối nào nhìn thấy được. Tuy nhiên, sàn nhà thì bị che kín bởi những bóng đen nằm lộn xộn.

Sách, tài liệu, hộp các-tông, và thùng hàng đang chất đống khắp sàn nhà. Khu vực xung quanh chiếc bàn gần cửa sổ là đặc biệt tệ. Chiếc bàn có vài lớp nằm chồng chất ngổn ngang trên nó.

Một người đàn ông tóc bạc đang ngồi giữa chiếc bàn và cửa sổ. Ông ta đang mặc một chiếc áo khoác trắng và là người đàn ông tên Itaru mà Sayama đã gặp trên tàu.

Ông ta đang ngồi hờ trên chiếc ghế gỗ với cặp kính mát vẫn đang đeo.

Tay ông ta đang cử động. Ông ta đang gấp một mảnh giấy.

Ông ta đang gấp máy bay giấy từ tờ tài liệu lấy trong một chồng trên bàn. Văn bản trên cùng cho thấy nó đã được gửi cho Ooshiro Itaru.

"Đây là cách xử lí mấy tài liệu còn chẳng đáng ngó qua."

Ooshiro Itaru miết một đầu của tờ giấy, giữ nó lên, và nhắm. Ông ta nhắm vào cánh cửa trắng của căn phòng.

Chồng tài liệu trên bàn ông ta đang chắn tầm nhìn, nên ông ta đã ngả lưng ra một chút.

Và ông ta ném nó.

Chiếc máy bay giấy với phần mũi nhọn hoắc vút thẳng một đường về phía cửa.

Nhưng rồi một cô gái mở cửa và bước vào.

Đây là cô gái mặc trang phục hầu gái tên Sf. Cô ta cầm một cái khay bạc bằng một tay.

"Itaru-sama. Tôi đã mang bữa tối của ngài đến rồi," cô ta nói ngay khi chiếc máy bay giấy đâm vào trán cô ta.

Với một âm thanh nhỏ nhưng rắn, chiếc máy bay giấy bật lại. Nó lộn một vòng rồi rơi xuống sàn nhà đã ngổn ngang đầy tài liệu và hộp giấy. Vài chiếc máy bay khác đã có sẵn trên mặt đất dưới chân cô ta.

Tuy nhiên, Sf thậm chí còn không liếc nhìn lấy chiếc máy bay. Cô ta vẫn duy trì vẻ vô cảm.

"Cô có thể có chút phản ứng gì đó không?" Itaru phàn nàn. "Mấy thứ như, 'Ngài không nên xả thêm rác chứ! Ukii!'"

"Cái này chỉ là chuyển dạng rác từ một tờ giấy sang một chiếc máy bay thôi ạ. Đồng thời, ngài không bao giờ làm một gì đó quá lâu, nên buổi bay thử này không có vẻ gì là sẽ kéo dài cả."

"Cô nhàm chán quá."

"UCAT Đức đã tạo ra những gì cần thiết cho tình hình. Theo như người chế tạo của tôi, tôi đáp ứng hoàn hảo mọi yêu cầu của ngài."

"Và đó là lí do làm cô nhàm chán."

"Cảm ơn ngài nhiều. Đáp ứng các yêu cầu của ngài là nghĩa vụ của tôi."

Với câu nói đó, Sf vô cảm bước tới trước. Cô ta nhẹ nhàng nghiền bẹp chiếc máy bay giấy dưới chân.

Sf từ tốn bước qua tờ giấy đó, mấy tài liệu khác, và cả những cái hộp. Cuối cùng cô ta đến cạnh chỗ chiếc bàn Itaru đang ngồi.

Cô ta cúi đầu và đưa chiếc khay ra trước. Nó đựng một chén canh và một cái hamburger.

"Đây là canh và hamburger ạ. Chúng có quen thuộc với ngài không?"

"Wow, ta chưa từng thấy thứ gì như chúng trước đây cả! ...Và nếu cô có gì bất mãn thì cứ nói toẹt ra đi."

"Tes. ...Cảm ơn ngài rất nhiều vì câu trả lời lịch sự đó."

"Cô thật sự nhàm chán đấy. Vậy, nó là gì thế?"

"Đây là những hợp chất hóa học 100% ạ. Không có lấy một nguyên liệu tự nhiên nào được dùng. UCAT đã hoàn thành thiết kế cho một thực phẩm thử nghiệm và công bố nghiên cứu của họ ngày hôm nay, nhưng nó sẽ không được gửi đi cho IAI bán."

"Vậy ra nó là một thực phẩm không tồn tại trong thế giới này nhưng lại được tạo ra trong thế giới này. Có lẽ nó sẽ bán được đấy."

"Tôi nghe rằng họ có một lượng tập hợp lớn các kĩ năng chuyên ngành và sản phẩm mẫu thì đã đóng băng. Người đứng đầu sảnh ăn đã nói họ sẽ phục vụ vài mẫu thử khác nhau vào năm sau."

"Vậy à," Itaru gật đầu.

Sf nói tiếp, "Việc này tạo ra sự thăng bằng khi mang đi kém hơn so với thực phẩm rắn lần trước. Hiệu quả và giá trị dinh dưỡng của nó vẫn giữ nguyên không đổi, nên tôi phải xem nó là một sản phẩm thất bại khi nó khó mang và vận chuyển hơn."

"Cứ làm quen với việc đó đi. Người đứng đầu sảnh ăn sẽ tiếp tục phục vụ nó cho đến khi nó biến mất, không quan trọng cô có nói gì."

"Tại sao ạ? Nếu không có được một câu trả lời rõ ràng, tôi sẽ yêu cầu loại thức ăn trước với người đứng đầu sảnh ăn."

"Cứ nghĩ nó như là con người cần thức ăn cho người, cũng như chó cần thức ăn chó. Và điều tương tự cũng áp dụng kể cả nếu người này không thể ăn thức ăn bình thường được nữa."

Không đợi Sf đáp lại, Itaru cắn một miếng hamburger. Phô mai, hành, dưa leo, và thịt bò được kẹp giữa hai lớp bánh mì. Không có cái nào trong số chúng là đồ thật cả.

Ông ta ăn xong nó sau năm lần cắn và với lấy chén canh.

Ông ta nuốt ực hết nó trong một lần.

"Ta đã nghĩ là nó sẽ rất nóng, nhưng cũng không quá tệ."

"Nhiệt độ của nó khá cao, nên tôi đã thọc ngón tay mình vào đó trên đường tới đây để làm nguội nó. Thân nhiệt của tôi luôn được giữ thấp."

"Cô thật sự là một cỗ máy đáp ứng đủ mọi yêu cầu của ta đấy. Nếu ta có thể trả lại cô, ta sẽ làm thế ngay trong một nhịp tim."

Nói thế, Itaru đặt chén canh lại khay và chùi tay vào tạp dề của Sf.

Ông ta liếc lên cô ấy và nói, "Không có lấy một cái nhìn khó chịu à? Ta đang làm dơ trang phục của cô đấy."

"Xin đừng lo. Chiếc tạp dề này là để cho ngài chùi tay mà. Tôi cũng có một cái để đi ra ngoài, làm việc văn phòng, dọn dẹp, tiếp tân, ngủ, và các dịp lễ kỉ niệm nữa. Cái này có chức năng như một dụng cụ lau chùi, nên ngài cứ thoải mái dùng nó."

"Cô thật sự là một cỗ máy phi thường đấy. Ta có thể gửi ý kiến và yêu cầu của mình tới đâu? Hãy nói cho ta biết đi."

"Tes. Xin hãy gửi bất kì mail nào tới văn phòng hỗ trợ Sf trong UCAT Đức."

"...Cô thật tình không biết đùa là gì, đúng không?"

"Tôi sẽ hiểu nó là một yêu cầu của ngài, Itaru-sama...Oh." Sf cúi người và chồm về trước. Cô ấy chỉnh lại vị trí cây ba toong kim loại đang dựa vào ghế của Itaru. Rồi, "tôi sẽ đi đây."

Cô ta quay ra khỏi phòng. Itaru gọi với theo.

"Ông già của ta đang làm gì thế?"

"Kazuo-sama đã ở chỗ lối vào trung tâm cách đây không lâu. Ông ấy ở cùng với Shinjou-shi," trong khi vẫn không có chút cảm xúc, cô ta hơi nghiêng đầu, "và Sayama Mikoto-shi, người mà chúng ta đã gặp trên xe lửa. Có vẻ là họ đã thảo luận về Leviathan Road khi ở dưới lòng đất."

"Cô có biết chi tiết không?"

"Tes. Sayama Mikoto-shi đã được cho biết rằng có mười thế giới khác nhau được biết đến là các Gear, rằng ông nội cậu ấy đã từng làm việc với UCAT để phá hủy chúng, rằng thế giới đang đối mặt với một khủng hoảng, và—..."

"Và rằng cậu ta sẽ phải giành được sự hợp tác từ những người sống sót của các Gear khác bằng cách tham gia vào các cuộc đàm phán hậu chiến tranh được biết đến là Leviathan Road?"

"Tes. Cậu ấy đã được bảo là hỏi Shinjou-shi về bất cứ thông tin đơn giản nào mà cậu ấy thiếu. ...Hơn nữa, cậu ấy đã được giao cho linh thú Baku đến từ 7th-Gear. Đó là để giúp cậu ấy bằng cách cho cậu ấy thấy quá khứ."

"Khi nào thì ông già đó mới ngưng thể hiện đây? Ông ta lẽ ra chỉ cần bảo tên nhãi ranh đừng có mà nghĩ đến nó."

"Ngày mai, họ sẽ hẹn nhau ở Cung điện Hoàng gia lúc 1:00 chiều để giải thích chi tiết về Cuộc chiến Khái niệm và về tình hình hiện giờ. Ngày mốt, họ sẽ thăm đặc khu 1st-Gear của UCAT để chuẩn bị cho cuộc đàm phán sơ bộ với phe ôn hòa của 1st-Gear."

"Tên nhãi Sayama này thật sự sẵn lòng đi xa đến thế sao?"

"Không ạ. Theo Kazuo-sama, tất cả đều chỉ là tạm thời. Sayama Mikoto-shi vẫn có thể từ chối quyền mà ông nội cậu ấy đã để lại. Cậu ấy đang được bảo phải đưa ra quyết định sau khi biết được Leviathan Road thật sự là gì."

"Ông già của ta đã quá mềm lòng rồi. ...Mặc dù ông ta là người đã động viên chúng ta trên bờ vực của sự sống khi xưa đó."

"Mục đích của Leviathan Road là gì ạ?"

"Cô muốn biết sao?"

"Không hẳn ạ, không."

"Vậy thì ta sẽ nói cho cô." Ooshiro Itaru lấy tài liệu trên bàn lên. Ông ta gấp nó lại khi nói, "1st-Gear tới 10th-Gear đều được tạo ra từ những khái niệm đặc trưng của chúng. Chúng ta gọi chúng là những khái niệm dương[13]. Mặt khác, Gear của chúng ta lại không có gì cả. Lí do cho việc này rất đơn giản: Gear này được tạo nên từ những khái niệm âm[14]. Cô hiểu tới đó chưa?"

"Tes."

"Cuộc chiến Khái niệm chiến đấu bằng cách phá hủy các Gear khác, nhưng cô có biết căn cứ vào đâu để quyết định xem Gear nào bị hủy diệt và Gear nào thì sống sót khi tất cả các Gear va chạm vào năm 1999 không?"

"Không ạ."

Ooshiro Itaru cười gượng gạo và gấp tờ giấy của mình thêm một lần nữa.

"Khi thời khắc hủy diệt tới, Gear với nhiều khái niệm dương nhất sẽ sống sót. Đó là tại sao các Gear chiến đấu và làm mọi thứ có thể để trích ra và mang về nhiều khái niệm từ thế giới đối địch nhất có thể. Và khi mà Low-Gear này không có gì ngoài những khái niệm âm, nó rõ ràng là bị bỏ rơi ngay lập tức."

"Nhưng dù được tạo nên từ những khái niệm âm, Gear này lại thành công trong vệc phá hủy các Gear khác vốn được tạo nên từ những khái niệm dương. ...Đó có phải là tại sao chúng ta lại nhận lấy nhiều sự thù địch đến thế vì đã thắng Cuộc chiến Khái niệm không?"

"Đó chỉ là một trong nhiều lí do, nhưng phải, kẻ chiến bại đã thắng. Tuy nhiên, kết quả đó nghĩa là những khái niệm từ các Gear khác đã được đem về Gear này. Chúng được cất giữ dưới dạng các Hạt nhân Khái niệm, thứ có lượng khái niệm tầm cỡ cả một thế giới. Chúng vượt xa một Văn bản Khái niệm đơn giản."

Âm thanh gấp giấy tiếp tục. Ông ta gấp chĩa lên như một ngọn núi, căng phần giữa ra, và tạo góc ở bốn bên.

"Phần lớn các Hạt nhân Khái niệm được cất giữ ở UCAT. Nếu các Hạt nhân Khái niệm đó được giải phóng, chúng sẽ ăn vào những khái niệm âm của Gear này và phá hủy các quan niệm hiện giờ về lẽ thường. Tuy nhiên..."

"Tuy nhiên?"

"Mười năm trước, những khái niệm âm của Gear này bắt đầu hoạt động vì lí do nào đó. Nếu không làm gì thì Gear này sẽ tiếp tục nghiêng về phía âm hơn nữa và bị phá hủy. Muốn ngừng việc này lại, toàn bộ các Hạt nhân Khái niệm dương phải được giải phóng để tạo sự cân bằng. Chúng ta biết việc này sẽ thay đổi thế giới, nhưng nó là lựa chọn duy nhất." Tay ông ta ngừng di chuyển. "Ông già của ta nói việc này là chấp nhận sự tồn tại của các Gear thua cuộc. Thế giới này sẽ chấp nhận sức mạnh của các Gear bị phá hủy đó và sẽ duy trì sự tồn tại của nó bằng cách dùng những sức mạnh đó. Nhưng mà, hầu hết các Hạt nhân Khái niệm đều bị tách ra và một phần được giữ lại trong tay của những người sống sót của Gear đó. Đồng thời, chiến tranh đã kết thúc vào 60 năm trước, nên chúng ta không thể hành động như những kẻ chiến thắng tự kiêu và đơn giản là làm gì tùy ý chúng ta muốn với các Hạt nhân Khái niệm. Chúng ta phải tổ chức những buổi đàm phán chính thức với mỗi Gear và giành được sự chấp thuận để dùng các Hạt nhân Khái niệm."

"Và đó là Leviathan Road? Thật sự thì, tôi không thể quyết định rằng liệu việc này có đúng không. Bằng chứng nào cho chúng ta biết rằng những khái niệm âm đã hoạt động?"

"Nhật Bản và cô, Sf. Những kẻ như cô và những kẻ mà cô được tạo ra dựa vào đó đều chìm vào giấc ngủ khi được đưa về từ 3rd-Gear. Giờ thì, nói cho ta biết họ đã tỉnh lại lúc nào?"

"...25 tháng Mười Hai, 1995."

"Và ở Nhật xảy ra chuyện gì vào ngày đó?"

Sf ngay lập tức trả lời, "Nếu trí nhớ của tôi đúng, thì đó là trận đại động đất Kansai."

"Phải, cô đúng rồi. Đó là một mặt của việc này. Và các Hạt nhân Khái niệm hẳn là cũng đã có phản ứng gì đó bởi vì khái niệm của chúng đã bắt đầu thất thoát chỉ một phần nhỏ vào Gear này. Đó là lí do vì sao những cô gái đó lại có thể di chuyển dù là rất yếu ớt."

"..."

"Những khái niệm âm kể cả bây giờ vẫn đang trở nên ngày càng mạnh hơn. Nó đã được dự đoán rằng sự hoạt động của chúng sẽ đạt tới đỉnh điểm vào chính xác mười năm sau khi nó bắt đầu. Nói cách khác," ông ta gấp chặt một lần nữa, "25 tháng Mười Hai năm nay."

Hai tay của Ooshiro Itaru dừng tại đó. Ông ta đặt thứ mình đã gấp lên chồng tài liệu trên bàn. Đó là một hình vuông với một đầu nhọn. Nó có một chỗ nhô lên hình chữ nhật ở trên cùng.

Sf nhìn nó và hỏi, "Đó là một con thuyền ạ?"

"Với cô nó trông như thế à? Không. Đó là một tòa tháp. Hãy nhìn nó theo cách này."

Ông ta ấn xuống phần sau của hình vuông để dựng nó lên. Nó là một tòa thắp đâm thẳng lên thiên đàng.

"Tất cả đều bắt đầu ở đây."


Sayama và Shinjou rời khỏi trụ sở UCAT với những bức tường màu trắng, nơi được cải trang thành một tòa nhà quản lí vận chuyển IAI lớn. Họ sau đó bước đi về phía cổng chính qua bãi đất của IAI.

Cậu đã để điện thoại mình lại ở UCAT cùng với chiếc áo khoác đã rách nát của mình để bọn họ khám nghiệm sau trận chiến. Sayama gọi cho ai đó ở nhà bằng chiếc điện thoại mà cậu đã được đưa cho.

Một chiếc xe hơi sẽ đến đón câu trong một tiếng rưỡi nữa. Cậu cần phải ra khỏi đất cả UCAT và IAI trong khoảng thời gian đó. Nhưng...

"Nơi này lớn hơn nhiều so với tôi tưởng tượng. Lẽ ra chúng ta đã nên đợi xe buýt," Sayama nói.

"T-Tôi đồng tình. Tôi nghĩ mình muốn lâu lâu đi bộ một lần, nhưng có lẽ đó là một sai lầm rồi," Shinjou đáp lại.

Khu vực UCAT tạo nên từ một đường băng dài 3000 mét và các xưởng chứa máy bay lớn, đang hiện rõ dưới ánh sáng của đêm tối.

Một thung lũng dài cả kilômét có thể thấy một phần ở phía trước và nó là thứ che giấu cho UCAT khỏi khu vực xung quanh. Khu vực của IAI, mặt khác, có nhiều đèn hơn hẳn và các tòa nhà trên mặt đất cũng lớn hơn nhiều.

Sayama và Shinjou trò chuyện khi họ bước xuống con đường chính nằm giữa các tòa nhà.

Cậu hỏi cô ấy những gì cô ấy biết về Cuộc chiến Khái niệm và thời khắc hủy diệt.

Rồi cậu hỏi cô ấy về người đến từ 1st-Gear đã làm kẻ địch của họ vào tối đó.

"Hạt nhân Khái niệm của 1st-Gear đã bị tách làm hai. 1st-Gear là thế giới nằm trên một mặt phẳng. Phần đầu của Hạt nhân Khái niệm đã dựng lên thế giới duy nhất bị cô lập đó. Phần còn lại tạo ra nét độc nhất của 1st-Gear. Đó là khái niệm ban sức mạnh cho chữ viết giúp 1st-Gear dùng được thứ giống như là ma pháp."

"UCAT có sở hữu cả hai phần Hạt nhân Khái niệm đó không?"

"Hạt nhân Khái niệm tạo dựng thế giới được phong ấn trong một thanh kiếm của 1st-Gear và được cất giữ ở nhánh tây của UCAT Nhật Bản tọa lạc dưới Trụ sở IAI. Nhưng phần về khái niệm chữ viết thì lại phong ấn trong một con rồng máy thuộc về những kẻ cực đoan đã trốn đến thế giới này."

"Một con rồng máy?"

"Đó là thứ vũ khí mang hình dạng như một con rồng. Mặc dù tôi vẫn chưa được tận mắt nhìn thấy một con nào cả."

Khi cậu nhìn Shinjou nhún vai, Sayama quyết định rằng cô ấy không nói dối.

"Đó nghe như một vũ khí từ truyện tranh hay thứ gì đó tương tự vậy," cậu nói.

"Oh, thật sự thì tôi thích tiểu thuyết hơn. Tôi không đọc nhiều truyện tranh, nên tôi không biết."

"Hm. Thật buồn khi nghe cô phủ nhận một phần của văn hóa Nhật như thế. ...Nhưng dù sao đi nữa, nếu tôi chấp nhận những quyền này từ ông mình, thì tôi rốt cuộc cũng phải đàm phán với mấy kẻ cực đoan này, đúng không?"

Cậu gật đầu thấu hiểu. Một khoảng dừng trong cuộc trò chuyện hình thành và cậu nhìn xung quanh khi bước đi. Vài tòa nhà trắng khổng lồ có thể thấy dưới ánh đèn ngoài trời. Tại điểm này, các tòa nhà UCAT đã không còn thấy đâu nữa.

"Vậy UCAT là một khu vực ẩn à. ...Các nhân viên IAI bình thường không hay biết gì về UCAT và chỉ nghĩ khu vực ở xa hơn bên trong là một sân bay."

"Như đã được nói trước, chi nhánh Tokyo của Viện Hàng không Izumo có một cục quốc phòng trong thời kì chiến tranh. Cục đó đã khám phá ra Cuộc chiến Khái niệm, nghiên cứu về nó, và rồi ngay lập tức trở thành UCAT Nhật Bản sau chiến tranh."

"Cô có biết gì nhiều về việc đó không?"

"Không. Đêm nay là lần đầu tiên tôi được nghe ông của cậu cũng là một phần trong đó đấy."

"Đây cũng thế. Có lẽ việc đó có nghĩa cha mẹ chúng ta không biết nhau. Họ chỉ làm việc cho IAI. Hẳn là họ đã không biết rằng ông tôi có bất kì việc gì để làm với cơ sở vận chuyển ở bên kia thung lũng."

Khi cậu nói, Sayama đưa tay lên ngực trái của mình và nhìn về vai trái. Có một con vật nhỏ đang ở đó.

Con vật dài 15 xentimet là một loại mà cậu chưa từng thấy trước đó. Mặt nó trông như một con heo rừng, có thân hình tròn, và chân thì có móng.

"Đó là Baku, phải không? Tôi chưa từng thấy nó trước đây. Nó có thể...cho con người ta nhìn thấy quá khứ, đúng không nhỉ?"

"Ông già nói nó như là đang mơ vậy. Rõ ràng là, nó đang trên bờ vực sinh tử nhưng đã xoay xở để sống sót được do sự giải phóng chút ít những khái niệm dương trong phản ứng với những khái niệm âm đang bắt đầu hoạt động mười năm trước."

Khi cậu chìa tay ra, Baku lùi lại nhưng rồi giơ chân trước của nó ra chụp lấy ngón tay cậu.

"Tôi thắc mắc không biết nó sẽ cho tôi nhìn thấy kiểu quá khứ thế nào... Tôi cho rằng nó chỉ có thể là một quá khứ không hề dễ chịu."

Cậu liếc sang để thấy Shinjou đang gầm đầu xuống.

Trong khi bước đi cạnh cô ấy, Sayama hỏi, "Chuyện gì thế?"

"Oh, xin lỗi. Chỉ là... tôi không biết tí gì về cậu và mười năm trước cả, Sayama-kun."

"Oh, ý cô là lúc cha tôi đến Kansai với đội cứu hộ và—..."

"Cậu không cần phải nói về nó đâu. Cậu cũng không cần phải nói về cơn đau ngực của cậu đâu. ...Sẽ là tốt nhất nếu cậu không nói về nó."

"Tôi không bận tâm đâu."

"Cậu nên bận tâm đi. Cậu không nên nói về cha mẹ và bản thân mình như thể họ là những người lạ."

"Nhưng cha mẹ tôi ít nhiều gì cũng như người lạ rồi, và tôi đang cố nhìn nhận bản thân mình một cách khách quan."

Đáp lại những lời của cậu, đuôi chân mày của Shinjou hơi trĩu xuống khi cô ấy nhìn lên cậu.

Sayama thẳng thắn đón nhận ánh nhìn của cô ấy.

Có lẽ cô ấy là người đúng ở đây, cậu thầm nghĩ trong lòng. Shinjou đã nói rằng cô ấy không hề có kí ức nào về cha mẹ mình. Cô ấy muốn tìm kiếm họ. Cậu quyết định rằng đó là điều khiến cô ấy ở bên phía đúng.

Khi Sayama được kể về mục tiêu của Leviathan Road là sự kìm hãm của khái niệm âm, chủ đề đã chuyển sang hoạt động của những khái niệm âm và trận đại động đất Kansai mười năm trước.

Và điều đó tự nhiên đã dẫn đến chủ đề về cha mẹ của Sayama. Sayama đã nhìn thấy ánh nhìn trên khuôn mặt Shinjou thay đổi khi cô ấy nghe về cái chết của cha cậu trong công việc cứu nạn cho trận động đất, về việc mẹ cậu đưa cậu đi theo và cố tự sát đôi, và về chứng đau thắt ngực của cậu.

Khi cô ấy đã một lần nữa hỏi về chiếc nhẫn cậu đeo, cậu đã đưa cho cô ấy một câu trả lời đàng hoàng.

Nó là di vật của mẹ cậu.

Cô ấy sau đó đã xin lỗi. Cô ấy nói rằng cô ấy đã không suy nghĩ kĩ khi nói những gì đã nói ở trước phòng y tế.

Giờ cô ấy đang nhìn lên cậu với cùng một nét mặt với lúc đó. Đuôi chân mày của cô ấy đã hơi hạ xuống trên đôi mắt đen của mình.

Trước đó, nó là một nét mặt hối hận. Nhưng giờ nó là nét mặt khiển trách việc cậu nói về cha mẹ mình như người lạ. Sayama suy nghĩ về nét mặt và lời nói của Shinjou.

...Khi cô ấy lẽ ra nên chỉ trích mình, thì tại sao cô ấy lại mang nét mặt của người đã làm gì đó sai vậy?

Nhưng trước khi Sayama có thể nghĩ ra một câu trả lời, Shinjou đã hành động. Đầu cô ấy gục xuống.

"Xin lỗi," cô ấy nói.

Sayama nghiêng đầu khó hiểu. Cậu mới là người đáng bị chỉ trích ở đây.

"Sao cô lại xin lỗi?"

"B-Bởi vì tôi đã ép buộc cậu, Sayama-kun."

Khi Sayama nghe những lời cô ấy nói xuống đất ấy, cậu nói.

"Có một điều mà tôi mong cô hiểu."

Nhưng rồi từ đôi môi cậu phát ra một lời tuyên bố khác.

"Điều đó không đúng chút nào hết."


Sau khi nói, Sayama nhận ra những gì cậu đã nói.

Sao cậu lại cho phép ai đó khác ý kiến về lí luận yêu thích của mình chứ?

Khi cảm thấy sốc nhẹ, cậu nhìn Shinjou đang ngước lên cậu với đôi mắt mở to và cặp chân mày vẫn rũ xuống. Chút sự ngạc nhiên cũng có thế thể thấy được trên gương mặt cô ấy.

Cô ấy ngạc nhiên trước sự thật đơn giản là có ai đó đã chấp nhận những gì cô ấy nói, cậu nghĩ.

Cô ấy nghiêm túc về điều này.

Nó liên quan đến kí ức về cha mẹ của một người. Đó là thứ mà cô ấy thiếu.

Sayama nghĩ khi cậu nhìn nét mặt cùa Shinjou thay đổi trước mắt cậu.

Sao cậu lại chấp nhận ý kiến của Shinjou?

...Đó là bởi vì cô ấy hiểu.

Nét mặt cô ấy có sự thay đổi rất nhỏ.

...Cô ấy hiểu mình đang tìm kiếm điều gì.

Đuôi chân mày của Shinjou lại rũ xuống và đôi mắt cô ấy khép nhỏ lại quanh cặp đồng tử to của cô ấy.

OnC v01 0185b

...Đó là thứ mà mình không có.

Cô ấy mở hé miệng mình ra, phát ra một hơi thở nhẹ dịu, và nói.

"Cảm ơn cậu..."

Sayama gật đầu và nhìn đi chỗ khác khi cậu đổi đề tài.

"Bất cứ giá nào, tôi cần phải nghĩ xem liệu mình có nên chấp nhận Leviathan Road hay không."

"P-Phải. Nếu cậu chấp nhận, thì sẽ liên quan đến nhiều thứ khác ngoài đàm phán nữa. Cậu sẽ phải giải quyết với những người tuyệt vọng như tối nay vậy."

"Tôi hiểu." Sayama gật đầu và thì thầm. "Mình tự hỏi hắn ta có xem mình là tuyệt vọng không nữa."

Mình không có như thế, cậu nghĩ kèm theo tiếng thở dài. Nó đã kết thúc trước khi cậu kịp trở nên như thế. Và Sayama nhớ lại những gì cậu đã cảm thấy khi chuẩn bị hành động vào lúc cuối. Cậu nghĩ rằng cậu đã sai.

Cậu hiểu tại sao mình đã cảm thấy thế.

...Mình còn thiếu kinh nghiệm. Kể cả khi mình sai, mình chỉ cần đơn giản nghĩ rằng việc đó là cần thiết.

Sayama tự hỏi khi nào thì cậu sẽ trở thành kiểu người như ông của cậu đã từng.

Rồi cậu nhớ lại trận chiến từ buổi tối đó.

"Kẻ địch của chúng ta đã nghiêm túc và cả cậu cũng thế. ...Tôi đã thấy nhiều kiểu chiến đấu khác nhau, nhưng trận chiến đó không phải là chiến đấu trong vô vọng hay như một môn chơi."

"Theo Ooshiro-san, chúng ta sẽ đến đặc khu của 1st-Gear để đàm phán sơ bộ vào ngày mốt. Có vẻ như họ đã nhận ra chúng ta đang hành động, nên một trong những kẻ cực đoan đã cố giành lấy phe ôn hòa ở đặc khu."

"Nên hắn ta đã đột nhập vào giữa lãnh địa địch à. ...Chuyện gì dẫn dắt con người ta phải đi một con đường nguy hiểm như thế?"

"Thì..."

"Hay là chúng ta cứ để cho nó như 'có những thứ không thể giải thích bằng lời'. Theo ông già, ngày mai chúng ta sẽ đến Cung điện Hoàng gia để ông ta có thể cho chúng ta thấy sự khởi đầu của Cuộc chiến Khái niệm và ngày mốt chúng ta sẽ gặp những người đại diện phe ôn hòa của 1st-Gear để đàm phán sơ bộ. Nếu đó là tất cả, thì tôi sẽ không hứng thú tí nào đâu. Tuy nhiên, tôi đã thấy một trong mấy kẻ cực đoan ngày hôm nay. Tôi hứng thú với Leviathan Road."

...Vậy ra nó trông như thế khi hai con người nghiêm túc chiến đấu trong tuyệt vọng.

"Dùng vũ lực dẫn đến sự thù địch, nhưng có những người sẽ không bao giờ chịu chấp nhận nó nếu cô không làm thế. Có thể làm được gì cho việc đó? ...Mấy cuộc đàm phán này bị bủa vây bởi sự mâu thuẫn. Có lẽ đó là lí do mà tôi đã được chọn."

Sayama nhìn về trước để thấy họ đang đến gần cổng chính. Bảo vệ chú ý thấy họ và kích hoạt cổng tự động. Với âm thanh như tiếng xích kêu lanh lảnh, cánh cổng biến mất xuống dưới đất.

Giữa âm thanh đó, Shinjou ngừng di chuyển và hỏi một câu.

"Đó là tại sao...? Tại sao cậu lại đã được chọn, Sayama-kun?"

Sayama cũng ngừng di chuyển theo. Cậu đỡ Baku suýt ngã khỏi vai cậu.

"Ông tôi sẽ thẳng thừng tuyên bố rằng cái họ Sayama ám chỉ một kẻ phản diện. Ông ta là một tên tống tiền đơn độc. ...Đây là thứ tương tự như một công việc dơ bẩn vậy. Ai đó cần phải nghiền nát sự ngu ngốc kiểu đó dưới chân."

...Và họ mong rằng người đó sẽ là mình.

Sayama tự hỏi liệu cậu có thể xoay xở với nó không.

Nếu cậu định rời đi, thì cậu phải làm ngay bây giờ.

"..."

Sayama chìm vào im lặng. Với một nhịp gõ gót chân, cậu bắt đầu bước đi lần nữa.

Chậm hơn một bước, Shinjou vội đi theo để sánh bước cùng cậu.

"Đợi đã!" cô ấy gọi.

Nhưng Sayama không quay lại.

Cậu nghe thấy tiếng bước chân của Shinjou đi ngang với cậu.

"Um, Sayama-kun. Xin lỗi, nhưng..."

"Chuyện gì thế?" cậu hỏi.

Đầu của Shinjou cúi xuống và cô ấy khoanh tay lại trước hông.

"Umm," cô ấy mở lời. "Tôi chỉ muốn hỏi một điều về những chuyện cậu đã nói thôi."

Cô ấy nở một nụ cười bối rối và hỏi.

"Tống tiền là gì?"


"Cái gì?"

"X-Xin lỗi. Tôi biết đó là một phần thật sự quan trọng, nhưng...thì...tôi không chắc lắm về nghĩa của nó."

Sayama há hốc miệng và cậu phát ra một tiếng "ha!"

...Oh, mình hiểu rồi.

Cậu không quan tâm liệu việc cậu cười có ảnh hưởng gì đến cánh tay trái hay không. Cậu thả lỏng và cười thả sức.

Đó là tất cả sao? cậu nghĩ.

Trong khi đó, khuôn mặt của Shinjou thì đỏ lựng.

"T-Tại sao cậu lại cười? Nó buồn cười đến thế sao?"

"Xin lỗi. Cô quả là một người thật thà đấy, Shinjou-kun. Một tên tống tiền là những kẻ dùng bạo lực hoặc các thế lực ngầm để đe dọa các công ti phải đưa cho chúng thứ gì đó đổi lại. Chúng sẽ quấy rối hoặc dùng bạo lực ở những nơi không ai thấy và nếu công ti muốn nó dừng lại, họ phải trao cho chúng một dạng thế lực nào đó hoặc một cái giá hời trong đàm phán." Cậu suy nghĩ một lúc. "Nhưng không như những kẻ thông thường, một tên tống tiền đơn độc hành động theo phán quyết chỉ là một tên ngốc. Khi hắn thấy kẻ địch hay cái xấu, hắn sẽ quơ quào cái chính nghĩa của mình và lao vào. Hắn không có chút nguy hại nào, hắn không quấy rầy ai cả, và hắn không dùng bạo lực. Hắn hô hào về sự phi chính nghĩa và về sự gian dối của các công ti, rồi hắn sẽ sử dụng sức mạnh của mình nhân danh chính nghĩa. Và hắn không quan tâm về người khác bị cuốn vào theo việc đó. Hắn không quan tâm mình có bị ghét hay không."

Shinjou nuốt khan. Vào lúc đó, họ băng qua cổng chính. Người bảo vệ cúi chào và họ cúi chào lại.

"Cậu sẽ...chọn cùng một thứ với ông mình chứ?"

"Có lẽ. ...Ông ta thật sự bị nhiều người ghét. Khi ông ta phơi bày sự bất chính của công ti, không có nhiều công ti có thể chống chịu sự tái tổ chức và theo sau là giải tán công ti. Ông ta không biết đến nghĩa của từ khoan nhượng."

"Thật sao?"

Sayama gật đầu khi cậu nghĩ về ông của mình. Cậu đưa tay lên trán và thở dài.

"Phải. Khi tôi học lớp bốn, tôi đã làm lơ một câu nói đùa nhạt nhẽo của ông ta. Việc đó đã phát triển thành một cuộc ẩu đả thật sự. Loại người gì mà lại đi đánh nhau với một học sinh tiểu học trong khi không mặc gì ngoài chiếc quần lót, lao vào cắt đòn[15], và rồi chụp hình kỉ niệm chiến thắng của mình chứ? Cô sẽ không bao giờ có thể tìm thấy lão già nào trẻ con hơn thế trong toàn lịch sử nhân loại đâu. Tôi cho là cái giống loài đó cũng mới vừa tuyệt chủng gần đây rồi."

"Tôi nghĩ là tôi đang thấy một ứng cử viên trước mắt mình đây..."

"Điều đó sẽ rất tuyệt," Sayama đáp lại với một nụ cười.

Họ dừng lại trước cổng chính. Băng qua con đường rộng rãi trước mặt họ là một ke vực với Sông Tama chảy qua ở dưới và những cánh rừng trên núi với thung lũng thì ở bên kia. Ánh đèn từ bệnh viện IAI và kí túc xá cho nhân viên có thể nhìn thấy từ đằng xa.

Trong khi lắng nghe âm thanh của dòng sông, Sayama nói với Shinjou.

"Dù thế nào đi nữa, tôi nghĩ ông của tôi bị thù ghét vì ông ta là một kẻ phản diện đích thực và không gì khác nữa."

"Tại sao ông ấy vẫn tiếp tục làm thế dù nó làm ông ấy bị ghét nhiều như vậy?"

"Tôi không biết. Và nói thật, tôi ghen tị. Sao ông ta lại có thể làm thế? ...Nếu hiểu được điều đó, tôi có thể chọn con đường riêng của mình mà không phải hoài nghi nhiều đến thế."

Sayama không nói gì nữa. Và sau đó không lâu, ánh đèn pha tiếp cận từ hướng Akigawa của con đường.

"Đó là của gia đình cậu à?"

"Đó là một gia đình yakuza mang ơn ông tôi. Mặc dù giờ họ đang điều hành một công ty bảo vệ."

Khi cậu nói, chiếc xe giảm dần tốc độ. Đó là một chiếc xe lớn màu đen. Các cánh cửa sổ đều được phủ một màu đen để không thể nhìn thấy bên trong.

Nó dừng lại.

"Wah," Shinjou nói khi cô ấy lùi lại.

Một người thanh niên đã bước ra khỏi ghế tài xế ở bên trái.

Người thanh niên trẻ này có mái tóc cắt sát và mặc một bộ com lê xanh. Anh ta quay sang Sayama.

"Cậu chủ, tôi tới để đón cậu về."

Anh ta cúi chào và nhìn sang Shinjou. Chút sự cảnh giác có thể nhìn thấy trong hành động của người thanh niên.

Rồi anh ta hướng mắt về phía lớp băng cứu thương quấn quanh tay trái của Sayama.

Sayama gật đầu và nói, "Kuoiji, đừng lo. Tôi tin cô ấy. Cô ấy...đã chăm sóc vết thương cho tôi khi tôi trượt chân trong rừng. Tên cô ấy là Shinjou—..."

Cậu lạc giọng đi khi nhận ra mình chưa hề hỏi tên riêng của cô ấy. Shinjou tiếp lời và đáp lại.

"Oh, là Sadame. Tên tôi là Shinjou Sadame."

"Vậy à. Lỗi của tôi. Tôi là Tamiya Kouji. Có vẻ cô đã giúp đỡ cậu chủ rất nhiều."

"Eh? Không, um... Cậu ấy cũng giúp tôi nữa..."

Shinjou lùi một bước, đứng cạnh Sayama, và nói nhỏ.

"Cậu đã trượt chân trong rừng?"

"Tôi khó mà có thể nói sự thật cho cậu ấy được, phải không?"

"Phải, nhưng tôi không phải là người chăm sóc cậu. ...Và đây là một sự đón tiếp đầy phi thường đấy. Sao anh ta lại đối xử với cậu như thế này?"

"Cô có thể nói gia đình này là một di sản của ông tôi. Tôi không tự mình đạt được điều này. Cô không—..."

Sayama định nói "có bất kì thứ gì như thế sao", nhưng cậu nuốt những lời của mình vào lại.

Shinjou thở dài, suy nghĩ một hồi, và rồi cất lời.

"Đừng lo. Tôi có...một người em trai. Em song sinh. Nhưng..." Cô cười cay đắng và hơi hạ thấp đầu xuống khi thấy Tamiya đang nhìn mình. "Môi trường cậu sống... Dù cậu có thể gọi nó là gia đình hay không, thì cũng khá là đáng kinh ngạc."

"Vậy à," Sayama nói với một cái gật đầu. Rồi cậu chỉnh lại, "tôi cho là thế."

Tại điểm đó, cậu nhận ra cậu có chút thẫn thờ lúc này. Cậu biết rằng cô ấy không phải hoàn toàn cô độc.

Cậu kết luận rằng ngôn ngữ dành cho con trai lẫn trong cách nói của cô ấy[16]là do môi trường đó. Rồi cậu gật nhẹ đầu về hướng của cô ấy.

"Giờ thì. Cảm ơn vì đã tiễn tôi. ...Tôi sẽ gặp lại cô vào ngày mai chứ?"

Shinjou gật đầu và chỉ nở một nụ cười mỉm. Đó là dấu hiệu cho sự chia tay của họ.


Một cô gái đứng trên sân thượng tòa nhà lớp học tổng hợp năm hai của Học viện Taka-Akita.

Cô đứng trên gờ phía tây, quan sát từ trên cao cảnh đêm của Thành phố Akigawa.

Đó là Brunhild đang mặc bộ đồng phục của mình với mái tóc bạc tung bay trong gió.

Khi ánh trăng chiếu xuống sân thượng, cô đặt hai tay lên lan can và mở miệng.

Cô hướng ánh nhìn xuống trong khi khuôn mặt vẫn vô cảm. Đôi môi cô tách ra không tạo nên những từ ngữ thông thường. Cô hát.

Đó là bài thánh ca Silent Night.

"Stille Nacht Heil'ge Nacht (Đêm yên lành, đêm thánh thần)

Alles schlaft einsam wacht (Vạn vật đều ngủ)

Nur das traute hoch heilige Paar (Chỉ còn cặp đôi thánh thiện và thành thật)

Holder Knab'im lockigten Haar (Bé trai đáng yêu với mái tóc xoăn)

Schlafe in himmlischer Ruh." (Ngủ trong sự yên bình của thiên đàng)

Schlafe in himmlischer Ruh." (Ngủ trong sự yên bình của thiên đàng)

Cô từ từ ngẩng đầu lên.

Khi cô đã dứt tiếng hát, cô mở mắt ra để thấy mặt trăng tròn trên vòm trời. Trong lúc ngắm nhìn ánh sáng đó, nét mặt cô thay đổi.

"Mình ghét bầu trời này...Nó có thứ ánh sáng mà bầu trời của chúng ta không có đó. Đó không phải là ánh sáng của trần thế..."

Brunhild thở dài khi ánh trăng phản chiếu trong đôi mắt cô.

Và rồi nét mặt cô thay đổi lần nữa như thể nó đang giật lên. Chân mày cô duỗi ra, cặp mắt cô đanh lại, và nét mắt trước đó biến mất.

"Nó đến rồi," cô lẩm bẩm khi đưa tay phải vào túi.

Cô lấy ra một viên đá nhỏ màu xanh và giữ chặt nó trong tay phải mình. Cô sau đó từ từ nâng tay phải lên.

Một cơn gió sà xuống từ bầu trời đêm. Đó là một cơn gió đen. Như một sợi chỉ hay một làn nước nhỏ, cơn gió đen cuộn quanh và quấn lấy tay phải của Brunhild. Nó đông cứng lại thành một vật thể.

Cơn gió đen lấy hình hạng là một con mèo đen.

Con mèo hào nhoáng này đứng trên cánh tay phải của cô.

Brunhild duỗi ngang tay ra một cách dễ dàng như thể con mèo không có trọng lượng. Con mèo trèo theo cánh tay cô lên vai phải cô. Brunhild hạ cánh tay và con mèo trèo theo đó xuống sàn.

Ngay lập tức sau đó, Brunhild viết gì đó vào không khí bằng bàn tay phải và búng tay.

Ngay khi âm thanh rõ ràng đó ngân vang, con mèo nhìn lên. Và...

"Ah, tôi kiệt sức rồi. Khó mà nói được đâu mới là tôi thật sự nữa."

Một giọng nam trẻ đến từ con mèo. Tuy thế, Brunhild vẫn không biểu lộ cảm xúc.

"Chúng ta phải tiếp tục có mặt để tránh bị nghi ngờ. Quan trọng hơn, nó như thế nào rồi?"

"Đúng như đã đoán, phe Cung điện Hoàng gia vô vọng rồi. Họ không có sức mạnh của một tổ chức như chúng ta."

"Ta không hỏi về cảm nhận của ngươi. Ta cần một báo cáo theo sự thật."

Brunhild khoanh tay lại và bắt đầu nhịp nhịp chân phải lên sàn.

Thấy thế, con mèo nói, "Tôi nghĩ cô đang tiếp thu mấy thói xấu từ Low-Gear đấy. Cô thô lỗ quá."

"Ngậm miệng. Nếu ngươi nói thêm gì nữa, ta sẽ ném ngươi vào phòng của người bạn cùng lớp đang mong ước một con thú nuôi đấy."

"Không, tôi không muốn thế.. Nó chỉ vui vào lúc đầu thôi." Con mèo cúi gầm đầu, thở dài, và rồi ngẩng thẳng lên lần nữa. "Phe ôn hòa đồng tình với UCAT đã quay lưng lại với sứ giả của phe Cung điện Hoàng gia. Người sứ giả là một thành viên rất mạnh của phe Cung điện Hoàng gia, một người sói tên Gale—...Gale gì đó. Nhưng anh ta bị UCAT dồn đến đường cùng và đã tự sát."

"Chúng làm thế với một người sói sao? Ta biết là giống loài của chúng ngu ngốc hơn nhiều khi bản tính thật sự bộc lộ, nhưng không thể dễ dàng làm thế được."

"Thì, đơn vị truy đuổi đã bị tàn sát, nhưng phân đội đặc biệt của UCAT đến sau đó và bẫy anh ta vào một Không gian Khái niệm. Ma sói là một kết hợp tồi tệ với kim loại quí khi liên quan đến các khái niệm về nguyên tố. Được rồi, giờ tới việc này."

Con mèo lăn qua và phơi bụng ra. Nó đang xin Brunhild xoa bụng, nên cô cúi xuống và dùng ngón trỏ chọt bụng nó. Cú đâm nhẹ nhàng làm con mèo oằn lưng lên.

"Ahhh! Hông tôi! Không phải cái hông chứ! Ruột tôi! Tôi đang cảm thấy vài cảm giác không thể miêu tả nổi ở ruột mình!"

"Ngưng nói chuyện cái kiểu kì dị đó và tiếp tục báo cáo đi. Chúng ta sẽ làm gì về chuyện của phe ôn hòa và phe Cung điện Hoàng gia?"

"N-Những người thuộc phe Thành phố chúng ta sẽ không liên lạc với bên nào cả. Fafner, người hành động theo cách riêng của mình đã tuyên bố thế. ...Và theo Hagen Đáng kính, phe Cung điện Hoàng gia có thể sẽ hành động trong tuyệt vọng."

"Phe Cung điện Hoàng gia sẽ làm thế sao? Một nhóm tách ra từ phe ôn hòa, không dựa vào thứ gì khác ngoài lí tưởng mà định tấn công UCAT sao? Bọn họ không nghĩ mình có thể xoay xở bằng cách không dựa dẫm vào gì ngoài khí phách tuổi trẻ như Fafner chứ?

"Không, họ không có thế."

Con mèo chồm lên và bắt đầu liếm bụng.

Trong khi vẫn đang cúi xuống, Brunhild nói, "Đừng có hành động kiểu ta đây như thế và tiếp tục đi."

"Coi nào, cô đâu cần phải làm như thế. Chúng ta đều được cử tới đây, nên chúng ta ngang hàng mà, đúng không? Dạo gần đây cô hơi bị cuốn theo tâm trạng quá đấy, Brunhild."

"Ta có sao?"

"Phải. Chỉ vừa mới ngày hôm bữa, tôi lén nhìn vào trong tiệm đồ ngọt mà tự nhiên cô lại làm cho một đứa trẻ ở đó khỏa thân và quì trước cô."

"Đừng có xuyên tạc. Nó lật váy ta lên trước. Đối với một người phụ nữ của 1st-Gear, bị bất kì người nào khác ngoài chồng mình làm thế là một điều sỉ nhục. Ta đang khóc thầm trong tim khi làm cho tên nhóc đó quì xuống. Và ta cũng đã thề sẽ không bao giờ tha thứ tên nhóc đó."

"Xin lỗi. Trái tim tôi hẳn là đã quá mù mịt bởi vì tôi không thể thấy giọt nước mắt nào hết. ...Và nó thật sự nhục nhã thế sao?"

Brunhild nắm lấy hai chân con mèo đen trong tay, căng chúng ra thành hình chữ T, và nhấc nó lên. Rồi cô xốc nó lên xuống.

"Ahhh! Nhục nhã quá! Dừng, dừng lại! Nếu cô cứ nhìn tôi như vậy, một phần mới trong tôi sẽ thức tỉnh đấy!"

"Miễn là ngươi chịu hiểu."

Cô đặt con mèo xuống lại. Con mèo kéo lê phần eo rã rời của nó theo và nặn ra một nụ cười.

"M-Mỗi ngày với cô đều khá là hào hứng. Mặc dù trở nên tê liệt vì sự hào hứng là dấu hiệu cho biết mạng của bạn đã tận."

"Cứ việc hoàn thành báo cáo trước khi ta quyết định làm gì đó khác nữa đi."

"Hmm," con mèo nghĩ. "Cô có nhớ Leviathan Road không? Thứ mà Hagen Đáng kính đã nhắc tới đó."

"Có. Thông tin đó ông ấy có được từ một tên môi giới thông tin, phải không? ...Chúng ta cũng đã đoán được về nó rồi. Vào 25 tháng Mười hai năm nay, sự hoạt hóa của các khái niệm âm ở Gear này sẽ chạm đến điểm báo động."

"Phải, và vì thế nên chúng ta phải lấy lại nửa kia Hạt nhân Khái niệm của 1st-Gear từ UCAT và chặn sự kích hoạt của các khái niệm âm lại với tư cách là một phần của 1st-Gear. ...Và UCAT cũng đang cố làm điều tương tự nhưng với bản thân họ chịu trách nhiệm. Dù sao đi nữa...Leviathan Road là một nỗ lực của UCAT nhằm sở hữu mọi Hạt nhân Khái niệm. Nhưng..."

"?"

"Có vẻ là một đơn vị được lập riêng cho mục đích đó đã bắt đầu di chuyển. Rõ ràng là đơn vị đó là thứ đã dồn sứ giả của phe Cung điện Hoàng gia vào góc. Nó được biết đến là Đội Leviathan và được lập ra từ những người tinh nhuệ nhất trong phân đội đặc biệt của UCAT."

"Ý ngươi là sao?"

"Cô không biết sao? Vài thành viên cấp cao của UCAT có dính líu tới đơn vị này. Và vì thế nên phe Cung điện Hoàng gia sẽ nhắm vào Đội Leviathan thay vì toàn bộ UCAT. Nếu có thể bắt giữ Ooshiro Kazuo, người đứng đầu UCAT Nhật Bản, họ có thể sẽ đạt được một bước tiến to lớn trong các cuộc đàm phán."

Brunhild đứng lên lại, khaonh hai tay, và chậm rãi cúi đầu xuống.

"Hmm," cô lẩm bẩm khi con mèo đen nhìn lên cô.

"Nhưng... Hey, Brunhild, có phải cô đang hát trước lúc tôi tới không?"

"Eh?" Brunhild nhìn xuống con mèo và cuối cùng, nói với nét mặt không đổi. "Ta không có hát."

"Thật sao? Có vẻ là tôi nhớ mình đã nghe thấy nó trong cơn gió. Cô, Regin Đáng kính, và Tiểu thư Gutrune đã từng yêu mến người đàn ông Low-Gear đó—..."

"Mèo có thể hiện sự đa cảm bằng cách nói về mấy chuyện mà chúng không biết gì hết không?"

"Tôi đang nghiêm túc đấy, Brunhild. Theo cách nào đó, cô là người ở vị trí gần với nguyên nhân gây ra sự hủy diệt của 1st-Gear nhất đấy."

"..."

"Nó làm tôi băn khoăn là, khi cuộc chiến của chúng ta tiến đến gần hồi kết, cô lại ở đây," con mèo từ tốn nằm xuống, "quan sát người đàn ông đã phá hủy 1st-Gear. Theo tôi thấy thì việc đó sẽ ảnh hưởng xấu đến sức khỏe tinh thần của cô đấy."

Chân mày Brunhild khẽ cong lên, đôi môi cô nở một nụ cười không hẳn là cay đắng, và cô ngồi xổm xuống lại để vỗ lưng con mèo.

"Trông ta căng thẳng đến thế sao?"

"Mới nãy đấy. Khi Cô giáo Giả Ngốc đó ghé qua, cô đích thực là đã nổi nóng khi cô nhắc tới việc cô yêu những khu rừng đến nhường nào nhưng cô giáo đó chỉ đáp lại bằng cách nhắc về cần tây."

Brunhild lục lại kí ức của mình trước khi trả lời.

Với nét mặt nghiêm túc, cô nói, "Đó là vì ta ghét cần tây."

"..."

"Ta cũng không chịu được loại tỏi Trung Quốc hay mitsuba. Mỗi khi gọi udon ở căn tin, ta đều kêu không có mitsuba, nhưng Già Tome luôn quên mất và bỏ nó vào. ...Và bà già đó lại quá dễ thương để ta có thể phàn nàn."

"Nó không thật sự quan trọng đâu, nhưng tôi nghĩ cô đang tích lũy căng thẳng quá nhiều từ mấy chuyện nhỏ nhặt đó."

"Oh? Ta không hề căng thẳng chút nào cả."

"Thật à? Vậy tại sao cô lại giải khuây—...không, ah!! Ngưng, ngưng! Không phải cái đít chứ! Đít là nơi cuối cùng mà tôi muốn bị—...!"

Khi Brunhild đã làm con mèo hết đứng dậy nổi, cô đứng lên.

Cô bước lại gờ bắc của sân thượng, nơi cô có thể quan sát cảnh vật nằm bằng nhau với ánh sáng của những ngôi nhà và cao ốc ở đằng xa.

Các ánh đèn pha có thể thấy đang chạy dọc những con đường thuộc khuôn viên trường, nhưng đó là những chuyển động duy nhất.

Cô nhìn thẳng xuống và phát hiện thấy ánh sáng soi xuống thảm cỏ sau tòa nhà lớp học. Ánh sáng đến từ hành lang tầng một trước Thư viện Kinugasa. Cô có thể thấy một bóng đen đơn độc di chuyển qua lằn sáng nằm ngang đó.

"Siegfried..." cô lẩm bẩm. "Anh ta sẽ làm gì nếu biết một hồn ma từ 60 năm trước đã trở lại?"

Chương 7: Buổi sáng thanh bìnhSửa đổi

OnC171

Một kí ức xa lạ trở thành một chốt khóa

Nó cố định một người lại một chỗ

Và báo cho một người về điều gì đó


Sayama đang đứng trên một cánh đồng cỏ.

Cậu không có cơ thể. Chỉ có thị giác của cậu trôi nổi ở đây.

Khi cậu liếc nhìn xung quanh với thị giác ấy, cậu có thể thấy cánh đồng được bao quanh bởi những cây tuyết tùng. Bầu trời trên đầu cậu trông như đang trải dài ra mãi và vùng núi có thể nhìn thấy ở bên kia khu rừng. Khi Sayama thấy những đám mây ti băng qua bầu trời, cậu cuối cùng cũng bắt đầu nghĩ.

...Đây là một giấc mơ sao?

Nó phải là thế. Chỉ có suy nghĩ của cậu tồn tại ở cái nơi trông như một thực tại khác này.

Quang cảnh này lấy ra từ kí ức cậu hay được tạo nên từ một tập hợp các kí ức? Sayama không thể nói. Tuy nhiên, Sayama quyết định rằng đây không thật sự là một giấc mơ. Cơn gió, bầu trời, và khu rừng xào xạc đều quá ồn ã. Cậu có thể cảm thấy chuyển động và sự vô trật tự mà chỉ những vật thể thật mới có.

Sự thật rằng cậu có thể cảm thấy cơn gió cho biết cậu có các giác quan của mình.

...Vậy mình có thể nói không?

"———"

Cậu không có giọng nói. Nhưng cậu có thể di chuyển. Thay vì cố bước đi, cậu cần phải tạo một cảm giác như đang nghiêng người về trước. Cơ thể cậu vẫn không có vẻ gì là tồn tại, nhưng thị giác cậu di chuyển.

Và rồi cậu nghe thấy một tiếng động từ bên phải.

...?

Với câu hỏi không lời đó, cậu quay sang phía của tiếng động. Cậu thấy một ngừi đàn ông đang bước ra khỏi khu rừng ở đằng xa. Ông ta có vẻ là vào khoảng giữa trung niên và cao tuổi. Ông ta có mái tóc bạc, khuôn mặt thon dài, và một cơ thể gầy guộc. Ông ta mặc một chiếc áo khoác nâu nặng nề dùng để leo núi. Chiếc áo khoác da có đính thêm lông thú và Sayama đoán rằng nó khá đắt.

Người đàn ông đang chạy cùng chiếc túi đựng đồ vắt qua vai phải lắc lư tới lui.

Ông ta chạy lại chỗ của Sayama và trông có vẻ như đang đuổi theo gì đó.

Ông ta mở miệng và một làn hơi thở trắng thoát ra.

Sayama nghe ông ta nói, "Nó... Nó thật sự ở đây!"

Theo âm thanh trong giọng nói của ông ta, cổ họng ông ta hẳn là phải rất khô.

Người đàn ông ngã quỵ xuống hai đầu gối, đứng lên lại, và làm rơi chiếc túi khỏi vai phải vô số lần khi ông ta chạy. Khi hơi thở trắng của ông ta dần dày đặc hơn và ngã quỵ lần nữa, ông ta ném chiếc túi sang một bên.

Ông ta ngã nhào về trước một lần và tay phải ông ta với xuống đất.

Ông ta đứng dậy. Ông ta bắt đầu chạy lần nữa. Ông ta chạy và chạy thêm nữa. Ông ta tiếp tục theo một đường thẳng về phía Sayama.

Ông ta tiếp cận gần đến nỗi mà Sayama cảm thấy mình có thể với tay ra và chạm vào người đàn ông. Tại điểm đó, Sayama chú ý thấy hai điều.

Đầu tiên là quần áo của người đàn ông không hề hợp thời.

Thứ hai là người đàn ông mất cánh tay trái.

Thiết kế của chiếc áo da và chiếc quần ông ta mặc đều rất thô. Không có dấu hiệu gì của dụng cụ leo núi cả. Sayama nhìn kĩ hơn đôi bốt đang giẫm trên cỏ.

...Giày bốt quân sự?

Chúng là món đồ lỗi thời làm bằng da thật. Khi người đàn ông chạy với đôi bốt đó và cơ thể ông ta vung theo, rõ ràng là ống tay áo trái của ông ta không có gì cả. Ống tay của chiếc áo khoác da lớn giữ cho nó nguyên dạng, nên Sayama đã không để ý đến tận bây giờ.

Sayama theo phản xạ mà lùi lại khỏi người đàn ông đang chạy về phía cậu.

Sayama không biết người đàn ông là ai, nhưng cậu có cảm giác mình đã gặp ông ta ở đâu đó trước đây rồi.

...Ông ta là ai thế?

Tại vài điểm, người đàn ông đã bắt đầu nắm chặt lấy một chiếc máy trong tay phải mình. Nó trông như một chiếc đồng hồ bỏ túi màu đen và nó có vài cây kim dài với kim ngắn.

Và rồi Sayama nhìn vào gương mặt người đàn ông. Khuôn mặt gầy lúng phúng râu quai nón và ông ta đang thở dốc. Nhưng mà...

...Ông ta đang cười? Không. Đó không phải là một nụ cười. Đó là sự vui thú.

Đây là vẻ mặt của một người được ban cho điều ước hoặc người đã đạt được gì đó.

...Mình thậm chí còn không thể đoán được thứ gì sẽ làm cho mình có nét mặt như thế.

Vừa lúc Sayama có suy nghĩ đó, người đàn ông đi ngang qua cậu.

Trong khi tồn tại với không gì ngoài thị giác của mình, Sayama thở dài. Cậu sẽ không còn có thể thấy được vẻ mặt của người đàn ông nữa. Người đàn ông đã đi qua cậu, nên quay lại sẽ chỉ cho cậu thấy lưng của ông ta.

Tuy nhiên, Sayama vẫn quay lại. Cậu muốn thấy thứ mà người đàn ông tìm kiếm.

...Nhưng lẽ ra chỉ có một khu rừng ở hướng đó thôi chứ.

Trong khi lùi một bước, Sayama quay lại.

Và cậu thấy một bóng đen khổng lồ.

"!?"

Nó là một tòa tháp.

Một tòa tháp khổng lồ lấp đầy tầm nhìn của cậu. Nó bắt đầu từ cánh đồng cỏ và lên cao tới tận thiên đàng.

Bên kia của cái bóng màu xanh đen, những đám mây trắng cuộn quanh cơn gió. Cậu nhìn lên, nhưng không thể thấy đỉnh tòa tháp. Bởi vì nó trải dài thẳng lên, nên cậu không thể thấy phần đỉnh của nó từ nơi cậu đứng. Tất cả những gì cậu có thể nói là tòa tháp có vẻ như được tạo ra từ tập hợp các hình chữ nhật.

Cái gì đây? Sayama thì thầm trong đầu. Nó không hề có ở đó lúc trước.

Nhưng ngay khi cậu bắt đầu thắc mắc tại sao, câu trả lời đến với cậu. Bức tường vô hình trong rừng Okutama đó. Một Không gian Khái niệm. Thị giác cậu có lẽ đã đi qua phía bên kia của một trong mấy bức tường đó.

Cậu hạ tầm nhìn xuống và thấy người đàn ông đang đứng khá gần đó. Lưng của người đàn ông cách đó không tới mười bước. Khi ông ta nhìn lên tòa tháp, hơi thở ấm nóng của ông ta thoát ra thành những làn khí trắng.

Sayama nghe thấy người đàn ông nói.

"Vậy ra nó thật sự ở đây..."

Ông ta thở ra, hít vào, và rồi ngã quỵ xuống hai gối.

Mông ông ta sau đó đặt phịch xuống mặt đất, nhưng ông ta không bao giờ ngừng nhìn lên.

"Babel... Thánh tích báo hiệu sự khởi đầu của Cuộc chiến Khái niệm!!" ông ta nói.

Những lời của ông ta như một cú đấm thẳng vào ý thức của Sayama.


Sayama bật người dậy.

"!"

Giờ cậu đang thấy một quang cảnh khác với giấc mơ đó: tầng trên cùng của một chiếc giường tầng, một tấm chăn, một căn phòng nhỏ, một trần nhà gần sát, một bóng đèn huỳnh quang gắn trút xuống, và ánh mặt trời chiếu vào qua chiếc cửa sổ phía sau cậu.

Không có gió. Chỉ có mồ hôi bám lấy người cậu.

"Đây là..."

Cuối cùng cậu cũng nhận ra đó là phòng của cậu.

"Thật là một cách thức dậy thảm hại," cậu thở dài khi nhẹ lắc đầu. Cậu nhận thấy cơ thể mình đã một lần nữa tồn tại. Những giọt mồ hôi mà cậu cảm thấy chắc chắn đang ở đó.

Và tay trái của cậu thì đau. Cơn đau như đang đập rung lên trong tận đáy lòng cậu.

Cậu hơi cau mày và lần nữa nhận ra rằng đây không phải là một giấc mơ.

Cậu gục đầu xuống và có thứ gì đó rơi xuống từ đầu cậu.

"...?"

Thứ gì đó nhỏ nhỏ đang di chuyển trên tấm chăn của cậu. Nó có màu nâu và các chi của nó giang ra.

Cậu nhấc nó lên bằng tay phải và đưa nó lên trước mặt. Đó là Baku. Baku vẫn ngoan ngoãn yên lặng khi cậu giữ lưng nó giữa các ngón tay. Khi cậu thấy lớp lông trắng che lấy bụng nó phập phồng, Sayama nhớ lại cuộc trò chuyện từ đêm trước.

"Mày có thể cho người ta thấy quá khứ dưới dạng những giấc mơ."

Trong trường hợp đó...

"Giấc mơ đó...là chuyện đã thật sự diễn ra sao?"

Baku chỉ nghiêng đầu. Nhận thấy có lẽ nó không có khả năng phân biệt như thế, Sayama cười chua chát trước sự thật là cậu đang nói chuyện với một con vật. Nhưng...

...Tòa tháp đó có liên quan gì đến Gear khác sao?

"Ông ta gọi nó là Babel."

Cậu quyết định cậu sẽ tìm hiểu tất cả chuyện đó vào chiều nay. Ooshiro đã nói sẽ đợi Sayama ở Cung điện Hoàng gia. Mặc dù cậu không biết chuyện gì sẽ xảy ra ở đó. Nhưng hiện giờ...

"Trước đó thì mình còn có công việc Hội Học sinh với Izumo và Kazami," cậu lẩm bẩm.

Rồi cậu thắc mắc liệu Izumo có biết về UCAT.


Shinjou ngồi khi cảnh vật lướt qua.

Cô đang ở bên trong một đoàn tàu. Cô mặc áo sơ mi cam và quần trắng trong khi đang ngồi cuối dãy ghế với một chiếc túi nhỏ trên đùi. Ooshiro Kazuo ngồi kế cô đang mặc một bộ com lê nâu.

Hai người họ đang đi trên một chuyến tàu tốc hành đặc biệt từ Oume tới Tokyo. Họ chỉ vừa mới ra khỏi Tachikawa về phía tây Tokyo, nhưng một lượng lớn người đã lên tàu ở Tachikawa. Một bức tường người đã được dựng lên trước Shinjou.

Cô nói khi đang ôm lấy chiếc túi trên đùi mình.

"Wow. Ooshiro-san, có nhiều người quá... Sao có nhiều người ở đây thế ạ?"

"Đó là một câu hỏi của thần ái tình đấy. Ha ha ha. ...Đó là vì người Nhật là những con người rất cần cù."

"...Về việc gì ạ?"

Khi Shinjou nhíu mày, Ooshiro cười chua chát. Đôi mắt ông ấy cong lên như một cặp cung sau chiếc kính.

"Nhân tiện, sao cháu lại quyết định lên thành phố lần đầu tiên thế? Ta đã nghĩ rằng nàng công chúa của UCAT được bao bọc quá kĩ để có thể tự chuẩn bị chứ."

"Thì..." Shinjou hơi ôm lấy người mình như thể là để che đi bộ ngực. Nhưng mà, cặp chân mày của cô ấy khẽ nhô lên. "Sayama-kun không biết điều đó...nên ổn thôi ạ. Và những người khác sẽ đến sau, phải không ạ? Cháu không thể là người duy nhất không đi."

"Cậu ta làm cháu bận tâm đến thế sao?"

Shinjou hóa đá tại chỗ kho bị hỏi thế.

Đoàn tàu lắc lư. Shinjou lắc lư theo nó, nhưng Ooshiro thì không.

Họ đang đến Ga Kokubunji. Shinjou cuối cùng bị ngã dựa vào Ooshiro cho đến khi đoàn tàu dừng lại. Khi các cánh cửa mở ra, Shinjou hơi cúi đầu về phía Ooshiro và chỉnh lại tư thế. Cô thấy còn nhiều người hơn nữa bước lên tàu.

Khi bức tường người trước cô trở nên dày đặc hơn nữa, Shinjou phát ra tiếng kêu kinh ngạc. Cô hít một hơi và nhìn qua để thấy Ooshiro đang nhìn chằm chằm vào cô.

Ông ấy đang đợi một câu trả lời. Khi cô nhận ra điều đó, Shinjou hạ vai xuống và co lại ở rìa chỗ ngồi.

"Vâng...Đúng vậy ạ," cô im lặng thừa nhận. Một khi cô làm thế, cô phải đưa ra lí do. "Dù sao thì, cháu nhận ra cháu chưa hề cảm ơn cậu ấy ngày hôm qua. ...Và cháu chỉ biết được sau khi cậu ấy đã rời đi là quần áo, đồng hồ, và mấy cây bút bi của cậu ấy đều do ông nội cậu ấy để lại."

"Cậu ta nghĩ về người thân của mình như người lạ. ...Vậy nên nó có thật sự quan trọng không?"

Shinjou quay sang Ooshiro với cái nhìn như bị sốc.

Đó là điều mà Sayama đã nói khi trò chuyện với cô đêm hôm trước.

"C-Cháu chưa từng nói với ai về điều đó. Ông không có ý là.. "

Shinjou vuốt tay dọc sau lưng và trong tóc mình.

Nhưng mà, cô không tìm thấy gì cả.

Ooshiro nói, "Cháu có muốn ta nói cho cháu làm thế nào mà ta biết điều đó không?"

"V-Vâng."

"Ta hiểu. Cháu quả là thật thà. ...Nhưng ta sẽ chả bao giờ nói cho ch—...Đợi đã, hey. Bỏ cái đó ra đi."

"Im lặng. Không quan trọng ông có chức vụ cao thế nào, đây là sự xâm nhập vào đời tư."

Sau khi siết chiếc cà vạt của Ooshiro chặt nhất có thể, Shinjou thả ra.

"Đêm qua đã ảnh hưởng đến cháu rất nhiều," cô nói.

"Như khi cháu cân nhắc sinh mạng của Mikoto-kun với của kẻ địch và cháu không thể lựa chọn giữa chúng?"

"Vâng. Nói rằng đó là lần đầu tiên của cháu trên tiền tuyến cũng chỉ là một lời biện minh thôi. Nếu cú bắn tỉa đó không đến, ai biết được chuyện gì đã có thể xảy ra."

"Cháu sai rồi. Chính vì cú bắn tỉa đó đã ở đó mà chúng ta không biết chuyện gì đã có thể xảy ra."

Shinjou nhanh chóng nhìn lên và rồi lại gục đầu xuống lần nữa.

"Ông nói đúng," cô thì thầm khi Ooshiro nhìn đi khỏi cô.

"Phiền thật," ông ấy nói khi nhìn về trước. "Đồng đội của cháu nói họ đã bắn vì họ đánh giá tình hình là nguy hiểm. Cháu không thể tin tưởng đồng đội mình sao?"

"Cháu tin họ. Nhưng...cháu có thể thấy ánh nhìn sợ hãi trong cặp mắt của kẻ địch khi hắn thấy cháu. Và cháu có thể thấy vết thương trên cánh tay trái của Sayama-kun."

"Vậy là mặc dù cháu và đồng đội đều cùng nhìn một thứ, nhưng cháu lại thấy thứ khác. ...Từ khi nào mà cháu bắt đầu nói về mấy thứ nghe như khái niệm thế?" Ooshiro nhận xét. Ông ấy đặt một tay lên và xoa đầu Shinjou. "Vậy thì sao cháu không làm bất kì việc nhỏ nhặt nào mình có thể làm? Tặng hoa cho người chết và làm từ thiện cho người sống, rồi cháu sẽ có thể bù đắp cho tội lỗi của mình...hay ít ra là họ nói thế."

"Tes. Nhưng cháu thật sự định sẽ tặng hoa sau khi khám nghiệm. Với đơn vị tiên phong cũng thế."

"Vậy à. Vậy còn lại là làm từ thiện cho người sống. Cháu hiểu là mình không phải dạng người sẽ thỏa mãn sau khi chỉ đơn thuần cảm ơn Mikoto-kun thôi, phải không?"

"Vâng. ...Cháu phải làm gì đây? Sayama-kun không thể dùng tay trái của mình nhiều do vết thương."

"Vậy cháu có thể hành động như một thứ thay thế cho tay trái cậu ta."

"Eh?" Shinjou quay sang Ooshiro và bắt đầu hốt hoảng vung vẩy tay. "C-Cháu không thể làm thế. Việc đó sẽ cần cháu phải ở cạnh cậu ấy mọi lúc mọi nơi."

"Ta biết một cách tốt để cháu có thể làm thế. Nó có lẽ sẽ có chút rắc rối, nhưng cháu, Shinjou Sadame-kun, không cần phải làm thế."

Một ánh nhìn thấu hiểu hiện lên gương mặt của Shinjou khi cô nhận ra ý của ông ấy.

Ooshiro gật đầu một cái mạnh thể hiện sự đồng tình và giơ ngón cái lên.

"Thì, sẽ có nhiều người đến vào hôm nay: đồng đội cháu, cậu ta, và một kết nối đến quá khứ. ...Cháu có thể đưa ra quyết định ở đó."

Khi ông ấy nói, một thông báo vang lên trong đoàn tàu. Họ đang đến gần Ga Mitaka.

Trên chuyến tàu tốc hành đặc biệt đó, điểm dừng của họ ở Ga Tokyo chỉ cách bảy trạm nữa. Âm thanh của tiếng phanh vang dội khắp sàn tàu và đoàn tàu rung lên.

Tuy nhiên, Shinjou không còn lắc lư theo nó nữa.


Sayama ăn một bữa sớm tại căn tin và đi đến Thư viện Kinugasa. Cậu bước dọc theo hành lang, băng ngang qua trước tòa nhà lớp học tổng hợp năm ba, và tiến đến sau lưng tòa nhà lớp học tổng hợp năm hai.

Cậu mặc đồng phục trường của mình, nhưng cổ tay trái của chiếc áo sơ mi để hở không cài nút.

Tay trái cậu vẫn quấn trong băng gạt. Cậu đã tháo nó ra khi tắm vào buổi sáng, nhưng cậu đã giữ một tờ giấy như băng gạt quanh vết thương. Nó rát, nhưng không có giọt máu nào thấm bào tờ giấy. Cậu cho rằng điều đó có nghĩa là một chất cầm máu đã được tẩm vào.

Khi cậu bước đi phía sau tòa nhà lớp học tổng hợp năm hai, cậu chợt nhớ ra mình đã đi qua con đường này ngày hôm trước. Cậu nhìn lên cầu thang khẩn cấp ở đằng xa, nơi cậu đã nói chuyện với Ooki.

...Nhiều thứ kì lạ đã xảy ra chỉ trong một ngày.

Đã quá 11:00 đêm lúc mà cậu trở về trường đêm hôm trước.

Cậu nhớ lại cuộc trò chuyện với Tamiya Kouji khi cậu thanh niên trẻ thả cậu trước cổng chính.

Tamiya đã cúi chào và nói, "Nếu có thể, lúc nào đó hãy sớm ghé thăm chúng tôi. Cha, mẹ, và chị tôi sẽ vui mừng lắm đấy."

"Tôi nghĩ mình đã làm ồn quá mức hết đêm này đến đêm khác với bữa tiệc sau khi kiểm tra rồi chứ."

"Cha tôi nói cậu có thể tiệc tùng mọi đêm nếu muốn. Hơn nữa, có thể là cậu đang sống ở chỗ khác, nhưng cậu và Yume-sama vẫn luôn có phòng trong gia đình Tamiya."

"Đừng nói thế," Sayama khuyên thế.

Nhà Tamiya nắm giữ toàn bộ thế giới ngầm của thành phố Akigawa, nhưng họ luôn bảo vệ gia đình Sayama vì họ mắc nợ sâu nặng với ông của Sayama. Cậu không biết ông cậu đã làm gì, nhưng họ đã bảo vệ ông cậu, ba cậu, và chính cậu. Cậu đã ở với họ tới tận trung học.

Mối quan hệ không giống một gia đình mà như cấp trên và cấp dưới hơn.

Tất cả thành viên gia đình Tamiya tin tưởng Sayama cũng nhiều như với ông của cậu vậy.

Đây không phải là một điều phiền phức. Nhưng mà...

"Liệu mình có bao giờ trả ơn cho họ được bằng cách nào đó không?" Sayama lầm bầm khi cậu bước đi.

Cậu xem đồng hồ trên tay trái.

Những cây kim của chiếc đồng hồ đen mà cậu đã nhận ở UCAT chỉ 8:32 sáng. Thời gian hẹn là đúng chín giờ, nhưng cậu đoán Izumo và Kazami đã ở đó sẵn rồi. Hai người bọn họ luôn ở cùng nhau.

"Bọn họ thậm chí còn đi xa tới mức sống trong cùng một phòng kí túc xá nữa."

Cậu cười gượng gạo. Cậu không biết chi tiết, nhưng cậu biết là đã từng có một cuộc tranh luận lớn về việc đó. Cũng tự nhiên thôi khi hành động của người kế thừa IAI bị bàn tán.

"Izumo thực ra đã 20 khi mà cậu ta từng sống ở hải ngoại và ba mẹ của Kazami cũng đã chấp nhận việc đó. Bọn họ chỉ suýt soát vượt qua được nhờ điều đó."

Cậu đã quen biết hai người họ trong cuộc bầu cử hội học sinh, nhưng cậu đã nghe mấy tin đồn về hai người họ thậm chí còn trước lúc đó nữa.

Bạn không bao giờ có thể biết được chuyện gì sẽ xảy ra với mấy mối quan hệ, Sayama nghĩ khi nụ cười khổ của cậu hằn sâu hơn.

Cậu nghe tiếng một con chim đang hót từ hàng cây sau tòa nhà lớp học. Đó là tiếng một chú chim non đang đòi ăn. Sayama bước vào cửa sau của tòa nhà lớp học khi cậu lắng nghe tiếng chim.

Cậu tiếp tục đi tới Thư viện Kinugasa ở đầu phía tây của tầng một. Khi cậu băng qua hành lang trung tâm tối lờ mờ, cậu để ý thấy hai bóng hình đang tiến đến gần từ cổng trước.

Một là cô gái và một là con mèo.

Cô gái mặc một chiếc blazer, có mái tóc bạc, và đôi mắt tím. Con mèo dưới chân cô ta có màu đen.

Sayama đã thấy cô ta một lần trước đây.

...Vào tháng Ba, mình có một cuộc họp giữa hội học sinh mới và các trưởng câu lạc bộ nhiệm kì tới. Cô ta từ câu lạc bộ mĩ thuật nhỉ.

Tên cô ta là Brunhild.

Quần áo, kiểu tóc, và vẻ vô cảm đều khớp với khi cậu thấy cô ta ở cuộc họp đó.

Chỉ có đôi mắt là di chuyển trên khuôn mặt vô cảm đó.

Sayama nhận thấy cô ta đang nhìn vào tay trái cậu.

Họ bước qua nhau. Khi cô ta im lặng bước đi khỏi, Sayama tặng cô ta một cái liếc tạm biệt.

...Có vẻ như cô ta đang ước chừng mức độ vết thương của mình.

Mặc cho việc đã thấy băng gạt và dây quàng cổ để đỡ lấy tay trái cậu, cô ta cũng không thể hiện bất cứ sự tò mò, ngạc nhiên, hay nỗi sợ nào. Cô ta có cái nhìn của ai đó đang quan sát thứ mà họ đã thấy vô số lần trước đó rồi. Trong khi khắc ghi cái nhìn đó của cô ta vào trí nhớ mình, Sayama bước tới lối vào thư viện.


Brunhild bước vào phòng mĩ thuật và khóa cửa lại từ bên trong.

Khi toàn bộ tiếng ồn bên ngoài đều đã biến mất, cô hít một hơi. Cô liếc qua cửa sổ để đảm bảo rằng tấm màn đã khép lại.

Ánh mắt cô chạm với của con mèo đen ở dưới chân và cô búng tay với một hòn đá xanh nắm chặt trong tay phải.

Với tiếng ồn rõ ràng ấy, Brunhild hỏi con mèo một câu.

"Sao đêm hôm qua ngươi lại biến đi mất dưới dạng mèo?"

"Tôi đến chỗ một cuộc họp mặt nhỏ. Kể cả mấy người đến từ phe ôn hòa của 1st-Gear cũng có nhiều con vật như tôi. Tôi trao đổi ít thông tin với chúng."

"Ngươi biết được gì không?"

Con mèo gật đầu.

"Ooshiro Kazuo của UCAT Nhật Bản dự định sẽ ghé thăm Cung điện Hoàng gia vào hôm nay. Và phe ôn hòa sẽ có cuộc đàm phán sơ bộ cho Leviathan Road vào ngày mai. Có vẻ như chúng không được cho biết nhiều về việc này."

"...Lão Ooshiro này bị ngu à? Nếu bọn chúng đẩy nhanh mọi việc nhiều thế này, phe Cung điện Hoàng gia sẽ hoảng lên và hành động. Họ đã bị từ chối bởi phe ôn hòa quá nhiều rồi."

"Phải. Chúng đều nói phe Cung điện Hoàng gia đã cùng đường rồi. ...Tôi nghe được là họ đang lục đục nội bộ. Có vẻ mấy kẻ hiếu chiến đã lên kế hoạch nhắm vào Ooshiro Kazuo, nhưng nếu việc đó thất bại, mấy kẻ chủ trương hòa bình định sẽ đầu hàng."

"Bọn họ...không có Hạt nhân Khái niệm. Tuy nhiên, thủ lĩnh của chúng ta, Hagen Đáng kính, thì có."

"Sẽ rất khó cho bọn họ. Khi 1st-Gear bị phá hủy, một cánh cổng đã được mở ra trong cung điện hoàng gia và ở thành phố. Lối ra của cái ở cung điện hoàng gia nằm gần UCAT và các quí tộc sở hữu công nghệ Không gian Khái niệm đã trốn thoát qua đó rồi trở thành phe Cung điện Hoàng gia. Nhưng bọn họ không có Hạt nhân Khái niệm. Hạt nhân Khái niệm của 1st-Gear bị tách làm hai nửa, nhưng họ không có nửa nào cả."

"Phải. Đức vua chia nó làm hai để an toàn. Một nửa chứa khái niệm chữ viết được dùng cho lò phản ứng khái niệm vũ khí trong con rồng máy của Hagen Đáng kính, Fafnir Custom." Brunhild hướng ánh nhìn xuống. "Nửa kia chứa khái niệm tạo dựng thế giới đã bị lấy cắp khỏi cơ sở khái niệm nằm dưới cung điện hoàng gia. Bị lấy cắp bởi gã đàn ông Low-Gear đó, người đã lấy đi thánh kiếm Gram tạo ra bởi Tiến sĩ Regin. ...Có vẻ Tiến sĩ Regin đã hợp nhất với Fafnir để bảo vệ Hạt nhân Khái niệm. Ngài ấy đã hấp thụ Hạt nhân Khái niệm vào lò phản ứng."

"Tôi có nghe về việc đó," con mèo đen nói. "Trận chiến diễn ra ở cái cơ sở nằm dưới cung điện hoàng gia mà cô nhắc tới đó, phải không? Đức vua, công chúa, Fafnir, và người đàn ông Low-Gear duy nhất đó đều có mặt. Vào lúc mà những người còn lại trong cung điện đến, tất cả đều đã xong rồi và thế giới bắt đầu sụp đổ. Khi họ thấy Fafnir và nhà vua chết, còn công chúa thì bị thương nặng, họ quyết định rằng người đàn ông Low-Gear đó đã bỏ trốn sau khi chuyển Hạt nhân Khái niệm từ lò phản ứng của Fanir vào thánh kiếm Gram."

"Phải. Theo Fasolt và những người khác giờ đang ở phe ôn hòa, kể cả khi cô ấy liên tục chảy máu, Tiểu thư Gutrune vẫn bảo họ thế giới sẽ sớm bị phá hủy. Và Tiểu thư Gutrune còn gắng gượng để kêu gọi khắp thành phố từ chỗ lâu đài hoàng gia nữa. Cô ấy bảo họ rằng chúng ta đã thua và rằng họ cần phải nhanh chóng đến Low-Gear thông qua hai cánh cổng."

Brunhild thở dài và gãi đầu.

Cô bước lại chỗ giá vẽ nằm giữa phòng mĩ thuật.

Bức tranh sơn dầu vẽ một khu rừng nằm trên đó. Brunhild chăm chú nhìn vào khoảng không ở chính giữa, nơi mà một cái cabin và vài con người vẫn cần được tô màu.

"Khu rừng này toàn bộ những thứ khác đều đã biến mất. Tất cả đều là nhờ vào gã đàn ông đến từ Low-Gear đó và thánh kiếm Gram mà hắn ta ăn cắp. Có vẻ như hắn đã dùng khái niệm tạo dựng thế giới bên trong Gram để phá hủy 1st-Gear."

"Bằng cách nào?"

"1st-Gear là một thế giới phẳng. Nó là một thế giới khép kín, nơi mà vũ trụ có dạng như một mái vòm với điểm tận cùng rõ ràng. ...Theo suy đoán của chúng ta thì khái niệm tạo dựng thế giới được làm cho mất kiểm soát và 1st-Gear liên tục thoái hóa ngược vào trong cho đến khi nó chỉ còn lại là một điểm duy nhất và biến mất."

Brunhild làm một nét mặt. Đôi mắt cô hơi mở ra và môi cô nở một nụ cười nhạt.

"Chúng ta đã mất đi nhiều sinh mạng và nhà của chúng ta. Và ta đã mất đi tất cả những thứ quan trọng đối với ta. Tất cả những gì chúng ta nhận lại được là sự thất bại và con đường phải lệ thuộc vào ai đó. ...Và giờ thì Gram bị phong ấn dưới sở chỉ huy IAI, nên chúng ta không thể chạm tới được. May thay, Leaviathan Road đang bắt đầu. Chúng ta có thể đàm phán để giải phong ấn Gram." Cô nhìn xuống con mèo và chậm rãi nói. "Sáu mươi năm là một quãng thời gian dài, phải không?"


Thư viện Kinugasa dài cỡ bốn phòng học.

Nó cũng rộng khoảng hai lớp học. Nó chứa nhiều không gian đến nỗi phải nhô ra ngoài tòa nhà lớp học.

Kết cấu của nó tương tự như vỏ trong của một con tàu. Phần trung tâm được hạ thấp xuống vài bậc và mỗi tầng chứa một không gian cho các giá sách cao và một chiếc bàn cho bốn người. Tầng thấp nhất có một không gian dài rộng, với không chỉ bàn ghế mà còn có cây kiểng nữa.

Chiếc bàn ở dưới cùng của thư viện hiện đang có bốn người dùng.

Một là Sayama với chiếc áo khoác của bộ đồng phục cậu vắt qua vai.

Chéo với cậu là Kazami đang mặc thường phục và bên trái cô ta là Izumo đang mặc một chiếc áo khoác đua xe màu đen.

Chéo với Izumo và bên trái Sayama là Ooki đang mặc đồ ngủ.

Sayama gom tài liệu trên bàn vào một tay.

"Việc đó giải quyết phần lớn chuyện rồi. Từ những gì đã xảy ra ở lễ chào mừng cho tân học sinh vào năm ngoái, có lẽ nó sẽ an toàn nhất nếu ch phép các hoạt động trong hành lang kí túc xá."

"Chúng ta cần phải làm cho nó thật rõ ràng rằng cửa của kí túc xá không được tính là hành lang. Hội học sinh năm ngoái không thông báo thế, nên câu lạc bộ xây dựng công trình dân dụng đã đục lỗ trên cửa phòng kí túc xá khi tuyển mộ thành viên mới."

"Bọn họ đã nhiệt tình nói rằng sẽ ném thuốc nổ vào nếu cô không tham gia cùng, phải không? Chuyện gì đã xảy ra với mấy người tham gia khi đó?"

"Bắt đầu từ tháng tiếp theo, họ đã dành cả tháng để xây một con đập ở Gunma cho trại tập huấn thành viên mới."

"Và thế là bọn họ đã có một câu lạc bộ xây dựng công trình dân dụng xuất sắc vào lúc trở về, hm? Tẩy não là một việc đáng sợ. Năm nay chúng ta cần phải ngăn nó lại từ trong trứng."

"Phải," Kazami nói với một cái gật trước khi quay sang Izumo. Sayama cũng quay sang nhìn Ooki.

Ooki cụp mắt xuống và hai tay hơi nắm lại trên đùi. Cơ thể cô ấy lắc lư tới lui nhè nhẹ khi cô ấy ngủ gật.

Trong khi đó, lưng của Izumo giữ thẳng, hai tay khoanh lại chắc chắn, và cậu ta nhìn thẳng về trước...tất cả đều làm trong lúc đang ngủ.

"Sự lập đi của Izumo cho cậu ta vài khả năng tiện lợi thật đấy. Nó hẳn là sẽ có ích trong mấy cuộc họp dài."

"Thì, phần lớn trường hợp cậu và tôi đều có thể trả lời bất kì câu hỏi nào với tư cách là phó hội trưởng và thủ thư. Nó làm tôi tự hỏi chúng ta có hội trưởng làm chi chứ... Nhưng để đổi chủ đề, thứ gì trên vai cậu thế, Sayama?"

Khi Kazami nhìn qua, Baku ngẩng đầu lên từ nơi mà nó đã ngủ nãy giờ trên vai trái Sayama.

"Nó là một con vật sao?" cô ta hỏi và với tay ra.

Baku nhìn chằm chằm cô ta trước khi...

"Ah, nó nhìn đi chỗ khác," cô ta thất vọng nói.

Sau khi thấy Baku hạ đầu xuống lần nữa, Sayama quay sang Kazami.

Cô ta rụt người vào ghế một chút và vắt hai tay sau đầu.

"Đừng bận tâm về nó, Kazami. Nó có lẽ vẫn chưa quen với xung quanh nó."

"Tôi muốn sờ nó. Cha mẹ tôi có một con chim, nên tôi không bao giờ có thể có một con mèo hay con chó. ...Ah."

Miệng Kazami há ra khi cô ta nhìn sang Ooki kế bên Sayama.

Bên trái Sayama, Ooki lắc tới. Trước khi có ai kịp cản cô ấy, trán cô ấy đã đập xuống bàn.

Trán của Ooki chạm bàn với một tiếng bịch và giọng cô ấy bật ra.

"Ee..."

"Oh, Sayama. Có vẻ như cô ấy sẽ khóc đấy, nên làm gì với việc đó đi nhá."

"Chẳng hạn như?"

"Gọi cô ấy bằng một giọng trìu mến để xoa dịu cô ấy hoặc đánh cô ấy mạnh hơn nữa cho bất tỉnh luôn."

"Có lẽ nó sẽ còn tuyệt hơn nữa nếu tôi có thể làm cả hai việc đó cùng một lúc."

"Hwaaaahhh!"

"Wow, cô ấy khóc thật kìa."

Sayama quyết định thử đánh thức cô ấy, nhưng cậu nhận ra mình không thể dùng cánh tay trái.

Cậu không còn lựa chọn nào khác ngoài việc quay dang cô ấy và vỗ lưng cô ấy bằng tay phải.

"Chuyện gì thế, Ooki-sensei?"

Trong khi vẫn nằm sấp mặt trên bàn, Ooki ho một lần rồi nói, "T-Tự nhiên...Tự nhiên cốp một cái, làm cô hết cả hồn."

"Phần cuối cùng là không cần thiết. Thật ra thì, cô học đâu ra cách diễn đạt đó thế? Mà, dù sao đi nữa, để em xem mặt cô nào."

"T-Tại sao? Em muốn thấy cô khóc đến thế sao?"

"Không, cú sốc từ va chạm có thể đã làm méo một chiếc răng cửa của cô ra khỏi vị trí lúc đầu hoặc đã nghiền nát xương sụn ở mũi cô rồi. Nếu thế thì, cô nên nhanh nhanh đến chỗ một bác sĩ phẩu thuật chỉnh hình xuất sắc đi. ...Nhưng đừng lo. Một gia đình yakuza mà em quen có một người xuất sắc lắm. Kể cả khi ngón út tay cô bị—...gwoh."

Kazami tán Sayama sau khi khi đã vòng ra sau lưng cậu từ lúc nào đó.

Cậu té khỏi ghế và hỏi, "Cô đang làm gì với một người bị thương thế hả? Chúng ta có một thủ thư hội học sinh thật sự tàn bạo đấy."

"Im đi. Thôi nào, sensei. Khuôn mặt cô có lẽ vẫn ổn mà, nên hãy ngẩng lên đi."

Sayama thở dài và tránh xa khỏi cảnh dỗ dành đó. Cậu liếc Kazami một cái, bảo cô ta hãy dùng ghế của cậu và rồi nhìn thẳng ra trước. Tuy nhiên, Izumo vẫn đang trơ trẽn say ngủ, nên không có ai để nói chuyện cả.

Một cái liếc sang đồng hồ cho cậu biết giờ là 10:30 sáng. Thời gian hẹn gặp trong thành phố là 1 giờ, nên vẫn còn quá sớm để khỏi hành nếu cậu đi bằng tàu.

Không có gì khác để làm, Sayama bước lại chỗ bậc thang kế bên chiếc bàn. Cậu đứng trước một giá sách ngẫu nhiên nào đó.

Nó có hàng hàng các cuốn sách bìa cứng dày như mấy cuốn từ điển. Thẻ tên dán trên cùng giá sách ghi "thần thoại". Một bộ gồm 11 cuốn sách gáy đen có tên tác giả thêu bằng chỉ vàng. Tên là Kinugasa Tenkyou. Nhà xuất bản là Cục Văn thư Izumo.

Khi Sayama thấy hai cái tên đó, cậu gọi, "Kazami."

"Cái gì? Tôi chỉ vừa mới vào tới phần hay thôi, nên nói ngắn gọn thôi."

"Đó là về gia đình của cái tên đang ngủ mở mắt đó. Cô có nghe được gì về IAI từ cậu ta không?"

"Về IAI? Không. Nhưng mà cậu ta nói rằng mình định bắt đầu học thật sự khi vào đại học."

"Vậy à," là tất cả những gì Sayama đáp lại.

Nhưng mà, cậu cảm thấy có một kiểu dấu hiệu gì đó ở đây.

Đêm hôm trước, cậu đã ghé qua một tổ chức thuộc IAI gọi là UCAT. Ở đó, cậu đã được biết về mười thế giới khác nhau. Đã từng có một cuộc chiến được biết đến dưới cái tên Cuộc chiến Khái niệm diễn ra trong Thế chiến 2 và toàn bộ các thế giới khác đó đã bị phá hủy.

Buổi sáng nay, cậu đã được cho thấy một giấc mơ kì lạ về một tòa tháp khổng lồ tên Babel.

Và giờ cậu lại tìm thấy mấy cuốn sách về thần thoại này ở một ngôi trường được tài trợ lớn bởi IAI.

"Mười một tập..."

Mười thế giới khác cộng thêm thế giới này là mười một.

...Có phải giờ mình đang là người vội vàng nhảy tới kết luận không?

Ngay khi cậu bắt đầu thầm cười nhạo chính suy nghĩ của mình, cậu nghe thấy giọng Ooki.

"Em có hứng thú với cuốn sách đó à?"

Cậu quay sang để thấy Ooki đang ngồi dậy với một cái trán đỏ. Kazami làm kí hiệu OK phía sau cô ấy và gật đầu, nên Sayama hướng thẳng vào ánh nhìn của Ooki.

"Có gì đặc biệt về chúng sao?"

"Phải, mấy cuốn sách đó được viết bởi người lập nên ngôi trường này."

Nhiêu đó thì chỉ cần nhìn qua mấy cuốn sách cũng đã quá rõ rồi, nhưng Sayama để Ooki nói tiếp.

Cô ấy quệt nước mắt khỏi hai mắt và chùi vạt áo ngủ lên bàn. Rồi cô ấy rên lên một tiếng ngắn.

"Cô đã được nghe mọi thứ về Kinugasa Tenkyou từ hiệu trưởng khi cô tới đây," cô ấy nói. "Mặc dù là người thành lập, nhưng ông ấy chưa bao giờ thật sự làm việc ở trường cả. Ông ấy làm việc với công ty Izumo thậm chí còn trước cả lúc chiến tranh và thật sự nổi tiếng trong lĩnh vực quân sự và thần thoại. Trường Cao đẳng Đệ nhất, em có biết không?"

Kazami lắc đầu, nhưng Sayama trả lời.

"Sau này nó trở thành Đại học Tokyo."

"Có vẻ là ông ấy làm giáo sư ở đó. Trong cuộc nghiên cứu của mình về thần thoại Nhật Bản, ông ấy đã vượt qua tỉnh Izumo. Đó là cách mà ông ấy có được mối quan hệ với công ty Izumo."

"Wow, cô biết nhiều về việc này thật. Đây là lần đầu tiên em thấy cô ra dáng một giáo viên đấy."

"Cô đã nghĩ tên học sinh xấu xa đằng kia sẽ nói thế, nhưng cả em luôn sao, Kazami!?"

Sayama làm lơ Ooki và lấy ra một trong mấy quyển sách của Kinugasa. Cậu lấy tập đầu tiên.

Cuốn sách được viết theo kiểu ngang. Khi cậu cố làm quen với việc cầm sách bằng tay phải, cậu chú ý thấy bìa sách đã rất sờn. Cậu lật nó ra một cách gượng gạo với chỉ một tay. Nó mở đầu với một bản đồ thế giới và được viết chi tiết về các truyền thuyết Nauy, trong khi kèm theo cả các bức ảnh trắng đen và hình minh họa. Thông tin xuất bản nói đây là bản đầu tiên được in năm 1934.

...Thứ này hẳn là rất giá trị.

Khi cậu lật nhanh qua, cậu tìm thấy nhiều bức minh họa và ảnh nữa, nhưng...

"Không hề có tấm ảnh nào của chính Kinugasa."

"Theo Siegfried-san, ông ấy đã bị thương trong chiến tranh Nga-Nhật. Rõ ràng là, ông ấy không thích được chụp hình sau đó."

"Ông già đó biết về toàn bộ mấy thứ này sao? Mặc dù ông ta không có ở đây hôm nay."

"Ông già Siegfried cho lũ sau kí túc xá và mấy con chim khác ở quanh đây mỗi buổi sáng. Ông ấy đã mở cửa cho chúng ta hôm nay trước khi đi ra ngoài. Nếu có việc gì muốn biết thì sau cậu không hỏi ông ấy?" Kazami đề xuất.

Sau một tiếng ngáp, Izumo nói, "Ông ấy được cử tới đây từ IAI, nên có lẽ ông ấy biết rất nhiều. Người quản lí ở đây đã mất khoảng mười năm trước rồi, nên ông ấy chấp nhận quản lí nơi này và tìm kiếm bất kì dữ liệu nào mà công ty cần." Izumo vươn vai. "Giờ thì, chúng ta đang nói về gì thế, Chisato? Có phải là về việc câu lạc bộ bắn cung muốn có buổi tập luyện với mục tiêu người thật để tuyển mộ thành viên mới không?"

"Thứ đó đã cách đây bảy chủ đề rồi. Chúng ta đang bàn về cách để lo liệu mấy tên ngốc ngủ gật."

Khi Kazami nghiến răng và giơ nắm đấm lên, Ooki tránh xa khỏi cô ta.

Ooki bước lại chỗ Sayama, đôi dép lê của cô ấy tạo tiếng lẹp xẹp.

Cô ấy đứng cạnh cậu trong bộ đồ ngủ.

Cô ấy làm lơ tiếng thịt bị dần lặp đi lặp lại phía sau mình và nhìn cuốn sách trong tay Sayama.

"Em không thường xuyên thể hiện sự hứng thú vào việc gì đó nhỉ, Sayama-kun. Cô nghĩ đây là một việc tốt." Cô ấy ngáp một tiếng và lấy tay che miệng. "Em đã tìm được câu trả lời cho câu hỏi ngày hôm qua chưa?"

"Là gì thế?"

"Việc gì mà em có thể nghiêm túc ấy...*ngáp*."

"Đó có phải là thứ cô nên hỏi khi đang ngáp không?"

"Oh, xin lỗi, xin lỗi. Nhưng khi liên quan tới việc đó, thì cô có thể khá khắt khe đấy. Khẩu hiệu của cô là nghiêm túc nhưng vô lo, nên em đừng cũng đừng căng thẳng quá nhé. Chỉ là, em có thể ghi nhớ một chuyện không?"

"?"

Ooki dùng ngón tay để đếm số sách mà Sayama đang nhìn nãy giờ. Cô ấy đi qua trước mặt Sayama và ngón tay cô ấy đặt trên tập thứ mười.

"Nếu em tìm thấy một việc hay một ai đó mà em có thể nghiêm túc, hãy chắc rằng sẽ không phá bỏ hay sợ hãi cái nào cả. Và..." Cô ấy ngáp và dụi dụi mắt. "Lúc mà những người hiếm khi nào nghiêm túc trở nên nghiêm túc, thì họ có thể tạo ra được một sức mạnh to lớn. Nghĩ rằng mình không thể nghiêm túc nghĩa là đang liên tục nghĩ về việc trở nên nghiêm túc." Cô ấy hít một hơi. "Nên em sẽ có thể làm được. Cô đảm bảo đấy."

"Ooki-sensei, em hiểu. ...Nhưng câu cuối ấy là không cần thiết."

"Uuh," Ooki rên rỉ khi Sayama liếc nhìn đồng hồ. Đã gần mười một giờ.

...Nếu mình đón đoàn tàu nào dừng ở mỗi trạm và mua ít đồ ăn trưa trong thành phố, thì mình sẽ có thể giết đủ thời gian.

Sayama gật đầu và quyết định rời đi.

Nếu cậu đi tới Cung điện Hoàng gia, cậu sẽ gặp được Ooshiro và có lẽ là cả Shinjou nữa.

Khi cậu nghĩ về UCAT và cô ấy, cậu bỗng nhớ lại những gì Ooki vừa nói.

...Trở nên nghiêm túc, hm?

Cậu quyết định là đã tới lúc để đi.

Ooki đang nhìn lên cậu với ánh mắt khó hiểu. Kazami thì đang đấm Izumo.

Sayama nói với cô gái.

"Kazami, giờ tôi đi đây. Vậy có được không?"

"Chết đi, chết đi, chết đi! ...Chắc rồi, cậu có thể đi. ...Không, không phải anh!"

"Câu nào trong đó là nói tôi thế...?"

Với nụ cười khổ, Sayama chú ý thấy trời đang nắng qua khung cửa sổ giữa các giá sách.

Cậu có thể nghe thấy những đòn thế bạo lực và có thể thấy một ánh nhìn hơi căng thẳng trên gương mặt của Ooki, nhưng ngoài trời là một ngày xuân tuyệt vời.

Chương 8: Đuổi theo quá khứSửa đổi

OnC-v181

Nếu quá khứ trải ra trước mắt bạn

Thì bạn là gì khi quan sát nó?

Chắc chắn rằng, bạn thậm chí sẽ không phải là chính bạn


Sau hơn một tiếng rung lắc trên đoàn tàu từ Akigawa, Sayama đến được Ga Tokyo.

Sau khi ra khỏi nhà ga, chỉ còn lại một con đường thẳng dẫn đến Cung điện Hoàng gia.

"Mình được kêu đến...di tích của Honmaru ở vườn ngự uyển phía đông."

Đang mặc một bộ com lê xám, Sayama bước vào qua cổng chính, băng qua khe hở giữa một bức tường đá cao gần 10 mét, và tiến lên đỉnh một ngọn đồi.

Khu vực bên trong rất rộng. Không khí có cảm giác lạnh dưới bóng râm của bức tường đá và cậu tiếp tục bước lên con dốc.

Sau khi lên đến đỉnh của con dốc lót đường nhựa, một quảng trường rộng lớn được phủ cỏ mở ra trước mắt cậu.

Phía bắc của quảng trường là một thiên thủ đài [17]khổng lồ. Quảng trường rộng hai trăm mét vuông và được bao quanh bởi bởi rừng thông và bụi rậm. Thảm cỏ được chia làm hai bởi con đường nhựa cắt ngang ở giữa, nhưng nó không bị giới hạn người vào.

Âm thanh của thành phố có thể nghe được ở xa xa. Những âm thanh đó mờ nhạt đến mức mà có cảm giác như chúng đến từ trong giấc mơ vậy. Tất cả đều đến từ phía bên kia hàng cây bao quanh quảng trường.

Và khi Sayama bước vào quảng trường, cậu không thấy người nào khác tới tham quan cả.

Cậu dừng bước chân vội vã của mình lại và hít lấy một hơi.

Như mọi khi, Baku đang ngủ trong túi áo trái của cậu. Chiếc đồng hồ trên tay trái báo cho cậu giờ là 1:10 chiều. Cậu đã đến kịp giờ. Giờ cậu chỉ cần tìm họ.

...Shinjou-kun đâu rồi?

Khi Sayama nhìn quanh quảng trường vắng vẻ, cậu nhận ra vài điều.

Lẽ ra cậu phải tìm Ooshiro chứ không phải Shinjou.

Cậu nở nụ cười khổ. Nó làm phổi cậu khẽ rung lên và cậu có thể thấy sự rung động ấy trong cánh tay trái của mình.

Bỗng nhiên, cậu nghe thấy tiếng cỏ xào xạc.

Đó là cơn gió.

Cơn gió đang thổi đến từ phía đông. Cậu quay sang khu vực nghỉ ở hướng đó và cơn gió thổi từ chân đồi lên làm đung đưa lá cây và những bụi rậm trên con dốc có đài quan sát ấy.

Cơn gió làm cây cối lắc lư và không khí khuấy động.

Ai đó đang đi trước chiếc ghế dài đặt ở bức tường phía tây của khu vực nghĩ có tráng xi măng, làm lộ rõ chuyển động của cơn gió.

Nó như thể là cô ấy đang đùa giỡn với cơn gió mạnh vậy.

Cô ấy có mái tóc đen dài. Những lọn tóc bóng mượt của cô ấy tung bay và uốn lượn trong cơn gió đang thổi.

Chiếc áo sơ mi cam bên dưới mái tóc và chiếc quần ống màu trắng đang tô điểm dáng người mảnh khảnh của cô ấy cũng bị tốc lên một tí khi cơn gió thổi mạnh lên. Cậu thấy vai cô ấy, lưng cô ấy, và vai kia của cô ấy. Cô ấy từ từ ngẩng đầu lên khi tóc của cô ấy bị thổi tung.

Cậu thấy đôi mắt đen khép hờ và đôi môi lấp ló những chiếc răng trắng của cô ấy.

Ánh mắt của Sayama chạm với đôi mắt đang cười ấy.

Vào lúc đó, cô ấy ngừng di chuyển. Vẫn đang cười, cô ấy mở miệng.

"Sayama-kun."

Sayama cũng mở miệng mình.

"Shinjou-kun."

Cơn gió thổi giật một lần cuối. Tóc cô ấy phấp phới. Sayama ngắm nhìn những chuyển động đen óng mượt mà ấy.

"..."

Nó tung lên và rơi xuống lại.

Vào giây phút tiếp theo, Shinjou vuốt những lọn tóc trên vai cô ấy ra sau. Mái tóc cô ấy xõa ra khỏi vai và xuống lưng.

Khi Shinjou nhìn lại sang cậu, đầu cô ấy nghiêng nghiêng bối rối lúc cô ấy mỉm cười.

"Ngày tốt lành, tôi cho là vậy. Tôi nên nói gì vào những lúc thế này đây?"

Sayama gật đầu đáp lại. Cậu nhìn ra sau Shinjou và thấy Ooshiro đang giơ ngón cái lên từ chỗ băng ghế ông ta ngồi. Sayama làm lơ ông ta và nói với Shinjou.

"Thật tuyệt khi lại gặp cô, Shinjou-kun."


Họ bắt đầu cuộc nói chuyện tại băng ghế mà Ooshiro đang ngồi.

Sayama ngồi dưới ánh nắng chiều với Shinjou ở bên phải và Ooshiro ở bên trái.

Shinjou ngồi với hai chân nép lại và Sayama ngồi lùi sâu ra sau băng ghế với hai cùi chỏ đặt trên đùi. Mặt khác, Ooshiro ngồi với một chân gác lên ghế như thể đang ngồi bắt chéo chân một phần vậy.

Sayama nói trước tiên và nó phát ra dưới dạng một câu hỏi.

"Ông đã nói rằng ông sẽ giải thích chi tiết về Cuộc chiến Khái niệm và Leviathan Road, nhưng sao ông lại gọi cháu ra đây?"

"Liệu nói rằng đó là để thuyết phục cháu có đủ cho một lời giải thích không? Thật ra ta có cũng khá khá sức ảnh hưởng, nên ta đã bao cả khu này cho chúng ta rồi."

"UCAT có thể làm thế sao?"

"Bọn ta đang làm đây. Nói chuyện bên trong chính Cung điện Hoàng gia sẽ là tuyệt nhất, nhưng ta không được phép vào trong sau vụ pháo hoa..."

Sayama làm lơ lời bình luận đó và nhìn quanh quảng trường. Đúng thật là không có người nào khác tới tham quan.

Tuy nhiên, có một quán cafe ngoài trời duy nhất ở rìa bắc của khu vực vắng người này. Một bộ bếp ăn di động màu trắng với ba chiếc bàn xếp quanh và mấy cây dù trắng có logo UCAT.

Không có ai đang làm việc ở quán cafe cả, nhưng có hai vị khách ngôi dưới một trong mấy cây dù.

"Ta cũng đã cho bảo vệ rời đi rồi. Dù sao đây cũng là việc quan trọng mà."

Khi ông ta nói, Ooshiro lấy ra một ví tiền màu đen từ túi. Ông ta ném nó sang chỗ Shinjou. Cô ấy trông khó hiểu khi chụp nó.

"Umm...Cái gì đây ạ?"

Sayama gật đầu và trả lời, "Nhiều người gọi đó là tiền trợ cấp."

"Wow. Tôi chưa từng được nhận nó trước đây."

"Vậy à. Hẳn là cô vui lắm. Nhưng hãy cẩn thận. Mấy lão già cô đơn như ông ta nghĩ rằng họ có thể mua được các mối quan hệ bằng tiền đấy."

"...Tôi nghĩ rằng nó khác với loại tiền trợ cấp mà tôi đã nghe."

"Cứ đi mua ít đồ uống đi," Ooshiro cắt ngang. "Cháu có thể tiêu 300 yên."

"Trong trường hợp đó, hãy lấy cho tôi một trà đá, Shinjou-kun. Cô có thể mua bất cứ thứ gì mình muốn."

"Um, Mikoto-kun. Sao cháu không nói gì về đồ uống của ta hết thế?"

"Biển hiệu của quán cafe đó nói đồ uống giá 150 yên."

"Cái gì? Từ khi nào mà giá cả ở Nhật Bản tăng cao thế! Ta bị sốc đó!"

"Ông già, ông nên quay lại vùng núi Okutama đi. Tokyo là một nơi nguy hiểm."

"Hai người thật sự thân thiết nhỉ..." Shinjou nói với một nụ cười khổ.

Cô ấy cầm chiếc ví chứa tiền xu trong tay lên, lấy ra chính xác 450 yên tiền lẻ, và trả ví lại cho Ooshiro. Ông ta nhận lấy nó và nói bằng một giọng hoàn toàn nghiêm túc.

"Ta muốn một phần canh đậu đỏ nóng."

"Cháu nghi ngờ việc họ có nó, nhưng cháu sẽ cố..."

Khi cậu lắng nghe tiếng bước chân của cô ấy băng qua con đường sỏi càng lúc càng xa dần, Sayama thở dài.

"Một khi đồ uống đến, cuối cùng chúng ta đã có thể bàn về Cuộc chiến Khái niệm được chưa?"


Brunhild quét cọ qua bức tranh sơn dầu lớn.

Sau khi lọc lại sắc xanh trên bảng màu, cô thêm lá cây cho khu rừng đã được tô đi tô lại vô số lần. Con mèo đen đang cuộn tròn dưới chân cô.

"Cô thật sự bỏ thời gian với cái này nhỉ. Và ai sẽ nghĩ rằng cô không dành chút thời gian nào cho việc trang điểm chứ."

"Ngươi có muốn bộ lông đen đáng tự hào của người biến thành màu xanh không?" cô hỏi với một nụ cười nhỏ trên môi.

Con mèo nhìn lên để thấy cặp chân mày Brunhild cũng như khóe miệng cô nâng lên một tí.

Một bài hát êm ả có thể nghe thấy trong làn hơi cô thở. Nhịp điệu mà Brunhild đang vô thức hát là bài thánh ca Silent Night. Con mèo nhúc nhích tai nó để lắng nghe theo bài hát.

"Vẽ vui đến thế sao?" nó hỏi.

Bài hát dừng lại, nhưng cây cọ thì không.

"Phải. Đó là thứ duy nhất Tiểu thư Gutrune đã dạy ta mà ta vẫn có thể tiếp tục làm. Sao ta lại không thích cho được?"

"Nhưng cô toàn vẽ những phong cảnh mà tôi chưa từng thấy không."

Con mèo gầm đầu xuống và tay của Brunhild cuối cùng cũng dừng lại. Cô nhìn xuống con mèo. Nhưng mà, con mèo chỉ ngáp một cái khi đầu nó vẫn cúi.

Đôi vai Brunhild rũ xuống khi cô cười cay đắng. Cô đặt bản màu và cây cọ lên chiếc bàn kế bên.

"Thế giới của 1st-Gear như thế nào, ngươi có biết không?"

Sau khi suy nghĩ một lúc, con mèo đen ngước lên và lắc đầu.

Brunhild gật đầu và nhấc con mèo lên. Cô giữ nó trước ngực và đứng lên lại.

Con mèo hốt hoảng hỏi, "Không phải cô nên vẽ tiếp sao?"

"Không phải ngươi nên sớm ra ngoài làm công việc của mình sao? Mới nãy, ta thấy mục tiêu giám sát của ngươi rời đi ở dưới đấy."

"Cô là người chịu trách nhiệm giám sát ông ta mà, vậy tại sao tôi lại luôn là người bám đuôi ông ta thế? Tôi được sinh ra ở đây. Tôi không phải là một sinh vật 1st-Gear."

"Đừng như thế. Nhưng nếu đó là cách mà ngươi nghĩ, thì có lẽ ta nên chỉ cho ngươi vài điều về 1st-Gear trước khi ngươi rời đi nhỉ."

"Hmm," con mèo suy nghĩ, rồi cuối cùng cũng gật đầu.

Brunhild cười mỉm và nói, "Tốt, tốt. Nhắc mới nhớ, ngươi chưa hề được kể về bất cứ thứ gì kể từ nghi lễ cả. Mặc dù ngươi có lẽ đã hiểu đại khái từ những gì Hagen Đáng kính kể cho ngươi."

"Phần lớn chỉ toàn là những thông tin rời rạc. Những người biết toàn bộ câu chuyện đều có khuynh hướng bỏ qua những phần mà họ cho là mọi người đều biết."

"Thật vậy. Xin lỗi."

Cô đi đến chỗ cái bảng đen ở phía cuối lớp học.

Chiếc bảng bị nhuộm màu trắng nhạt. Brunhild đặt một ngón tay phải lên đó và chậm rãi vẽ một đường e-líp chữ nhật[18]. Cô vẽ trùm lấy phần trên của hình e-líp bằng một hình bán nguyệt.

"Đây là 1st-Gear. Cái ở dưới cùng này là mặt đất và cái ở trên cùng này là không gian."

"Wow, lười biếng thật[19]...Ow ow ow ow! Ahh! M-Mẹ ơi!!"

"Ngươi vốn chỉ là một con mèo bị bỏ rơi, nên ngươi không có nhớ mẹ mình đâu."

"Đ-Đừng thô lỗ thế. Tất nhiên là tôi nhớ bà ấy rồi."

"Vậy hãy kể cho ta về bà ấy. Nếu thông tin của ngươi chính xác, thì ta có thể tìm bà ấy cho ngươi."

"Chà, để xem nào... Tôi nghĩ bà ấy là một phụ nữ lớn tuổi hơn tôi...ow ow ow! Tôi thua, tôi thua!"

Brunhild thở dài và búng nhẹ lên đường e-líp trên tấm bảng đen bằng ngón tay mình.

"Nghe này. Đây là 1st-Gear."

Trước khi con mèo có thể nói gì, cô dùng móng tay cào chiếc bảng đen. Con mèo co rúm lại run rảy trước âm thanh cao thé đó, rồi cô tiếp tục phần giải thích.

"Về bản chất, nó là một mặt phẳng đất trôi nổi trên hư vô. Mặt trời đi một vòng qua bầu trời vào ban ngày, rồi đi ngủ và khiến trời tối vào ban đêm, rồi lại trở về vị trí ban đầu của nó. ...Bọn ta không có thứ mà Low-Gear gọi là mặt trăng."

"Nó nghe như đặt một chiếc pizza chỉ toàn bánh vậy. Không phải sẽ rất chán nếu không có thứ tô điểm trên trời như mặt trăng sao?"

"Hãy nghĩ tới nó như là đang sở hữu vẻ đẹp của sự giản dị đi. Ngươi không để tâm vào mấy thứ mà ngay từ đầu đã chưa từng có ở đó. ...Mặc dù đúng là đất đai có hạn thật. Nhưng kể cả thế, con người và động vật vẫn xoay sở để sống được khi mà tất cả đều ở cạnh bên nhau."

"Nó có yên bình không?"

"Có. Cuộc chiến Khái niệm có thể đã kéo dài rất lâu, nhưng nhà vua chỉ chuẩn bị hai cánh cổng mà kẻ địch có thể dễ dàng đi qua. ...Các kị sĩ và những con rồng máy đã tham gia vào chiến tranh, nhưng bọn ta hiếm khi xâm lược ai. Bọn ta có niềm kiêu hãnh. Bọn ta sẽ sống sót đến thời khắc hủy diệt và rồi thế giới sẽ phán xét bọn ta."

"Thời khắc hủy diệt, hửm? ...Đó là thứ mà thế giới này gọi là năm 1999, khi toàn bộ các Gear sẽ va chạm nhau. Chỉ có Gear với nhiều khái niệm dương nhất sẽ sống sót. Cá nhân tôi thì không thấy rằng phương pháp duy trì ở thế phòng thủ của 1st-Gear có thể giúp cô sống sót."

"Đó là vấn đề về niềm kiêu hãnh. Bọn ta chiến đấu để bảo vệ bản thân, rồi bọn ta sẽ có thể tự hào về lí do mà bọn ta chiến đấu. ...Nhà vua không thích ý tưởng chiến đấu để hủy diệt đối thủ của mình. Đặc biệt là sau khi hoàng hậu chết trong Cuộc chiến Khái niệm."

"Vậy là nhà vua đã để công chúa ở với Regin Đáng kính vì cô ấy làm ngài ấy nhớ đến hoàng hậu sao?"

"Phải. Chính sau lúc đó, Tiểu thư Gutrune đã nhận nuôi ta trong rừng. ...Và một thời gian sau, gã đàn ông Low-Gear đó đã vào đây thông qua một cánh cổng tạm thời."

Brunhild nhìn ra sau cô. Trên bức tranh sơn dầu lớn ở đó, một khu vực duy nhất vẫn chưa được vẽ.

"..."

Brunhild im lặng bước tới phía sau phòng mĩ thuật. Có một chiếc tủ nằm ở đó.

Nhãn dán trên cửa tủ nói rằng nó là dành cho trưởng câu lạc bộ. Cô đặt một tay lên cánh cửa và nói.

"Nhìn thấy thế giới co lại và bị phá hủy quả là một cảnh tượng kinh hãi. Bọn ta dõi theo nó tới tận khoảnh khắc cuối cùng qua cánh cổng, biết rằng thế giới đã đi theo chiều hướng âm quá nhiều để có thể cứu vãn kể cả khi bọn ta lấy lại được thánh kiếm Gram. Bọn ta thấy toàn bộ nó biến mất vào hư vô."

"..."

"Ngươi có biết tại sao nhà vua chỉ chuẩn bị hai cánh cổng cần để tấn công các Gear khác và tạo ra những con rồng máy dựa theo công nghệ của 5th-Gear mặc cho các rủi ro không? Sau khi mất đi hoàng hậu trong Cuộc chiến Khái niệm, ngài ấy đã làm mọi thứ có thể để bảo vệ 1st-Gear. Đó là tất cả những gì tối thiểu cần cho tấn công và phòng thủ. Đó là niềm kiêu hãnh của 1st-Gear. Bọn ta sẽ làm bất cứ chuyện gì để sống sót đến thời khắc hủy diệt."

"Rồi cô định sẽ làm gì sau đó?"

"Nếu 1st-Gear biến mất, bọn ta sẽ đầu hàng trước Gear chiến thắng. ...Kể cả khi bọn ta đầu hàng, thì nó đã được phỏng đoán rằng Gear đó cũng sẽ tán đồng với phương pháp chiến đấu của bọn ta."

Cô cười cay đắng. Và nụ cười cay đắng đó tiếp tục thành một nụ cười trọn vẹn.

"1st-Gear biết nó là một Gear yếu. ...Và nó đã lợi dụng điều đó. Khi đã bị phá hủy, rõ ràng là bọn ta đã không làm gì ngoài trốn chạy khỏi cuộc chiến. Không hề có chút kiêu hãnh nào trong đó cả."

Khi Brunhild nói, cô gõ lên cánh cửa tủ.

Âm thanh vang lên từ bản lề, và cánh cửa tự mở ra. Và bên trong của cái tủ cao, hẹp là...

"Vũ khí khái niệm[20] của 1st-Gear, Requiem Sense[21]."

Đó là một lưỡi hái khổng lồ với phần lưỡi gập lại. Một tay cầm phụ nằm nhô ra vuông góc với cái cán dài để nó có thể dùng trong nhiều trường hợp. Phần lưỡi, là tinh túy thật sự của một lưỡi hái, được gập xuống theo cả hai hướng từ phần trang trí đính trên đỉnh, nhưng chỉ phần nằm ngoài cùng của lưỡi hái đã dài hơn một mét rồi.

Và khả năng của chiếc lưỡi hái này còn vượt xa dáng vẻ của nó nữa.

Những đốm sáng nhỏ bắt đầu tập trung lại quanh chiếc tủ đang mở. Chúng là những ánh sáng trắng xanh tương tự như đom đóm. Những ánh sáng đó để lại vệt sáng sau chúng khi chúng tập trung quanh tủ và dần dần lớn lên.

Brunhild nhìn chăm chú vào phần lưỡi có dạng chữ viết nào đó khắc bên trên.

"Lưỡi hái này chứa những linh hồn mà nó nhận được. Bản thân nó chính là âm giới. Hagen đáng kính từng sở hữu nó với tư cách là người cai quản âm giới, nhưng..."

Con mèo đen giơ một chân ra về phía ánh sáng. Nó cố chạm vào một trong số đó, nhưng chân nó xuyên thẳng qua. Brunhild cười khúc khích.

"Vô ích thôi. Nhưng vào khoảng mười năm trước thì chỉ với nhiêu đây ánh sáng đã có thể nhìn thấy được ở Low-Gear này rồi. Trước đó nữa thì không thấy được gì cả nếu không chuẩn bị một Không gian Khái niệm. ...Gear này đang dần bị hủy hoại bởi những khái niệm âm và các Hạt nhân Khái niệm của mỗi Gear đang phản ứng lại."

"Linh hồn của Tiểu thư Gutrune và những người khác có ở trong phần lưỡi đó không?"

"Rất có thể. Nhưng với nhiều linh hồn ở trong đến vậy, thì chúng ta sẽ chẳng bao giờ có thể thấy rõ được họ. Không bao giờ trừ khi có gì đó khiến họ tách ra khỏi tất cả những người còn lại."

Brunhild búng ngón tay phải.

Chiếc tủ từ từ đóng lại và ánh sáng xung quanh biến mất.

Brunhild sau đó đặt con mèo xuống sàn.

"Giờ, đã tới lúc cho công việc của ngươi. ...Ngươi biết mục tiêu giám sát của ngươi đi đến đâu, phải không? Hãy dùng năng lực được trao cho ngươi với tư cách là một ma thú để theo hắn vào Không gian Khái niệm hay bất cứ đâu mà có thể hắn sẽ đến."


Shinjou sớm quay lại với ba chiếc cốc trên tay.

Cô ấy liếc ra quán cafe ở đằng sau mình với ánh mắt có hơi chút ngạc nhiên.

"Quả đúng là quán cafe của UCAT. Chúng trông thật nhàm chán."

"Hay là cháu hãy nói rằng họ đang cố để làm cho nó hút khách hơn?" Ooshiro chịu thua.

Kế bên ông ta, Sayama nhận lấy chiếc cốc có ống hút trong đó. Mùi hương tỏa ra từ đó nói cho cậu biết rằng đó là trà đen nguyên chất. Của Shinjou có vẻ là nước cam.

"Ooshiro-san, họ không có canh đậu đỏ nóng...nên thay vào đó cháu lấy cho ông nước ép 100%."

"Vậy à. Đó là một lựa chọn lành mạnh đấy. Cảm ơn cháu."

Ooshiro giơ ngón cái lên và uống thành tiếng bằng ống hút.

Ngay khi ông ta uống, Shinjou thêm vào, "Đó là nước ép lưỡi bò ướp muối."

Ooshiro bắt đầu ho sặc sụa, nhưng Sayama làm lơ ông ta và cười với Shinjou.

"Đó quả thật là một lựa chọn thú vị đấy. Và chính xác thì đó không phải là nước ép."

"Nhưng đây là quán cafe UCAT mà. Họ nói nó còn có thêm mấy miếng lưỡi bò trong đó để thật sự đem lại hương vị cho các nguyên liệu nữa. Oh, và chính người đàn ông ở đằng kia đã đề xuất nó đó."

Sayama nhìn qua. Dưới cây dù có hai người đang ngồi, khó mà phân biệt được họ là ai trong bóng râm. Một người trong họ đang giơ tay lên.

Khi Ooshiro khuỵu xuống trên đất trước băng ghế, ông ta bình luận, "Vậy ra đây là việc làm của thằng nhóc đó."

"Ông biết ông ta à?"

"Ta chắc rằng rồi cháu cũng sẽ được giới thiệu với cậu ta thôi. Quan trọng hơn, chúng ta hãy đến với lí do tại sao ta chọn nơi này cho ngày hôm nay."

Ooshiro ngồi lại lên băng ghế và nhìn về phía ngực của Sayama. Baku ló đầu ra từ túi áo ngực trên bộ com lê của cậu.

Ooshiro giơ tay ra và Baku im lặng để cho người đàn ông vuốt đầu mình.

"Nó đã cho cháu thấy quá khứ chưa?"

"Nó đã cho cháu thấy một giấc mơ kì lạ."

"Eh? Về chuyện gì?"

"Thì," Sayama gật đầu. "Trên cánh đồng cỏ bao quanh bởi rừng, một ông già một tay đang đến gần trong khi hụt hơi. Khi cháu quay lại thì thấy một tòa tháp khổng lồ."

"Nếu chúng ta xem đó như một giấc mơ, thì ông già một tay sẽ tượng trưng cho tính cách thật sự của cháu, còn tòa tháp sẽ tượng trưng cho độ biến thái của cháu. Cháu nghĩ sao?"

"Cháu biến thái đến nỗi chính bản thân mình nhìn lên cũng không thấy đỉnh sao? ...Đó thật sự là vấn đề đấy."

"Không, đó không phải là ý của ta... Miêu tả của cháu về giấc mơ thiếu nhiều thông tin lắm đấy, biết không?"

"Thật vậy. Tất cả mọi thứ mà người đàn ông mặc trong giấc mơ đều đã cũ. Cháu đoán rằng nó là từ những ngày trước chiến tranh. Và người đàn ông gọi tòa tháp là Babel. Nó là gì thế?"

Một nụ cười xuất hiện trên môi Ooshiro và ông giơ ngón cái lên.

"Xuất sắc. Có vẻ Baku đã chấp nhận cháu. Baku sẽ cho chủ của nó thấy bất cứ sự thật nào mà trong vô thức người đó muốn thấy. Nếu cháu nói cho nó biết ý định hiện tại của cháu bằng lời, thì nó có thể cho cháu thấy quá khứ của các Gear khác. Tuy nhiên, cháu không thể thấy được nếu cháu không mong muốn điều đó. Hãy nhớ lấy." Ooshiro đứng lên và đút hai tay vào túi áo. "Tất cả mọi thứ đều được quyết định ở đây trước Thế chiến 2. Vào lúc bắt đầu của thời kì Showa, một học giả đã chú ý đến Babel và hành động."

"...Và ông ta là?"

"Một giáo sư làm ở Trường Cao đẳng Đệ nhất-giờ được biết đến là Đại học Tokyo-với vai trò cố vấn công nghệ cho Thép Izumo, tiền thân của IAI. Ông ấy đã lập nên trường của cháu và là người khởi đầu cho Cục Quốc phòng Izumo. Người đó là Kinugasa Tenkyou," Ooshiro nói. "Ông ấy đã phát hiện ra tàn tích trong chuyến đi qua vùng Kinki. Đó chính là Babel. Sau sự kiện trong giấc mơ mà cháu thấy, ông ấy đã vào bên trong Babel. Ông ấy miêu tả Babel là một tàn tích kì lạ. Không ai hoàn toàn tin lời ông ấy. Vì dù sao thì, ông ấy là người duy nhất có thể vào trong Babel mà."

"Cháu thấy nó hơi khó tin, nhưng mà tàn tích đó có cơ chế bảo vệ nào không?"

"Có. Vì vài lí do mà chỉ có ông ấy, người khám phá ra đầu tiên, là có thể đi qua cơ chế đó. Vào lúc đó, người ta kết tội ông ấy đã giữ bí mật về nó để có thể chiếm độc quyền kiến thức bên trong. Tuy nhiên, ông ấy không yêu cầu bất cứ bồi thường nào từ phía Izumo cả và đã tiết lộ mọi thứ mà ông ấy biết được ở trong đó, nên những nghi ngờ rồi cũng biến mất. Izumo nhanh chóng bước sang lĩnh vực hàng không và điện tử, nên nó đã có được chỗ đứng với tư cách là một cơ sở nghiên cứu đặc biệt cho quân đội. Và sau cùng, " ông ta vỗ xuống con đường nhựa bằng mũi chân, "một đề án nhất định đã được lập ra ngay tại đây. Đó là năm 1933. Khi Nhật Bản đang chuẩn bị quân đội của nó, người quyền lực nhất trong nước đã trăn trở một điều: đất nước này có thật sự đồng tình với ông ta không?"

"..."

"Vậy nên con người quyền lực này đã tín nhiệm một người lính từng làm thủ quỹ cho mình trong quá khứ. Ông ta muốn làm mọi thứ có thể để bảo vệ đất nước trước toàn bộ thế giới, nên ông ta muốn biết liệu đất nước này có thể làm được gì với vị thế là vùng đất của các vị thần không."

Ooshiro hướng ánh mắt xuống.

Sayama cảm thấy ánh mắt họ như chạm nhau.

Và rồi cậu cảm thấy một chuyển động nhỏ trong túi áo ngực trái của mình.

Đó là Baku.

Baku ló lên khỏi túi.

Và rồi Sayama nhìn thấy quá khứ.


Sayama tồn tại với không gì ngoài thị giác. Cậu đang ở cùng một khoảng không với lần trước.

Tuy nhiên, nó trông khác. Cây cối bao quanh nó thấp hơn và con đường được làm tự đất cát thay vì đường nhựa.

Khác biệt lớn nhất là sự thiếu vắng tiếng ồn xa xa của thành phố.

Đây là quá khứ, Sayama nhận ra.

Một chiếc bàn duy nhất được đặt ở nơi từng là quán cafe vài giây trước.

Hai bóng người ngồi dưới cây dù trắng lớn.

Sayama di chuyển về phía họ.

Người đầu tiên là một quí ông trung niên đang mặc chiếc áo sơ mi trắng và quần nâu.

Người thứ hai là một người lính già mặc bộ quân phục trắng.

Người lính có hai tấm bản đồ trải ra trên bàn.

Chúng hợp thành một bản đồ thế giới với Nhật Bản là trung tâm.

Người lính mở lời. Sayama nghe thấy hai giọng nói khác nhau. Thêm vào với những lời thật sự được nói trong quá khứ, cậu còn nghe được ý nghĩa của những lời đó trong chính ngôn ngữ của cậu.

"Ở Học viện Hàng không Izumo có một giáo sư già được gọi là Giáo sư Tenkyou. Ông ấy đã phát triển cái thuyết kì lạ được biết đến là Thuyết Đối ứng Thần châu-Thế giới[22] này. Theo thuyết này, thì sự phân bố của leyline[23] tạo cho Nhật Bản một địa thế giống hệt với toàn thế giới."

"Oh?" Quí ông trung niên gật đầu và đẩy kính lên. "Chính xác thì ông ấy đã đề xuất điều gì?"

"Hình dạng của Nhật Bản làm cho các Thần châu đối ứng với các châu lục trên thế giới. Tất cả các châu lục này sở hữu leyline và toàn bộ các leyline này đều vô tình chạy ngang qua Nhật. Hay ít nhất thì đó là những gì được nói trong thuyết của ông ấy." Người lính già lấy một cây bút máy từ túi áo ngực ra và dùng tay đè tấm bản đồ xuống. "Giờ tôi sẽ chỉ ra những nơi mà các leyline kết nối."

Quí ông trung niên gật đầu và người lính đưa cây bút máy đến Nhật.

Ông ta khoanh một vòng bằng mực từ vùng Tohoku đến vùng Chubu của đảo Honshu. Rồi ông ta vẽ một hình tròn quanh Đông Á. Phần trên cùng của hình tròn bao lấy Liên bang Soviet và Trung Quốc, còn phần dưới chạm tới Miến Điện. Cuối cùng, ông ta nối hai hình tròn lại bằng một đường thẳng.

"Tohoku tới Chubu đối ứng với Đông Á. Bờ biển bắt đầu ở hướng đông bắc là bờ biển dọc theo Liên bang Soviet, Vịnh Tokyo là Biển Vàng[24], Bán đảo Izu là Thái Lan, Shizuoka là Ấn Độ, Vịnh Ise là Vịnh Ba Tư, và Bán đảo Kii là Bán đảo Ả Rập."

"Phần nào của Nhật đối ứng với Nhật Bản như là một phần của thế giới?"

"Nhật Bản và Philippine là các đảo Izu. Khi nhìn vào tấm bản đồ thế giới này, thì vị trí núi Phú Sĩ kiêu hãnh của Nhật Bản vừa khích với vị trí núi Everest phía trên Ấn Độ."

Người lính vẽ một hình tròn quanh vùng Kinki của Honshu đến vùng Chugoku của nó, rồi vẽ một vòng quanh Châu Âu, và nối chúng lại bằng một đường thẳng.

"Hồ Biwa là Biển Caspi[25] và Vịnh Osaka gần như khép kín là Biển Đen[26]. Bán đảo Kojima là Hy Lạp và khu vực quanh Kure là Bán đảo Italy. Tsushima là Anh quốc, Bán đảo Shimane là Nauy, và Sado là các đảo ở Bắc Cực."

Người lính tạm ngưng lại một lát.

Nhưng, quí ông kia không nói gì. Ông ta vẫn giữ im lặng.

Sau vài giây, tay người lính di chuyển một lần nữa. Ông ta vẽ các hình tròn quanh Kyushu và châu Phi trước khi nối chúng bằng một đường thẳng.

"Ngoài việc có Madagascar đối ứng với khu vực quanh Tanegashima, có thể thấy sự tương đồng về hình dáng."

"Vậy Shikoku đối ứng với Úc, phải không?"

"Chính xác."

Người lính vẽ các đường tròn quanh Shikoku và Úc rồi nối chúng lại. Rồi ông ta vẽ các đường tròn quanh Hokkaido và châu Mĩ rồi nối chúng lại.

"Bán đảo Oshima của Hokkaido là Alaska. Phần trung tâm là Bắc Mĩ. Nemuro và bốn đảo phía bắc có thể xem như Nam Mĩ. Nam Cực bị băng đá bao trùm và phần lớn diện tích thấp hơn mực nước biển, nên phần địa lí Nhật Bản ló ra ở dưới đáy biển bên phía Thái Bình Dương sẽ đối ứng với nó."

"Tôi hiểu. Và đó gọi là Sự Đối ứng Thần châu-Thế giới? Cái ý tưởng ngớ ngẩn này có gì hay?"

"Theo Giáo sư Tenkyou, toàn thể tác động tới bộ phận và bộ phận tác động tới toàn thể. Nếu Nhật Bản sở hữu địa thế của thế giới do các leyline chạy qua, thì ông ấy đề xuất rằng chúng ta có thể tác động tới thế giới từ đây."

"Chính xác thì làm sao?"

"Mọi vật đều được tạo ra từ sóng, cũng như âm thanh, và các leyline theo thuật phong thủy là các dao động—hoặc là sóng—của đất. Trong trường hợp đó, nếu chúng ta có thể mở rộng biên độ của các dao động đó, chúng ta có thể khuấy động các leyline khi chúng chạy qua Nhật. Điều đó có thể cho phép Nhật Bản lấy năng lượng đất từ những bộ phận khác của thế giới đó để bảo vệ quốc gia."

Khi người lính đã nói đến đó, quí ông trung niên gật đầu và giục ông ta nói tiếp.

Người lính cúi đầu và nói, "Học viện Hàng không Izumo sẽ lập ra Cục Quốc phòng và cơ sở để khuấy động các leyline nằm quanh Nhật. Học viện Hàng không Izumo đã tài trợ đầy đủ cho các cơ sở này rồi và có thể hành động bất cứ lúc nào. Họ nói rằng mình có thể nắm bắt dòng chảy của các leyline trên khắp thế giới nhờ vào dòng chảy ngang qua các leyline ở đây và rằng họ có thể nâng mức năng lượng đất của Nhật lên."

"Vậy nói cách khác, họ có thể đọc được trước chuyện gì sẽ xảy ra trên thế giới, đồng thời làm cho Nhật Bản mạnh hơn. Có lẽ là làm mạnh lên đến nỗi nó vẫn có thể phục hồi kể cả khi sắp bị chìm xuống đại dương."

Người lính nuốt khan trước lời nhận xét cuối đó. Nhưng mà, sau đó ông ta gật đầu.

Dấu hiệu nhỏ của sự thấu hiểu đó làm cho quí ông kia phải hỏi thêm một câu nữa.

"Họ nói gì?"

"Chỉ đơn giản là họ mong ước Cục Quốc phòng không bị chỉ trích."

"Vậy thì tốt hơn là họ nên cho thấy thành quả đi."

"Tôi sẽ để cho họ đọc thử điều gì đó từ dòng chảy của thế giới nội trong tuần. ...Thế giới đang trên đà biến chuyển vào lúc này. Nếu họ có thể dự đoán việc này một cách chính xác, thì sẽ tin được họ thôi."

"Nếu họ làm được, thì tôi sẽ chấp thuận việc thành lập Cục Quốc phòng của Học viện Hàng không Izumo."

"Đã hiểu. Tuy là một việc chưa từng có, nhưng họ yêu cầu được xem như một điện thờ thuộc Cung Nội Tỉnh. Bằng cách đó, việc biến đổi leyline có thể thực hiện theo các nghi thức Thần Đạo. Họ sẽ nộp báo cáo một tháng một lần dưới một dạng của bói toán."

Người lính gấp bản đồ lại.

Với âm thanh của giấy, quá khứ cũng gấp lại.

Ý thức của Sayama chậm rãi quay trở về thực tại và cậu tỉnh dậy.


"Oh."

Điều tiếp theo mà cậu biết được, là mình đang ngồi trên băng ghế. Có vẻ như Shinjou đã thấy điều tương tự khi ngồi bên phải cậu. Mặt cô ấy xanh xao và cô ấy đang nhìn về trước với ánh mắt vô định.

"Ah..."

Vai của Shinjou giật nảy lên và cô ấy quay sang Sayama. Cậu gật đầu để làm cô ấy bình tĩnh lại.

Bên trái cậu, Ooshiro cười híp mắt nhưng vẫn nói với giọng không đổi.

"Có vẻ là nền văn minh đã xây nên Babel hoàn toàn hiểu rõ các thuyết về khái niệm. Giáo sư Kinugasa đã dùng các kiến thức mình có được từ đó để thực hiện những thử nghiệm trên không gian bị tác động bởi các dao động dây. Ông ấy chọn các leyline cho thử nghiệm này. Tất cả những việc về bảo vệ đất nước đó phần lớn là chỉ là cái cớ dựng lên cho con người quan trọng này. Cuối cùng thì, vẫn không biết là họ đã thật sự đọc được các leyline hay chỉ đơn thuần là suy đoán theo nghiên cứu, nhưng Học viện Hàng không Izumo đã dự đoán chính xác việc Đảng Quốc xã nắm kiểm soát mặt chính trị ở Đức và Nhật Bản rút ra khỏi phe Đồng minh. Sau đó, Cục Quốc phòng đã được thành lập."

"Vậy thì đó là—...?"

Trước khi Sayama có thể nói tiếp, cậu đã bị cắt ngang bởi một giọng khác đến từ trước mặt mình

"Đó là sự khởi đầu."

"!?"

Cậu theo phản xạ mà bắn cái nhìn sắc lẹm về trước và thấy có hai người đang đứng đó.

Cậu nhận ra họ.

Đó là người đàn ông tóc bạc và cô hầu gái từ chuyến tàu đến Okutama ngày hôm trước.

Điều khác biệt duy nhất so với trước là người đàn ông mặc áo đen đang đỡ mình bằng cây gậy trong tay phải. Cũng như lúc trên tàu, người đàn ông nở một nụ cười trên môi.

"Nghe cứ như là họ chẳng suy nghĩ gì hết, phải không? Đúng thật là thế giới và Nhật Bản được gắn kết bởi leyline. Nhưng họ đã không biết việc đó phải đánh đổi lấy điều gì. Vào lúc đó, không một ai biết về Cuộc chiến Khái niệm. Giá như mà họ thông minh hơn một chút."

"Thật là một người thô lỗ," Sayama lẩm bẩm khi cậu đứng lên. "Ông là ai? Mặc đồ đen hết như thế và không thèm chào hỏi thể hiện sự thiếu hụt hoàn toàn gu thẩm mĩ và phép lịch sự đấy."

Cậu cảm thấy tay áo phải của mình bị kéo. Cậu quay sang để thấy Shinjou đang giữ vạt áo cậu.

Đuôi chân mày của cô ấy đang cụp xuống và cô ấy đang lắc đầu.

"Đó là người giám sát của Đội Leviathan đấy. Chú ấy là Ooshiro Itaru-san, con của Ooshiro-san."

"Cái gì? Cái gã với gu thẩm mĩ kinh khủng này sao?"

Sayama nhìn qua người bố đang mặc bộ com lê nâu và cầm nước ép lưỡi bò ướp muối. Khi ánh mắt họ chạm nhau, người đàn ông giơ ngón cái phải lên. Sayama bơ ông ta và quay lại nhìn Itaru trong bộ com lê đen.

"Tôi cho là ông không thể chống lại được cái gu tệ hại chảy trong máu mình..."

"Sayama-kun, việc đó không liên quan gì đến việc này cả," Shinjou nói khi cô ấy vỗ nhẹ lên vai cậu.

"Xin thứ lỗi," cô hầu gái đứng kế Itaru lên tiếng. Cô ta chen giữa Itaru và Sayama trước khi nhìn quanh khu vực. "Chuyện này có thể hơi phiền phức, nhưng mọi người sẽ lắng nghe chứ? Tôi đã phát hiện ra vài dao động dây con lạ từ nãy giờ rồi. Chúng không được đăng kí với tôi. ...Chúng đang đến từ hướng đó."

Cô ta chỉ về phía tây bắc, tức là bên phải của Sayama.

Quảng trường rậm cỏ nằm ở hướng đó. Mọi người ngoại trừ họ lẽ ra đều đã bị giữ tránh xa khu vực đó.

Tuy nhiên, vài bóng đen đã xuất hiện ở một số chỗ.

Đó là một những bóng người màu xanh lá thẫm.

Màu sắc đến từ những chiếc áo choàng của bọn họ.

Có cả thảy mười một người. Và khó mà có thể đơn giản nói rằng bọn họ chỉ là một nhóm người. Sayama thấy vài bóng đen mà cậu nghi ngờ chuyện họ là con người.

...Chúng là đồng đội của tên ma sói từ hôm qua sau?

Cô hầu gái giữ ánh nhìn cố định lên bọn họ nhưng hỏi nhóm đến từ UCAT một câu hỏi.

"Mọi người không hề có vũ khí khái niệm hay các trang bị khác, đúng chứ?"

Ooshiro Kazuo gật đầu.

"Mang theo mấy thứ đó là việc của cô."

"Tes. Kẻ địch đang phân tích dao động dây con của chúng ta và không gian xung quanh... Chúng đã hoàn thành rồi. Quân tiếp viện của chúng ta đợi ở phía dưới đang nhanh chóng đến đây. Họ sẽ đến trong khoảng năm phút nữa. Có lẽ sẽ phiền phức, nhưng làm ơn chống chịu lại bất cứ cuộc tấn công nào mà kẻ địch có thể đánh đến đây."

"Trong năm phút?"

"Không ạ, chỉ ba thôi. ...Sau đó, tôi sẽ sử dụng vũ khí mà tôi đã chuẩn bị."

"Cô quả là một hầu gái dũng cảm đấy. Tên cô là gì?"

"Tôi là Sf."

Sf cúi chào vô cảm và Sayama gật đầu.

"Có thể cái tên và chủ của cô đều có gu thẩm mĩ dở tệ, nhưng lựa chọn hành động của cô lại là chuyện khác. Tôi cần phải thay đổi vài chỗ trong đánh giá về cô."

"Cảm ơn cậu nhiều. ...Không gian Khái niệm đến đấy. Đó là một loại tiêu chuẩn dùng hệ thống chữ viết," cô ta khẽ nói.

Họ đều quay sang nhóm kẻ địch.

Một phụ nữ ở ngay đầu nhóm người xanh thẫm giơ một vật kim loại có dạng hình ống lên trong mỗi tay. Chúng dài khoảng 30 xentimet.

"Chúng là tập hợp các Văn bản Khái niệm dùng bởi 1st-Gear," Itaru nói với nụ cười nhạt vẫn giữ trên mặt.

Người phụ nữ buông ống kim loại ra. Chúng rơi xuyên qua không khí và đập thẳng xuống mặt đất phủ cỏ.

Ngay khi chúng tiếp đất, những ống đó bung ra như những bông hoa đang nở.

Thứ xuất hiện từ bên trong là...

...Các tấm kim loại?

Chúng là những bó các tấm kim loại trong như tanzaku[27].

Vài kiểu chữ viết gì đó được khắc trên mặt của các tấm kim loại và các tấm đó túa ra không khí khi những ống đó nở bung. Có đến hơn hàng trăm cái và chúng bay qua không khí như một cơn bão tuyết.

Các tấm kim loại bay ra từ hai ống đó va vào nhau, phát sáng, tạo tiếng ồn, và biến mất.

Một tiếng ồn đinh tai sau đó có thể nghe thấy.

Nó nghe như tiếng một cây thiết cầm được chơi hay một chiếc chuông rung vào mỗi canh giờ. Chuỗi tiếng ồn ngắn của kim loại đó chuyển thành một tiếng ồn trầm rõ ràng.

Sayama nhận thấy tiếng ồn đang lao qua họ.

Và cùng lúc đó, cậu nghe thấy một giọng nói. Đó là giọng nói báo hiệu cho cậu thế giới đang thay đổi. Cậu đã nghe thấy tiếng ồn này đêm hôm trước khi cậu bước vào khu rừng đó và vào dãy hành làng dưới lòng đất bên trong UCAT. Cậu nhận ra giọng nói.

Nó là của chính cậu.

Cậu chưa hề nói lấy một lời, nhưng cậu vẫn nghe thấy một giọng nói tương tự như của chính mình trong tai.

Sayama ngộ ra. Thế giới vận hành qua cậu để báo cho cậu biết về thay đổi.

Cậu phát hiện ra những người khác hẳn là được kết nối với thế giới thông qua chính bản thân họ theo cùng cách đó. Cậu lắng nghe cẩn thận và thật sự có thể nghe thấy thế giới nói, "Tôi đang thay đổi."

Vài giọng nói mà cậu không thể nghe rõ lặp lại để xây dựng nền tảng cho không gian này.

Và rồi một tuyên bố với ý nghĩa rõ ràng đến. Đây là nguyên lí phi lí được tạo ra bằng cách tập hợp vô số khái niệm lại. Đây là Văn bản Khái niệm áp dụng cho Không gian Khái niệm này.

—Trên hành tinh này, phía nam là xuống.

—Chữ viết sở hữu sức mạnh.

Hai giọng nói. Đây là một sự kết hợp của nhiều hơn một Văn bản Khái niệm duy nhất.

Đáp lại điều đó, đồng hồ trên cổ tay trái Sayama rung lên. Cậu nhìn xuống và thấy những lời cậu đã nghe đang cuộn ngang qua phần mặt màu đen của đồng hồ dưới dạng một văn bản màu đỏ. Và khoảnh khắc sau khi cậu đọc được những chữ đó...

Thế giới nghiêng về một phía theo đúng nghĩa đen.

Chương 9: Hoàn cảnh của chính nghĩaSửa đổi

OnC v01 0901

Việc khó dẫu sao thì vẫn nhiều

Việc dễ thì luôn luôn là ít

Và nó một lần nữa lại là lúc để suy nghĩ


Sayama có thể nói rằng thế giới đã nghiêng về bên trái của cậu, tức là về phía nam. Nếu giọng nói cậu đã nghe là chính xác, thì mọi thứ sẽ rơi về phía nam trong Không gian Khái niệm đã được tạo ra này.

Cậu nắm bắt tình hình của chính mình và của xung quanh cậu trong tích tắc.

Đằng trước cậu là phía tây, chỗ đứng duy nhất là những tảng đá quanh quảng trường rậm cỏ. Sau cậu, có bức tường của khu vực nghỉ cũng như con dốc phủ cây và đài quan sát sau khu vực nghỉ. Ở phía nam bên tay trái cậu, không có gì ngoài lối đi bộ và cây cỏ trong khu vườn.

Chỗ để chân hữu hiệu duy nhất là những cái cây phía sau cậu.

Sayama ngay lập tức bế Shinjou-kun lên.

"S-Sayama-kun!?"

Cậu không có thời gian để đáp lại. Sayama di chuyển sang trái và phóng vào đám cây ở phía nam.

Cơ thể cậu rơi xuống ngay lập tức.

Mặt đất đã thành một bức tường. Sayama tiếp đất lên trên một trong mấy thân cây và lao về phía con dốc bên trái, về phía đài quan sát.

Nhanh lên, cậu nghĩ.

Lí do cho suy nghĩ này sớm đến sau. Shinjou nhìn lên khu vực nghĩ từ trong vòng tay của cậu.

"Ah..."

Tiếng kính vỡ phát ra ngay từ phía trên đầu họ. Quầy tính tiền và mấy chiếc bàn ở khu vực nghĩ đã trượt xuống theo mặt đất nghiêng và đâm sầm vào cánh cổng.

Với mặt đất giờ đã là bức tường, bất cứ thứ gì không được dính chặt xuống sẽ rơi ngay.

Và chúng đến. Mấy chiếc bàn đã phá tan cánh cổng khu vực nghỉ và mấy băng ghế ở quảng trường đầy cỏ đồng loạt rơi xuống.

Nhưng nó còn hơn thế nữa. Thiên thủ đài ở phía bắc có một bức tường đá lớn. Nó sập xuống và tạo thành một cơn sóng thần toàn những tảng đá khổng lồ.

Khi mấy vật đang rơi xuống này đến gần, chúng tạo ra một tiếng ầm ầm đinh tai như những cơn sóng cuộn ngoài biển.

Sayama chạy. Khi đã đến gần con dốc phía đông, cậu nhảy. Cậu đang nhắm đến mấy cái cây phủ lấy con dốc. Như thế sẽ tạo được vài chỗ để đứng. Tay vịn trên đường lên đài quan sát sẽ tạo được chỗ đứng đặc biệt tốt.

Cậu phóng đi.

Cậu thầm xin lỗi và ném Shinjou ra trước về phía mấy cái cây.

Sau khi thấy Shinjou đáp xuống một trong mấy cái cây đó bằng lưng, Sayama đặt chân lên mặt đất, thứ đã biến thành một bức tường. Cậu đá nhẹ vào bức tường đất đó trong lúc giữ vững tư thế. Cậu lao vút lên phía trên đầu Shinjou, đáp lên một thân cây thông, và nhanh chóng xoay người lại.

Cùng lúc đó, ba người khác nhảy xuống mấy cái cây thấp hơn chỗ cậu.

Ooshiro Itaru được đưa tới một cái cây gần đó trong vòng tay của Sf.

Ooshiro Kazuo đã hụt hơi và cậu đột nhiên nhận ra mình vẫn còn cốc thức uống trên tay. Ngay sau đó, cơn sóng thần từ tạo ra bức tường đá bị đổ sập ở phía bắc càn qua khu vực nghỉ. Nó đã vượt qua quảng trường rậm cỏ.

"...!"

Khi Shinjou bám vào cái cây ở thấp hơn một mức, cô ấy nép người xuống thấy rõ lúc tiếng ồn như động đất tiếp cận.

Tất cả diễn ra trong một khoảnh khắc.

Sau khi tiếng ầm ầm và đám mây bụi đi qua khỏi, mọi thứ từng ở quanh họ trước đó đều đã biến mất. Băng ghế họ ngồi, cái cây phía sau họ, và cả khu vực nghỉ đều đã bị phá hủy hoàn toàn hoặc là đã biến mất.

Tiếng ầm ầm tiếp tục về phía nam bên dưới họ. Khi nó đâm vào những cái cây ở dưới, một vài phần của nó lướt qua và một vài phần của nó bị chặn lại.

Đây là một tình huống nguy hiểm, Sayama nghĩ.

Nhưng cậu ngay lập tức phủ nhận nó. Họ đã thoát khỏi được đòn tấn công mở đầu của kẻ địch. Nó không nguy hiểm như đã tưởng. Họ có thể lo liệu được.

Cậu gật đầu. Và khi làm thế, một hình bóng đen đứng lên phía trước cậu.

Đó là Sf. Cô ta đứng trên một thân cây và nhìn về phía quảng trường nơi phần lớn cỏ đã bị xới tung.

"Kẻ địch đang đến."

Sayama nhìn qua và thấy những người mặc áo choàng màu lục thẫm đang đứng vuông góc với mặt đất và bước về phía họ.

"Sf-kun, tại sao kẻ địch lại có thể đứng và bước đi trên mặt đất?"

"Chúng có đá hiền triết. Chúng là những kết tinh xúc tác một dao động dây của khái niệm. Bất kì ai giữ chúng đều có thể cộng thêm khái niệm mà không cần điều chỉnh dao động dây gốc của họ. Chúng còn được dùng làm nhiên liệu cho các vũ khí khái niệm. Kẻ địch hẳn là đang giữ đá hiền triết làm từ mô phỏng thứ yếu của khái niệm nào đó."

Ngay khi cô ta vừa nói xong, một thân cây thông gần đó bỗng nhiên phát nổ.

Sayama nhìn sang, cho rằng đó là do đạn nhưng cậu thấy vài kẻ địch đang đứng yên ở giữa quảng trường, hướng những vật như quyền trượng về phía họ.

Rồi cậu nghe thấy một giọng nói. Nó thuộc về người đàn ông trông có vẻ là thủ lĩnh của họ. Ông ta mặc giáp màu xanh lá sẫm dưới lớp áo choàng cũng màu xanh lá thẫm, nên trông ông ta như một hiệp sĩ.

"Các ngươi có đến đây không!?" ông ta gào lên.

Nhưng mà, Sayama nghe thấy một tiếng gào khác chồng lên cái đó. Tiếng gào còn lại này thuộc về thứ ngôn ngữ có phát âm na ná với tiếng Đức. Sayama hiểu rằng đây là thứ ngôn ngữ mà người đàn ông đang thật sự nói. Một khái niệm giúp thấu hiểu lẫn nhau nào đó đang phát huy chức năng.

"Một năng lực tiện lợi đấy."

"Miễn là nó không bị dùng sai cách," Sf đồng tình.

Ooshiro Itaru sau đó la lên từ bên dưới.

"Hey, Sf."

Ba mét dưới nơi mà Shinjou đang ngồi, thấp hơn họ một thân cây, Ooshiro Kazuo đang ngồi trên một thân cây. Kế bên ông già, người con trai trải chiếc áo vét đen của mình lên lan can dẫn đến đài quan sát. Hai chân ông ta bắt chéo và tay thì đan vào nhau sau đầu.

"Nhanh lên nào. Tôi sẽ giữ chân chúng trong ba phút."

"Tes. Vậy xin hãy nhận lấy cái này, Sayama-sama "

Sf lấy một vật màu đen bằng kim loại ra khỏi túi. Đó là một khẩu súng lục.

"Với tôi thì nó trông như một khẩu súng hoàn toàn bình thường vậy."

"Mấy viên đạn là loại chống 1st-Gear. Chúng sở hữu sức mạnh chữ viết mà khái niệm gốc của 1st-Gear tạo ra. Các vật thể được định nghĩa bởi chữ viết sở hữu một sự tồn tại mạnh mẽ hơn và được ban cho sức mạnh. Như đã nói trước đó..."

Sf lấy ra một chiếc khăn tay và cây viết máy từ trong túi và viết một chữ lên chiếc khăn tay. Cụ thể là chữ "lửa".

Và rồi...

"Nó đang...bốc cháy?"

Khu vực được viết lên hóa nâu, rồi đen đi, và cuối cùng là bốc cháy.

"Chữ viết tay càng có tính gợi tả nhiều, sức mạnh của các chữ đó sẽ càng được khắc sâu vào vật thể. Bất cứ hiện tượng nào có thể xảy ra dưới khái niệm của thế giới đó đều có thể biến thành hiện thực. Tuy nhiên, bất bại, bất tử, và phục sinh đều là bất khả thi dù là với Gear nào. ...Khi chiến đấu dưới các khái niệm của bọn chúng thì vũ khí của cậu sẽ không có được sức mạnh thực sự, trừ khi chúng có chữ viết khắc lên trên."

"Mấy viên đạn trong cây súng này nói gì?"

"Mọi viên đạn đều có "đạn, thêm một phát trúng" viết lên trên. Nếu cậu bắn trúng một lần, thì phát tiếp theo sẽ tự tìm đường đến mục tiêu. Xin hãy cố dùng nó một cách hiệu quả. Tôi phải lấy lại mấy trang bị mà tôi đã để ở quán cafe. Chúng có một Đồng hồ Dây trong đó, nên chúng cũng sẽ bị đưa vào trong Không gian Khái niệm thôi."

"Không phải chúng đã rơi xuống cùng với mấy hòn đá mới nãy rồi sao?"

"Không, tôi không quan sát thấy chúng trong đống đổ nát rơi xuống. Tôi tin rằng chúng đã bị cản bởi mấy cái cây còn sót lại trên con dốc phía bắc. ...Tôi sẽ lấy chúng trong ba phút."

"Vậy cô muốn tôi thu hút sự chú ý của kẻ địch cho tới lúc đó sao?"

"Tes. Cậu hiện không phải là ưu tiên hàng đầu của tôi, Sayama-sama. Tôi phải xin ngài nhận lấy công việc này. Sẵn tiện, thứ tự ưu tiên của tôi đi từ Itaru-sama, Shinjou-sama, Sayama-sama, và cách rất xa, ở vị trí cuối cùng là Kazuo-sama."

"Đợi đã. Sao cô phân biệt đối xử với tôi thế?" Ooshiro hỏi.

"Gia đình là sau cùng, ông già chết tiệt. Đi đi, Sf. Nếu ta chết thì đó là lỗi của cô đấy," Itaru nói.

"Tes. Nếu đó là những gì ngài mong ước, thì tôi sẽ đáp ứng nó sau."

Sf vòng ra sau Sayama và bắt đầu di chuyển lên trên. Cô ấy tiến lên bằng cách bám vào các thân cây mọc ra từ bức tường đất, kéo cơ thể mình lên trên chúng, và xoay người để giữ thăng bằng. Con dốc phủ cây vốn từ một ngọn đối thấp mà ra, nên nó trông như một phần nhô ra[28] khi nhìn lên trên. Sf chọn cách nấp trong bóng của ngọn đồi để che đi việc mình leo lên khỏi kẻ địch.

Sayama đầy thắc mắc về việc Sf di chuyển chính xác và nhanh đến cỡ nào, nhưng cậu bỗng chú ý đến sức nặng của khẩu súng trong tay. Cậu nhún vai và nhìn xuống dưới để thấy rằng Shinjou đang đỏ mặt khi theo dõi chuyển động của Sf ở bên trên.

"Sao thế? Sao cô lại đỏ mặt?"

"Eh? Oh, um, cô ấy đang đứng ở cái cây ngay trên tôi, nhớ không? Và, thì, c-cô ấy người lớn đến bất ngờ?"

"Ý cô người lớn là sao?"

Sayama gượng gạo cười khi cậu nhìn xuống. Shinjou không có vũ khí, Ooshiro Itaru không có chút chiến ý nào, và Ooshiro Kazuo thì lại quá già để chiến đấu.

Shinjou nhìn về phía quảng trường và hét lên, "Ah, bọn họ đến kìa!"

Vậy là chúng đã đến, Sayama nghĩ khi cậu đặt tay đang cầm súng lên bức tường kế bên cậu. Cậu gật đầu và quyết định rằng mình cần có kế hoạch gì đó. Cậu cần một cách chiến đấu mặc cho chỗ đứng tồi tệ.

Cậu đột ngột nhìn sang phải. Cậu đang giơ thẳng tay phải về phía bức tường tạo thành từ mặt đất.

Rồi cậu nhìn xuống chân mình. Cậu đang đứng trên một gốc cây mọc cạnh bức tường.

"Vậy ra xuống được quyết định bởi hướng nam của hành tinh."

"...Eh? Có chuyện gì với nó? Không phải nó chỉ có nghĩa là mặt đất dốc đứng như thế này sao?"

"Có một lỗ hổng trong nguyên lý," Sayama nói với một cái nhếch mép.

Cậu nhìn xuống và cả Itaru lẫn Ooshiro đều đang nhếch miệng cười.

"Thì ra là vậy. Có vẻ như kẻ ác của chúng ta đã nhận ra. Nhưng kẻ thù của chúng ta thì không. Và cả ông cũng đang nhận định sai đấy. —Nếu có thể dụ kẻ địch và lợi dụng điều này, chúng ta có thể làm được gì đó ở đây."


Nhóm từ phe Cung điện Hoàng gia của 1st-Gear tạo thành từ mười một người. Họ trải rộng ra thành hình quạt quanh rừng cây mà mục tiêu của họ đang trốn. Người hiệp sĩ, thủ lĩnh của họ, đang ở đằng đầu. Ông được bảo vệ ở bên sườn bởi hai cấp dưới cao hơn ba mét. Họ là thành viên thuộc một chủng tộc sinh vật khổng lồ nào đó. Xa hơn hai người đó là hai phụ nữ ẩn mình dưới chiếc áo choàng và cầm một cây trượng gỗ. Phía sau mỗi người họ là hai người đàn ông đội mũ bê rê vuông vức, tức bốn người cả thảy.

Và sau cùng của mỗi hàng là một cung thủ. Cả hai bọn họ đã cởi bỏ áo choàng, để lộ ra bốn chiếc cánh trên lưng họ. Cánh họ rung lên, hút không khí vào từ trước và thổi ra sau họ. Cả hai nghiêng người về sau vào gần như cùng lúc. Nó như thể là họ đang ngã mình lên đất hay đang nằm xuống vậy. Và ngay khi bốn chiếc cánh họ ngang với mặt đất...

"!"

Âm thanh của gió nổ bung ra từ lưng họ.

Bốn cái cánh đập một cú. Và họ bay vút lên bầu trời xanh phía trên.

Khi tới độ cao 15 mét, họ giữ tư thế chỉ hơi ngửa về sau. Họ nghiêng mấy chiếc cánh sau lưng để lơ lửng tại chỗ, nhắm cung vào rừng cây, và kéo căn dây cung mà không hề lên tên[29].

Người hiệp sĩ ở đằng đầu của nhóm đó, phía dưới mấy cung thủ, tung phần trước của chiếc áo choàng ra để lộ hai cánh tay.

Ông cầm một cây súng trường trong tay phải và một tấm khiên bên trái. Cây súng làm bằng gỗ và kim loại. Không phải một băng đạn, mà lại là một cuốn sách bìa cứng đang đính lên trên cây súng. Cuốn sách làm từ vải bố thay vì giấy.

Bộ râu trắng lung lay dưới chiếc nón sắt của người hiệp sĩ khi ông nói.

"Nếu các ngươi không trả lời thì ta sẽ tiếp tục tiếp cận các ngươi!"

Ông bắt đầu tiến bước với đôi bốt cao của mình.

Nhưng rồi hai bóng hình xuất hiện, đứng vuông góc với phần bên của một thân cây trước khu rừng.

Phía trước là một ông già trong bộ com lê nâu. Sau ông ta là một cậu thiếu niên trong bộ com lê xám.

Cậu thiếu niên nhẹ nhàng đẩy ông già ra trước.

Dáng người nhào tới của ông ta bị ép phải nhảy xuống khỏi rừng cây và vào khoảng không.

Người hiệp sĩ như bị hóa đá mất một khắc. Quảng trường chỉ là một dốc đứng đối với kẻ địch của ông.

Trong một lúc, ông đã xém nhìn lên những cung thủ ở trên trời. Nhưng ông đã tự ngăn mình lại.

Ông già đứng như thể đang bám lấy mặt đất.

Ông ta đang đứng sát ngoài rìa của bãi cỏ. Một bờ đá hơi nhô ra tại đó.

Ông già đang đứng nhón chân trên bờ đá hẹp đó trong khi bám vào mặt đất.

Tiếp đến, cậu thiếu niên trong bộ com lê nhảy xuống. Cậu ta cầm một cốc giấy với ống hút cắm vào trong.

Khi mà cả hai người họ đều bám vào mặt đất, họ di chuyển lại gần ba mét dọc theo bờ đá.

Ở khoảng cách cỡ năm mét, cả hai dừng lại.

Ông già hơi giơ tay lên. Ông ta nhìn lên người hiệp sĩ và những người khác khi đứng ở vị trí tương tự như đang nằm trên con đường nhựa. Ông ta có một nụ cười bối rối trên mặt.

"Chào đằng đó. Xin lỗi về việc này, nhưng ông có thể rời đi một lát được không?"

"Không, bọn ta không thể," người hiệp sĩ lặng lẽ đáp lại ngay.

Cậu thiếu niên đang đứng cạnh ông già đáp lời.

"Oh, tôi nghĩ là ông có thể đấy."


Sayama nhìn lên người hiệp sĩ đang đứng trên bức tường phía bên trái cậu. Cậu không thể thấy được cặp mắt của ông ta qua phần mặt của chiếc nón sắt, nhưng cậu có thể thấy được miệng của ông ta. Trong khi đang cố đoán vẻ mặt của ông ta, Sayama thầm thở phào.

...Vậy ra ông ta cũng là một người đủ hiểu lí lẽ để nói chuyện.

Dựa vào thời gian đáp lại và giọng nói bình tĩnh của ông ta, Sayama kết luận rằng người đàn ông đó khá là có kinh nghiệm.

Với chút căng thẳng trên nét mặt, Sayama nói, "Nếu ông không có ý định để chúng ta thảo luận điều gì đó thì ông đã không chuẩn bị sẵn một khái niệm giúp chúng ta hiểu nhau. Theo tôi thấy thì ông còn có mục đích khác ngoài việc giết bọn tôi."

Đáp lại, gã hiệp sĩ nhắm khẩu súng trường vào cậu.

"Sẽ thế nào nếu mục địch khác đó là làm ngươi phải xin tha mạng?"

"Vậy thì tôi sẽ rất choáng trước sự khác nhau thật ít ỏi giữa hiệp sĩ và kẻ cướp ngày nay đấy."

"Bọn ta đang chiến đấu để trả thù. ...Bọn ta chỉ đơn giản là muốn những kẻ phải bị trừng phạt nhận ra giá trị của sinh mạng. Ngươi nghĩ kẻ cướp sẽ nhân từ thế sao?"

"Ông có phải là người có quyền quyết định việc gì là nhân từ không? Nếu không thì ông nghĩ ai có quyền?"

Người hiệp sĩ cứng miệng trước câu đó. Sayama chú ý thấy, nhưng cậu tiếp tục nói với cùng nét mặt như trước.

"Ông có biết ông đang đứng ở đâu không? Nó là hiện trường của sự phục thù hay là một vũ đài của sự chuyển hoán lịch sử? Nếu là cái sau thì ông nghĩ thứ gì quyết định mọi thứ ở đây? Nếu ông nghĩ đó là ông thì ông nên đốt hết mọi cuốn sách lịch sử mà ông thấy đi. Sẽ chẳng còn nghĩa lí gì cho bất kì ai đọc nó nữa."

Người hiệp sĩ giữ khẩu súng nhắm vào Sayama và không di chuyển.

Sayama có thể thấy ngón tay ông ta đặt trên thứ có thể là cò súng.

Sayama hỏi, "Một người hiệp sĩ nhân từ chính xác là sao? Tôi nghĩ đó là người mà thật sự thực hiện những hành động nhân từ thay vì người chỉ đơn giản hiểu về thứ được hầu hết mọi người xem là nhân từ. Tôi nói có sai không?"

"..."

Với nụ cười chua chát, người hiệp sĩ dời ngón tay khỏi cò súng. Sayama cúi người.

"Tôi cảm ơn vì sự nhân từ của ông."

"Cũng tự nhiên thôi. Nhưng mà, ngươi hi vọng điều gì trước tình hình này?"

Sayama di chuyển cánh tay trái đang đau của mình và đặt cốc giấy trong tay trái mình lên vai Ooshiro.

"Ông có đang nghe không?" cậu nói với người hiệp sĩ. "Ooshiro Kazuo đây chính là người đứng đầu UCAT Nhật Bản. Não ông ta chứa đầy mọi loại thông tin quí giá. Và ông ta đã già, sức chịu đựng đã yếu, khiến nó dễ để moi thông tin từ ông ta hơn."

"Hmph," Ooshiro thì thầm khi ông ta liếc qua Sayama.

Sayama chỉ làm lơ ông ta.

"Ooshiro Kazuo đã không xuất hiện nhiều trước công chúng dạo gần đây, nhưng hôm nay ông ta đích thân có mặt ở đây, tại Cung điện Hoàng gia, và còn mặc đồ bình thường nữa. Như là một dịch vụ đặc biệt, giờ tôi sẽ—..."

"Ngươi đang cố dùng ông ta làm con tin sao?" người hiệp sĩ hỏi.

"Không," Sayama đáp lại.

Sayama giơ cốc thức uống lên với cánh tay trái đang đau. Cậu giơ nó lên kế bên mặt của Ooshiro. Chiếc cốc có chữ "thuốc độc" viết trên nó bằng bút máy và ống hút đã cắm vào tai phải của Ooshiro.

Người hiệp sĩ nghiến răng khi thấy việc đó. Sayama nhìn thẳng vào phần mặt nón sắt của người hiệp sĩ và nói.

"Giờ tôi sẽ tặng cho vật phẩm quí giá này một buổi hành hình công khai. Có lẽ."


Sayama thấy người hiệp sĩ tiến một bước tới gần cậu mà không hề suy nghĩ.

Nhưng người hiệp sĩ dừng lại tại đó.

Sau khi liếc nhìn lại các đồng đội phía sau mình, ông ta nói.

"Thật ngu ngốc." Ông ta cười chua chát. "Cứ giết ông ta nếu ngươi muốn. Nó chỉ đơn giản là giúp bọn ta đỡ tốn sức thôi."

"Kể cả khi Ooshiro Kazuo đây nhìn lại cái tính kiên trì bần hàn của mình và hi vọng vào việc tị nạn đến 1st-Gear sao?"

"Nói nhảm thế là đủ rồi!" người hiệp sĩ hét lên và Ooshiro bắt đầu.

Ông ta lớn giọng kêu, "Cứu tôi vớiiiii! Tôi không muốn chếttttt! Tôi phải làm gì đây!? Ow ow ow ow ow!"

Sayama nhấc cái chân mà cậu đã dùng để giẫm chân Ooshiro lên.

Rồi cậu thì thào, "Ông già, ông đang diễn sâu quá rồi đấy."

Người hiệp sĩ đang chồm tới để lườm họ kĩ hơn.

Không tốt. Mình chọn sai người rồi, Sayama nghĩ. Có lẽ là Shinjou sẽ tốt hơn.

Cậu tự hỏi cô ấy sẽ hét lên kiểu gì. Nó sẽ nghe giống cái gì? Cậu hối hận vì đã bỏ lỡ điều đó.

...Giờ đã quá trễ để quay lại rồi sao!? Mà, mình có thể để dành điều đó vào một lúc khác.

Với suy nghĩ cuối cùng đó, Sayama nhanh chóng tập trung sự chú ý của mình lại.

OnC v01 0902

Cậu đảm bảo người hiệp sĩ có thể thấy cậu đang bóp nhẹ cái cốc trong tay trái.

"Ông sẽ làm gì đây? Tôi đã sẵn sàng để tiếp tục với việc này rồi đấy," cậu nói để không cho người hiệp sĩ có thêm thời gian suy nghĩ.

Sayama đã xác định rằng người hiệp sĩ không thật sự theo đuổi một cuộc chiến.

Rất có thể là bọn họ đã biết được người đứng đầu của UCAT sẽ ở đây nên đã đến Cung điện Hoàng gia này. Điều đó có nghĩa là bọn họ đang theo đuổi Ooshiro Kazuo. Sayama quyết định là bọn họ đã chủ ý tạo ra một tình huống mà Ooshiro không thể di chuyển để có thể nói chuyện với ông ta và khiến ông ta làm gì đó.

...Khả năng cao là chúng muốn bắt cóc ông ta hoặc ép ông ta kí vào thỏa thuận gì đó.

Khi Sayama tự gật đầu trong lòng, cậu nói với người hiệp sĩ.

"Hãy lắng nghe cho kĩ đây. Nếu ông cố làm hại bất cứ ai trong số chúng tôi, thì tôi sẽ đặt dấu chấm hết cho ông già này. Điều đó có nghĩa đây là trách nhiệm của ông nếu cái mạng quèn của ông ta bị lấy đi."

"...Nhưng ngươi mới là người cố giết ông ta mà."

"Nhưng ông vẫn không ngăn tôi làm thế, Ngài Hiệp sĩ à." Sayama nói lời cuối cùng đó với đủ uy lực để làm người hiệp sĩ phải nghiến răng. Cậu tiếp tục nói, "Ông đã tuyên bố là mình nhân từ, vậy thì ông sẽ thật sự không làm gì cả khi thuốc độc được chế vào tai của ông già tội nghiệp này, khi ông ta nhảy vòng vòng trong đau đớn, và khi ông ta cuối cùng cũng chết sao? Nếu chuyện đó xảy ra thì UCAT sẽ bắt đầu bằng việc trừng phạt tôi. Tuy nhiên, họ cũng sẽ trách cả ông nữa. Và lời trách cứ đó sẽ lan rộng ra cho đến khi nó tác động đến toàn bộ những người sống sót của 1st-Gear." Cậu hít một hơi. "Việc đó thì nhân từ thế nào được? Ông chỉ là một hiệp sĩ trên danh nghĩa. ...Ông có thể đánh mất toàn bộ niềm tin và sống một cuộc sống bị quở trách nếu ông muốn. Và tất cả đều là để cho chiến thắng của ông ở tại đây đấy, Ngài Hiệp sĩ."

"Mh," người hiệp sĩ rên rĩ. "Thuốc độc đó là thật sao?"

"Ông không tin tưởng vào sức mạnh từ chính Gear của mình sao? Nó thậm chí còn có một ít thành phần chính để đảm bảo thứ chứa bên trong sẽ 100% hiệu quả nữa."

"Ngươi nói 100% hiệu quả?"

"Phải", Sayama gật đầu.

Cậu lấy một cây bút máy ra khỏi túi và viết thêm một chữ khác lên chiếc cốc. Phía dưới chữ "thuốc độc" cậu viết chữ "phi thường".[30]

"Ông nghĩ gì về thứ thuốc độc phi thường này? Nó có nhiều sắt, nên sẽ hoàn hảo cho những lúc sau khi ông tập thể dục xong. Ông sẽ làm gì đây?"

Nhưng sau khi lui lại trước những lời của Sayama trong một khắc, người hiệp sĩ nói, "Chờ đã."

Ông ta hạ thấp thế đứng xuống, hít một hơi, và nói.

"Ta suýt nữa thì bị thuyết phục bởi các qui luật từ chính Gear của ta. Hãy nghĩ đi." Ông ta giơ khẩu súng trường lên lần nữa. Sau khi nhắm nó vào Sayama, ông ta lên tiếng, "Ngươi đang viết trên vật chứa. Ta rất nghi ngờ chuyện Low-Gear đã phát triển được một phương thức để truyền tác dụng của chữ viết vào chất lỏng bên trong. Thứ chứa bên trong không hơn gì một chất lỏng bình thường."

"Ông có muốn kiểm tra thử không?"

Sayama cười và người hiệp sĩ lại ngừng di chuyển một lần nữa.

Sau khi để cho một khoảng lặng dài xảy ra, Sayama hỏi thêm một câu.

"Ông có thể chịu trách nhiệm nếu ông kiểm tra thử việc này và khỏi trắng bắt đầu bốc ra từ tai ông ta không? Làm phân hủy não, và bất kì con người nào cũng sẽ chết. Điều tương tự cũng xảy đến với bất cứ con chó hay con khỉ nào, tất nhiên rồi."

Người hiệp sĩ hơi ngửa người ra sau khi nghe thấy thế. Chiếc miệng dưới bộ râu của ông ta tạo thành một nụ cười.

"Heh," người hiệp sĩ cười khì. "Hmph. Cứ làm đi. Và ngay khi lời đe dọa của ngươi bị chứng minh là xạo sự, ta sẽ bắn ngươi."

Nụ cười mà người hiệp sĩ đang nở trên mặt theo từng lời nói của ông ta cho Sayama biết vài điều.

Họ đã diễn lố quá rồi. Và vì vậy nên cậu hành động.

"Vậy tôi sẽ làm."

Với một cử động nhanh lẹ của cây viết máy trong tay phải cậu, Sayama thêm "vật chứa của" lên phía trên "thuốc độc phi thường". Khi Ooshiro thấy thế, mắt ông ta thật sự mở to ra.

"Ah," ông ta bắt đầu. "Ahhhhh! Dừng lại!! Chuyện này không phải là một phần trong kế hoạch!!"

"Ngậm miệng lại. Im lặng. Ông xong rồi. Cứ làm như được bảo và la hét đi. Oh, và khóc lóc nữa."

Ngay khi Sayama ép chiếc cốc bằng tay trái để đổ chất lỏng ra, ai đó phản ứng với điều cuối cùng mà Ooshiro đã nói.

Đó là người hiệp sĩ.


Nụ cười trước đó đã hoàn toàn biến mất khỏi đôi môi của người hiệp sĩ.

"Dừng lại!" ông ta la.

Ông ta rút ngắn khoảng cách giữa họ trong tích tắc.

Nó chỉ tốn hai bước chân của ông ta. Sau khi rút ngắn khoảng cách năm mét nhanh chóng đến thế, ông ta trượt người để dừng lại dọc theo mặt đất xốp.

Có thể nghe tiếng giày ông ta xới đất lên, chiếc áo khoác phất tung, và ông ta tạo ra một luồng gió mạnh.

Chiếc áo khoác màu xanh thẫm của ông ta bay lật phật, giáp và trang bị ở bên dưới tạo ra những tiếng ồn kim loại lặp đi. Nhưng ông ta dừng lại tại đó.

Ông ta đã ở ngay trước mặt Sayama. Ông ta giơ khẩu súng trường về phía cậu con trai.

Sayama ngẩng đầu lên và nhìn từ vị trí đang bám vào mặt đất, thứ mà giờ đã là một bức tường.

Người hiệp sĩ nhắm khẩu súng từ khoảng cách gần đến nỗi cậu có thể với tay ra và chụp lấy nó. Ông ta nhắm vào Sayama, không phải Ooshiro.

Việc đó mách bảo cậu rằng mục tiêu theo đuổi của người hiệp sĩ đích thực là Ooshiro.

Cậu có thể nhìn thấy chữ viết ngoài bìa cuốn sách được nạp vào phần trên của khẩu súng. Chữ viết tương tự như bảng chữ cái alphabet, nhưng lại là một ngôn ngữ khác. Cậu không thể đọc được nó, nhưng cậu có thể hiểu được nghĩa của nó. Nó nói "Báo cáo Điều tra về Sự hủy diệt của Vương quốc Wotan."

Đó là báo cáo về sự phá hủy của 1st-Gear sao? Sayama thầm hỏi. Mình nhớ là đã từng đọc một câu chuyện về vị vua với cái tên đó.

Cậu đã gần nhớ ra tựa đề của câu chuyện đó rồi, nhưng đây không phải là tình huống mà cậu có thể cố để nhớ nó.

Cậu có thể thấy một ánh sáng trắng xanh lóe lên giữa các trang sách. Ánh sáng trông như đang dao động.

Khi cậu quan sát ánh sáng đó, Sayama hỏi, "Có vấn đề gì thế, Ngài Hiệp sĩ? Tôi nghĩ là mình đang giúp ông đỡ tốn sức giết ông ta chứ?"

"...Ngươi muốn gì?"

"Hiện tại thì tôi muốn rót cái thứ thuốc độc phi thường này vào tai của ông già đây. Có vấn đề sao?"

"Ta đang bảo ngươi ngừng lại."

"Và tôi đang bảo ông là tôi không muốn."

"Tại sao?"

Ooshiro gật đầu đồng tình với câu hỏi của người hiệp sĩ.

"Đ-Đúng đó, sao cháu lại muốn làm việc này chứ, Mikoto-kun?"

"Im đi, ông già. ...Ngài Hiệp sĩ, vậy thay vào đó hãy để tôi hỏi ông: ông muốn gì?"

Sau một khoảng dừng, người hiệp sĩ đáp lại, "Trả thù."

Sayama thầm gật đầu trong tim mình và nghĩ.

...Đó có lẽ là sự thật, nhưng ông ta biết chuyện đó sẽ không bao giờ thật sự xảy ra.

Khi cậu nghĩ, Sayama nhìn những người đứng sau lưng người hiệp sĩ. Tính cả người hiệp sĩ thì có tổng cộng là mười một. Bao quanh họ đều có một bầu không khí căng thẳng, nhưng họ cũng đã khá già.

Họ rõ ràng không còn ai trẻ hơn để lựa chọn.

Kể cả khi bọn họ chiến đấu ở đây và thắng, thì bọn họ cũng không có đủ sức mạnh của một tổ chức cần thiết cho một chiến thắng cuối cùng. Đó là tại sao họ lại định bắt một con tin từ trận chiến này trước khi bước lên vũ đài thật sự: bàn đàm phán.

"..."

Sayama nhìn bộ râu trắng của người hiệp sĩ. Sự phá hủy của 1st-Gear hình như là đã xảy ra vào khoảng cùng lúc với Thế chiến Hai. Đó là 60 năm về trước.

Khát vọng của họ vào lúc đó là trả thù. Nhưng hiện tại thì sao?

Chữ "tàn dư" lóe lên trong tâm trí Sayama.

Nhưng điều đó khiến cậu phải chuẩn bị sẵn tinh thần. Những kẻ với không còn gì để mất có thể khá là đáng sợ.

Và vì thế nên cậu cẩn thận chọn lựa từ ngữ khi cậu nói tiếp.

"Chúng tôi sẽ tổ chức đàm phàn sơ bộ với phe ôn hòa của 1st-Gear vào ngày mai. Hành động của ông cũng sẽ được tính vào đó, vậy nên liệu ông có thể rút lui vào lúc này được không?"

"Ngươi muốn bọn ta rút lui?"

"Thanh kiếm của một hiệp sĩ không rút ra không được sao? Nếu ông rút kiếm thì một mối thù sẽ được giành cho toàn bộ cư dân của 1st-Gear trong bất kì cuộc đàm phán nào tổ chức về sau. Và đó là gồm có cả những người mà ông chiến đấu vì họ đấy."

"Có những lúc mà một người không thể rút kiếm ra chỉ vì lòng kiêu hãnh. Ta nói có sai không?"

Sau khi nghe câu hỏi bình tĩnh để xác nhận lại đó, Sayama buông ra một hơi thở.

...Đây là giây phút quyết định.

Cậu suy nghĩ và cuối cùng nói, "Lòng kiêu hãnh của ông chỉ tồn tại vì lợi ích của riêng ông thôi sao? Hay đó là cho lợi ích của toàn bộ những người đang chờ đợi ông?"


Người hiệp sĩ mím môi trước câu hỏi của Sayama.

Ông ta không nói, nhưng tiếng nghiến răng của ông ta thoát ra khỏi miệng. Tuy nhiên...

"..."

Nòng súng của người hiệp sĩ rung nhẹ lên. Bộ râu trắng của ông ta di chuyển khi ông ta mở miệng nói.

"Một tên nhóc từ cái Gear thấp kém này thì biết gì về lòng kiêu hãnh của một hiệp sĩ 1st-Gear chứ?"

Không có lấy một nụ cười, Sayama lắc đầu.

"Tôi chỉ hỏi ông một câu liên quan đến lòng kiêu hãnh của ông thôi mà. Tôi đang nhờ ông bù đắp cho sự thiếu hiểu biết về chủ đề này của tôi." Cậu hít một hơi. "Giờ hãy nói cho tôi. Lòng kiêu hãnh của ông là gì? Hãy bình tĩnh nhất có thể và nói cho tôi biết."

Bộ râu của người hiệp sĩ hình thành một nụ cười trước điều đó.

Và ông ta bắt đầu hạ khẩu súng trường của mình xuống.

Ngay khi làm thế, ông ta đột nhiên nhìn lên và căng thẳng lấp đầy lấy cả cơ thể ông ta.

"...!"

Người hiệp sĩ lùi lại một bước và chuyển ánh nhìn căng thẳng sang hướng của Sayama.

Nhưng mà, cặp mặt dưới chiếc nón sắt không nhìn vào mật Sayama. Chúng đang hướng đến nơi xa hơn cậu, đến phía nam của quảng trường rộng lớn.

Sayama quay lại để nhìn sang cùng một hướng.

Giữa những cái cây ở phía nam đã nhận phải nhiều thiệt hại từ việc bức tường đá rơi xuống, một hình dáng nhỏ màu đen duy nhất có thể thấy.

Đó là một con mèo đen.

Con mèo ngồi trên một thân cây thông đúng hệt như bên phía UCAT đã làm. Nó đang chăm chú nhìn lên họ. Nhưng mà Sayama chắc chắn rằng người hiệp sĩ đã phản ứng lại với con mèo đen đó.

Sayama cảm thấy mình đã nhìn thấy con mèo ở đâu đó lúc trước rồi, nhưng cậu lắc đầu.

...Giờ không phải là lúc cho việc đó.

Cậu quay lại phía người hiệp sĩ để phát hiện rằng mọi thứ đều bị căng thẳng bao trùm. Toàn bộ mười một người đã dàn ra trước cậu đều đang nhìn chằm chằm vào con mèo đen và nín thở.

Sự im lặng của họ cảm giác như nó có thể nổ tung bất cứ lúc nào. Và cuối cùng nó cũng bị phá vỡ bởi một lời từ người hiệp sĩ.

"Xin lỗi."

Ông ta nói với cặp mặt cụp xuống, nhưng ông ta không nói với Sayama.

Song, ông ta nhanh chóng giơ khẩu súng trường lên, nhắm, và bóp cò.

Cùng khoảnh khắc đó, Sayama hành động.


Shinjou thấy rõ căng thẳng lan khắp cả nhóm người từ nơi cô đang đứng giữa những cây thông.

Cô hướng mắt về phía mà nhóm 1st-Gear đang nhìn và phát hiện thấy một con mèo đen.

"Nó là cái gì thế?"

Itaru nói từ bên dưới, nơi ông ấy đang ngồi trên lan can dẫn lên đài quan sát.

"Một ma vật dùng bởi một pháp sư 1st-Gear. Chúng được dùng để liên lạc với người khác. Nói cách khác, mấy tên ngốc này đang bị theo dõi và chúng chỉ vừa mới nhận ra điều đó. Có nghĩa là chúng sẽ không còn có thể rút lui nữa." Ông ấy cười cay đắng. "Sau sự phá hủy của 1st-Gear, cư dân của nó chia thành ba phe ở Low-Gear. Phe ôn hòa của Fasolt, phe Cung điện Hoàng gia đã tách ra với công nghệ Không gian Khái niệm, và phe Thành phố có con rồng máy tên Fafnir Custom. Đây là phe Cung điện Hoàng gia, phe không thật sự có đặc trưng riêng nào cả. ...Gần khiến ta cảm thấy tội nghiệp cho ông già của mình. Ông ta bị ép phải diễn trong tuyệt vọng đến thế trước những kẻ tầm thường này."

"Sao những người quanh mình toàn nói mấy điều kinh khủng như thế về ba mẹ của họ vậy...?"

Shinjou nhăn mày và thở dài ở nơi Itaru không thể thấy cô. Cô cầm khẩu súng lục Sayama đã để lại cho mình. Sức nặng và sự lạnh lẽo của kim loại đen không hề ấm lên kể cả khi cô đang siết chặt tay. Cô chỉ đơn giản là không thể quen với cái cảm giác của nó. Nhưng...

"Cậu ấy đã để thứ này lại cho mình."

Sayama đã nhờ cô cứ để người hiệp sĩ tiến lại chỗ cậu ấy. Và nếu đàm phán thất bại, cậu ấy nói là sẽ giơ tay phải lên. Và cô sẽ bắn.

Hiện tại, người hiệp sĩ đứng ở đầu đội hình cánh quạt của kẻ địch và đang đối mặt với Sayama. Nếu đàm phán thất bại, kế hoạch của Sayama là để cho cô bắn ông ấy.

Từ nơi Shinjou đang đứng, Sayama đang cách khoảng 15 mét về trước và 5 mét xuống dưới. Đó là vào khoảng giới hạn mà một người nghiệp dư có thể hi vọng sẽ bắn trúng bằng một khẩu súng lục.

Quĩ đạo bắn sẽ rơi xuống. Với lực xoay yếu của súng lục, một lỗi sai lệch nhỏ chắc chắn sẽ xảy ra.

Và người hiệp sĩ giữ một tấm khiên trong tay trái. Tấm khiên đó đang cản trở cô. Tuy nhiên...

"Nếu đàm phán thất bại, cậu ấy sẽ làm người hiệp sĩ phải di chuyển khiên và khiến ông ấy để lộ sơ hở về phía này."

Cô có thể làm được không? Shinjou nghiêng đầu, nhưng rồi cũng bỏ mặc câu hỏi.

Tình huống tuyệt vọng. Người hiệp sĩ lùi một bước và hơi cúi đầu xuống.

"—"

Ông ấy nói gì đó mà cô không thể nghe thấy và giơ khẩu súng trường của mình lên.

Vào cùng lúc, Sayama di chuyển.

Cậu ấy vung cánh tay trái về phía người hiệp sĩ. Cốc giấy trong tay đó bay về phía người hiệp sĩ trong khi tóe thứ bên trong ra. Người hiệp sĩ giơ khiên lên để đánh văng chiếc cốc.

Shinjou nhìn chăm chú vào nửa phần thân của người hiệp sĩ giờ đã đầy sơ hở.

Sayama giơ tay phải lên. Đó là tín hiệu.

"Ngay bây giờ!"

Shinjou nhắm và siết cò. Cô nhắm vào cơ thể ông ấy. Đó là giới hạn của cô.

Nhưng một giọng nói bất thình lình đến từ bên dưới.

"Sao cô không nhắm vào đầu? ...Cô luôn mềm yếu."

Đó là Itaru. Và ông ấy không ngừng nói chỉ với nhiêu đó.

"Nếu cô bắn vào người hắn ta, giáp của hắn sẽ đánh bật nó ra. Nếu cô không giết gã hiệp sĩ, thì cậu ta có thể sẽ chết đấy."

Hai tay đang giữ súng của cô run run trước chữ "cậu ta".

Shinjou nhớ rõ lại những gì đã xảy ra tối hôm trước. Cô nhớ lại giây phút mà mình đã không thể làm được bất cứ thứ gì.

Và vì thế nên cô siết chặt tay đặt trên cò súng hơn. Cô cố bắn ngay khi có thể.

Cô siết nó. Và cùng lúc đó, Itaru la lên với cô. Giọng mạnh mẽ của ông ấy thiếu đi bất kì dấu hiệu nào cho thấy một nụ cười.

"Giết hắn!"

Vai Shinjou rung lên và cô bóp cò. Nhưng hành động đó không gây ra gì cả.

Không có tiếng súng, không độ giật, và không viên đạn nào bay ra.

Khi cô cố bóp cò, tay súng đã rớt khỏi tay cô. Lực siết của cô không hề có sức mạnh. Khẩu súng lục bị treo ngược ở đầu ngón tay cô chỗ chốt an toàn, khi đôi tay đang mở ra của cô run rẩy.

Cô không thể bắn. Và ngay khi cô nhận ra điều đó...

"Ah!"

Sự run rẩy ở tay cô lan sang hai vai cô.

Khoảnh khắc tiếp theo, cô nghe thấy một tiếng súng không đến từ khẩu súng của mình.

Chương 10: Sự vươn lên của ý chíSửa đổi

OnC v01 101

Do dự là lòng tốt ngụy tạo hay là dũng khí?

Nếu vậy thì quyết tâm là xấu xa ngụy tạo hay là sự bất cẩn?

Không có cái nào là xấu cả


Người hiệp sĩ vung tấm khiên và làm chệch hướng thứ chất lỏng đó.

Khi chất lỏng màu vàng nhạt trúng vào tấm khiên kim loại, khói bốc lên từ đó. Có một cái lỗ đã ăn mòn vào bề mặt tấm khiên.

"Đó quả là một chất độc chết người đấy!" người hiệp sĩ nhận xét.

"Cháu thật sự đã định sẽ đổ thứ đó vào tai ta sao!?" Ooshiro nói thêm vào.

Người hiệp sĩ làm lơ ông già và lặng lẽ siết cò khẩu súng trường.

Ánh sáng trắng xanh tỏa ra từ phía bên của cuốn sách được nạp vào súng.

Khẩu súng đang làm thành kệ sách đó mang ý nghĩa từ những câu từ ấy ra dưới dạng nhiệt.

Nó là một cách thức xưa cũ hơn với việc thêm khả năng mới vào bằng từ ngữ, nhưng nó rất mạnh.

Ông bắn.

Một quả cầu ánh sáng bắn ra từ nòng của khẩu súng. Nhưng, ông không nhắm vào bất cứ ai trong hai người đang nằm trên mặt đất phía dưới ông.

Ông nhắm vào con mèo đen.

Trong khoảng thời gian được gọi là tức khắc, viên đạn màu vàng rực to lên tới năm mét tính từ bên này sang bên kia, và di chuyển theo dạng một vòng cung nông về phía nam của khu vực được phủ cỏ.

Sự vang dội của tiếng phóng điện được kéo dài bởi âm thanh của sự phá hủy khi nó trúng đích.

Nó phát nổ.

"!"

Rìa nam của quảng trường cỏ trở nên méo mó đi, nát vụn, và rồi co vào trong, cả cây cối và đất cát.

Giây phút tiếp theo, mọi thứ trong phạm vi 20 mét vuông đều bị thổi tung lên trời.

Một tiếng rầm ghê rợn có thể nghe thấy.

Người hiệp sĩ nói, "Mình nghĩ thế là đủ rồi."

Rồi ông quay sang phía hai người phía dưới ông.

"Giờ thì! Ta sẽ xử lý cả hai. Kể cả nếu việc này làm hoen ố danh ta thì theo đuổi mục đích đến cùng chính là cách ta thể hiện niềm kiêu hãnh của mình!"

Cậu thiếu niên đang nằm trên đất sau đó lẩm bẩm gì đấy.

"Vậy là ông cũng đã quyết định con đường mình sẽ theo, phải không?"

"Cái gì?" người hiệp sĩ hỏi.

Nhưng, ông nhanh chóng nâng khẩu súng trường lên lần nữa và tập trung vào trận chiến.

Quyển sách nạp vào khẩu súng đã đang tỏa ra ánh sáng trắng xanh từ tất cả các trang của nó.

Nếu ông siết cò, ông có thể loại bỏ hai người đang bám vào con dốc dựng đứng.

"Ta xin lỗi," người hiệp sĩ nói.

Bất ngờ, cậu thiếu niên trả lời ông.

"Không cần phải xin lỗi."

Khi nói, cậu thiếu niên đột nhiên đứng lên.

Cậu ta đứng trên mặt đất mà lẽ ra phải là một dốc đứng đối với cậu ta. Cậu ta đặt chân lên mặt đất và đứng trong khi giữ thấp cơ thể.

"Cái gì...!?" Người hiệp sĩ lùi lại. Ông giơ khiên của mình lên lại và hét, "Tên khốn! Ngươi đã thêm vào cùng một khái niệm với chúng ta sao!?"

Không đáp lại, cậu thiếu niên chạy.

Đồng đội của người hiệp sĩ bắt đầu di chuyển và chuẩn bị tấn công, nhưng đã quá trễ.

Cậu thiếu niên vòng qua trái của người hiệp sĩ, tức là phía bắc. Người hiệp sĩ cố bắt kịp chuyển động của cậu thiếu niên với khẩu súng trường của mình, nhưng ông đã không làm kịp.

Với phần lưng quay lại, cậu thiếu niên nhảy nhẹ lên.

Cậu ta thực hiện một cú đá vòng hậu.

Một cú đánh trực diện

Gót chân cậu ta trúng vai trái của người hiệp sĩ với sức nặng lớn hơn dự tính.

Xương của người hiệp sĩ phát ra tiếng răng rắc và cơ thể ông bị nhấc bổng lên.

"Kh."

Ông chịu đựng cơn đau và hạ hông xuống để tiếp đất cho đàng hoàng. Ông cố nhắm khẩu súng trường vào cậu thiếu niên, nhưng cơ thể ông cảm thấy tê cứng và ông chỉ có thể nhắm về trước.

Trong khi vẫn duy trì cảnh giác với một cú đá nữa, người hiệp sĩ xoay cả người mình. Ông giơ khiên về phía cậu thiếu niên.

Ông thấy cậu thiếu niên tiếp đất sau cú đá bằng cả bốn chi.

Rồi cậu ta hơi nâng người lên một ít trước khi chạy. Cậu ta vòng qua phía bắc một lần nữa.

Khi người hiệp sĩ cố theo kịp cậu ta, một trong hai cấp dưới người khổng lồ của ông la lên từ đằng sau.

"Nhìn kìa!"

Người hiệp sĩ quay sang phía của giọng nói trầm đó và thấy ông già tên Ooshiro đang di chuyển về phía nam của khu vực phủ cỏ. Thế đứng của ông ta thấp, nhưng chắc chắn là ông ta đang chạy.

"Bằng cách nào?" người hiệp sĩ lẩm bẩm.

Hướng nam đã được định là xuống, vậy nên mặt đất lẽ ra phải dốc thẳng đứng xuống.

Ông và đồng đội của ông chỉ có thể đứng được nhờ vào tác dụng của đá hiền triết họ giữ. Kẻ địch của họ lẽ ra không hề có bất kì một viên nào mới phải, nhưng chúng vẫn chạy trên mặt đất dựng đứng đó.

"Bằng cách nào chứ!?"


Phía bắc của quảng trường cỏ đó, có một hàng cây đã thoát được sự phá hủy của bức tường đá.

Nó giờ đang là chỗ đứng vươn ra vuông góc với mặt đất. Trên một trong mấy thân cây, trận chiến bắt đầu ở xa bên dưới có thể thấy được. Sf đứng đó mang theo một bộ dụng cụ cafe.

Cô cầm chiếc dù, thùng giữ lạnh di động, một cái bàn, và ghế. Cô khéo léo đặt chúng lên thân cây khi nghe người hiệp sĩ hỏi từ xa bên dưới: Bằng cách nào?

Sf gật nhẹ đầu.

Cô lấy ra một viên đạn duy nhất từ trong túi. Mặt bên của nó, chữ "đạn, thêm một phát trúng" được viết trên đó.

"Các người đã phạm một sai lầm trong nguyên lí rồi."

Cô đặt viên đạn lên trên chiếc bàn đang nằm trên hàng cây.

Lúc đầu viên đạn vẫn nằm yên, nhưng cuối cùng nó tăng tốc và bắt đầu lăn.

"Khu vực đó có lẽ trông như một bức tường, nhưng nó thật ra chỉ là một con dốc," Sf nói như để xác nhận lại. "Đặt hướng nam là xuống là một quyết định ngu ngốc nhưng không gì ngạc nhiên cả đối với cư dân của một thế giới phẳng như 1st-Gear. ...Bởi vì dù sao thì, trái đất cũng là hình cầu, còn Nhật Bản thì nằm ở bán cầu Bắc."

Sf nhìn khu vực rậm cỏ phía dưới mình. Sayama lao vào trung tâm hàng ngũ kẻ địch và đang chiến đấu trong khi tập trung né đòn. Cậu ấy đang chạy dọc một con dốc nghiêng khoảng 40 độ và lặp lại việc né tránh rồi tấn công.

Cách tấn công của Sayama rất đơn giản. Cậu ấy sẽ vòng qua phía bắc của kẻ địch, chọn những đòn tấn công có thể tận dụng tối đa khối lượng cơ thể cậu ấy như một cú đá thẳng hay đá vòng, và rồi hướng thẳng nó về phía kẻ địch của mình ở dưới con dốc về phía nam.

Sayama không còn lựa chọn nào khác ngoài việc phải đứng trên con dốc.

Cậu ấy phải giữ tư thế thấp, nhưng nhờ thế mà nó dễ né đòn tấn công của kẻ địch hơn. Khi bị ép góc, cậu ấy có thể nhảy ra xa về phía nam, dùng con dốc để nới rộng khoảng cách. Sf gật đầu khi cô xem tiếp.

"Để chặn trước đòn tấn công phủ đầu của kẻ địch, cậu ấy đã ép mình sát xuống con dốc, giả vờ nó là một bức tường."

Khi nói, Sf choàng quai đeo của thùng giữ lạnh qua vai phải và cầm cây dù trong tay.

Cô đột nhiên nhìn lên để phát hiện ra rằng một cung thủ có cánh đã chú ý đến cô.

"Ôi trời," Sf nói khi cô mở thùng giữ lạnh ra.

Người cung thủ phía trên đưa tay lên dây cung. Phần chính giữa của sợi dây có một mảnh vải đính vào đó. Mảnh vải có chữ viết trên đó. Người cung thủ kéo dây cung và một mũi tên ánh sáng xuất hiện giữa mảnh vải và cây cung.

Thay vì bắn ngay, thì người cung thủ lại xoắn mảnh vải về bên phải.

Sợi dây trở nên căng hơn và cây cung phát ra tiếng răng rắc, nhưng mũi tên ánh sáng thì nhân lên làm ba.

Cuối cùng, người cung thủ bắn.

Âm thanh của ánh sáng được giải phóng nghe tương tự như tiếng sáo.

Khi tam tấu với âm cao đó trút xuống từ trên trời, Sf hơi cúi đầu xuống.

"Cảm ơn vì một đòn tấn công bình thường đến thế. Thay lời cảm ơn, tôi cũng sẽ trình diễn đòn tấn công bình thường của chính mình."

Cô lấy ra thứ trông như hai cây trượng dài từ thùng giữ lạnh.

Hai vật thể xuất hiện từ bên dưới mấy thức uống lon là một khẩu súng máy và nòng của nó.

Cô gắn phần nòng nặng nề lại bằng một tay và nạp băng đạn vào. Viên đạn đầu tiên ngay lập tức được đưa lên ổ đạn.

"Đã sản sinh được hơn 40 000. Có lẽ vậy là vừa đủ rồi."

Với bình luận đó, Sf nhắm lên trời và siết cò.


Sayama có thể nói rằng cậu đang bị bao vây. Kẻ địch của cậu lại một lần nữa đang giữ cậu trong tầm kiểm soát.

Mấy ông già đội mũ bê rê vuông trông như linh mục và mấy bà già đội mũ trùm trông như pháp sư rõ ràng đang giữ khoảng cách trong khi hai cấp dưới khổng lồ bắt đầu vòng qua phía bắc của cậu. Họ đang ngăn cậu giành được vị trí lợi thế cho mình.

Nhưng Sayama thấy rằng việc đó vẫn ổn khi mồ hôi chảy xuống từ chân mày cậu.

Ít nhất thì, cậu đã dụ được kẻ địch khỏi khu rừng nơi Shinjou đang có mặt và Ooshiro Kazuo đã có thể trốn thoát.

Điều đó có nghĩa là cậu không cần phải lo lắng về chiến trường này nữa. Và cậu có thêm một suy nghĩ.

...Mình đã đúng. Shinjou-kun đã không bắn.

Khi tấn công người hiệp sĩ, cậu đã ra tín hiệu, nhưng Shinjou đã không bắn. Cậu đã đoán được việc đó, nhưng vẫn có chút sốc nhẹ.

Cô ấy thật sự lại tiếp tục làm mình bất ngờ rồi, cậu nghĩ khi bước đi vòng lên.

"Shinjou-kun luôn nghiêm túc về mọi thứ," cậu lẩm bẩm. "Kể cả những khi cô ấy lưỡng lự."

Cũng vì cô ấy tiếp nhận mọi chuyện một cách nghiêm túc nên cả lần này cô ấy cũng không thể siết cò.

Sayama bỗng nhớ lại chuyện gì đã xảy ra vào buổi sáng đó.

...Lúc mà những người hiếm khi nào nghiêm túc trở nên nghiêm túc, thì họ có thể tạo ra được một sức mạnh to lớn, à?

"Và nghĩ rằng mình không thể nghiêm túc nghĩa là đang liên tục nghĩ về việc trở nên nghiêm túc."

Sayama quyết định rằng Shinjou đã đến được mức độ đó.

...Nhưng còn mình?

"Liệu có bao giờ mình sẽ—..."

Liệu có bao giờ cậu sẽ trở nên nghiêm túc không?

Ánh nhìn thắc mắc của cậu bắt gặp hình ảnh phía chuôi cây trượng của người pháp sư đang tỏa sáng. Thay vì để lại dư ảnh của ánh sáng, nó trông giống như chữ viết đang bị đốt vào không trung hơn. Sayama không nhận ra chữ đó, nhưng cậu có thể đọc được nó.

Nó có nghĩa là lửa.

Cậu phóng đi ngay khi đọc nó. Cậu phóng xuống phía nam dưới con dốc.

Khoảnh khắc tiếp theo, một cột lửa bắn lên từ vị trí mà cậu vừa mới đứng đó.

Khi cậu nghe thấy không khí bốc cháy, những ngọn lửa đỏ thẫm bắn lên theo ba đường xoắn ốc. Phía cuối vòng xoắn nở bung và túa ra không khí khi cột lửa hung bao vỡ vụn ra và biến mất.

Sayama tiếp đất.

Cùng lúc đó, Sayama chú ý thấy đội hình của kẻ địch đã hoàn thành.

Mấy linh mục và pháp sư ở phía bắc tách sang trái phải. Hai người khổng lồ lao xuống giữa nhóm đó. Họ cao khoảng ba mét. Dưới lớp áo choàng màu xanh lá tối, mấy cấp dưới đó mặc giáp nhẹ và được trang bị thêm dao.

Họ không thể chuyển hướng gấp, nhưng họ có thể dùng mấy con dao cơ động để che lấp nhược điểm đó.

Họ đến.

Sayama chuẩn bị tinh thần. Cậu không thể đánh bại họ trực diện. Cậu cần chạy vòng qua họ. Cậu hạ thấp người và hít hơi vào. Cậu đột ngột liếc sang cánh tay trái khó di chuyển được của mình và bàn tay trái.

Cậu thấy mấy vết sẹo trên bàn tay và chiếc nhẫn trên ngón tay.

Cậu cố siết nắm tay đó lại, nhưng chỉ nhận lại cơn đau nhói.

Đó là một cơn đau không có thật, nhưng nó lại cảm thấy rất thật đối với cậu. Và cậu không thể bất chấp mà vung nắm tay được.

Một khắc sau, Sayama nhìn lên từ chỗ bàn tay trái và chạy.

Cậu co người xuống, duỗi ra, và lao người về trước.

Vào cùng giây phút đó, cậu phát hiện thấy một bóng đen đến từ bầu trời phía trên.

Đó là một cung thủ.

Không ổn, cậu khẽ lẩm bẩm.

Kẻ địch của cậu không định để cho mấy cấp dưới khổng lồ tấn công.

Họ sẽ bao vây cậu và cậu sẽ bị bắn tỉa từ trên trời.

"Kh."

Sayama hít vào một hơi và xoay cả người lại.

Để tránh đòn tấn công đang đến được nhiều nhất có thể, cậu lăn dọc trên mặt đất.

Nhưng thứ rơi xuống đất không phải là một mũi tên hay thậm chí là một cây cung.

Nó có cánh.

"!"

Với tiếng thịt bị dập, một hình dáng bốn cánh to lớn rơi xuống đất nơi Sayama đã đứng khoảnh khắc trước. Đó là cung thủ, người đã ở trên trời. Sayama có thể thấy máu đỏ túa ra từ gốc chiếc cánh trên của ông ta.

Sayama đứng dậy từ tư thế quì và nghe thấy một âm thanh nhất định trước cả khi cậu có thể thắc mắc xem chuyện gì đang diễn ra.

Cậu nghe thấy tiếng súng.

Cậu nhìn lên. Cậu nhìn về phía bắc, tức là phía trên cậu.

Trên bầu trời ở đó, một cặp cánh khác rơi xuống.

Cung thủ bốn cánh rơi xuống khu rừng phía đông trong khi đôi cánh đẫm máu đỏ.

Chỉ khi đó mọi người mới đều nhìn qua.

Một bóng hình mang màu trắng đen đang nhảy xuống từ hàng cây ở đằng xa về phía bắc.

"Sf-kun..."

Cô ta cầm một khẩu súng máy trong tay trái, một cây dù trong tay phải, và một thùng giữ lạnh lớn kẹp dưới cánh tay phải.

Mặc dù mang theo hai vật trông lớn quá mức so với cơ thể mình, cô ta vẫn đang chạy xuống con dốc. Cô ta phóng qua không trung.

Cô ta có vẻ không quan tâm rằng một trong hai cung thủ bốn cánh đã rơi xuống giữa những cái cây gần đó.

Cô ta đáp xuống.

Khoảnh khắc tiếp theo, một trong mấy pháp sư phản ứng lại. Bà ta viết vài chữ vào không khí, biến chúng thành mấy ngọn giáo ánh sáng, và ném chúng vào Sf.

Ánh sáng bay với một tiếng va chạm cao độ.

Sf làm một hành động duy nhất để đáp lại. Cô ta giơ cây dù trong tay phải lên và bung nó ra. Với tiếng gió vụt, cơ thể của Sf được nâng lên nhờ cây dù khi cô ta bắt đầu lơ lửng.

Mấy ngọn giáo ánh sáng bay qua dưới chân cô ta và đâm vào bãi cỏ ở đằng xa.

Ngay lúc nghe được tiếng mấy ngọn giáo nổ tung ở đằng xa, Sf buông dù ra.

Sau đó, cô rơi theo một đường thẳng.

Được dẫn dắt bởi gia tốc trọng trường, gót chân của Sf nghiền vào người khổng lồ ở bên trái tính theo góc nhìn của Sayama.

Va chạm gây ra một âm thanh lớn.

"...!"

Cô ta dồn toàn bộ khối lượng của mình vào hai chân khi chúng đạp trúng phần bên của người thuộc cấp và cơ thể ông ta bị đánh bay lên trời. Sayama lùi lại khi người cấp dưới xoay vòng trên không và đâm sầm đầu xuống đất.

Những âm thanh dữ dội lặp lại có thể nghe thấy khi bộ giáp và thịt của ông ta đâm trúng đất, nhưng cuối cùng ông ta cũng dừng lại.

Người cấp dưới không còn cử động nữa.

Thay vào đó, một phụ nữ mảnh khảnh, người mà bây giờ mới đến chỗ hiện trường, di chuyển.

Cô ta có mái tóc trắng ngắn và mặc một bộ đầm đen với chiếc tạp dề trắng. Bóng hình của cô ta trải dài ra với phần viền váy và cô ta cúi chào Sayama.

"Tôi mừng khi thấy cậu vẫn như mọi khi."

Đó là Sf.


Sayama liếc nhìn xung quanh. Khi Sf chào cậu, kẻ địch lại một lần nữa lập thành đội hình quanh họ.

Người hiệp sĩ vào cuộc để thay cho người cấp dưới đã mất và hai pháp sư di chuyển.

Khi bọn họ quan sát cô ta, Sf mở thùng giữ lạnh ra và thọc tay vào trong. Đội hình kẻ địch chuẩn bị sẵn sàng khi tiếng đá và nước vang ra từ thùng giữ lạnh.

Nhưng, Sf không nhìn bọn họ. Cô ta quì người xuống và đang nhìn về phía Sayama.

"Sayama-sama, xin hãy nhận lấy cái này. Nó là một sản phẩm mới, hoàn hảo cho những lúc nghỉ giải lao giữa các buổi tập."

Cô ta đưa cho cậu một chai nước uống thể thao bằng nhựa. Cậu nhận nó và cô ta cúi đầu trước khi lại cho tay vào trong thùng.

"Tất cả các người thì có thể nhận lấy thứ này," cô ta nói khi lấy ra một khẩu tiểu liên đen, bóng loáng.

Cô ta vừa xoay vòng vừa bắn.

"!"

Trước tiếng súng, người cấp dưới, người hiệp sĩ, và những kẻ địch khác đều hoảng hồn giơ khiên hay găng sắt của mình lên.

Nhưng bọn họ quá chậm.

Khi tiếng ồn kim loại vang lên, bọn họ hoặc là bị ép phải lùi lại hoặc là bị thổi văng đi.

Sayama đứng dậy. Khói trắng bao lấy cậu và Sf. Đội hình quanh họ đã nới rộng ra một chút và một pháp sư đang nằm gục trên đất. Sayama nhìn về phía người pháp sư trong khi mở nắp chai nước.

"Bà ta không chết. Đúng như đã đoán, bọn họ có một dạng sức mạnh phòng thủ nào đó. Thứ này không gây ra sát thương quá lớn."

Sayama để ý thấy ống tay áo phải của Sf đã bị rách. Điều đó cho thấy rằng cô ta đã nhận phải đòn tấn công nào đó. Và cánh tay mà cậu nhìn thấy phía dưới phần vải đen đã rách là...

"Một cỗ máy?" Sayama hỏi sau khi vị chanh tràn vào miệng cậu từ chai nước.

Cánh tay của Sf được làm từ thứ trông như bọc giáp màu ngà đầy tỉ mỉ. Phần cánh tay được làm tỉ mỉ cực kì ở khớp cùi chỏ giữa phần trên và dưới của cánh tay và chỉ có nhựa đen lấp đầy khoảng trống.

Không quay người lại, Sf quăng khẩu tiểu liên xuống đất.

"Automaton được UCAT Đức tạo ra bằng công nghệ của 3rd-Gear chính là tôi, Sein Frau đây. Cơ thể tôi được ráp nên chỉ dành riêng cho Itaru-sama sử dụng, nên tôi có thể đi mua sắm hoặc tiếp khách trong thời tiết xấu hay dưới những trường hợp bất tiện. Lớp vỏ ngoài được kết nối này của tôi có thể hoạt động trong 24 giờ nếu đá hiền triết được thay thế, nên cả những mệnh lệnh vô lí đột ngột nhất cũng có thể—..."

"Quá đủ với mấy lời nói như trong chương trình chào hàng buổi tối như vậy rồi," Sayama nói khi cậu đưa lại cái chai không cho Sf. Và sau đó, "Khả năng chiến đấu của cô ra sao?"

"Theo UCAT Đức, người Đức có là những người xuất sắc nhất trên thế giới. Tôi được tạo ra bằng công nghệ của họ, nên khả năng chiến đấu của tôi cũng thuộc hàng đỉnh."

"Không phải đất nước thuộc phe cánh hữu 'xuất sắc nhất' đó đã thua Thế chiến Hai sao?"

"Những người thật sự xuất sắc không cần phải thèm khát chiến thắng. Chiến thắng là không cần thiết trong cuộc tìm kiếm vĩnh hằng để trở nên mạnh hơn."

"Ai nói thế?"

"Tôi không biết. Nhưng mà nó đã được khắc ghi vào tâm trí tôi rồi."

Khi cô ta nói, Sf chuyển khẩu súng máy trong phải sang tay trái và chúi họng súng xuống đất. Cô ta di chuyển họng súng sang bên sao cho nó vẽ thành một đường cong dưới lớp đất bụi.

"Tên tôi là Sein Frau, 'người phụ nữ có tồn tại'. Tôi là một thứ không phải người được sinh ra từ khát khao 'tồn tại'. Nào, hãy đến đây và mang theo lí do được sinh ra của các người. Nếu lí do đó yếu thế hơn của tôi, các người thậm chí sẽ không thể 'tồn tại'".

OnC v01 102

Với một cú xoay gót, cô ta biến đường cong trên đất thành một đường tròn.

"Tôi được tạo ra vì lợi ích của chủ nhân mình. Tôi hi sinh sắt thép trong tôi cho xương cốt trong ngài ấy, dây xích của tôi cho xác thịt của ngài ấy, dầu của tôi cho máu của ngài ấy, và quyết tâm của tôi cho trái tim của ngài ấy. Nhưng có một thứ ngài ấy có mà tôi lại chẳng có gì để hi sinh cho."

Khi vòng tròn được nối lại, cô ta đặt họng súng lên điểm nối.

"Nước mắt của ngài ấy. ...Khi mà tôi không có cảm xúc, tôi cũng chẳng có gì cho đi được để đáp lại thứ ấy. Vì vậy, tôi không khao khát nước mắt của chủ nhân mình. Tôi khao khát chỉ một kết quả mà không cần phải rơi lệ."

Cô ta giơ súng lên.

"Sắt thép cho xương cốt ngài ấy, dây xích cho xác thịt ngài ấy, dầu cho máu ngài ấy, quyết tâm cho trái tim ngài ấy, và..."

Cô ta hít một hơi.

"Sự ích kỉ cho nước mắt của ngài ấy."

Khi cô ta nói, Sf siết cò trong khi nhắm vào hàng ngũ kẻ địch.


Shinjou ngồi trên một thân cây.

Sự run rẩy nơi bàn tay cô đang bắt đầu giảm dần, nhưng sức lực vẫn không trở về với các ngón tay của cô.

"Mình..." cô lẩm bẩm.

...thiếu mất điều gì vào những lúc như thế này chứ? cô kết thúc câu hỏi trong suy nghĩ.

Cô nghe thấy một giọng nói từ bên dưới.

"Cô đạt điểm xuất sắc trong tập huấn và tài thiện xạ khi bắn yểm trợ từ phía sau cũng rất tốt. Nhưng có vẻ như cô không hề tốt khi ở vị trí tiên phong, nơi mà một trận chiến thật sự diễn ra ngay trước mắt cô. Cô có nghĩ tôi nên chuyển cô đi khỏi Đội Leviathan không, Shinjou?"

Shinjou ngừng thở trong giây lát.

Nhưng, khi thấy Shinjou như thế, giọng nói từ bên dưới bật cười.

"Hah. Gì mà mặt nghiêm trọng thế? Ta có thể là người giám sát, nhưng cô biết là ta không thể tự làm mọi chuyện theo ý thích mà, đúng không? Cô được thêm vào với tư cách là một thành viên theo lời giới thiệu của ông già ta. Ta không thể thuyên chuyển cô mà không có sự cho phép của ông ta và sự đồng ý của cô."

Shinjou nhíu mày trước tiếng cười đó và nghiến răng.

"Sao chú lúc nào cũng như thế này vậy!? Kể từ khi nhận cháu vào..."

"Cô thật sự muốn biết sao?" nói một giọng đang cười. "Đó là bởi vì ta biết mọi thứ nhưng lại không hiểu gì cả." Sau đó giọng nói ấy đổi chủ đề. "Nhìn đi, mấy tên ngốc đang gặp rắc rối kìa. Hãy làm những gì cô có thể đi."

Shinjou nhìn ra phía quảng trường cỏ và nhận ra ông ấy có ý gì.

Sayama và Sf di chuyển xung quanh giữa làn mưa đạn và kẻ địch đang đổ gục bởi những đòn tấn công.

Nhưng một vài người trong số bọn họ bắt đầu di chuyển lần nữa. Đầu tiên là người cấp dưới mà Sf đã đánh bại. Ông ấy đang cố đứng dậy. Và ông ấy đang nấp sau một kẻ địch khác, nên Sayama và Sf không thể thấy được.

Shinjou đứng lên trên thân cây.

"Sayama-kun!"


Khi người hiệp sĩ lao về phía cô từ trước mặt, Sf cũng lao vào với vai hướng ra trước.

Với thùng giữ lạnh vẫn kẹp dưới cánh tay phải, cô rút ngắn khoảng cách giữa mình và người hiệp sĩ trong tích tắc.

Người hiệp sĩ nhắm khẩu súng trường vào cô.

Sf hơi giơ khẩu súng máy trong tay trái lên trước khi vung nó.

Cô đập khẩu súng máy của mình vào nòng súng của kẻ địch.

Với tiếng kim loại ken két, Sf đẩy khẩu súng của người hiệp sĩ xuống và di chuyển về trước. Chân phải đang chạy của cô giẫm đất, nhưng chân trái giẫm lên nòng cây súng trường đã hạ xuống.

Khẩu súng trường của người hiệp sĩ giờ đã bị đâm phần đầu xuống vuông góc mặt đất.

Sf dùng khẩu súng máy như một cây gậy và tiếp tục tiến tới.

Cô đâm khẩu súng máy vào đất và buông nó ra. Cô bước một bước dọc theo khẩu súng trường của người hiệp sĩ bằng chân trái và vung chân phải lên để leo lên khẩu súng.

Cù vung hướng lên của chân phải cô tiếp tục thành một cú đá.

Chân cô bay về phía mặt của người hiệp sĩ. Đó là một cú đá thẳng và nhanh.

Người hiệp sĩ đưa ra quyết định ngay tức khắc.

Ông ta buông khẩu súng ra.

Với chỉ phần quai súng còn trong tay, ông phóng về sau.

"!"

Người hiệp sĩ kéo theo quai súng khi di chuyển ra sau. Khẩu súng trường để cắm xuống đất bị giật mạnh về sau kể cả khi Sf đang đứng đá giữa chừng trên nó.

Ông ta cảm thấy chút lực cản, nhưng khẩu súng trường vẫn rút ra khỏi mặt đất.

"!?"

Sf để chân trái trụ trên khẩu súng trường, nên chỗ đứng của cô bị kéo ra từ bên dưới cô. Cô bắt đầu ngã ra sau.

Kể cả thế, cô vẫn xoay xở để đá khẩu súng trường và nhảy cao vào bầu trời sau lưng.

Nhưng đã quá trễ.

Người hiệp sĩ đã kéo được khẩu súng về lại tay mình bằng quai súng.

Ông ta thu hẹp tầm nhìn lên Sf khi cô chới với trên không.

Ngay khi ông ta chuẩn bị siết cò, có chuyện xảy ra.

Cơ thể Sf co lại trên không trung và cô lộn một vòng.

Sau khi nhảy lùi lại, Sf đã vào thế đang cúi mình giữa không trung. Thứ gì đó đang đỡ cô từ bên dưới.

Đó là khẩu súng máy mà cô đã đâm xuống đất như một cây gậy trước đó.

Chân phải của Sf đặt trên báng súng đang chĩa lên trời.

Khoảnh khắc tiếp theo, cô duỗi người ra và nhảy.

Váy của cô bay lật phật trong không khí và viên đạn ánh sáng tạo ra từ khẩu súng của người hiệp sĩ bay vút qua dưới chân cô.

Sf bay.

Cô vung thùng giữ lạnh qua phần không khí trên đầu mình và lộn nhào, dùng nó làm trục quay.

Cô đáp ra phía sau người hiệp sĩ.

Người hiệp sĩ hướng khiên về phía cô ngay khi cô lấy ra một vật từ thùng giữ lạnh và ném nó về phía ông ta với lưng vẫn hướng về ông ta.

Thứ cô đã ném ra từ dưới cánh tay chỉ với cú quật cổ tay là một vật hình trụ lớn.

Người hiệp sĩ theo phản xạ mà vung khiên để đánh vào vật thể đang bay đó từ phía bên.

Với một âm thanh nặng nề nhưng êm, tấm khiên đánh văng vật đó đi. Nó bay trở lại chính xác chỗ của Sf.

Người hiệp sĩ tiếp tục lực xoay để nhắm khẩu súng vào Sf.

Khi làm thế, ông ta nhận ra vật mà cô đã ném là gì.

Đó là một chai nước nhựa 500ml.

"Cái—...?"

Người hiệp sĩ đang ngớ người thấy Sf đứng dậy.

Cô đang đối mặt với ông ta. Tay trái cô đặt trong thùng giữ lạnh. Ánh nhìn của cô đang tập trung nhìn thẳng vào ngay giữa phần cơ thể đang đầy sơ hở của người hiệp sĩ.

Với tiếng của những viên đá va vào nhau, cô lấy ra một vật kim loại dài từ thùng giữ lạnh.

Đó là một khẩu súng săn.

Sf vung nòng súng về trước, dùng hành động đó để lên cò.

Cô dùng chuyển động ngược lại của việc nó trượt về vị trí cũ để kéo cò.

Một tiếng súng nổ lên.

Cú bắn đầu tiên phá hủy chai nước đang bay giữa người hiệp sĩ và Sf.

Ngay sau đó, nó đâm vào giáp ngực của người hiệp sĩ.

Tiếng va chạm vang lên.

Người hiệp sĩ bật ngược ra sau như thể ông ta đã lãnh phải một cú đấm múc.

Vào lúc đó, một giọng nói vang lên dọc quảng trường.

"Sayama-kun!"

Sf quay sang phía giọng nói và thấy một bóng đen to lớn.

Đó là người cấp dưới mà cô lẽ ra đã đánh bại mới nãy. Thân hình khổng lồ của ông ta đã đứng dậy và giờ đang lao vào cô.

Sau khi cô vừa mới bắn, việc tránh đòn là đòi hỏi quá khó cho Sf.

Và người cấp dưới cầm một con dao trong tay phải. Nó sẽ đâm cô trong giây lát nữa thôi.

"Thất bại hoàn toàn đã dự đoán được," Sf vô cảm kết luận.

Cơ thể cô lả đi khi cô chuẩn bị cho chấn động.

Nhưng rồi một đòn tấn công bay về phía người cấp dưới đang lao tới từ bên hông.

"...!?"

Đó là Sayama.

Từ vị trí phía sau về tay phải của Sf, cậu ấy dùng đà từ con dốc và toàn bộ sức lực để tung ra một cú đá vòng ngược. Gót chân cậu ấy chém qua không khí theo một đường cong nhọn trước khi đập thẳng vào bên hông người cấp dưới.

Nó nghe như tiếng của một cú đâm hơn là một cú đập.

Người cấp dưới mất đà lao tới.

Nhưng, Sayama đã bị đánh bật lại một phần và bị ném vào không trung do sự khác biệt to lớn về quán tính.

Cậu ấy không nhìn Sf. Cậu ấy đang nhìn về phía khu rừng.

Shinjou đứng trên con dốc ở đó.

Sau khi thấy nơi cậu ấy đang nhìn, Sf chỉnh lại kết luận của mình.

"Thiệt hại một phần đã dự đoán được."

Ngay lập tức sau đó, người cấp dưới đang lao tới và Sf cắt qua nhau.

Tiếng các thớ cơ bị xé toạc có thể nghe thấy.

Mọi thứ từ vai phải của Sf trở đi bay qua không trung.

Với nơi giữ nó đã biến mất, thùng giữ lạnh rơi xuống đất.

Sayama quay lại và hỏi, "Có đau không?"

"Không ạ, tôi không có cảm giác đau đớn. Nỗi đau duy nhất mà tôi cảm thấy là khi không thể ở bên Itaru-sama."

Khi cô đáp lại, cánh tay phải của cô rơi lên trên lớp đất cát và lăn hai ba vòng xuống con dốc.

Và Sf thấy một thứ khác.

Sau cô, người cấp dưới đang chuẩn bị cho đòn tấn công tiếp theo với máu đang ứa ra từ miệng ông ta.

Sf xoay một vòng lại và chuẩn bị để chặn ông ta, nhưng rồi mắt cô hơi nheo lại.

Phía sau người cấp dưới đang lao tới, người hiệp sĩ đang nhắm khẩu súng trường về phía cô sau khi ông ta đã hồi phục nhờ vào thứ gì đó được viết bởi người linh mục. Vả phía sau ông ta, người pháp sư còn lại viết gì đó vào không khí bằng ánh sáng.

Người pháp sư không nhìn Sf và Sayama. Bà ta đang nhìn về phía khu rừng nơi Shinjou vừa ló mình ra.

Sf cảm nhận được Sayama đang di chuyển phía sau cô. Cô cũng di chuyển. Tuy nhiên...

"...!"

Cuộc tấn công của người cấp dưới, cú bắn của người hiệp sĩ, và vụ nổ của người pháp sư đều đến trước khi Sf kịp nhắm khẩu súng săn trong tay trái và trước khi Sayama có thể thực hiện bất cứ hành động gì.

Cả ba đòn tấn công nhanh chóng nối đuôi nhau mà bắn ra.


Sayama thấy đòn tấn công lao đến.

Nhưng nó không đến từ trước mặt cậu. Nó đến từ bên trên. Nó đến từ phía trên người cấp dưới đang lao đến.

"Cậu đang làm gì thế hả!?"

Đó là một cô gái.

Cô gái mặc trang phục nhẹ màu trắng và hai tay cầm thứ gì đó có hình dáng dài. Gót chân cô đập vào lưng người hiệp sĩ. Nó không giống một cú hạ cánh mà giống một cái máy đóng cọc dộng người cấp dưới xuống đất hơn.

Vào lúc mà Sayama nhận ra cô gái cầm một ngọn giáo một lưỡi dài và một tấm khiên, cậu đã nghe được tiếng cơ thể khổng lồ của người cấp dưới đâm sầm xuống đất rồi.

Người cấp dưới bị đập xuống đất mà không hề nảy lên, như thể ông ta đã bị đánh bởi một cây búa hợp với kích thước cơ thể ông ta vậy.

Con dao mà ông ta cầm đâm xuống đất. Nó chỉ cách chân Sf 15 xentimét.

Tuy nhiên, cô ta đã tránh được thương tích nghiêm trọng hơn. Cũng không có gì xảy đến với Sayama.

Chuyện gì đang diễn ra thế? Sayama thắc mắc, nhưng rồi cậu nhớ lại hai thứ khác.

Cụ thể là, người hiệp sĩ và người pháp sư ở phía sau người cấp dưới.

Người hiệp sĩ đã bắn khẩu súng trường.

Viên đạn ánh sáng đó lẽ ra đã phải phá hủy mọi thừ trong vòng 20 mét vuông tính từ điểm nó bắn trúng, nhưng nó đã không bao giờ đến được.

Sayama cau mày và nhìn kĩ hơn.

Ở xa hơn người hiệp sĩ đã gục và người đang đứng trên lưng ông ta là một hình dáng khác nữa.

Người này là một cậu thanh niên.

Cậu ta mặc một chiếc áo khoác trắng và cầm một cây kiếm một lưỡi khổng lồ trong cả hai tay.

Để che chắn cơ thể, cậu ta cầm thanh kiếm sao cho phần cuối tay cầm chĩa lên và lưỡi kiếm chúi xuống. Tia lửa điện màu trắng xanh phát ra từ lưỡi kiếm.

Sayama nhận ra cả hai kẻ mới đến này.

Sf nói với họ như tể để xác thực lại trí nhớ của Sayama.

"Hai người đến trễ đấy, Izumo-sama, Kazami-sama."

"Đừng nói vậy chứ... Nhưng tôi thật sự xin lỗi vì đã không đến kịp để cứu lấy cánh tay của cô."

Người đang xin lỗi và cầm một ngọn giáo cong, dài với tấm khiên là Kazami.

Cô ta mặc cùng một kiểu áo khoác với bộ đồ màu trắng mà Shinjou đã mặc đêm hôm trước, nhưng phần hông cô ta quấn trong vải. Cô ta còn có một cái ba lô kiểu gấp nếp ở sau lưng.

Cô ta quay về phía Sayama với cùng một kiểu cười như mọi khi ở trường.

"Oh? Trông cậu không ngạc nhiên lắm nhỉ."

"Tất nhiên là không. Sau tất cả mấy việc quái gở mà hai người làm thì chuyện này cũng dễ chấp nhận thôi."

"Chà, tiếc thật," Izumo nói.

Với lưng quay về phía Sayama, cậu ta hạ cây kiếm khổng lồ xuống chỉ bằng tay phải và liếc qua vai mình.

"Đội đầu tiên của Đội Leviathan, Izumo Kaku. ...Nghe ngầu không? Thấy sao?"

Sayama lơ cậu ta.

Có thứ khác làm cậu bận tâm: thần chú của người pháp sư. Không thể nào nhầm được chuyện nó đã bắn về phía Shinjou.

Cô ấy ổn không? cậu tự hỏi khi quay lại.

Cậu thấy một bóng hình đang đứng trước khu rừng với mái tóc dài tung bay trong gió. Đó là Shinjou.

Nhưng cô ấy không ở một mình.

Một hình dáng quen thuộc khác đứng cạnh Shinjou. Đó là một ông già cao ráo mặc áo sơ mi trắng, vét đen, và quần tây đen. Khi Sayama thấy ông ta đang tay không, trừ đôi găng tay ra, đứng đó, cậu lẩm nhẩm tên của người đàn ông.

"Thủ thư của Thư viện Kinugasa, Siegfried Zonburg..."

Người đàn ông gật đầu, quay lại, và đón lấy ánh mắt của Sayama bằng đôi mắt xanh của mình. Bộ râu trắng của ông ta di chuyển khi ông ta nói.

"Cậu cần phải thêm vào hai danh hiệu nữa: cựu cố vấn cho Cục Quốc phòng và pháp sư."

"Không phải ông quên mất một cái nữa sao!?" người hiệp sĩ la lên.

Mọi người quay về phía ông ta. Người hiệp sĩ vung mạnh khẩu súng trường của mình về phía Siegfried.

"Ngươi là một đại tội nhân đã phá hủy 1st-Gear của bọn ta!!"

Izumo ở gần người hiệp sĩ nhất, nên cậu ta phản ứng đầu tiên.

"Hay là ông ngưng lại đi!?" cậu ta la lên trong khi vung ngang thanh cự kiếm.

Thanh kiếm một lưỡi bay vút qua không khí một cách nhẹ nhàng và dễ dàng.

Tuy nhiên, âm thanh nó tạo ra không phải là tiếng va chạm với bộ giáp của người hiệp sĩ.

Người pháp sư can thiệp vào.

"Cái gì!?"

Bà già đó dùng cây trượng của mình như một tấm khiên để đón lấy lưỡi kiếm của Izumo trước người hiệp sĩ.

Cây trượng bị cong rồi gãy và bà ta bị đánh văng vào không trung.

Đổi lại, người hiệp sĩ xoay xở để kéo được cò cây súng trường của mình.

Nó tạo ra một tiếng ồn kim loại và ánh sáng tỏa ra từ cuốn sách nạp trên khẩu súng.

Nó khai hỏa.

Ánh sáng bay đi theo một đường cong lài lài về phía Siegfried.

Như thể là nó đã được ném xuống ông ta từ phía trên vậy.

Đáp lại, Siegfried nhẹ nhàng vung tay phải.

Có thứ gì đó rơi xuống từ lòng bàn tay ông ta.

Đó là một mảnh giấy.

Siegfried bước tới một bước.

Ông ta vung tay phải lên phía ánh sáng đang bắn tới mình.

Khối năng lượng đó đã lớn lên năm mét theo hai phía.

Ông ta đánh đại thẳng vào nó với mảnh giấy trong tay phải.

Giây phút tiếp theo, ánh sáng mạnh mẽ đó biến mất.

Khi mọi người đều mở to mắt, Siegfried tiến thêm bước nữa.

"!"

Ông ta bắt đầu chạy.

Mảnh giấy trong tay mà ông đang giơ lên phía trên đầu có chữ viết trên nó.

Mảnh giấy đó còn trắng chỉ vừa trước đó giờ đã có một bản báo cáo về sự hủy diệt viết trên đó bằng nét chữ viết tay cứng rắn.

Sayama không thể đọc được chữ viết, nhưng những hình ảnh được truyền vào tâm trí cậu.

Đó là một danh sách người chết của một quận nào đó trong thành phố.

Siegfried giữ mảnh giấy trong tay khi ông ta chạy.

Khi ông ta siết nắm tay lại thành hình trụ, một lưỡi kiếm ánh sáng xuất hiện từ đó.

"...Vậy ra đây là sức mạnh của hận thù sao."

Ông ta lẩm bẩm những lời đó vả di chuyển hết cả quãng đường trong tích tắc.

Siegfried lao thẳng vào người hiệp sĩ.

Người hiệp sĩ nhắm khẩu súng trường và bắn.

Nhưng, đòn tấn công sượt qua dưới tay của Siegfried.

Siegfried đã di chuyển như thể đang lún xuống đất vậy, nhưng thay vào đó, ông ta đã giơ thanh kiếm ánh sáng lên quá đầu và chém xuống.

Đòn đánh của ông ta nhắm vào khẩu súng trường của người hiệp sĩ.

Quĩ đạo của lưỡi gươm để lại dư ảnh ánh sáng phía sau và tiếng khẩu súng bị chém qua nghe như tiếng một hòn đá bị tách đôi.

Phần trước của khẩu súng đã bị phá hủy, nơi mà cuốn sách được nạp vào, tách đôi ra trước khi rơi hẳn ra. Thấy thế, Siegfried đứng dậy và vung tay trái của mình.

Người hiệp sĩ ném khẩu súng trường của mình sang bên và vào thế thủ.

Nhưng, tay trái của Siegfried không lao vào ông ta.

Tay trái của ông ta chụp lấy quyển sách khi nó rơi xuống đất.

Rồi Siegfried giơ nó ra về phía người hiệp sĩ và nói.

"Đừng đánh rơi nó. Hãy giữ sách của mình cho cẩn thận. Kể cả khi lợi dụng nó."

Chương 11: Những ngón tay của nàngSửa đổi

OnC v01 121

Nếu bạn lôi kéo một ai đó đang chờ đợi

Họ sẽ trở thành người đang hi vọng

Thay vì chỉ chờ đợi, họ sẽ hi vọng


Mặt trời bắt đầu lặn và bóng của những tòa nhà và con người hơi nghiêng đi.

Những bóng đen hình chữ nhật của các tòa nhà lớp học trong Học viện Taka-Akita ở phía tây Tokyo cũng không phải ngoại lệ.

Hai bóng đen đậm hơn đứng trong bóng râm sau tòa nhà lớp học tổng hợp năm 2 ở rìa tây của học viện.

Họ là Brunhild và một con mèo đen.

Brunhild không làm cho con mèo không nói được khi nó thở hổn hển. Nó nằm trên bụng và khẽ nói.

"Wow, tôi không nghĩ mình từng hoảng sợ nhiều như thế trước đây đó. Tôi theo đuôi mục tiêu giám sát và chạy ngang một cuộc đấu súng. Và tôi chắc chắn là không hề mong đợi việc toàn bộ bọn họ tự nhiên lại nhắm vào tôi đấy. Lẽ ra tôi không nên đi tới đó trong hình dạng này."

"Nếu nghĩ về điều đó, ngươi có lẽ đã trở thành con mèo có liên quan nhiều nhất tới lịch sự 1st-Gear rồi đấy. Dù sao thì, ta mừng vì ngươi đã xoay xở để thoát được."

"Cô lo cho tôi sao? Cảm ơn."

"Phải. Sẽ rất tiếc khi phải phung phí mối quan hệ tuyệt vời mà chúng ta đã cùng nhau gây dựng."

"Tôi vừa học được rằng chữ 'tuyệt vời' có nhiều hơn một nghĩa đó," con mèo bình luận với một tiếng thở dài.

Brunhild nói, "Giờ thì, báo cáo này là gì mà quan trọng đến mức ngươi phải ngăn ta đi đến căn tin vậy?"

"Phe Cung điện Hoàng gia đã đầu hàng. Tất cả những kẻ ủng hộ chính sách hiếu chiến đều đã lộ diện, nhưng bọn họ đã thua."

"Bọn họ thua sao? Toàn bộ bọn họ? UCAT đã cử ai đến?"

"Chắc chắn là cô đã biết rồi. Cô nghĩ tôi đang giám sát ai? Cuộc tấn công khủng bố của phe Cung điện Hoàng gia chỉ là một món quà màu mè mà tôi vướng phải trong lúc theo dấu ông ta thôi. ...Ông ta đã tham gia vào trận chiến."

Brunhild lẩm bẩm tên của mục tiêu giám sát như thể để xác nhận lại nó.

"...Siegfried Zonburg."

"Phải, nhưng ông ta chỉ là một vị khách thôi. Ông ta không phải một phần thuộc lực lượng chính."

Nét mặt của Brunhild như cứng lại trước điều đó. Con mèo nhe răng ra và nói tiếp.

"Có vẻ như Hội trưởng, Hội phó, và Thủ thư của Hội học sinh trong trường này đều là một phần của Đội Leviathan. Trông như là một automaton cũng tham gia với tư cách là một vị khách. Cô sẽ làm gì?"

"Ngươi còn phải hỏi sao? Nếu bọn chúng là kẻ thù của chúng ta, thì ta sẽ phải chiến đấu với chúng nếu cần thiết."

Con mèo chìm vào im lặng trước câu nói đó. Nó làm chậm nhịp thở lại và nhìn lên Brunhild.

Cuối cùng, nó nói.

"Cô có thể làm thế không? Có lẽ là chúng ta đang nói đến cô, nhưng cô không có mối thù nào với bọn họ."

"Nếu chúng là kẻ địch của chúng ta, thì ta không còn lựa chọn nào khác."

"Bọn họ có thể sẽ đi ngang qua và chào cô trong hành lang đấy."

"Ngươi nghĩ chúng sẽ chỉ đơn giản là chào ta trên chiến trường sao?" Brunhild hỏi và con mèo đen nhìn thẳng lên chủ nhân của nó.

"Thật vậy," nó nói với một cái gật đầu sau một quãng thời gian ngắn. Nó hướng ánh nhìn xuống và khẽ nói thêm, "Nhưng cô là kiểu người sẽ vẫn nhớ bài hát mà Siegfried đã dạy mình."

Brunhild thở dài, lấy tay chống hông, và nghiêng đầu.

"Ta không biết ngươi đang định làm gì, nhưng cố đừng làm phiền ta quá nhiều." Sau khi nghĩ một lát, cô nói với con mèo đang gục đầu xuống. "Kể cả khi chúng có thể thành kẻ thù của ta trên chiến trường, nhưng Đội Leviathan vẫn đang được lập nên thôi, đúng chứ? Siegfried có lẽ là một chuyện khác, nhưng không gì đảm bảo là những người khác sẽ trở thành kẻ địch của ta, phải không?"

"Phải. Hội phó đã được giải thích cho nghe rất nhiều chuyện. Đội Leviathan vẫn chưa hoàn toàn được thành lập."

"Vậy thì chúng ta không biết chuyện gì sẽ xảy ra. Không như Siegfried đã phá hủy 1st-Gear, chúng vẫn chưa phải là những chiến binh thật sự. Ta sẽ không cố giết những người như thế đâu."

"Phải... Như thế sẽ rất tuyệt."

Con mèo đen ngẩng đầu lên và Brunhild nhìn lại với một ánh mắt vô cảm.

Cô vẫn giữ im lặng và con mèo bình luận, "Đây có phải là một mối quan hệ tuyệt vời không?"

"Dù vậy thì ngươi cũng không nên tự mình nói thế." Brunhild đưa một tay lên má và cười gượng gạo. Sau một lúc, cô hạ cái tay đó xuống. "Nhưng phe Cung điện Hoàng gia rất có thể sẽ tham gia với phe ôn hòa mà họ vốn tách ra từ đó. Và UCAT rất có thể sẽ khuyến cáo họ làm thế. Để tạo nên sân khấu cho buổi thảo luận với chúng ta, chúng cần phải củng cố cho phe ôn hòa với tư cách là một trung gian."

"Chuyện này đang dần cần đến mưu mẹo rồi đấy."

"Phải. Nhưng phe Cung điện Hoàng gia thật sự là thảm hại mà. Nếu một trận chiến nhỏ thế này là đủ để thỏa mãn họ thì họ lẽ ra nên ngừng chiến đấu từ cả thập kỉ trước rồi. Họ có thể đã luôn bí mật muốn quay về lại phe ôn hòa."

"Vậy là họ tốn công gây nên vụ huyên náo này và bị bắt chỉ để họ có thể ngang hàng với phe ôn hòa trong khi vẫn bám sát theo nguyên tắc của mình sao? Là thế sao? Nhưng tại sao?"

"Niềm kiêu hãnh. Đó chính là lí do. ...Và đó cũng là tại sao ta không thể nhạo báng họ. Phe Cung điện Hoàng gia đã lấy lại được chút ít những gì bọn ta đã mất khi bị hủy diệt. Chúng ta thậm chí còn không có được điều đó, vậy nên chúng ta không có tư cách gì để nói. Giờ thì đi thôi."

Với một cái gật đầu, Brunhild bắt đầu bước về phía nhà ăn.

Để ngăn con mèo khỏi nói, Brunhild bóp chặt một hòn đá xanh trong tay phải và bắt đầu viết gì đó vào không khí.

Nhưng cô dừng lại khi nghe thấy một âm thanh nhỏ.

"Tiếng chim?" cô hỏi.

Con mèo nhìn quanh và nói, "Ở đằng kia."

Nó đang hướng mặt về hàng cây trước tòa nhà lớp học tổng hợp năm 3.

Tiếng chim cao vút có thể nghe thấy từ khu đất bên dưới một trong mấy cái cây.

Brunhild thả bộ lại đó và nhìn thấy nó. Một con chim đã mọc đủ lông nhưng vẫn còn non đang liên tục vỗ đôi cánh của nó một cách vô ích ở dưới cái cây.

Tiếng chim tiếp tục dưới ánh mặt trời buổi chiều.


Sayama và Ooshiro ngồi ở băng ghế tại khu vực nghỉ về phía đông của quảng trường rậm cỏ.

Shinjou đã đi để báo cáo tình hình, nên cô ấy hiện không ở với họ. Sayama buông ra một tiếng thở dài trước sự thật đó.

Cảnh vật quanh cậu không khác gì so với lúc trước khi mấy kẻ tấn công của 1st-Gear đến.

Bức tường đá không hề đổ sụp xuống và khu vực nghỉ đã không bị phá hủy. Sự thật rằng tất cả đều đã diễn ra trong một Không gian Khái niệm cuối cùng cũng chấp nhận được đối với Sayama.

Mọi nơi mà cậu nhìn, người người đang chạy loanh quanh trong đủ loại đồng phục. Họ là nhân viên UCAT.

Sau trận chiến, người hiệp sĩ và đồng đội của ông ta đã đầu hàng và Không gian Khái niệm đã được vô hiệu hóa và phóng thích. Vào cùng lúc đó, những chiếc xe của UCAT đến qua Cổng Sakashita ở phía đông của Cung điện Hoàng gia. Đủ loại xe được cải trang thành công ti chuyển phát, làm vườn, chuyển đồ, công ti bảo vệ, v.v...

Những người bước ra từ mấy chiếc xe cũng mặc sao cho hợp với lớp vỏ ngụy trang. Điều này dẫn đến việc toàn bộ đồng phục của bọn họ đều không hợp nhau.

Từ những gì Sayama có thể thấy, công ti chuyển phát là đội điều tra, làm vườn là đội y tế, và chuyển đồ là đội sửa chữa. Không có gì ngạc nhiên khi công ti bảo vệ đảm nhận việc bảo vệ ở lối vào quảng trường cả.

Người hiệp sĩ và đồng đội của ông ta bị đưa đi bởi mấy người trong đồng phục của công ti giao nhận. Khi Sayama quan sát họ, Ooshiro Kazuo nói từ nơi mà ông ta đang ngồi bên trái Sayama.

"Bọn họ là một trong ba phe chủ chốt của 1st-Gear."

"Ông đã nói là cháu sẽ thực hiện đàm phán tạm thời với phe ôn hòa vào ngày mai, nhưng tình hình ở đó cũng nguy hiểm như vầy sao?"

"Đừng lo. Phe ôn hòa mong muốn được nói cho ra lẽ về việc này. Tuy nhiên..."

"Tuy nhiên?" Sayama lặp lại.

Ooshiro giơ hai ngón tay phải lên với những nhân viên mặc đồng phục đi ngang qua họ ở phía sau.

"Cháu đã nghe từ Shinjou-kun là 1st-Gear có hai Hạt nhân Khái niệm rồi, đúng chứ?"

"Cháu nghe là chúng bị phong ấn trong một thanh kiếm và thứ được gọi là rồng máy."

"Phải. Phần đầu tiên nằm trong thánh kiếm Gram đang được giữ tại Trụ sở chính chi nhánh phía tây của UCAT bên dưới trụ sở IAI. Phần thứ hai...thì, nó ở trong Fafnir Custom, con rồng máy thuộc về phe Thành phố. Đó là nhóm cốt lõi lớn nhất và bọn ta hiện tại không biết chúng nằm ở đâu. Con rồng máy đã chỉnh sửa được cho là có hai lò phản ứng tách biệt dùng cho chuyển động và vũ khí, còn Hạt nhân Khái niệm thì được phong ấn bên trong lò phản ứng vũ khí. Đó là một vấn đề rất lớn đấy."

"Ông nói là Fafnir?"

Sayama đã nghe qua cái tên Gram và Fafnir trước đây.

...Thiên anh hùng ca châu Âu.

"Cái đó trong Chiếc nhẫn của người Nibelung, đúng không? Ông cháu đã từng đưa cháu đến một buổi opera dựa trên câu chuyện đó. Ý kiến của cả hai về nó khác nhau, nên cả hai đã lao vào đấm lộn khi về nhà. ...Nhưng sao nó lại xuất hiện ở đây?"

"Đó là một chi tiết không quan trọng, nên ta sẽ giải thích nó sau. Dù sao đi nữa thì đối thủ đàm phàn thật sự của cháu là phe cốt lõi sở hữu phần Hạt nhân Khái niệm còn lại. Khi chuyện đó xảy ra..."

"Sẽ là tốt nhất khi để phe ôn hòa đóng vai trò trung gian. Đó có phải là mục đích của cuộc đàm phán sơ bộ vào ngày mai không?"

"Phải. Hãy làm tốt nhất có thể của cháu để không gây ra mâu thuẫn. ...Điều bọn ta muốn là nhận được những khái niệm từ họ và kích hoạt chúng. Nhiều người trong số họ sẽ phản đối, nhưng để xin lỗi vì đã phá hủy tất cả các Gear khác, bọn ta không hề có ý định gây ra cuộc chiến tranh thứ hai đâu."

Ooshiro giơ ngón cái lên và Sayama lơ ông ta.

"Vậy thì," Sayama nói. "Cơ bản là, ông muốn cháu đặt dấu chấm hết cho mối thù từ quá khứ, đạt được lời hứa để giải phóng những khái niệm, và ngăn cho thế giới không tiến quá xa theo chiều hướng âm? Đó chắc chắn là một nhiệm vụ thuận tiện mà ông đang đùn đẩy cho cháu đấy."

"Leviathan Road là một chuỗi những cuộc đàm phán để đén được kết thúc đó." Ooshiro sau đó giơ năm ngón tay. "Sayama Kaoru, ông của cháu, đặt ra năm điều kiện cho Leviathan Road." Ông ta cụp ngón cái xuống. "Đầu tiên, trong nghiên cứu của cháu, những người đại diện được ưng thuận của mỗi Gear có thể không tiết lộ thông tin về bất cứ Gear nào khác ngoài của chính họ. Đồng thời, bất cứ thông tin nào liên quan đến sự phá hủy của các Gear phải được điều tra và quyết định bởi cháu và những người giúp cháu. Không ai khác hướng dẫn cháu."

Tại điểm này, Ooshiro nhìn về phía Sayama.

"Cháu có câu hỏi nào không?"

"Cháu định sẽ hỏi toàn bộ các câu hỏi của mình sau khi ông đã xong. Thế có được không?"

"Ta không bao giờ có thể đánh giá thấp cháu được." Ooshiro cười nhạt và cụp ngón trỏ xuống. "Thứ hai, những thành viên của UCAT bị cấm tiết lộ hay dẫn cháu tới bất cứ thông tin nào về các Gear hay sự phá hủy của chúng, trừ những thông tin được đưa trước lúc Leviathan Road bắt đầu và những gì cần để giới thiệu về người đại diện của các Gear thân thiện." Ông ta cụp ngón giữa xuống. "Thứ ba, bất cứ người giúp đỡ nào thêm vào đều sẽ được bỏ qua, nhưng không ai bị ép phải giúp cả." Ông ta cụp ngón đeo nhẫn xuống. "Thứ tư, nếu cháu chọn hành động, UCAT sẽ hợp tác hết khả năng." Cuối cùng, ông ta cụp ngón út xuống. "Các cuộc đàm phán với 6th-Gear và 10th-Gear đã hoàn thành rồi, nên cháu sẽ tập trung vào các Gear khác thay vì lặp lại các cuộc đàm phán với hai Gear đó. Việc này phải được hoàn thành nhanh nhất có thể và bằng bất cứ phương tiện nào cần thiết."

Sau khi giải thích tất cả những thứ đó, Ooshiro nhẹ nhàng duỗi tay xuống và nghiêng đầu.

"Cháu nghĩ sao?"

Sayama gật đầu, đưa tay lên cằm, và đáp lại.

"Nói huỵch toẹt nó ra sẽ tạo chút vấn đề đấy; nên cháu sẽ vòng vo hơn: Ông của cháu bị ngu hả?"

"Oh, nói hay lắm. Giờ thì, ta cũng vòng vo chút thì sao nhỉ? Ooshiro lấy hai tay ôm đầu. "Thế thì gay gắt quá!"

"Cháu nghĩ cháu sẽ làm lơ nó và tiếp tục."

"..."

"Ông ta bảo cháu đàm phán, nhưng lại từ chối cung cấp thông tin về đối thủ của cháu và muốn cháu tự cảm nhận mọi thứ khi tiến lên sao? Ông ta định làm gì nếu cháu phạm phải sai lầm nghiêm trọng nào đó vì thiếu hiểu biết chứ? Ông ta cứ cút xuống địa ngục đi. ...Mà thật ra thì ông ta có lẽ đã đang ở đó rồi."

"Bình tĩnh lại và lắng nghe nào. Cháu thỉnh thoảng sẽ được giới thiệu với người đại diện của các Gear chấp thuận Leviathan Road. Và điều mà ông của cháu thật sự muốn là để cháu có được kinh nghiệm thay vì kiến thức về quá khứ. ...Baku đang ở trong túi cháu đó cũng là ý tưởng của ông ấy."

Ooshiro giơ tay ra và xoa đầu Baku khi ông ta nói.

Đáp lại, Sayama nói, "Trước khi chúng ta bắt đầu nói về mấy ý tưởng, thì cháu vẫn không tin toàn bộ mọi chuyện về tình trạng này."

Sayama cười chua chát khi cậu chợt nhận ra mình đang có động lực để làm mặc dù than phiền.

Mình đang mất bình tĩnh, cậu nghĩ. Mình vẫn đang ở tình trạng quyết định xem mình sẽ liên quan vào hay không.

Suy nghĩ đó làm cậu bình tĩnh lại. Cậu vẫn chưa quyết định liệu cậu sẽ chấp nhận các quyền được để lại cho cậu hay không. Có nhiều thứ mà cậu không hiểu và cậu chỉ mới ở bước đầu tiên nơi cậu được chỉ cho nhiều thứ khác nhau. Vấn đề lớn nhất mà Sayama thấy là câu "bằng bất cứ phương tiện nào cần thiết". Điều đó có nghĩa là nó đã được cho rằng sinh mạng sẽ bị tước đoạt và mất đi.

Đúng là không có gì đảm bảo việc này có thể giải quyết chỉ bằng cách nói cho ra lẽ nếu một phe cực đoan sở hữu Hạt nhân Khái niệm.

Leviathan Road là một cuộc đàm phán để ngăn thế giới không bị cuốn theo những khái niệm âm và bị phá hủy.

Điều đó có nghĩa là việc chiến đấu không thể không bàn tới và nó đáng phải mạo hiểm vì điều đó. Có điều...

...Mình có thể làm thế được không?

Cậu nghi ngờ.

Đó là một câu hỏi mà cậu không thể trả lời chỉ bằng việc suy nghĩ về nó. Và vì thế nên cậu lắc đầu.

Để đổi không khí, cậu hỏi Ooshiro về vài thứ đã khiến cậu bận tâm về 1st-Gear.

"Cháu muốn nghe nhiều hơn về những gì chúng ta đã nhắc tới trước đó. Trong trận chiến, cháu thấy cái tên Vương quốc Wotan trên cuốn sách nạp vào khẩu súng trường của gã hiệp sĩ. Và chỉ vừa nãy ông đã có nhắc đến thánh kiếm Gram và Fafnir. Đó có phải—...?

"Những cái tên đó là từ thiên anh hùng ca 'Bài hát của người Nibelungs' đã được phát tán đi khắp Bắc Âu và Đức và từ Volsunga Saga, truyền thuyết Nauy mà nó dựa theo đó."

Lời giải thích đến từ một giọng nói ở đằng sau và về bên trái của Sayama. Đó là Siegfried.


Sayama quay người lại để thấy rằng Siegfried đang đứng cùng với Izumo và Kazami ở hai bên. Họ đã tháo bỏ trang bị, những thứ hiện đang được cất ở quầy okonomiyaki di động.

Sayama nhìn chăm chăm vào ba người họ và hỏi, "Sao có thể chứ? Sao 1st-Gear, một thế giới khác, lại dùng những từ như trong một thiên anh hùng ca của thế giới chúng ta được chứ?"

"Điều gì khiến cậu nghĩ nó bắt nguồn từ thế giới của chúng ta?"

Câu đó khiến Sayama cứng họng. Siegfried gật đầu một cái và nói tiếp.

"Học viện Hàng không Izumo từng thành lập Cục Quốc phòng của nó và chọn ra các nhà nghiên cứu và phi công thử nghiệm tài giỏi. Một 'pháp sư' đến từ Đức đã đi để điều chỉnh lại long mạch. Nhưng mà, khi các cơ sở dùng để kết nối Nhật Bản với thế giới và đưa năng lượng đất của thế giới về Nhật, thì những hiện tượng lạ đã xảy ra tại nhiều vùng của Nhật."

"Hiện tượng lạ?"

"Quái vật và các thế giới đã trở thành truyền thuyết ở nhiều nơi trên thế giới xuất hiện tại Nhật Bản khi long mạch được kết nối. Những thay đổi đến long mạch đã làm gia tăng mức kết nối với các Gear khác. Các Không gian Khái niệm liên tục được hình thành tập trung quanh mười vị trí khác nhau trong nước Nhật và bọn ta thi thoảng sẽ chiến đấu với chúng. Và bọn ta đã nhận ra vài điều." Siegfried hít một hơi. "Văn hóa của mười Gear xuất hiện tại những nơi mà long mạch của Nhật Bản bị sửa đổi quá nhiều đều có sự tương đồng với những truyền thuyết, thần thoại, và văn hóa của những khu vực mà các long mạch đó đối ứng."

"Ý ông là..."

Lần này người trả lời là Kazami.

"Mệt mỏi thật," cô ta nói trước tiên khi giơ cả hai tay lên. "Đúng thế. Kể từ khi Low-Gear bắt đầu tồn tại, nó đã giao nhau với các Gear khác vài lần rồi và việc đó đã tạo ra một vài liên kết. Low-Gear là nơi mà các khái niệm âm từ các Gear khác qui tụ về, nhưng điều đó đã cho chúng ta những đặc trung văn hóa của tất cả các Gear khác." Kazami sau đó bước tới trước Siegfried và đặt một tay lên vai Izumo. Và, "Dù sao đi nữa, một vài trường hợp nào đó dẫn đến việc tôi trở thành thành viên của UCAT. Vì dù sao thì khác biệt trong sức mạnh thể chất đều có thể vượt qua được trong Không gian Khái niệm mà. ...Sayama, sao cậu lại bị cuốn vào mấy chuyện này thế?"

"Tôi không biết. Tôi vẫn chưa có lí do nào cả."

"Vậy à," Kazami nói với một cái gật đầu. Cô lấy tay phải tạo thành hình khẩu súng và nhắm vào trán cậu. "Bọn tôi cũng đã ở trong khu rừng đó vào đêm hôm trước. Tôi là người đã bắn cú cuối cùng đó."

"..."

"Lúc đầu tôi chỉ bị cuốn vào như là kết quả của một sự kiện nhất định và do vài người mà tôi biết thôi, nhưng tôi đã liên quan mật thiết đến vậy rồi. Nếu cậu muốn suy nghĩ lại, thì đây là cơ hội cuối cùng đó, Sayama. Đồng thời..."

Kazami hạ bàn tay hình súng xuống, nắm lấy tay Izumo, và bắt đầu bước đi.

"Eh? Chưa gì đã rời đi rồi sao?" Izumo hỏi khi Kazami kéo cậu ta đi.

Izumo vội vàng vẫy tay về phía Sayama và Kazami nhìn qua vai cô ta với một nụ cười cay đắng. Khi cô ta tiếp tục đi về phía một chiếc xe UCAT đang giả dạng thành một xe tải pizza, nụ cười cay đắng đó biến thành một nụ cười thật sự.

Như để gấp đôi sự chắc chắn, cô ta nói, "Mà, hãy giữ cho mọi chuyện giống như mọi khi ở trường nhé."

Rồi cô ta quay mặt về trước một lần nữa. Với lưng quay về phía Sayama, cô ta kéo Izumo theo với mình và rời đi.

Sau khi nhìn họ rời đi, Sayama quay sang Siegfried.

Ông già cao lớn này cũng đang nhìn Kazami và Izumo rời đi.

Thay vì Sayama hay Siegfried, thì Ooshiro Kazuo mới là người nói tiếp theo.

"Cô ấy đang cố giúp cháu đấy, Mikoto-kun. Kazami-kun khá là tử tế nhỉ."

"Cháu đang gặp khó khăn để hiểu được tại sao cô ta phải giả vờ mạnh mẽ đến thế đây. Vả lại, ông già, ông có bao giờ nghe đến câu tục ngữ khuyên người già không hành xử như thể họ vẫn còn trẻ chưa?"

Giọng điệu của Sayama làm Siegfried nở một nụ cười nhỏ.

"Thật là một cách nói chuyện đầy hoài niệm. Ta không có nhiều cơ hội để nói chuyện với cậu ở trường, nhưng có vẻ như cậu đã kế thừa được hơn cả đủ cái tính cách Sayama rồi. Cậu quả thực là cháu nội của Sayama."

"Ông kêu là cháu nội, nhưng thật ra chỉ là con trai của con nuôi của ông Sayama thôi."

Câu đó làm nụ cười của Siegfried trở nên chua chát.

Nụ cười đó mang đến một áp lực bất ngờ cho phần ngực trái của Sayama. Cậu nhanh chóng nhận ra lí do. Trong trận chiến, Siegfried đã nói ông ta là cựu thành viên của Cục Quốc phòng.

...Ông ta hẳn là biết ông của mình.

Vì lí do đó, cậu chuyển hướng bằng câu hỏi tiếp theo dành cho Siegfried.

"Sao một người đã phá hủy 1st-Gear lại làm một thủ thư cho trường?"

"Thư viện đó chứa nhiều tài liệu liên quan đến Cuộc chiến Khái niệm. Khi UCAT yêu cầu, ta sẽ nghiên cứu về chúng thay cho họ. Trước đó, ta làm một người thử nghiệm vũ khí cho UCAT Đức, nhưng..."

Khi giọng ông ta nhỏ dần đi, Ooshiro nói hết giùm.

"Năng lực của ông ấy quá tuyệt. Họ không thể xác định được khả năng thật sự của vũ khí. Và chín năm trước khi người thủ thư tiền nhiệm chết, bọn ta đã để cho ông ấy trở về Nhật Bản sau nhiều năm."

"Vậy ông cũng liên quan đến Leviathan Road à?"

"Ta sẽ chỉ liên quan đến những cuộc đàm phán với 1st-Gear thôi. Ta không thể can thiệp vào những phần còn lại." Ông ta hơi hướng mắt xuống và nói những lời tiếp theo còn nhỏ hơn nữa. "Vì dù sao thì, 1st-Gear cũng là Gear duy nhất mà ta đã phá hủy."


Bên dưới cái cây đang tắm trong ánh mặt trời, một con chim nhỏ vỗ đôi cánh của nó xuống đất.

Đứng trước nó là Brunhild và con mèo đen.

Con mèo lao tới con chim và vội nhìn lại phía Brunhild.

"C-C-C-C-Chúng ta nên làm sao đây!? Đ-Đây là một tình huống nguy cấp đấy! Chúng ta nên làm sao đây? Hãy nhìn sinh vật tội nghiệp ấy kìa. C-Chúng ta không thể làm gì sao!? Tôi ăn nó được không!?"

"Có phải câu cuối cùng mới là điều ngươi thật sự nghĩ không?" Brunhild hỏi với cái nhìn chỉ bằng nửa con mắt trước khi ngồi hỗm xuống.

Con chim nhỏ kêu chiêm chiếp trong khi quay chiếc đầu màu đen của nó ra sau. Những chiếc lông đen chạy dọc xuống tới ngay giữa bộ ngực màu trắng của nó như một chiếc cà vạt. Đôi cánh nhỏ đang đập đất có chút màu xanh nhưng phần lớn là đen.

Nó nhỏ, nhưng nó có những màu sắc riêng biệt của một con chim gần trưởng thành. Brunhild cau mày một chút khi cô ngồi xuống.

"Chúng ta không thể can thiệp vào chuyện này. Đây là qui luật tự nhiên. ...Nhìn lên đi."

Con mèo và Brunhild nhìn lên. Một hình bán nguyệt nhỏ, màu đen có thể nhìn thấy trên một trong mấy cành cây bạch dương. Đó là một tổ chim. Nhưng mà...

"Không còn con chim nào đang khóc trong tổ hết. Chim bố mẹ và mấy đứa con khác đã rời đi rồi. Con chim này có vẻ không thể bay. Hoặc là nó có thể nhưng không nhớ phải làm sao, hoặc là nó thiếu sức khỏe. Dù là cái nào thì hiện giờ nó cũng không thể bay."

"Cô biết nhiều về việc này nhỉ."

"Rất lâu trước đây, ta từng nuôi một con chim bị thương."

"Vậy tại sao không làm lại như thế đi?"

"Ta không thể. ...Đừng có nhìn ta bằng ánh mắt đó. Ta đã nói không thể là không thể. Nó sẽ không xảy ra đâu."

"Thôi nào, Brunhild. Cô nói chuyện chả hợp lí gì cả. Cô nói đó là qui luật tự nhiên, nhưng cô đã phá luật trước đây rồi, không phải sao?"

"Im đi."

Brunhild giơ tay ra để nắm lấy đuôi con mèo đen, nhưng con mèo né đi. Với tiếng nó bước trên con đường rải sỏi, con mèo đi vòng sang phía bên kia của con chim đang đập cánh.

Brunhild nhăn mày và con chim ngừng vỗ cánh và cũng ngưng tiếng chiêm chiếp lại khi bóng của con mèo trải lên nó.

Brunhild giơ tay ra.

"Đến đây nào. Ta đang đi đến nhà ăn. Ta có thể lấy cho ngươi chút thức ăn luôn."

"Được rồi. Tôi đã có thức ăn ở ngay đây rồi."

Brunhild đứng lên và thở dài.

"Ngươi đang làm trò gì thế?"

"Đây là ý của cô khi nói qui luật tự nhiên, phải không? Tôi đang đói và tôi muốn giải tỏa bản thân khỏi căng thẳng đang tích tụ. ...Đó là cách nó vận hành mà, đúng chứ?"

"Dừng lại," Brunhild nói khi cô tiến lên con đường rải sỏi. Con mèo lùi lại đúng với quãng đường mà cô bước tới và cô hỏi nó, "Ngươi sẽ làm gì nếu không có ta ở đây?"

"Bắt và ăn nó. Đúng theo trực giác tôi mách bảo."

"Nói cách khác, ngươi sẽ có cơ hội làm thế trừ khi ta trông chừng con chim này cho đến khi nó chết đói?"

Cô nhìn xuống. Con chim đã ngừng vỗ cánh và đang nhìn lên Brunhild.

Con chim phát ra tiếng ríu rít lí nhí.

"..."

Brunhild giữ im lặng, nhưng đuôi chân mày cô hơi hạ xuống.

Con chim di chuyển. Nó hơi nâng người lên và dang đôi cánh đang vỗ ra. Nó kêu chiêm chiếp khi nhìn lên cô. Nó kêu lần nữa và lần nữa mà không hề dừng lại. Brunhild hướng mắt xuống con chim khi cô lắng nghe nó.

Vai cô rũ xuống và cô thở dài. Rồi cô nói với con mèo đen.

"Um...Ta có thể?"

"Chắc rồi."

"Đừng có nói 'chắc rồi' trước cả khi ta vào chủ đề!!"

"Có lẽ là thế, nhưng...việc đó có giúp cô giảm bớt căng thẳng không?"

"Có." Vai Brunhild hạ xuống, cô nhấc tay phải lên, giơ ngón trỏ ra. "Ngươi biết không, việc này có nhiều trách nhiệm lắm đấy. Đó không phải là việc mà ngươi có thể xem nhẹ đâu."

"...Cô trông vô lo đến bất ngờ khi cô nhận tôi làm ma thú đấy."

"Oh, im đi. Thật luôn đấy," Brunhild lẩm bẩm khi cô ngồi hỗm xuống một lần nữa.

Cô giơ tay về phía con chim nhỏ. Con chim do dự trong chốc lát, nhưng rồi cũng vỗ đất với đôi cánh của nó và nhảy lên lòng bàn tay của cô. Hẳn là nó cảm thấy lòng bàn tay hơi cong lại này an toàn, bởi vì nó ở yên ngay giữa lòng bàn tay cô và khẽ kêu chiêm chiếp.

Brunhild nhìn xuống con chim và thầm thì, "Giờ thì mình đã làm việc đó mất rồi..."

"Ahh ahh, cô phá vỡ qui luật tự nhiên rồi! Cô không nên làm thế chứ, Tiểu thư Brunhild!"

Cô muốn làm gì đó, nhưng tay cô thì lại bị chiếm dụng rồi. Cô bị buộc phải nghiến răng và đỏ cả mặt.

"Wow, lần đầu tiên trong đời, mình cảm thấy chiến thắng! Từ giờ trở đi, tôi sẽ là kẻ—...whoa!!"

Sau khi đá vào hông con mèo, Brunhild quay lưng lại với nó và bỏ đi.

Con mèo nhanh chóng theo sau cô.

"Cô đang đi đâu thế?"

"Nhà ăn. Ta cần thức ăn cho con chim và một cái hộp cạc tông cho nó nữa."

"Vậy còn thức ăn cho tôi?"

"Hay là ngươi hãy tuân theo qui luật tự nhiên và đi ăn chuột đi? Ta có thể giới thiệu cho ngươi một cái cống tử tế."

Cô lờ đi ánh nhìn bất mãn trên mặt con mèo và thở ra một hơi. Cô nhìn con chim nhỏ há mỏ nó ra và kêu chiêm chiếp trên tay mình.

"Nhưng mình thật sự không nên làm điều này. Để yên cho mọi chuyên tự diễn ra mới là qui luật tự nhiên."

"Đó là tại sao cô nên để một con quái thú tự nhiên như tôi ăn nó."

"Nghĩ lại thì, ngươi hoàn toàn chẳng phải là một sinh vật tự nhiên!!"


Cổng Sakashita ở phía đông của Cung điện Hoàng gia tắm trong ánh chiều tà.

Sayama và Shinjou ngồi trên tay vịn của cây cầu bắt qua một hào. Họ nhìn nhũng chiếc xe đang cải trang rời đi qua cánh cổng.

Kazami và Izumo đã rời đi bằng một trong mấy chiếc xe cải trang đó cùng với Siegfried.

Sf đã được sửa chữa tạm thời và lên chiếc xe của đội sửa chữa. Sayama nhớ lại lúc cô ta vô cảm mà bám lấy Ooshiro Itaru và không chịu buông ra khi ông ta nói là sẽ tự trở về một mình.

Sayama đang đợi Ooshiro Kazuo, người đang tham gia cuộc họp trước khi rút lui. Cậu muốn nói chuyện với ông già về cuộc đàm phán sơ bộ với 1st-Gear ngày hôm sau.

Cậu quay sang Shinjou và hỏi, "Cô sẽ trở về sau vụ này à, Shinjou-kun?"

"Phải. Sau khi đi ra ngoài một chút như cậu đã khuyên tôi [31], Sayama-kun. Tôi sẽ ở đây với cậu cho đến khi Ooshiro-san đến," cô ấy nói.

Sayama hơi cúi đầu và nói, "Cảm ơn."

"Không sao, không sao. Mặc dù, hôm nay tôi lại làm thế nữa rồi. ...Xin lỗi."

"Không cần phải xin lỗi. Luôn cần có sự giúp đỡ sau này. Lao lên trước không phải là năng lực duy nhất. Không đúng sao?"

"Có lẽ...nhưng liệu tôi đã thật sự giúp ích được sau lúc đó chưa?"

"Đêm hôm qua, cô đã cho tôi mượn đùi và dạy tôi rất nhiều thứ sau đó. Hôm nay, cô đã cảnh báo bọn tôi về nguy hiểm đang đến và giờ cô đang nói chuyện với tôi như vầy đây."

Shinjou phát ra một tiếng thở nặng nhọc khi nghe thấy thế.

"Có lẽ tôi không thích hợp với mấy việc kiểu này."

"Không phải đâu," Sayama nói và nhớ lại rằng cậu cũng đã nói điều tương tự vào đêm hôm trước.

...Có vẻ như cuối cùng lại thành ra mình đang muốn phủ nhận những lời của cô ấy khi có cơ hội.

Cậu ít nhiều cũng biết tại sao, nhưng cậu không nghĩ thêm về chuyện đó nữa.

Bước chân vô quá sâu nghĩa là sẽ trở nên dính líu với người kia.

Phần ngực trái của cậu hơi nhói lên.

Cậu đã mắc phải cơn đau đó khi mất đi cha mẹ, những người đã gắn kết sâu đậm với cậu.

Sayama nhìn sang Shinjou.

Cô ấy đã cúi gầm đầu nãy giờ rồi, nhưng cuối cùng...

"Hey." Cô ấy từ từ ngẩng lên. Cặp chân mày có phần hơi cụp xuống của cô ấy hướng về phía cậu và cô ấy nghiêng đầu. "Sao hôm nay cậu lại đến đây?"

"Ý cô là sao? Cô đã cho tôi rất nhiều thông tin vào hôm qua mà."

"Nhưng cậu vẫn chưa chấp nhận những quyền của mình đối với Leviathan Road. Sau những gì đã xảy ra hôm qua, mà đến giờ cậu vẫn chưa nghĩ đến việc rút khỏi chuyện này để tránh gặp thêm nguy hiểm sao?"

Sayama thấy ánh nhìn của Shinjou hướng xuống cánh tay trái của cậu.

"Tại sao chứ?"

Cậu biết tại sao. Nhưng liệu cậu có thể truyền đạt nó cho cô ấy chỉ bằng cách nói ra không?

Chuyện đó cậu không biết.

Thật kì lạ, Sayama thì thầm trong tim mình.

Năm trước, ở khu vực nhỏ bé được gọi là trường học, cậu đã tranh cử chức Hội phó Hội Học sinh, phát biểu trước vô số học sinh, và đã thắng. Vậy mà giờ đây, chỉ trước mặt của mỗi một người...

"..."

Sayama nhận ra cậu không có lời nào để nói.

Cậu không hề biết đã bao lâu trôi qua kể từ lúc Shinjou hỏi câu đó.

Vậy nhưng khi cậu nhìn sang cô ấy, cô ấy vẫn đang nhìn cậu với đuôi chân mày hơi hạ xuống.

Cô ấy đang đợi.

Cậu đáp lại kì vọng của cô ấy bằng một hành động duy nhất. Sayama đột ngột đặt tay mình lên tay của Shinjou đang để trên tay vịn. Những ngón tay của cô ấy di chuyển chút ít, nhưng cô ấy không từ chối bàn tay cậu.

Sayama gật đầu và hỏi, "Lòng bàn tay của tôi có cảm giác như thế nào?"

Shinjou hơi hướng ánh mắt của mình xuống.

Sayama cảm thấy những ngón tay của cô ấy di chuyển nhẹ nhàng dưới bàn tay cậu.

Lời đáp lại của cô ấy the thé và nói như thể đó là một câu hỏi.

"Nó nóng. Và tôi có thể cảm nhận được nhịp tim của cậu?"

"Chúng là những gì còn lại của trận chiến. Và..."

Sayama tiếp tục trầm tư.

...Nhịp tim và hơi ấm của cô vào đêm qua khác thế này.

Nhịp tim lúc đó của cô ấy đã lên cao và cô ấy rất ấm, nhưng đó đã là thứ gì đó tĩnh lặng và sâu lắng hơn.

Với những khác biệt đó trong đầu, Sayama tuyên bố, "Tôi muốn đạt được thứ gì đó hơn thế này."

"Trận chiến và những gì cậu đã làm lúc đó không đủ sao?"

"Không. Và tôi phải tự hỏi rằng...liệu nó có thật sự ổn khi tôi trở nên nghiêm túc không?"

"Tại sao? Tại sao cậu lại không muốn nghiêm túc?"

Sayama nhìn Shinjou. Nét mặt của cô ấy là nét mặt hối lỗi mà cậu đã nhìn thấy vào đêm hôm trước.

Trong khi tránh ánh nhìn của mình khỏi đôi mắt của cô ấy mà không hề cố ý, Sayama trả lời.

"Cái họ Sayama ám chỉ một kẻ phản diện. Đó là những gì ông tôi đã dạy... Tôi được nuôi dạy để thực hiện theo lời nói đó. Sức mạnh của tôi được dành cho sự xấu xa còn to lớn hơn nữa để nghiền nát bất cứ thứ gì mà tôi quyết định là xấu xa hay là kẻ địch. Nhưng," cậu cúi đầu, "Tôi tự hỏi là liệu sự xấu xa của mình có thật sự cần thiết hay không. Tôi có thể trở nên nghiêm túc nếu muốn. Nhưng mà, tôi hiện giờ đang quá sợ hãi việc đưa ra quyết định đó. Nếu tôi cứ như thế này thì tôi nghi ngờ chuyện mình sẽ tồn tại được lâu."

"Cậu...không có tự tin?"

Sayama chìm vào im lặng trước câu hỏi đó.

Nhưng Shinjou cũng không đào sâu thêm chủ đề này. Cô ấy chỉ lắc đầu và nói chuyện khác.

"Tôi nghĩ cậu có thể làm khá tốt đấy, Sayama-kun. Nhưng đúng thật là không ai có thể biết chính xác mọi chuyện sẽ như thế nào. Ooshiro-san và những người khác đang mời cậu vào. Họ đang yêu cầu cậu làm việc này, nhưng lại nói với cậu rằng cậu có thể sẽ chết. Và cậu vừa mới nói cậu sợ việc trở nên nghiêm túc." Khi cô ấy khẽ nói, Shinjou gửi những lời của mình đến cho Sayama. "Trong trường hợp đó, có lẽ cậu nên bỏ Leviathan Road đi."


Sayama nhìn Shinjou.

Ánh nhìn của họ chạm nhau và ngón tay của cô ấy căng cứng lên một chút bên dưới bàn tay của cậu.

"U-Um, Sayama-kun. Nói thật thì, quan sát cậu có hơi chút đáng sợ. Khi tôi gặp cậu lần đầu tiên, cậu đã tiến lên trước để chiến đấu và cố hỗ trợ tôi. Và chỉ vừa nãy..."

Sayama nhận thấy cơn đau trong lòng ngực cậu đã mạnh hơn một chút. Tuy nhiên, cậu không dời tay mình ra khỏi tay Shinjou. Cậu cảm thấy một sự ấm áp hơi ươn ướt.

"Nếu tôi chiến đấu và thua, tôi sẽ chết. Nếu tôi chiến đấu và thắng, tôi sẽ sợ bản thân mình và bị căm ghét bởi kẻ địch... Là vậy sao? Nhưng có lẽ đó là những gì UCAT mong muốn ở tôi."

"...Eh?"

Sayama đáp lại giọng thắc mắc đó.

"Nếu toàn bộ sự thù ghét dồn lên tôi và rồi tôi chết, thì thế giới sẽ trở thành một nơi vui vẻ hơn, đúng chứ? Và UCAT sẽ vẫn vô sự. Tôi có nói sai không?"

Shinjou trông có chút ngạc nhiên trước lời nói đó. Nhưng...

"C-Cậu không thể làm thế! Tôi không muốn cậu trở thành một người như thế!" cô ấy hét với cặp chân mày nhướn lên.

Khi giọng nói vang dội của cô ấy truyền qua cơ thể cậu, Sayama nghĩ.

...Cô là một người tuyệt vời để có ở bên cạnh.

Shinjou sau đó có vẻ đã nhận ra chính xác mình đã nói gì bởi vì đuôi chân mày cô ấy rũ xuống, hai má cô ấy đỏ lên, và cô ấy nhìn sang bên.

Sayama không thể giữ cho nụ cười khỏi hiện trên môi mình.

Từ lúc nào mà cơn trong trong lòng ngực cậu đã biến mất. Trong khi suy nghĩ việc nó dễ chịu thế nào, cậu nói.

"Mà, nếu cô nói là cô sẽ đi chết, thì tôi cũng sẽ nói giống vậy thôi, Shinjou-kun. Và cách làm của cô trông như đang tự giết chính mình vậy...ít nhất là tôi thấy thế."

"V-Vậy sao?"

"Phải. Khi cần phải bắn, cô lại không thể. Cô tay không bước ra chiến trường để cảnh báo nguy hiểm cho tôi. Thẳng thắn thì, tôi bất ngờ rằng cô chưa chết đấy."

Shinjou trông bối rối và cô ấy rên rỉ.

Shinjou ngẫm nghĩ khi tiếng rên rỉ đó phát ra từ sâu trong họng cô ấy, nhưng cô ấy đã không nhận ra một sự thật.

...Tại sao cả hai đều vẫn còn sống sót sau khi đã tham chiến đến hai lần chứ?

Không ai có thể đưa ra câu trả lời cho câu hỏi của Sayama. Tuy nhiên, tiếng rên rỉ của Shinjou cuối cùng cũng chuyển thành tiếng thở dài.

Khi cô ấy quay sang cậu, đôi mắt đen của cô ấy đang nhìn thẳng vào cậu. Đôi môi nhỏ của cô ấy hé mở.

"Có lẽ là đúng thế thật. Tôi đã từng nghĩ về nó trước đây. Tôi đã tự hỏi liệu mình có thật sự có ích không khi chỉ tham gia vào các trận chiến để tìm kiếm cha mẹ mình."

Cô ấy ngừng nói tại đó. Cô ấy dành chút thời gian để lựa chọn những lời tiếp theo.

"Sayama-kun, cậu chiến đấu để thắng à?"

"Phải, ông tôi đã giúp tôi đảm bảo điều đó. ...Ông ta liên tục bảo tôi phải thắng ngược lại đủ để bù đắp cho những thất bại khi chiến đấu. Ông ta bảo tôi phải hành động như một kẻ phản diện và loại bỏ những gì tôi xem là kẻ địch hay là xấu xa."

Đó là thái độ của cậu khi chiến đấu.

Nhưng, Sayama nghĩ. Việc đó không giống với tự tin vào khả năng chiến đấu của mình.

Khi Shinjou nghe những lời của cậu, cô ấy thì thầm một nhận xét ngắn gọn.

"Điều đó thật tuyệt," cô ấy bắt đầu nói. "Tôi ước gì mình cũng có thể nói như thế... Tôi không có một thái độ cụ thể nào để bảo tôi phải chiến đấu làm sao như cậu cả."

"Tôi không có nguồn gốc tự tin nào để ủng hộ cho quyết định của mình như việc tìm kiếm cha mẹ của cô cả."

Nghe thế, Sayama khẽ thì thầm, "Chúng ta đối ngược nhau."

Cô ấy nở nụ cười chua chát. Đuôi chân mày của cô ấy cụp xuống và nụ cười chua chát của cô ấy hằn sâu hơn.

"Chúng ta quả thật là đối ngược nhau," cô ấy nói tiếp. "Tôi luôn cố tìm một con đường để không trở nên quá mức tuyệt vọng khi tự hỏi xem mình nên làm gì. Tôi ước gì mình mạnh mẽ hơn để có thể quyết đoán hơn."

Sayama suy nghĩ về những lời của Shinjou. Sau một khoảng lặng ngắn, cậu nói.

"Chúng ta đúng thật là đối ngược nhau, Shinjou-kun. Có lẽ tôi nên ghi nhớ điều đó trong lòng."

"...Eh? Ý cậu là sao?"

Shinjou nghiêng đầu khó hiểu.

Không đáp lại, Sayama di chuyển tay phải.

Cậu nhấc tay trái Shinjou lên khỏi tay vịn của cây cầu.

Những ngón tay của cô ấy mảnh khảnh và mềm mại. Sayama bao bàn tay của mình quanh chúng.

Chỉ trong một khắc, Shinjou cố thụt tay lại. Tuy nhiên, Sayama nhẹ nhàng ấn những ngón tay cậu vào phần thịt ở lòng bàn tay của cô ấy.

"Ah..."

Với giọng lí nhí đó, những ngón tay của Shinjou gồng cứng lên.

Nhưng rồi cô ấy cũng chỉ chừa lại sức mạnh tối thiểu trong những ngón tay đó, co chúng lại, và giao phó bàn tay mình cho cậu. Cô ấy có vẻ như đang giơ tay về phía cậu, nhưng rồi lại từ từ siết chặt lấy tay cậu lại.

Sayama cảm thấy mối liên kết sức mạnh nho nhỏ ấy trong tay mình. Cậu nhìn qua để thấy Shinjou với đầu vẫn đang gục xuống và đôi mắt hướng lên để nhìn cậu. Khi ánh mắt họ chạm nhau, đôi vai cô ấy khẽ rung lên và cô ấy vội nói.

"U-Um? Ý cậu là gì...vừa mới nãy ấy? Khi cậu nói rằng cậu nên ghi nhớ điều đó trong lòng ấy."

"Nó là một vấn đề cỏn con thôi," Sayama nói. "Cách cô nhìn nhận tôi chắc chắn là một câu trả lời khác mà tôi không bao có thể có được dù muốn hay không."

"...Eh?"

"Cô không cần nghĩ quá sâu về chuyện đó. Kể cả khi chúng ta hoàn toàn đối ngược, thì nó cũng không khác biệt gì miễn là chúng ta không bận tâm về nó. Nhưng...Tôi đơn giản chỉ muốn nhớ rằng mỗi chúng ta đều tự nhiên mà mong muốn điều đối ngược của người kia. Cô nghĩ sao?"

"Tôi nghĩ sao...? Tôi không chắc phải trả lời sao nữa."

Nét mặt của Shinjou có thể xem như đang cười hoặc cũng có thể là đang bối rối, nhưng Sayama cười đáp lại.

Vào lúc đó, một bóng người vẫy tay về phía họ khi đứng giữa những chiếc xe cải trang đang rời đi. Đó là Ooshiro Kazuo.

Sayama hít một hơi và nhìn vào chiếc đồng hồ trên cổ tay trái của mình. Đã gần bốn giờ rồi.

"Ooshiro-san đang gọi cậu kìa," Shinjou nói như thể để đảm bảo.

Cô ấy leo xuống khỏi tay vịn.

Sayama làm tương tự và đối mặt với cô ấy.

Shinjou nhìn đôi bàn tay đang nắm của họ, gục đầu xuống, và nói hướng về mặt đất.

"Um, hôm nay...khi cậu quay trở về kí túc xá...đừng quá ngạc nhiên nhé."

"Cô gửi cho tôi gì à?"

"Phải, đại loại thế. ...Tôi chỉ vừa mới quyết định thôi. Có lẽ nó sẽ làm tôi lo lắng rất nhiều, nhưng tôi có cảm giác là mình phải làm thế."

"Tôi không biết cô gửi tôi thứ gì, nhưng tôi sẽ vui vẻ mà chấp nhận nó."

Shinjou ngẩng đầu lên khi nghe thấy thế. Với cặp chân mày vẫn cụp xuống, nét mặt của cô ấy thả lỏng đi và hình thành một nụ cười.

Đôi mắt nheo lại của cô ấy phản chiếu ánh nắng của mặt trời đã bắt đầu lặn từ lúc nào.

Khi ánh nắng đó chuyển sang màu đỏ thẫm, họ đều từ từ tách đôi tay đang nắm ra vào gần như cùng lúc.

Chương 12: Cuộc hội ngộ với một người mớiSửa đổi

OnC v01 c12p1

Gặp gỡ là khởi đầu của sự ràng buộc

Đó là tại sao những cuộc gặp gỡ chỉ kéo dài trong khoảnh khắc

Vĩnh hằng tiếp diễn về sau là một chọn lựa giữa sự ràng buộc đó và li biệt


Một tòa nhà ba tầng vuông vức nằm ở rìa đông bắc của các tòa nhà giáo dục tổng hợp thuộc Học viện Taka-Akita.

Tòa nhà này có phần được làm từ gạch và có một sân thượng. Mặt trước của tòa nhà có một lối đi dẫn xuống tầng hầm. Lối đi đó được treo một bảng tên ghi "Tòa nhà ăn trung tâm".

Chỉ có khu vực tầng hầm là mở vào kì nghỉ xuân.

Một cầu thang rộng dẫn xuống dưới. Bảng thông báo đính lên tường ở đó viết rằng "Mở 24/24" bằng kiểu chữ Gothic in đậm. "Tuy nhiên, chỉ những dịch vụ giới hạn mới có vào đêm khuya và những ngày lễ," nó ghi tiếp như thế.

Xuống dưới cầu thang là tám cánh cửa kính lớn xếp hàng cạnh nhau và một khu vực được thắp sáng lờ mờ ở phía bên kia.

Dãy hành lang chứa một hàng các mấy bán phiếu ăn và vài tấm bảng thông báo lớn.

Qua khỏi hành lang là một không gian rộng 50 mét vuông với những bức tường trắng. Những cây cột vuông được xây ở những khoảng không cố định và mấy chiếc bàn cho tám người dùng lắp đầy khoảng trống giữa những cây cột.

Tuy nhiên, có rất ít người đang ở bên trong. Các cửa hiệu trong góc đều có tấm phủ trùm lại và chỉ có khu vực quanh quầy thu ngân dọc theo bức tường phía đông là được thắp sáng.

Ở mấy chiếc bàn có vài người đang mặc đồ cá nhân và đồng phục trường, cũng như có vài người đang mặc áo thun đỏ của đồng phục bóng bầu dục. Thêm nữa là, có một cô gái mặc đồng phục trường và một con mèo đen đang đứng gần quầy thu ngân.

Cô gái có mái tóc bạc xõa ra sau lưng mình chính là Brunhild.

Brunhild đặt hai tay lên quầy thu ngân và nhìn chăm chú vào nhà bếp.

Cuối cùng, món cô đang đợi cũng đến.

Một người phụ nữ già mặc tạp dề mang ra một chiếc hộp cạc tông khoảng 30 xentimet vuông.

Chiếc hộp có một tấm vải lau dĩa trải ra phía dưới và ở góc là hai cái chén sứ đáy bằng. Một dùng chứa nước và cái còn lại đựng ngũ cốc sấy khô đã được nghiền thành những mảnh vụn tương đối lớn. Con chim nhỏ nhảy vào giữa hai cái chén.

"Cháu đang nhận lãnh trọng trách lớn đấy. Nhưng nó đã gần trưởng thành rồi, nên cháu sẽ không gặp quá nhiều rắc rối đâu," bà ấy nói.

Trước khi người phụ nữ kịp đưa chiếc hộp ra, Brunhild đã cúi đầu và đưa hai tay ra.

Bà ấy đặt chiếc hộp lên tay cô.

"..."

Brunhild ôm lấy chiếc hộp.

Con chim nhìn lên cô từ trong chiếc hộp. Khi nó nghiêng chiếc đầu nhỏ của mình, Brunhild cười.

Cô nghe thấy người phụ nữ già nói, "Thật là hoài niệm. Ta cũng từng bắt được một con khi còn nhỏ."

"Vậy ạ?"

"Phải, phải. Kể cả một lão bà như ta cũng từng có lúc trẻ như cháu mà."

Brunhild chìm vào im lặng, nhưng con mèo đen ở dưới chân cô đánh nhẹ vào ống chân cô bằng hai chân trước của nó.

Brunhild dùng chân trái để đá con mèo bên dưới quầy thu ngân.

Người phụ nữ già đã không để ý thấy cuộc chiến này, nên bà ấy nhìn xuống con chim nhỏ và nói.

"Lúc đó là vừa kết thúc chiến tranh. Ta đã lấy trộm chút lúa mì và rượu sake mà cha ta có được từ chợ đen. Ta ngâm những hạt lúa mì và để chúng trên đất."

"Để cho...con chịm ạ?"

"Phải, phải. Ta ném một hạt ra tương đối xa. Khi con chim đã ăn nó, ta lại ném một hạt khác ở gần ta hơn một chút trước khi lặp lại quá trình đó. Vào lúc nó đến đủ gần, nó đã không thể bay nữa."

"Bởi vì nó đã bị say?"

"Phải. Nhưng nó biến mất vào sau hôm mà ta bắt được nó. Cha ta trông thất vọng vì nó đã đi mất và ông ấy than thở rằng con chim trông rất ngon miệng. ...Ta đã đánh ngất ông ấy bằng một que củi sau đó."

Brunhild bỏ lơ nửa sau câu chuyện và im lặng, nhưng con mèo đen đánh nhẹ vào ông chân cô lần nữa khi nó bò trở lại.

Cô đá nó văng đi bằng chân phải, hơi nhìn xuống, và liếc qua con mèo.

Nó nhìn lên cô từ nơi mà nó đang nằm trên sàn nhà.

Nhưng khi ánh mắt họ chạm nhau, con mèo đen rụt người lại và bò đi.

Brunhild nghiêng đầu và tự hỏi liệu ánh mắt của cô thật sự gay gắt đến thế sao.

Nhưng rồi cô cảm thấy một sự hiện diện phía sau mình. Đó là tại sao mà con mèo bò đi.

"...!?"

Cô đặt chiếc hộp lên quầy thu ngân và quay lại. Một bộ ngực được chiếc áo vét đen bao lấy đang nằm ngay trong tầm với ở trước mắt cô.

Ngạc nhiên, cô lùi lại một bước và nhìn lên để đánh giá tình huống.

Phía trên chiếc áo vét đen là cổ áo của một chiếc sơ mi trắng. Phía trên nữa là một bộ râu trắng và cái đầu trọc.

Brunhild biết người đàn ông này.

Trước khi cô có thể làm gì, một giọng nói vang lên từ sau quầy thu ngân.

"Oh, Zonburg-san. Hôm nay ông trễ đấy."

Siegfried Zonburg đứng cạnh Brunhild. Ông ta cúi cơ thể to lớn của mình tới trước để đặt phiếu ăn lên phía đối diện của quầy thu ngân.

Người phụ nữ già nhìn tấm phiếu và hỏi, "Món nào?"

"Doria."

"Oh, cơm mửa sao. Chà, mình còn cơm không nhỉ?"

"Kể cả khi đó là cách mà mọi người gọi nó, nhưng tôi nghĩ người làm ra nó nên tránh cái tên đó."

"Tôi khó mà có thể gọi đó là Doria được. Tôi chỉ học cách nấu nó từ mẹ tôi thôi."

"Doria là một món ăn gia đình. Không có gì phải xấu hổ về nó cả."

"Vậy sao?" người phụ nữ già hỏi với một nụ cười, nhưng nét mặt của Siegfried không hề thay đổi.

Brunhild nhìn lên ông ta trong khi nín thở.

Đột nhiên, ông ta quay sang cô.

Brunhild thủ thế trước việc đó. Cô đưa tay phải vào không trung và tay trái vào túi áo blazer. Toàn bộ biểu cảm biến mất khỏi gương mặt cô và cô lườm ông ta.

Tuy nhiên, Siegfried không nhìn cô.

Ông ta đang nhìn chiếc hộp trên quầy thu ngân. Con chim nhỏ bên trong nhìn lên ông ta và kêu chiếp một tiếng. Siegfried đáp trả lại cái nhìn của con chim và mở miệng ra nói.

"Brunhild Schild-kun."

Brunhild nín thở khi tên cô bị gọi.

Cô nuốt khan và hỏi, "Sao ông biết tên tôi?"

"Mỗi khi cô mượn sách, cô đều cảm ơn trợ lí thư viện chứ không phải tôi. Tôi quản lí thẻ thư viện, nên tất nhiên là tôi biết được tên cô."

"...Ông thật sự bần tiện đấy."

"Không, đó chỉ đơn giản là lí do tôi biết tên cô thôi. Tôi không yêu cầu cô phải cảm ơn tôi. Đó là quyết định mà lòng kiêu hãnh của cô đã lựa chọn." Siegfried nhìn lại quầy thu ngân. "Thư viện đang mở cửa đấy. Ở khu sách sinh học và động vật có vài cuốn về cách nuôi động vật. Cô nên mượn một cuốn ngay đi."

"Đó là một mệnh lệnh à?"

"Tôi chỉ mong muốn điều tốt nhất cho con chim thôi. ...Nhưng tôi không thể chấp nhận việc nuôi một con chim trong cùng môi trường với một con mèo."

"Đừng lo. Con mèo của tôi trung thành với tôi lắm."

Lời nhận xét đó dẫn đến một cú đánh nhẹ vào bắp chân cô bởi chân trước của con mèo đen. Brunhild vung gót chân phải ra sau để đá con mèo văng đi trước khi cô cầm lấy chiếc hộp.

Siegfried không nhìn về hướng cô.

Cô lùi lại một bước để tạo ra khoảng trống giữa họ.

Siegfried đáp lại sự im lặng của cô một cách rõ ràng.

Ông ta lơ cô và để cho sự im lặng tiếp diễn.

"..."

Brunhild quay về phía lối ra.

Cô bắt đầu bước đi và con mèo vội vàng chạy theo cô.

Cô nhìn xuống chiếc hộp để thấy rằng con chim đang nhìn lên mình với chiếc đầu của nó nghiêng qua một bên.

Brunhild tiếp tục nhìn con chim và không nhìn lại.

Cô nín thở và nhanh chóng bước ra khỏi nhà ăn.


Một dãy các tòa nhà trắng nằm ở phía bắc của tòa nhà lớp học tổng hợp. Các tòa nhà xếp thành hình chữ thập và thoạt nhìn thì chúng đều trông như các tòa nhà lớp học tổng hợp ba tầng.

Tuy nhiên, các cánh cửa cổ xếp thành hàng ở mặt nam của tòa nhà nhỏ hơn và nhiều hơn so với các tòa nhà lớp học.

Qua mỗi cửa sổ có thể thấy hai chiếc bạn đặt kế cửa sổ và một chiếc giường tầng cạnh vách tường.

Chúng là kí túc xá cho học sinh.

Kí túc xá hiện đang nhuốm màu hoàng hôn.

Một bóng người duy nhất có thể thấy đang di chuyển giữa ánh mặt trời đỏ thẫm và những cái bóng đen có chút sắc lam được tạo ra bởi các tòa nhà.

Đó là Sayama, vẫn đang mặc bộ com lê xám của mình. Cậu nhanh chóng tiến đến tòa nhà nằm ở rìa tây nam của dãy các kí túc xá.

Cậu đến trước một cánh cổng nối với bức tường trắng có tấm bảng ghi "Kí túc xá Giáo dục Tổng hợp Bốn—Kí túc xá Đàn ông Đích thực."

Sayama dừng lại trước lối vào.

Nhìn qua đồng hồ đeo tay của mình báo cho cậu biết giờ là 5:30 chiều. Cậu chỉ vừa mới trở về sau khi bàn chuyện cùng Ooshiro về cuộc đàm phán sơ bộ với phe ôn hòa của 1st-Gear vào ngày hôm sau.

Sayama liếc xuống và thấy Baku đang ngủ với đầu của nó ló ra khỏi túi áo của cậu. Và...

"?"

Sayama bất ngờ quay sang phía đông nơi có tòa nhà ăn. Cậu đã để ý thấy vài chuyển động.

Cậu có thể thấy một cô gái đang mang một chiếc hộp đi về phía mấy tòa nhà lớp học tổng hợp.

...Đó là trưởng câu lạc bộ mĩ thuật mà mình đã chạm mặt sáng này.

Cô ta hẳn là vẫn còn việc phải làm.

Cô ta chăm chỉ thật, cậu nghĩ trong khi hít một hơi. Mình cần gặp Siegfried ở thư viện và Izumo với Kazami ở kí tuc xá nữ sau đó nữa.

Cậu sau đó quay trở lại phía tòa nhà kí túc xá và nhìn lên phòng của chính mình ở ngoài cùng phía đông của lầu hai.

Ngay giây phút tiếp theo, nét mặt cậu thay đổi. Cậu nhăn mày.

"...Đèn đang bật?"

Khi cửa sổ phản chiếu ánh mặt trời đang lặn, cậu có thể thấy căn phòng đang sáng ở bên kia cửa sổ.

Cậu không nhớ là mình có bật đèn trước khi đi đến Cung điện Hoàng gia vào lúc sáng.

Có thể là ai chứ? Sayama nghĩ khi cậu nhanh chóng đi vào trong kí túc xá.

Vào cùng lúc đó, cậu nghe thấy giọng Ooki từ đằng trước.

"Oh, Sayama-kun."

Cô ấy bước ra khỏi lối thoát hiểm với đôi xăng đan trong khi đang mặc một chiếc áo sơ mi và một chiếc váy bó bằng vải bông chéo.

"Canh giờ hay lắm."

Ooki đi từng bậc xuống chiếc cầu thang thấp ở lối vào và đến trước mặt Sayama với âm thanh lạo xạo.

"Chuyện gì thế, Ooki-sensei? Em đang có việc gấp lúc này, nên em muốn nhanh chóng đến nơi được nói đến đó."

"Heh heh heh. Em lúc nào cũng nói năng một cách hoa mĩ cả. Nhưng em sẽ hối tiếc nếu không nghe những gì cô—...đợi đã!"

Khi Sayama làm lơ cô ấy và cố đi qua, cô ấy giữ vạt áo cậu lại.

"Cô có thể không nắm vào chỗ đó không? Nó thật ra là khá đắt tiền đấy."

"Cô nghĩ em không nên quyết định chuyện gì là quan trọng dựa theo giá trị tiền bạc."

"Nó là hàng Ý và có giá 720 ngàn yên đấy."

"Wah! Cô xin lỗi! Chỉ để cho em biết thôi, nhưng cô sẽ mãi không bao giờ có thể trả nổi nó đâu!"

"Em biết. Em nghĩ cô nên ngừng việc chọn chỗ ngồi tiêu chuẩn trước cửa hàng trong tòa nhà ăn đi."

"Nhưng cô thích bánh mì mứt. Thật buồn khi cửa hàng đó đóng cửa vào kì nghỉ xuân... Đợi đã, xin hãy nghe những gì cô cần phải nói trước khi bỏ đi đã!"

Lần này, cô ấy nắm tay của Sayama. Cậu thở dài, quay sang Ooki, và gật đầu.

"Em xin lỗi, nhưng em sợ em sẽ lây cái nghèo của cô. Xin hãy giữ vi trùng Ooki tránh xa khỏi em."

"Nếu em nói những lời nói thế, thì cô sẽ không nói với em rằng em có bạn cùng phòng mới đâu!"

"Nếu cô nói những lời như thế, thì nó khiến em muốn cho cô biết về độ ngu ngốc trầm trọng của cô."

"Huh?" Ooki nói khi cô ấy nghĩ lại về những gì mình đã nói.

Sayama lịch sự dời tay cô ấy ra và hỏi, "Dù sao đi nữa, chuyện gì đang diễn ra ở đây thế ạ? Em có được căn phòng đơn này nhờ vào phép màu khi em đã có được vận may phi thường của việc được bình chọn về sức hút mà."

"Cô sẽ không hỏi em đã tác động đến cái phép màu và vận may phi thường đó như thế nào... Dù sao thì, cái phép màu và vận may phi thường đó chấm dứt vào hôm nay. Hãy từ bỏ đi."

Cô ấy chỉ vào Sayama khi nói, nhưng cậu làm lơ cô ấy. Cô ấy ngay lập tức bám lấy tay cậu.

"Sao em lại làm lơ cô!?"

"Thì, cô đã nói cho em những gì em cần phải biết rồi, đúng không? Một kẻ ăn bám đã đến," Sayama nói.

Ooki giơ ngón trỏ lên khẽ chặc lưỡi.

"Nghe này. Để cô cảnh báo em trước. ...Bạn cùng phòng mới của em vẫn chưa quen với em, nên cố đừng làm hay nói gì đó không đàng hoàng nhá."

"Cô đã hoàn toàn hóa điên rồi sao, Ooki-sensei? Từ khi nào mà em làm hay nói mấy thứ không đàng hoàng thế?"

"Em đang làm thế ngay lúc này theo thời gian thực đấy!"

"Nào, nào." Sayama nói khi cậu giơ tay phải ra để trấn tĩnh Ooki. "Em hiểu những gì cô đang cố nói mà, nên hãy bình tĩnh lại đi. Cô muốn em lịch sự một cách hoàn hảo, đúng chứ?"

"Đúng," Ooki gật đầu trước khi bắt chéo tay lại. "Đó là những gì cô muốn...nhưng với em thì..."

Cô ấy rên rỉ và Sayama không nói một lời, lấy tay phải búng vào trán cô ấy.


Sayama check in[32] tại bàn tiếp tân, thay sang đôi giày đi trong nhà, và leo lên mấy bậc thang.

Baku ngẩng đầu lên từ túi áo của Sayama và trèo lên vai cậu. Baku hẳn là đã biết họ sắp về tới giường rồi bởi vì nó nhìn thẳng tới trước từ chỗ trên vai của Sayama khi cậu bọc qua khúc cua của cầu thang.

Sayama nhanh chóng hoàn thành việc leo thang. Cậu di chuyển từ đầu cầu thang tới hành lang. Phòng của cậu là phòng cuối cùng bên trái.

Những cây đèn huỳnh quang thắp sáng hành lang hơn cả ánh mặt trời đang tắt. Sayama có thể nói rằng cánh cửa vào phòng cậu đang mở.

Môt vài chiếc hộp cạc tông đang nằm ở cuối hành lang kế bên cánh cửa. Ai đó đang dọn vào.

"..."

Sayama im lặng bước tới.

Cậu có thể nghe thấy tiếng ồn trong phòng. Ai đó đang mở một chiếc hộp cạc tông và lấy những thứ bên trong ra. Cậu có thể nghe thấy tiếng ai đó đang chồng quần áo và chất mấy cuốn sách lên.

...Mình cũng đã làm ra cùng những tiếng ồn như thế vào năm trước.

Cậu đến gần.

Cậu liếc vào trong phòng qua cánh cửa đang mở.

Ngay khi làm thế, một bóng người bước ra khỏi phòng.

Bóng người này có vóc dáng mảnh khảnh và nhỏ con.

Bóng người này ngã nhào về phía trước giữa mấy cái thùng nhưng đã xoay xở để vẫn đứng được.

"Oh."

Quán tính làm cho chiếc áo sơ mi lùng thùng và chiếc quần kiểu soóc rộng đung đưa. Và có thứ khác còn đung đưa nhiều hơn bộ quần áo nữa: mái tóc đen mềm được cột ra sau lưng của bóng người đó.

Bóng người nhìn lên và hơi mở to mắt ra.

Sayama nhận ra gương mặt đó.

"...Shinjou-kun?" cậu hỏi.

"Ah," bóng người đó nói.

Giọng nói cũng giống với của Shinjou.

Giọng bối rối phát ra từ Sayama đang nghĩ ngợi.

...Đây là kí túc xá nam.

Nhưng suy nghĩ của cậu không dừng lại tại đó.

...Nếu Shinjou đột nhiên quyết định rằng cô ấy mong ước một cuộc sống cùng mình, thì chuyện gì sẽ xảy ra?

Shinjou thuộc UCAT. Ngôi trường này có liên kết sâu sắc với IAI, vậy nên rất có thể nó cũng liên kết với UCAT.

Sayama đã có Izumo và Kazami như những ví dụ. Cậu cho rằng hai người đó liên quan mật thiết đến IAI và UCAT còn hơn cả những gì chính thức được nói về họ.

Hơn nữa, UCAT đã hỏi cậu liệu có chấp nhận các quyền đối với Leviathan Road không. Sự hiện diện của Shinjou có thể là một phương tiện để khiến cậu đồng ý.

Mình nên làm gì đây? Mình nên làm gì đây? Sayama nghĩ hai lần trước khi thêm vào. Không, bất kể người lớn hi vọng sẽ đạt được điều gì qua việc này, thì sự thật vẫn là Shinjou, một cô gái, đã tới đây.

Cậu nhớ lại những gì cô ấy đã nói trên cây cầu trước Cung điện Hoàng gia. Cô ấy đã bảo cậu đừng quá ngạc nhiên khi quay trở về kí túc xá.

...Điều đó là không thể. Mình chỉ còn biết sốc trước việc này thôi.

Khi Sayama hỏi cô ấy là cô ấy sẽ gửi cho cậu gì à, cô ấy đã gật đầu và nói rằng cô ấy có cảm giác là cô ấy phải làm thế.

Cậu đã đáp lại như thế nào?

...Mình đã bảo với cô ấy là mình sẽ vui vẻ mà chấp nhận nó.

Sayama đã đi đến kết luận. Cậu đã đưa ra câu trả lời khi đó rồi.

Sau khi đã tiến xa đến thế, cậu không lưỡng lự hay làm cho tình hình phực tạp hơn nữa. Cậu đã quyết định rằng mọi thứ nên tiếp diễn theo như cô ấy muốn.

Với một nét mặt nghiêm túc, Sayama gật đầu về phía cô ấy. Cậu nhẹ nhàng dang tay ra hai bên.

"Nào, hãy lao vào vòng tay của tôi đi."

Đáp lại, Shinjou cúi chào với một cái nhìn nhẹ nhõm.

"Cảm ơn vì đã hành xử thiếu đàng hoàng đúng như mình đã được nghe về cậu. Mình là em trai của Shinjou Sadame, Setsu."


Tay của Sayama vẫn đang dang ra.

Shinjou Setsu thẳng người lên lại trong khi vẫn cười.

Nhưng rồi Shinjou nói "Um..." trong khi đuôi chân mày rủ xuống và giơ tay phải ra.

Với tay mình vẫn đang dang ra hai bên, Sayama uyển chuyển hạ hông xuống và quay người 90 độ. Cậu nắm lấy tay phải của Shinjou bằng tay phải vẫn đang giơ sang bên của mình. Cậu bắt tay cậu thiếu niên.

Cái chạm đó cho cậu biết rằng Shinjou không có đeo cái nhẫn nào trên tay phải cả.

"...Em trai của cô ấy?"

"Phải," Shinjou đáp lại với giọng ít lo lắng hơn trước và cười. "Chị của mình chưa nói cho cậu sao? Chị ấy bảo mình ở lại đây cho đến khi nào tay của cậu lành, Sayama-kun."

Giọng nói và âm điệu của cậu ấy đều giống của Shinjou. Cảm giác của bàn tay cậu ấy cũng y đúc.

Sayama nghiêng đầu trong tâm trí và buông tay cậu thiếu niên ra.

"Chị cậu đã nói cho cậu bao nhiêu điều về tôi rồi?"

"Chị ấy nói cậu đã bảo vệ chị ấy khi chị ấy suýt bị xe tông, nhưng cậu đã bị thương cánh tay thuận của mình trong lúc đó. Chị ấy bận việc, nên chị ấy không thể làm được gì để giúp cậu mặc dù chị ấy muốn thế."

"Vậy à," Sayama gật gù nói.

...Cậu ta không biết về UCAT à?

"Tôi xin lỗi trước, nhưng tôi có thể kiểm tra vài chuyện không?"

Shinjou nghiêng đầu khó hiểu.

"Chắc rồi, mình không phiền đâu. Nhưng chuyện gì thế?"

"Oh, không có gì nhiều đâu."

Sayama đứng trước Shinjou, từ từ kéo cậu ấy lại gần, và chạm vào ngực phải của cậu ấy bằng tay phải của mình.

"Eh? Ah...C-Cậu đang làm gì thế?"

Khi cậu thiếu niên yếu ớt chống cự, Sayama chỉ cảm thấy được xương sườn và một bộ ngực nhỏ.

Shinjou cố đẩy người mình ra khỏi cánh tay trái đang quấn quanh lưng cậu ấy.

Nhưng Sayama nói, "Xin đừng di chuyển. Chỉ lần này thôi, với lại ai đã nói là mình không phiền đâu thế?"

"N-Nhưng mình không nghĩ rằng ý của cậu là như thế này..."

Đôi vai của Shinjou trĩu xuống và cậu ấy ngừng chống cự.

Sayama gật đầu và lướt tay qua bên trái ngực của Shinjou. Cậu ấn ngón tay vào như thể đang cố xoa bóp ngực cậu ấy, nhưng làn da bên dưới chiếc áo sơ mi trắng ấy mỏng và thô. Nó có rất ít sự mịn màng và thiếu đi hình dạng bộ ngực của Shinjou mà Sayama đã thấy đêm hôm trước.

...Cậu ta là con trai.

Người của Sayama hơi co xuống. Cậu bỏ tay phải ra khỏi ngực Shinjou và một tiếng rên nhỏ phát ra từ đôi môi của Shinjou. Như để tước lấy cơ hội thư giãn khỏi Shinjou, Sayama ôm lấy eo Shinjou với tay phải của mình.

OnC v01 c12p2

"Ah," Shinjou nói khi Sayama áp tai phải vào ngực cậu ấy.

Sayama nghe thấy nhịp đập hơi dồn dập từ trái tim của Shinjou.

Nó nghe giống hệt như những gì cậu đã nghe được vào đêm hôm trước. Hương thơm ngòn ngọt trong hơi thở cũng giống hệt.

Tuy nhiên, bộ ngực mà cậu đã áp tai vào không giống với bộ ngực cậu đã thấy. Nó là một bộ ngực phẳng lì của một đứa con trai.

Vẫn nghi ngờ, Sayama hỏi, "Hm... Ngực của cậu luôn như thế này à?"

"T-Thì, đúng thế..."

Sayama ngước lên để thấy một khuôn mặt đỏ bừng đang nhìn xuống cậu. Shinjou hơi mím môi và nhíu mày. Cuối cùng, cậu ấy phát ra một hơi thở dài run run.

"V-Vậy đã đủ chưa? Cậu xong chưa? Mình không muốn cậu ở d-dưới đó quá lâu."

Không đáp lại, Sayama nắm lấy cánh tay của Shinjou từ nơi nó đang vung vẩy trong không khí vì ngượng và đưa nó ra sau lưng cậu ấy.

"Eh? Ah... Không, Sayama-kun?"

Khi Shinjou ôm nhẹ lấy cậu, Sayama lắng nghe nhịp đập của cậu thiếu niên.

Nhưng không có gì thay đổi. Bộ ngực vẫn có cảm giác của một đứa con trai. Nhịp đập trở nên mạnh hơn, nhưng chỉ có thế.

"Vậy sao," Sayama nói khi cúi đầu trước khi ngẩng lên.

...Cậu ấy đã nói rằng họ là chị em sinh đôi, phải không nhỉ?

Sayama một lần nữa thầm gật đầu trong tâm, đứng thẳng dậy, và hướng mặt về trước.

Shinjou đứng đó với hai má đỏ ửng và đuôi chân mày rũ xuống. Shinjou phát ra một hơi thở và Sayama bắt chéo tay lại.

"Đừng lo. Không có gì bất thường cả."

"C-Cậu mới là bất thường đến khó tin đấy, Sayama-kun."

"Đó có phải là cách mà cậu nên hành xử với người chỉ vừa mới gặp mặt không?"

"Cậu nên đứng trước gương mà nói thế đi..."

"Không cần," Sayama tuyên bố. "Tôi vừa mới nhận được một lời cảnh báo từ Ooki-sensei ở dưới cầu thang xong. Và tôi đang cẩn thận để không làm trái lại đây."

"...Mình cần phải hỏi. Đó là cảnh báo gì thế?"

Sayama đưa ra một câu trả lời dõng dạc.

"Đừng làm hay nói gì không đàng hoàng."

"Wow," Shinjou nói khi cậu ấy lùi lại.

Mặc dù vậy, Sayama giơ tay phải ra.

"Có lẽ là chỉ đến khi tay tôi lành lại, nhưng hãy giúp đỡ nhau nha Shinjou-kun. Nó có lẽ không quá khó đâu. So với mấy người xung quanh tôi, thì tôi liên tục bị bối rối vì độ bình thường của mình đấy."


Trong phòng mĩ thuật về đêm, Brunhild đưa thức ăn cho con chim nhỏ trong khi vẽ tranh. Cô đang thêm màu xanh cho khu rừng trên bức tranh sơn dầu và sẽ đưa thức ăn mỗi khi con chim kêu lên để báo rằng nó đói.

Cô sẽ dùng nhíp gấp ngũ cốc đã được nghiền và đập ra, nhúng nước cho ướt, và đưa cho con chim. Nếu cô không nghiền nhẹ ngũ cốc bằng nhíp, con chim sẽ không thể đưa nó vào mỏ.

Con mèo đen dưới chân của cô nói.

"Cô thật sự sốt sắng với việc này đấy nhỉ."

"Ta phải làm việc này ít nhất là cho tới khi nó đi ngủ."

"Tôi nghĩ cô cần phải ghé thăm trung tâm chỉ huy vào tối nay đấy. Cô sẽ làm sao?"

"Chưa tới lúc cho báo cáo định kì của ta, nhưng đúng vậy... Sẽ là tốt nhất khi hỏi xem ta nên xử lí việc này từ giờ trở đi như thế nào. Nếu nó là chuyện gì đó đơn giản, ta chỉ cần gửi ngươi bay tới đó. Nhưng mà..."

Con mèo gật đầu.

"Rất có thể là họ đã chú ý đến động thái của phe Cung điện Hoàng gia. Trung tâm chỉ huy sẽ tràn trề sức sống khi cố quyết định xem sẽ làm gì."

"Chừng nào mà thánh kiếm Gram còn được cất giữ dưới trụ sở chính của IAI, thì chừng đó chúng ta vẫn chưa thể làm gì được. ...Đột nhập vào để lấy nó đi không phải là chiến lược mà Hagen Đáng kính muốn."

"Nhóm thế hệ thứ hai, những người không biết chút gì về chiến tranh như Fafner, thì lại hăng hái đến kì lạ."

Con chim nhỏ kêu chiêm chiếp.

Brunhild dùng nhíp đút nó ăn.

Nó nuốt lấy thức ăn và thở ra một hơi. Nó nghiêng đầu và nhìn lên Brunhild. Cô vẫn giữ vẻ vô cảm.

"...Nó dễ thương quá."

"Cô không cần phải nói thì thầm chuyện đó đâu, cô biết chứ." Con mèo hạ vai nó xuống. "Nhưng sao cô lại bị ám ảnh với con chim này dữ vậy?"

"Ta không có bị ám ảnh. Ta nghĩ qui luật tự nhiên quan trọng, nhưng ta cũng nghĩ rằng sinh mạng rất quan trọng."

"Cô đang tự mâu thuẫn với chính mình đấy."

"Phải, đúng vậy."

Brunhild cầm bảng màu và cọ của mình lên. Cô đưa cọ tới nơi nào đó ngoài khu rừng. Cô đưa nó lại khu vực đã để trống đến giờ. Cô đưa nó tới chỗ dành cho cabin và những con người.

"Ngươi có muốn nghe một câu chuyện cũ không?"

"Có."

"Chuyện này đã rất lâu về trước rồi, khi ta vẫn còn rất nhỏ."

"Đó là mấy trăm năm trước thế? Không, ah, x-xin lỗi! Ahhh! Phần cuối của cán cọ nhọn đấy!!"

"Câm mõm. Dù sao thì, một người nào đó đã cứu một thị trấn ở gần khu rừng của bọn ta khi đó. Một con rồng máy đã mất kiểm soát. Khi người phi công đang kết nối với nó, quá trình đào thải đặc biệt mạnh và anh ta đã hóa điên. Thị trấn bị phá hủy hết phân nửa và con rồng máy vào trong rừng để đuổi theo những người đã chạy trốn vào đó."

Con mèo không nói gì và chỉ gật đầu.

Brunhild tiếp tục nói khi cô vẽ viền đen cho chiếc cabin.

"Người này đã chiến đấu mặc dù đang bị thương và đã tự mình giành chiến thắng. Ta không biết là do ngẫu hứng hay sao, nhưng anh ta đã nhặt nuôi một con chim bị thương sau đó. Bọn ta cùng chăm sóc nó."

Con mèo nhìn lên bức tranh sơn dầu. Vài người khác nhau được vẽ bằng than quanh chiếc cabin mà Brunhild đang tô đen.

Một ông già đọc sách trong cabin và một cô nhóc với một người phụ nữ chơi với con chim ở đằng trước cabin.

Và cũng có thể thấy được lờ mờ một người đàn ông.

Con mèo nhìn lên những nét vẽ đó trước khi quay sang Brunhild. Sau cùng, nó nhìn lại những nét vẽ than của con chim đang bay.

"Vậy..." Con mèo nghiêng đầu. "Cô muốn thấy đôi cánh vỗ ấy một lần nữa à? Kiểu kiểu như vậy sao?"

"Không," Brunhild đáp lại với một tiếng cười nhỏ. "Đây chỉ là một bức tranh. Nó không có thật. Khi thế giới của bọn ta bị phá hủy, con chim đó đã thoát khỏi lồng và..."

Cô hít một hơi, nhưng không nói tiếp.

Sự im lặng tỏa ra quanh cô làm con mèo run lên, nhưng Brunhild khẽ cười lần nữa.

"Ha," cô thở ra trước khi nói bằng một giọng run run nhưng lại đang cười. "Nếu anh ta có ở đó, ta nghĩ kết quả có lẽ đã khác. Anh ta đã cứu con chim mặc dù biết rằng thế giới sẽ bị phá hủy, vậy tại sao anh ta lại không theo dõi nó tới tận cùng? Và dù chỉ là trong một khoảng thời gian ngắn, nhưng anh ta đã ở bên Tiểu thư Gutrune nhiều đến thế... Vậy thì tại sao chứ?"

Khi cô hỏi câu hỏi đó với không ai cụ thể, mắt con mèo mở to.

"Có phải người mà cô đang nói đến này là người mà tôi đang nghĩ đến không?"

"Phải. Tên pháp sư đến từ Low-Gear. Gã đàn ông đã lấy trộm đi thánh kiếm Gram từ 1st-Gear và phá hủy mặt đất cùng bầu trời đó. Và là kẻ thù đã giết những người như gia đình đối với ta trước khi bỏ chạy đi."

Brunhild nói tên của ông ta.

"Siegfried Zonburg. Kẻ thù lớn nhất của bọn ta."

Chương 13: Chốn của Thiên ĐườngSửa đổi

OnC v01 c13p1

Một ánh mắt nhìn xuống từ thiên đàng

Thật ra là bị trói buộc ở nơi cao xa đó

Niềm vui thích khi làm thế lại là một vấn đề khác


Khi màn đêm bắt đầu buông xuống, Sayama tham gia cùng Izumo và Kazami ở Thư viện Kinugasa.

Ba người họ ngồi quanh một chiếc bàn trong thư viện có sàn nhà kiểu bậc thang dẫn đến chính giữa đó.

Sayama ngồi ở phía đông của chiếc bàn. Izumo và Kazami ngồi chéo với cậu.

Siegfried đang pha trà đen ở quầy quản lí nơi mà ông ta giám sát thư viện.

Sayama mặc quần tây với áo sơ mi và đặt cánh tay trái đang băng lại trên bàn.

Cậu đợi cho chiếc đồng hồ đen trên tay cậu điểm 6 giờ trước khi nói.

"Giờ thì, hai người có thể kể cho tôi toàn bộ câu chuyện về việc gì đang diễn ra ở đây không, Kazami, Izumo?"

Ánh nhìn sắc bén của cậu chỉ thẳng vào Izumo, người mặc áo khoác đua xe màu đen bên ngoài cơ thể vạm vỡ của mình.

"Ahh, mình có cảm giác là một cuộc chất vấn sắp bắt đầu ở đây rồi. Có phải mình chỉ đang tưởng tượng không ta?"

"Trùng hợp thật nhỉ, Izumo. Tôi cũng có cảm giác như thế. Chúng ta hãy cố hết sức để cùng kết thúc chuyện này nào."

"Tôi thích nói không hơn..."

Kazami mặc một bộ trang phục không tay và hướng ánh nhìn chỉ bằng nửa con mắt của mình vào hai cậu con trai.

"Sao mà chẳng được, nên hãy giữ cho nó nghiêm túc và vui vẻ nhé. Nếu không thì hai người có thể sẽ bị trời phạt đó."

"Anh nghe thấy cô ấy nói rồi đấy, Izumo. Hãy cùng có một cuộc chất vấn nghiêm túc và vui vẻ nào."

"Vậy về cơ bản, nó là một màn kịch chất vấn hả? Tôi biết cái đó. Vào ban đêm, tôi sẽ làm thế này với Chisato và rồi..."

Khi cậu ta nói, Izumo bắt đầu là làm động tác xoa bóp với hai tay giữa không trung trước khi đột nhiên biến mất khỏi tầm nhìn của Sayama.

Ngay sau đó, cậu nghe thấy một tiếng chấn động dữ dội ở bên phải mình.

"..."

Sayama nhìn qua phải và thấy Izumo với chiếc ghế của cậu ta đang lăn lóc dưới một kệ sách. Cậu ta lăn dọc theo xuống sàn nhà kiểu bậc thang một lần, hai lần, rồi ba lần trước khi dừng lại.

Cậu ta nằm úp mặt xuống với tứ chi dang ra và không cử động nữa. Sau khi thấy thế, Sayama quay sang Kazami.

Cô ta đang hạ tay xuống bàn và vẫn ngồi.

"Hm?" cô ta nói khi chú ý thấy ánh nhìn của cậu. Cô ta nhanh chóng bỏ tay xuống dưới bàn và chỉnh lại quần áo bị xộc xệch. Cuối cùng cô ta nhìn qua bạn trai mình đang nằm sõng soài trên sàn. Đuôi chân mày cô hạ xuống, cô đưa tay lên miệng, và nói.

"Ah, quả nhiên là trời phạt kìa... Thần linh hẳn là muốn Kaku sấp mặt rồi."

"Mắt tôi không đủ nhanh để theo kịp, nhưng mà trời phạt chỉ giới hạn ở khu vực phía dưới bàn thôi à?"

"Phải. Như họ vẫn nói, 'Chúa đáp trả lại cho bạn theo cách mà bạn không thể thấy'."

"Vậy là ông ấy thưởng cho một vụ ám sát à... Nhưng tôi không ngờ lời đáp lại của Chúa lại thẳng thừng đến thế."

"Chà, đúng thật. Vậy cậu sẽ làm gì? Vị thần của tôi là kiểu muốn đấm bằng tay trái sau khi đã đấm bằng tay phải đấy."

"Hm." Sayama chỉnh lại cà vạt. "Vậy tôi sẽ theo lời vị thần của cô bảo và làm việc này một cách nghiêm túc."

"Đừng có dễ dàng chấp nhận lời giải thích đó như thế chứ!" Izumo đứng dậy và chỉ vào Kazami. "Lỡ như anh bị thương thì sao!?"

"Nhưng anh đâu có bị... Em phải tự hỏi là sao lại có thể như thế được đấy," Kazami bực mình nói.

Izumo nhìn xuống chính cơ thể mình và nói, "Oh, nếu vậy thì được."

"Được sao?" Sayama hỏi còn Izumo thì nhún vai và gật đầu trước khi đặt chiếc ghế của mình lại và ngồi xuống.

Sau khi thấy hai người đó trở về lại bình thường, Sayama quay sang Izumo.

"Sao cơ thể anh cứng cáp thế? Tôi đã thắc mắc chuyện đó nãy giờ rồi."

"Oh, đừng để ý đến chuyện đó. Chỉ là một chút sự bảo hộ của thần thôi."

"Nhờ thế mà Kaku chẳng bao giờ rút ra được bài học và thành ra tôi lại phản ứng kiểu đó với những người khác luôn."

"Chisato ngày hôm kia tuyệt lắm đó, khi một tên biến thái sờ mông cô ấy trên tàu," Kaku ngây ngô nói. "Cô ấy đã để tên đó ngồi lên thanh chắn kế chỗ ngồi như đang cưỡi ngựa gỗ vậy và đẩy hạ bộ hắn vào cây cột kim loại như vậy nè, hết lần này tới lần khác."

"Cái ác phải bị hủy diệt và biến thái phải chết. Không bao giờ tha thứ cho chúng kể cả khi chúng khóc thét lên. ...Đó là khẩu hiệu cho kí túc xá nữ vào tháng trước."

Kazami sau đó gật đầu và vỗ hai tay lại tạo một tiếng rõ to.

"Được rồi, hãy bắt đầu với buổi thảo luận nghiêm túc nào! Vào thẳng vấn đề, Kaku và tôi gia nhập UCAT hai năm trước. Vụ việc khi đó đã hoàn thành Leviathan Road với 10th-Gear và 6th-Gear rồi. Cha mẹ tôi đều là những người bình thường không có liên hệ nào với IAI hay UCAT. ...Ý cậu thế nào?"

"Cảm ơn cô vì lời giải thích nhanh chóng và đơn giản."

"Thì tại giấu giếm mấy chuyện này cũng không có ích gì mà," Kazami nói.

Siegfried nói vọng tới từ sau quầy quản lí.

"Nó chỉ thích hợp khi để gia tộc Izumo lo liệu hai Gear đó."

"Cái gì?" Sayama nghiêng đầu thắc mắc.

Với một nụ cười nhỏ, Izumo giải thích, "Ông nội tôi đã phá hủy 6th-Gear và 10th-Gear." Rồi cậu ta hỏi Sayama một câu. "Chuyện này sẽ thảo luận sẽ tốn thời gian đấy. Bạn cùng phòng của cậu ổn chứ? ...Cậu có cần đi để thắt chặt tình bạn của cả hai không?"

"Tôi sẽ dẫn cậu ta tham quan quanh trường sau. ...Cậu ta là em trai của Shinjou-kun. Anh có biết cậu ta không?"

"Oh...Tôi từng...nghe qua chút ít về cậu ta."

"Cậu ta không biết về UCAT. Cậu ta hiện đang xử lí mớ đồ đạc của mình, nên chúng ta sẽ có thời gian."

"Tôi hiểu... Vậy thì, Chisato, mang bản đồ thế giới ra. Hãy cùng nhanh chóng kết thúc việc này nào."


Kazami mang tới một tấm bản đồ lớn dùng cho lớp học. Nó được làm từ vải và có kích thước một mét vuông khi trải ra.

Khi cô ta giữ lấy một đầu và trải nó ra, mùi gỗ thoang thoảng tản ra từ tấm vải.

Một tấm bản đồ Nhật Bản hoàn thiện đã hơi phai màu theo năm tháng nằm trên bàn.

Izumo nhìn dọc qua nó về phía Sayama và rồi mở miệng nói mà không hề cười.

"Thật ra cũng đã lâu rồi tôi không nghe thấy bất cứ tin gì về Cục Quốc phòng ngoài những tin về ông nội tôi. UCAT giữ toàn bộ những thông tin kiểu đó trong kho bảo mật và sẽ không để những ai không được cho phép vào đó. Tôi đã biết được rằng ông già Siegfried là một cựu thành viên của Cục Quốc phòng trong một rắc rối vài năm trước."

Sayama nhận thấy ánh mắt của Izumo đang từ từ hướng lên ra phía sau lưng cậu.

Sayama quay đầu lại để thấy Siegfried đang đứng đó với một chiếc khay mạ bạc.

Hương thơm của trà tỏa ra từ bốn chiếc cốc đặt trên đó.

"Ta muốn mở một quán cafe, nhưng lại không thể làm thế ngay bây giờ được."

Kazami nhận lấy chiếc dĩa để tách và cái cốc đưa cho mình.

"Bọn họ cũng có trà ỏ Đức nữa. Tôi từng uống chút ít lâu về trước rồi, khi đi du lịch."

"Eh?" Izumo nhăn mày khi cậu nhận lấy chiếc cốc. "T-Từ khi nào mà em trở thành một con người của quốc tế như thế vậy?"

"Đó là trước khi em gặp anh, Kaku. Em đi khắp mọi nơi nhờ công việc của cha em trong mấy năm trung học. Chính nhờ những trải nghiệm của em khi đó đã dạy cho em cách nói tiếng Anh. ...Anh có thật sự cần phải nhìn em bằng ánh mắt đó không? Sayama thậm chí còn kinh hơn kìa. Nếu em nhớ đúng, thì cậu ta biết 12—..."

"Tôi biết 13 thứ tiếng. Ông tôi nhồi hết tất cả chúng vào tôi, nên cô không thể nói đó là khả năng của chính tôi được." Sayama lấy chiếc cốc của mình và nhìn lên Siegfried. "Mặc dù cũng chính ông ta chẳng kể gì cho tôi về bản thân ông ta hay về ông cả."

"Chuyện đó cũng không có gì ngạc nhiên cả. Ta tin rằng Izumo và Kazami chỉ vừa mới biết được rằng ta đã phá hủy 1st-Gear vào hôm nay thôi."

"Ông nói đúng rồi. Dù sao thì, ông sẽ giúp bọn tôi được bao nhiêu?"

"Ta nói cho cô tối thiểu những gì cần thiết mà ta nhớ. Và ta sẽ chỉnh lại cho đúng những gì cô đã biết."

Kazami huýt sáo một tiếng ngắn trước lời đó. Siegfried cau mày khi nghe vậy, nhưng cô ta làm ông ta giãn mày ra bằng một nụ cười ngượng ngùng.

Cô ta hạ cốc xuống và nói, "Việc đó nghe được đấy. Cả hai bọn tôi đã ở trong UCAT khoảng hai năm rồi, nhưng bọn tôi vẫn chưa được cho biết nhiều thông tin. Và Kaku còn là người kế thừa IAI. Không nhắc đến việc rằng lần cuối cùng cha anh ấy đến thăm là—..."

"Chisato."

Kazami ngừng nói khi tên cô ta bị kêu.

"Xin lỗi," cô ta nói.

Izumo gật đầu và Sayama cũng thế.

"Ông ta hành xử tệ thật," Sayama nhận xét. "Kể cả cha mẹ cũng có những cảm xúc của riêng mình về nhiều chuyện."

"Ta không biết là ta có nên thanh minh cho ông ấy không nữa..."

"Hãy cứ để thế đi," Izumo nói khi cậu ta đặt một tay lên tấm bản đồ. "Cậu đã nghe về Thuyết Đối ứng Thần châu-Thế giới ở Cung điện Hoàng gia rồi, phải không? Nhật Bản được kết nối với thế giới và điều đó vẫn còn cho đến ngày nay. Sau khi mười Gear bị phá hủy và Nhật thua Thế chiến Hai, Nhật Bản đã thoát được việc bị đô hộ bằng cách làm chậm gia tốc của long mạch lại và gánh lấy những hiện tượng lạ trên thế giới."

Izumo nhìn sang Siegfried. Ông già chỉ gật đầu.

Sayama quyết định rằng thông tin của Izumo hẳn là đã chính xác. Sẽ ổn nhất nếu để cậu ta đóng vai thầy giáo.

"Tiếp tục nào. Những gì tôi muốn là một danh sách của mười Gear. Ở Cung điện Hoàng gia, ông đã nói là chúng có ảnh hưởng đến những truyền thuyết, thần thoại, và văn hóa của thế giới này. Và 1st-Gear là..."

"Volsunga Saga của thần thoại Nauy và 'Bài ca của người Nibelungs' còn nổi tiếng hơn nữa. Đó là câu chuyện về một anh hùng diệt rồng và rồi mất mạng sau khi bị phản bội bởi vợ và người yêu cũ của mình. Cái tên Siegfried còn được biết đến là tên của người anh hùng," Izumo nói với một cái gật đầu. Cậu ta vỗ vỗ vào giữa Vùng Kinki và Sanin của Nhật Bản trên bản đồ. "Dù sao đi nữa, đó chính là 1st-Gear. Cậu biết Hạt nhân Khái niệm của 1st-Gear ở đâu, đúng chứ?"

"Đúng. Một nửa nó nằm trong thánh kiếm Gram và được giữ ở chi nhánh tây của UCAT dưới trụ sở IAI. Nhưng nửa còn lại thì ở trong Fafnir Custom, con rồng máy của phe cực đoan." Sayama chậm rãi khoanh tay lại. "Một con rồng máy... Anh có bao giờ thấy một con chưa, Izumo?"

"Một lần, nhưng đó không phải là Fafnir Custom. Đơn giản mà nói, nó là một cái máy có dạng rồng. Chỉ mỗi cơ thể nó đã dài hơn 30 mét. Tôi nghe là có vài con đặc biệt có thể bay nữa."

"Chúng là vũ khí đơn chiến mạnh nhất trong Cuộc chiến Khái niệm," Siegfried nói. "Như Ooshiro đã giải thích, Fafnir mà ta đã chém bằng Gram chỉ có một lò phản ứng. Phá hủy cái đó đã giết chết nó. Tuy nhiên, phiên bản cải tiến có hai lò phản ứng và Hạt nhân Khái niệm cốt yếu được phong ấn trong lò phản ứng vũ khí ở cổ họng nó. Nếu chiến đấu thì chỉ phá hủy lò phản ứng vũ khí là không đủ."

"Fafnir Custom sẽ vẫn vận hành được, nên nó có thể nghiền nát chúng ta à?"

"Một con rồng máy có thể chiến đấu hiệu quả chỉ với cơ thể khổng lồ của nó."

Sayama gật đầu trước lời giải thích của Siegfried.

...Nếu mình chấp nhận Leviathan Road, thì nó có nghĩa là mình sẽ đối đầu với thứ đó sao?

Cậu cười chua chát. Cậu nhớ lại những gì Shinjou Sadame đã nói vào chiều hôm đó: cậu có thể sẽ chết.

Rất có thể là cô ấy đã đúng, nhưng hiện giờ, Sayama cần thu thập thông tin. Cậu đưa một tay lên cằm.

"Tiếp theo, tôi muốn hỏi về 2nd-Gear."

"Oh, 2nd-Gear thì dễ thôi. Đó là Nhật Bản." Izumo giơ tay lên và chỉ về bảy hòn đảo Izu ở trên bản đồ bên phía Sayama. "Gear đó được cho là nền tảng của Kojiki[33] và Nihon Shoki[34]. Hạt nhân Khái niệm của nó rõ ràng là một con rồng lửa tên Yamata rồi. Cư dân của 2nd-Gear phần lớn đã thích nghi với cuộc sống ở đây. Đàm phán với họ sẽ dễ thôi."

Izumo di chuyển cánh tay đang duỗi ra của mình sang bên, chỉ về phía Biển Nội địa Seto.

"3rd-Gear là nền tảng của thần thoại Hy Lạp. Tôi không biết nhiều lắm về Hạt nhân Khái niệm của nó. ...Nó đã bị tách làm hai và một nửa được giữ bởi thứ gọi là Typhon. Và..."

"Và? Gì thế?"

"Cậu đã thấy cỗ máy hình người to lớn mà bọn tôi gọi là Thần Chiến tranh chưa? Cậu thấy rồi, phải không? 3rd-Gear là một thế giới của mấy thứ đó và automaton. Đó là tại sao tôi nghĩ rằng con Typhon này hẳn là một Thần Chiến tranh. Vấn đề là bọn tôi không thể tìm thấy nửa còn lại. Việc tìm ra nó có lẽ sẽ để lại cho chúng ta. Nếu như cậu chấp nhận Leviathan Road, là thế đấy," Izumo nói trước khi thêm vào, "Một vấn đề nữa là chúng ta có lẽ sẽ phải đánh với đám Thần Chiến tranh đó."

Sayama đã thấy nó vào đêm hôm trước ở xưởng sửa chữa dưới lòng đất của UCAT. Cậu đã thấy một gã khổng lồ bằng kim loại cao hơn tám mét.

...Đầu tiên là mấy con rồng máy và giờ là cái này sao. Tất cả bọn chúng đều phô trương quá.

Giờ cậu càng thêm thấu hiểu tại sao cậu có thể sẽ chết.

"Vậy còn 4th-Gear?"

Khi Sayama hỏi thêm thông tin mặc cho nguy hiểm, Izumo cười gượng gạo. Cậu ta chỉ vào Kyushu.

"Châu Phi. Từ những gì tôi nghe được, thì Hạt nhân Khái niệm được làm thành hình dạng một con rắn cây khổng lồ tên Mukiti và nó đang thuộc sở hữu của UCAT. ...Và 5th-Gear là châu Mĩ." Cậu ta chỉ vào Hokkaido. "Tôi đã nghe rằng 5th-Gear là Gear của những con rồng máy. Một nửa Hạt nhân Khái niệm rõ ràng là đã biến thành một thứ vũ khí phi thường nào đó hiện đang được cất giữ ở UCAT, nhưng vị trí của nửa còn lại thì không biết."

"6th-Gear đã đươc xử lí, đúng chứ?"

"Phải. Thế giới đó là cơ sở cho thần thoại Ấn Độ. Gear đó được cai trị bằng cách dùng một con rồng tên Vritra. Nếu cậu thấy bất kì người Ấn Độ nào ở UCAT, thì cậu có thể cho rằng họ đến từ 6th-Gear."

Trong khi vẫn đang cười, Izumo chậm rãi dời tay qua để chỉ vào Tohoku.

"Tôi được bảo rằng 7th-Gear là Trung Quốc, nhưng bọn tôi không biết bất cứ thứ gì về Hạt nhân Khái niệm của nó."

"Có nhiều thứ phải điều tra đây..."

"Hãy nghĩ nó như một phần nghĩa vụ của cậu. Tiếp theo, 8th-Gear Úc. Là Shikoku trên bản đồ. Hạt nhân Khái niệm của nó được giữ bởi một con rắn đá khổng lồ Wanambi, nhưng nó được giữ ở nhánh tây UCAT dưới trụ sở IAI."

"Chúng ta có một lượng nhiều đến bất ngờ trong số chúng được giữ ở phía tây đấy."

"Phải," Kazami nói khi cô ta đứng dậy và chỉ vào khu vực Chugoku tượng trưng cho Đức, Biển Nội địa Seto cho Hy Lạp, Shikoku cho Úc, và Kyushu cho châu Phi. "Tất cả chúng đều tập trung ở phía tây. Có vẻ như họ quyết định rằng nó sẽ có ích khi có chúng ở gần bên phòng trường hợp khẩn cấp. Đó có phải là lí do thật sự không, ông già Siegfried?"

"Đúng thế, nhưng nó cũng khó khăn hơn để di chuyển chúng sau đó. Tàn dư của các Gear khác nhau sẽ âm mưu cướp lấy Hạt nhân Khái niệm của nhau."

"Vậy là cuộc chiến vẫn tiếp diễn kể cả sau khi chiến tranh kết thúc à. Tôi cho rằng chuyện đó không làm tôi ngạc nhiên lắm. ...Tiếp theo, còn 9th-Gear?"

"9th-Gear là Trung Đông. Nó đã được đề nghị là nền tảng cho Bái hỏa giáo. Có vẻ là họ có con rồng máy khổng lồ nào đó tên Zahhak, nhưng 9th-Gear đã thua và Hạt nhân Khái niệm của nó được giữ dưới UCAT. 10th-Gear là cuối cùng, nhưng nó đã được giải quyết rồi."

"Cứ nói cho tôi đi."

"Được thôi," Ooshiro nói khi cậu ta chỉ lên trên Kinki. "10th-Gear được nghĩ là nền tảng cho thần thoại Nauy tách biệt với 1st-Gear. Mặc dù cùng là nền tảng cho thần thoại, nhưng 1st-Gear thiên về các truyện dân gian và truyền thuyết, còn 10th-Gear thì tập trung vào thế giới của các vị thần hơn."

"Vậy à," Sayama gật đầu.

Đó là những thần thoại đang tồn tại ở mười nơi trên thế giới cùng các Gear đối ứng với chúng. Và...

"Anh có thể không biết về 7th-Gear, nhưng toàn bộ các Hạt nhân Khái niệm đều liên quan đến rồng à?"

"Đúng. Và chúng cũng thường được chứa trong vũ khí. Trong gần như toàn bộ trường hợp mà Hạt nhân Khái niệm bị tách làm hai nửa, thì một nửa sẽ ở trong một con rồng và nửa kia sẽ ở trong vũ khí."

Sayama nghĩ về việc đó.

...Rồng và thứ vũ khí để diệt nó à.

Sực mạnh và sự kìm hãm, sự giàu sang và tầm ảnh hưởng, kẻ địch và người anh hùng. Đó là một biểu tượng nguyên thủy cho mối tương quan ấy.

"Vậy ra nó được gọi là Leviathan Road vì nó liên quan đến việc giải quyết mấy con rồng của mười Gear à."

"Và Leviathan cũng ám chỉ con tà long trong Sách khải huyền, phải không?" Kazami thêm vào. "Tôi biết một chút về nó do hiện giờ cha tôi đang nghiên cứu về thứ đó cho việc lên kế hoạch sự kiện nào đó. Leviathan có vẻ ngoài của tất cả mọi quái thú."

"Đó là những gì được mong đợi ở chúng ta." Izumo khoanh tay lại. "Đây chỉ là suy đoán của tôi, nhưng tôi nghĩ Leviathan Road là một cuộc đàm phán mà ở đó chúng ta đương đầu với các con rồng của mười Gear sau khi đã có được thứ vũ khí cần để đánh bại chúng."


Sayama bắt đầu gật gù trước những gì Izumo đã nói, nhưng rồi lại ngừng.

Có nhiều thứ cậu vẫn không biết. Vẫn còn quá sớm để chấp nhận suy luận đó.

...Và có vài điều làm mình bận tâm với lời giải thích về các Gear đó.

Cậu có cảm giác lời giải thích của Izumo và Kazami không có lỗi nhận thức nào. Bọn họ đã rất rõ ràng giữa những gì bọn họ biết và không biết.

Tuy nhiên, Sayama vẫn cảm thấy là đang thiếu đi điều then chốt gì đó. Nhưng vấn đề là gì?"

"Hm..."

Sayama bắt chéo tay và nhìn chăm chú vào tấm bản đồ Nhật Bản. Và rồi...

"?"

Hai tay đang khoanh trước ngực cậu cảm thấy một chuyển động trong túi ngực của chiếc áo sơ mi.

Đó là Baku. Nó hẳn là đã thức dậy sau khi ngủ trong túi bởi vì nó nhìn lên Sayama.

"Wah," Kazami nói với một cái nhìn lồ lộ ra rằng cô ta muốn chạm vào Baku, nhưng Sayama lơ cô ta. Cậu xoa đầu Baku và bảo nó ở yên đó.

Chính lúc Baku gật đầu và chui lại vào túi, mà Sayama mới nhận ra điều gì đã đang làm cậu bận tâm.

Trong giấc mơ Baku đã cho cậu xem buổi sáng đó, cậu đã thấy vài tàn tích.

Cậu ngay lập tức nói lên suy nghĩ.

"Babel. Izumo, anh có biết về một tòa tháp tên Babel không?"

Izumo nhìn lên và trao đổi ánh mắt với Kazami.

"Giờ thì bất ngờ thật. Bọn tôi không biết bất kì điều gì về nó trừ cái tên ra. Làm sao cậu biết về nó?"

"Baku đã cho tôi một giấc mơ với một tòa tháp khổng lồ trong đó. Nó ở đâu trên bản đồ này?"

Izumo và Kazami trao đổi thêm một cái liếc mắt nữa trước câu hỏi đó.

Từ cách mà đuôi chân mày bọn họ nhẹ nhàng di chuyển, Sayama có thể đoán được câu trả lời.

"Hai người không biết?"

"Không. Do nó được gọi là Babel nên bọn tôi biết được rằng rất có thể là nó nằm ở Trung Đông phiên bản Nhật gần Osaka. Và...Babel hẳn là liên quan đến thần thoại Cơ đốc của Low-Gear."

"Anh nói không biết mà sao nghe chắc chắn thế," Sayama nói. "Anh đang nói rằng đây là một thần thoại của Low-Gear mà không chịu ảnh hưởng nào từ các Gear khác cả sao?"

"Phải. Thần thoại Cơ đốc được xem là nguyên gốc của Low-Gear."

Izumo cười gượng và chỉ ra kệ sách sau lưng. Nó chứa mấy cuốn sách của Kinugasa Tenkyou mà Sayama đã liếc sơ qua sáng hôm đó.

"Cậu có nhớ mấy cuốn sách mà cậu đã nhìn qua sáng nay không? 11 cuốn về thần thoại. Tập một tới mười đối ứng với các Gear xếp thành hàng mà bọn tôi đã kể cho cậu. Và cậu có biết tập mười một nói về gì không?"

"...Kinh thánh?"

"Chính xác. Nhật Bản sở hữu dáng vẻ của long mạch thế giới. Tôi không biết liệu Babel ở Nhật Bản ảnh hưởng đến Trung Đông hay là Trung Đông ảnh hưởng đến vùng Osaka, nhưng tòa tháp đó chắc chắn có tồn tại."

"Hai người thật sự không biết bất cứ chi tiết nào về Babel à?"

"Bọn tôi đã cố nghiên cứu nó, nhưng thông tin đã hoàn toàn bị chặn. Tất nhiên là việc đó gần như đã nói rằng nó tồn tại ở ngay đó. Bọn tôi không hề có chút ý tưởng nào về việc tại sao nó lại bị giữ bí mật trong khi nó liên quan đến Gear của chúng ta," Kazami giải thích với một cái nhún vai.

Sayama cười chua chát.

Vậy sao, cậu nói thầm trong tâm. Hai người này đã thấy được những bí ẩn ở trong hoàn cảnh của họ và đã điều tra về nó trong hai năm qua.

Có thứ gì đó khác có vẻ đã vào đúng khớp răng của nó trong đầu cậu.

"Đó là tại sao UCAT dùng những cụm từ liên quan đến kinh thánh à? Chẳng hạn như nói 'Testament' thay cho 'Đã hiểu'. Testament cũng có thể dùng để chỉ kinh thánh."

"Phải. Có tổng cộng 11 Gear khác nhau: Low-Gear với kinh thánh và mười cái còn lại làm những hình mẫu cho các thần thoại khác. Ông của cậu và những người khác từ Cục Quốc phòng đã phá hủy tất cả những cái kia."

"Nhưng cái này lại bị gọi là Low-Gear. Sao nó lại có một cái tên hèn kém như vậy chứ?"

Siegfried gật đầu đáp lại.

"Các Gear khác gọi nhau bằng những con số dựa trên thứ tự dao động dây gốc của họ. Mấy biệt danh đó được tạo ra khi Cuộc chiến Khái niệm tiếp diễn. Và vì thế nên bọn ta cũng nghĩ ra cái tên của riêng mình. UCAT Mĩ đề xuất đặt tên chúng ta là Law-Gear bởi vì chúng ta chiến đấu cho chiến thắng và công lí. Nhưng..."

"Nhưng?"

"Giáo sư Tenkyou đã đánh vần sai nó khi đọc tuyên bố. Chúng ta đã trở thành Low-Gear kể từ đó."

"Tôi có nên cười vào mặt không?" Sayama nói với một tiếng thở dài. Rồi cậu hít vào một hơi trước khi hỏi, "Dù sao thì, cái nào trong số mấy Gear này mà ông tôi đã phá hủy?"

Siegfried không nói gì cả, nhưng ông ta hướng mắt xuống.

Nhìn thấy thế mang đến một cơn đau ở ngực của Sayama. Cậu nhăn mày và thở dốc để lấy hơi.

Izumo hẳn là đã chú ý thấy thay đổi này bởi vì cậu ta cau mày. Kazami bên cạnh cậu ta nói.

"Sayama? Cậu có—...?"

Cả hai người họ ý thức được về căn bệnh của cậu. Đó là tại sao Kazami đứng dậy khỏi ghế và bắt đầu tiến đến gần cậu. Cùng lúc đó, cửa vào Thư viện Kinugasa mở ra sau lưng cậu.

"Um, Sayama-kun có ở đây không?" hỏi một giọng cao độ.

"..."

Sayama ngẩng cái đầu đang gục xuống của mình lên và quay sang phía lối vào thư viện phía sau Siegfried.

Shinjou Setsu đứng đó trong bộ quần áo cá nhân. Tóc của Shinjou được cột lên và nó đung đưa khi cậu ấy nhìn sang Sayama.

Đôi mắt cậu ấy mở to khi cậu ấy nhìn qua cả thư viện và khép nhỏ lại khi đã tìm thấy Sayama.

"Cậu xong việc chưa?"

Sayama gật đầu và nhận ra một sự thật.

...Cơn đau ngực của mình biến mất rồi?

Cậu không biết lí do. Tuy nhiên, rõ ràng là sự có mặt của Shinjou đã đóng vai trò trong đó.

Sayama cười gượng gạo trong tim mình khi cậu tự hỏi tại sao.

Cậu đứng lên và nhìn qua Izumo với Kazami. Một nụ cười nở trên môi Kazami.

"Đi đi. Tôi mong cậu sẽ chăm sóc tốt người bạn cùng phòng đầu tiên của mình."

Sayama lắng nghe những lời của Kazami và gật đầu. Cậu bước tới chỗ Shinjou đang nghiêng đầu với một nụ cười.


Trong căn phòng mĩ thuật không được thắp sáng, Brunhild dừng bàn tay đang di chuyển cọ của mình lại.

Đồng hồ đeo tay của cô cho cô biết giờ là 7:30 chiều.

"Mình nhập tâm vô việc này cũng được một lúc lâu rồi."

Cô nhìn sang bên. Con chim nhỏ đang ngủ trong chiếc hộp cạc tông đặt trên bàn làm việc. Phần vải lau dĩa bên trong hộp đã bị nhàu nát đến nỗi lõm xuống một vùng ngay giữa trông như một cái tổ. Con chim đứng trên cây cọ đặt ở đó thay cho một cái giá để chim đậu. Đôi mắt nó đang cụp xuống ngủ.

Khi Brunhild ngắm con chim, cô đung đưa hai chân. Việc này tạo ra một giọng nói ở dưới chân cô.

"Ow. Cái gì thế? Tôi chỉ vừa mới lim dim ngủ."

Cô nghe thấy tiếng bước chân của con mèo trên sàn. Nhìn xuống, cô thấy cơ thể mảnh khảnh của nó đang đứng và nhìn lên cô.

Brunhild ấn ngón trỏ lên miệng mình.

"Cô đang định ngoáy mũi à?" con mèo hỏi.

Cô nhẹ nhàng đá con mèo văng vào không trung.

Con mèo quay lưng về phía cô, lăn một vòng, và bắt đầu phàn nàn, nhưng Brunhild làm lơ nó. Cô đứng dậy và kiểm tra đồ ăn với nước trong chiếc hộp. Cô nhúng ướt vài miếng thức ăn vào nước và để đó cho con chim.

Rồi cô ngồi hỗm xuống, nắm lấy cổ con mèo, và nhấc nó lên.

"Nào, đi đến trung tâm chỉ huy thôi."

"Ah? Vậy còn con chim? Nó có ổn không?"

"Nó đang ngủ, nên giờ là cơ hội của chúng ta."

Brunhild đặt con mèo xuống sàn và bước tới chỗ mấy chiếc tủ khóa. Chúng là mấy chiếc tủ dành cho câu lạc bộ mĩ thuật nằm ở phía sau căn phòng. Khi bước đi, cô nới lỏng chiếc cà vạt của bộ đồng phục và cởi bỏ áo khoác.

Cô vắt chiếc áo khoác qua cánh tay mình khi đến trước một trong mấy chiếc tủ. Cô chạm vào cánh cửa và mở nó ra.

"Xin lỗi, Requiem Sense. Thời điểm để sử dụng mày vẫn chưa đến."

Chiếc lưỡi hái khổng lồ đang uốn lại trong chiếc tủ gọi những quả cầu ánh sáng đến khắp khu vực xung quanh. Khi ngắm thứ ánh sáng màu đom đóm mờ mờ ấy, Brunhild cầm lấy vài món đồ vải được gấp lại từ đáy tủ.

Khi cô nâng chúng lên và trải ra bằng một tay, con mèo đen nói ra tên của nó.

"Bộ trang phục đen của phù thủy."

Rũ xuống từ tay cô là một chiếc đầm đen và một chiếc mũ tam giác màu đen.

Khi Brunhild đưa bộ đồ[35]đen lại gần mình, cô ném chiếc áo khoác vào trong tủ.

Bàn tay đang trống của cô lướt qua với những chuyển động đã trở nên quen thuộc. Chiếc váy đồng phục rơi từ eo cô xuống sàn nhà, cô cởi nút chiếc áo sơ mi của mình, và cô luồn người ra khỏi nó.

Nửa chừng, bàn tay cô bị vướng vào cổ tay phải của chiếc áo sơ mi, nhưng cô cắn đứt chiếc nút để tháo nó ra.

Giờ cô chỉ đang mặc một chiếc quần lót đen và vớ chân.

Cô sau đó giũ nhẹ bộ đồ đen lần nữa để căng nó ra.

Bộ đồ đen này không có vết khâu nào dọc cổ áo hay vùng ngực. Cô hớp bụng lại để làm người mình ốm lại nhất có thể và trượt phần viền áo xuống theo cơ thể. Cô thở ra và hình dạng ba chiều tạo bởi phần xẻ dưới ngực với chỗ gấp nếp ở eo ôm vừa vặn vào cơ thể cô mà không cần đến thắt lưng.

Brunhild lấy ra sợi dây chuyền với một hòn đá xanh đính vào nó từ túi ngực của chiếc đầm và đeo nó quanh cổ.

Cô nâng chiếc mũ tam giác lên bằng cả hai tay và đội nó lên đầu.

"Xong xuôi."

Còn không kiểm tra lại trước gương, Brunhild bắt đầu di chuyển. Cô cầm lấy chiếc áo sơ mi và chiếc váy ở chân lên và ném chúng vào trong tủ mà còn không thèm gấp chúng lại.

"Ah."

Chiếc áo sơ mi vướng vào Requiem Sense, nên cô hoảng hồn lấy nó ra.

Cô đỏ mặt và nhìn xuống. Con mèo đen đang nhìn lên cô nhanh chóng lắc đầu.

"T-Tôi không có đang nghĩ gì hết! Tôi không có cười! Tôi không hề nghĩ 'đồ ngu' hay 'đồ khỉ đột' gì hết!"

OnC v01 c13p2

"Nếu vậy thì tốt," cô khẽ nói.

Cô đóng tủ lại và ánh sáng lờ mờ đang trôi nổi xung quanh biến mất.

Cô liếc quanh để đảm bảo không còn ánh sáng nào sót lại. Sau đó, Brunhild nhìn qua tủ đựng dụng cụ lau dọn cách cái tủ về bên trái.

Cô bước tới, mở cánh cửa gỗ ra, và lấy ra một cây chổi. Nó dài một mét rưỡi và được làm ra để dùng bằng cả hai tay. Phần chổi quét có một miếng nhựa với hoa văn bọc lấy.

Brunhild xoay nó vòng vòng trong một tay để đảm bảo phần đầu chổi không bị lỏng ra khỏi phần cán.

"Ta hi vọng cái này sẽ ổn. Trong cuộc tổng vệ sinh, một đứa năm nhất đã giả vờ chơi heavy metal[36] bằng cái này."

"Và ai là người đã đánh cho cậu ta ngất xỉu bằng cách đột ngột chặt vào hành não của cậu ta bằng tay mình thế?"

"T-Ta chỉ bị hoảng chút thôi. Ta đã không thể nghĩ ra được cách nào khác."

"Một cú chặt đột ngột từ hông thì quả là tuyệt hảo khi chỉ suy nghĩ trong tích tắc."

"Im đi. Dù sao thì, chúng ta cần phải đi nhanh về nhanh thôi."

Brunhild bắt đầu bước đi và con mèo thở dài trước khi theo sau.

Cô mở cửa phòng mĩ thuật và bước ra ngoài hành lang. Rồi cô bước lên cầu thang. Điểm đến của họ là sân thượng.


Khi họ đã đến được sân thượng, gió và mặt trặng lộ diện.

Brunhild nhìn lên mặt trăng đang tỏa ra ánh sáng trắng xanh và nhíu mày.

"Thế này chỉ làm cho nó khó hơn thôi. Mình sẽ bị nhìn thấy nếu mình bay."

Cô nhìn xuống bản thân để thấy rằng bộ đồ đen của mình đang phản chiếu ánh trăng, nhuộm cơ thể cô một chút xanh.

Bóng của cây chổi và chiếc mũ tam giác ở trên sân thượng cũng vẫn là màu đen thẫm.

Sau khi thở hết hơi khỏi mũi, Brunhild lấy một chiếc túi nhỏ ra từ túi áo. Nó làm từ da và có hình chữ nhật. Góc trên được gấp lại là phần duy nhất dùng để mở ra.

Đuôi của con mèo đen dựng lên và run rẩy khi nó thấy chiếc túi.

"Tôi đã đủ sợ cái trình điều khiển của cô rồi... Cô thật sự sẽ dùng thứ đó luôn sao?"

"Thôi nào. Nếu ta mà cất cánh với sức mạnh của chính mình thì tiếng ồn và ánh sáng sẽ làm lộ ta mất."

"Low-Gear quả là bất tiện.." con mèo nói khi nó gục đầu xuống.

"Đúng vậy," là lời đáp lại duy nhất mà cô đưa ra trước khi mở chiếc túi và trút nó xuống.

Cát rơi ra.

Brunhild bắt đầu bước đi. Cô đi lại phía rìa tây của sân thượng. Cô giữ cây chổi trong tay trái và lắc nhẹ chiếc túi cát trong tay phải mình.

Đột nhiên, cô bắt đầu ngâm nga. Cô ngâm nga giai điệu của bài thánh ca Silent Night.

Cát tỏa màu trắng dưới ánh trăng rơi xuống sân thượng theo cơn gió và trông như hòa lẫn với âm nhạc trong hơi thở của cô.

Mặc cho cơn gió đang thổi, cát rơi thẳng xuống mà không tung tóe ra. Con đường mà Brunhild bước và cách mà cô di chuyển tay mình vẽ ra một đường nét duy nhất.

Đường nét này là một chữ viết. Chữ viết của 1st-Gear này có kích thước một mét vuông.

Từ tâm của sân thượng ra tới rìa tây, cô xếp 40 kí tự giống nhau thành hàng và rồi xếp thêm 20 kí tự khác thành hàng.

Sau khi đã viết xong 60 kí tự, Brunhild xốc nhẹ chiếc túi kế bên tai. Cô gật đầu thỏa mãn trước việc nó còn lại nhiều đến cỡ nào và cất chiếc túi vào lại túi áo.

Rồi cô bước về lại chỗ con mèo đen nãy giờ vẫn không di chuyển. Cô đứng lên trên chữ đầu tiên và hướng mặt về bầu trời phía tây.

"Nào, đi thôi."

Brunhild lấy một hòn đá xanh duy nhất từ túi. Hòn đá có một sợi xích nhỏ đính vào đằng trước. Cô quấn sợi xích đó quanh phần giữa của cây chổi.

Cô đặt phần lông chổi lên sàn và đặt chân phải lên điểm nối giữa cán và phần lông chổi. Cô di chuyển tay phải đang cầm cán về trước. Việc này tạo thành một hình tam giác ngược giữa cây chổi và chính cơ thể cô.

Cô nắm đại lấy cổ con mèo đen ở dưới chân mình và ném nó lên phía đầu của cây chổi.

"Không phải là phía đầuuuuuuu chứứứứứứ!"

"Câm miệng," Brunhild nói khi cô bước nhẹ một bước bằng chân trái vẫn đang đặt trên sàn.

Chữ viết đầu tiên nằm ở đó.

Trong khoảnh khắc mà tiếng bước chân cô vang lên, một sự thay đổi đến với toàn bộ 60 kí tự.

Sự thay đổi đến dưới dạng ánh sáng nhợt nhạt và chuyển động. Cát từ 40 kí tự tỏa ra một ánh sáng nhạt màu xanh và cát từ 20 kí tự viết sau chúng tỏa ra một ánh sáng màu cam. Hàng lối của tất cả 60 kí tự bắt đầu di chuyển với 20 kí tự dẫn đầu.

Nhìn chăm chú xuống chân của Brunhild, một hàng dài 60 mét tạo ra từ 60 kí tự làm thành một con dốc thoải dẫn lên trời.

Sau khoảng 30 giây, một con dốc đã hình thành với điểm cuối được nâng lên cao 3 mét.

Con dốc thoải này có thể nhìn thấy được mà không cần lên sân thượng của một trong mấy tòa nhà lớp học còn lại.

Một ngọn gió thổi đến từ phía đông như để quét qua mặt của các con chữ vậy.

Brunhild sau đó giẫm lên con chữ trên sàn bên dưới chân cô một lần nữa.

Tất cả diễn ra trong một khắc.

Kí tự dưới chân cô tạo ra một cơn gió. Ngọn gió này không thổi; nó đẩy.

"!"

Một bức tường gió đẩy vào chân và lưng cô. Nó đẩy mạnh vào cô, cây chổi, và con mèo dọc theo con dốc.

Cô tăng tốc lên. Brunhild đầu tiên cảm thấy độ dày đặc của không khí. Cô sau đó cảm thấy tốc độ.

Khi người cô ôm người theo cây chổi, cô có thể thấy cảnh vật phía trước và hàng các kí tự lướt qua vùn vụt dưới chân mình. Khi cô đã qua một kí tự nào, thì kí tự đó sẽ mất đi ánh sáng, quay về lại thành cát, và rải ra khắp sàn.

Trong khoảng thời gian được biết đến là tích tắc, 40 kí tự đầu vỡ tan ra.

Khi Brunhild đến được 20 kí tự còn lại, cơ thể cô bắt đầu nổi lên.

Cô bắt đầu tăng tốc hơn nữa theo một đường thẳng.

Cơn gió đẩy cô từ đằng sau bắt đầu đẩy vuông góc với lưng và dưới mông cô.

Khi Brunhild thấy điểm cuối của con dốc và bầu trời sao phía tây ở xa hơn nó, cô cuối người sát cây chổi hơn nữa. Cô bám vào cây chổi với toàn bộ người mình.

Trước cả khi cô có thể hít một hơi, toàn bộ các kí tự trên sàn vỡ tan ra và Brunhild bắn thẳng lên trời.

Một tiếng ồn gầm rú đập vào người cô.

"!"

Cô đang ở trên không trung.

Không có thứ gì đang đỡ cho cơ thể cô. Trong một khắc, thì đó là tất cả những gì cô có thể nắm bắt được.

Năm giác quan của cô đang mất đi sau khi bị tác dụng bởi quán tính.

Tuy nhiên, tất cả giác quan của cô sớm quay trở lại sau đó. Cô có thể cảm thấy cơn gió đêm lạnh lẽo đang làm cho từ phía trước cổ cô ra tới sau lưng nhồn nhột.

"...Ah."

Khi thị giác hơi bị tối đi của cô phục hồi, cô chú ý thấy một dãy nhà riêng chạy dọc bên dưới cô.

Cây chổi di chuyển với tốc độ cao và nó đang rơi xuống làm cô hớp bụng. Brunhild đang bám vào cán chổi với cả cơ thể mình và cây chổi đang lắc lư dữ dội, hết sang trái rồi tới sang phải, mà không hề có dấu hiệu là sẽ cân bằng lại.

Brunhild ngẩng đầu lên. Cô kiểm tra để chắc rằng ánh sáng trắng xanh nhàn nhạt đang tỏa ra từ các hoa văn bao lấy phần lông chổi. Rồi cô thả con mèo ra từ nơi mà cô đang đè nó xuống cán chổi bằng tay trái.

Khi cô lao qua cơn gió, vùng biển ánh sáng đang trôi bên dưới cô đến gần hơn. Nó chỉ tốn một khắc để cô quyết định xem phải làm gì.

Cô cần bay lên. Và để làm thế...

"Tiếp tục ở dạng bay."

Brunhild siết chặt hòn đá quấn quanh cây chổi và dùng một chân để đạp phần lông chổi hướng xuống đất.

Theo quy tắc đòn bẩy, đầu cuối của cán chổi chĩa lên trời.

Đó là khởi điểm.

Như để đáp lại, hoa văn bao lấy lông chổi bắt đầu sản sinh ra động lực của chính nó.

Phần lông chổi tỏa sáng xuống dưới đất.

Ánh sáng bắn ra từ trái, phải, và phần đỉnh của cán chổi. Ánh sáng đó biến thành những chiếc cánh nhỏ được cố định vị trí trông như cánh chim.

Với lực lao tới, cánh, và hướng lên, cây chổi sẽ lao lên trời.

Cảnh đêm bay qua bên dưới đang tiếp tục tới gần hơn, nhưng Brunhild mặc kệ quang cảnh thành phố đó.

"Đi nào!!"

Ánh sáng phát ra từ dưới cùng của cây chổi đột ngột bùng nổ.

Một âm thanh rắn nổ ra.

Đỉnh cây chổi tạo ra một vòng tròn hơi nước và nó cho phép cô gia tốc vào bầu trời.

Với một tiếng gầm tương tự như tiếng súng hạng nặng, nó bắn thẳng hướng lên thiên đường.

Brunhild bay.

Vào lúc mà cô cảm thấy phản lực, cô đã đang ở rất cao trên trời rồi.

Cây chổi tiếp tục bay lên. Tuy nhiên...

"..."

Brunhild yên lặng quan sát biển sáng trải ra bên dưới cô.

Đó là Tokyo.

Nhưng Brunhild phát ra một tiếng cười cay đắng vào cơn gió và nhìn lên phía những thiên đường. Cô nhìn vào bầu trời sao phía tây. Mặt trăng không thể thấy ở nơi cao đến thế trên bầu trời.

Cô siết chặt hòn đá trong tay phải và tăng tốc hơn nữa. Cô dồn toàn bộ tốc độ vào việc bay lên và di chuyển về phía tây.

Cô bay. Cô bay lên bầu trời đêm. Mọi cảm xúc trong cơ thể cô đều giục cô vòng qua bầu trời và tiếp tục hướng về phía tây. Cảm giác bị ném vào không trung mang lại sự thích thú cho Brunhild. Và thế là cô tăng tốc thêm nữa.

Con mèo đang la hét gì đó, nhưng nó chìm vào im lặng khi cô đáp lại nó bằng một nụ cười.

Cô di chuyển lên và lên nữa.

Khi cô bắn người qua chỉ ngay phía dưới những đám mây, cô từ chối việc giảm tốc hay dừng lại cho đến khi cô đạt được độ cao mong muốn.

Lời bạtSửa đổi

Xin lỗi, tôi chỉ vừa mới hoàn thành việc đọc thử lại, nên tôi có hơi phấn khích. Với những ai ở đây lần đầu: xin chào. Với mấy sĩ quan quân đội, những người đang nói "Lần đầu? Giống với lần hai hay ba hơn đấy. Mwa ha ha!": hãy ngồi xuống và yên lặng đi. Với mọi người khác: Không có gì thay đổi ở đây cả. Chào mừng trở lại.

Khi nghĩ về nó, thì tôi đã viết City Series được sáu năm rồi kể từ khi tôi giành Giải Tiểu thuyết Game Dangeki, nhưng giờ tôi đã có một series mới lần đầu tiên (nó có nghĩa gì không thế?)

Lần này, tôi cho là các bạn có thể gọi nó là một câu chuyện cổ tích diễn ra ở thời hiện đại. Một số vấn đề địa lí và vài hiện tượng là hoàn toàn hư cấu, nên xin hãy hiểu.

Dù sao thì, tôi đã có cốt truyện hoàn thành tới tận cuối rồi, nên tôi hi vọng nó sẽ đáp lại được kì vọng của các bạn nhiều nhất có thể. Tất nhiên, hi vọng thì dễ thôi, nên tôi có thể hi vọng bất cứ điều gì mình muốn (ha ha).

Xin hãy tiếp tục đọc những tập tiếp theo nữa.

Dù sao thì, 2005 là 60 năm sau Thế chiến Hai. Tôi lần đầu tiên nghĩ ra câu chuyện này là vào những năm 80 và lúc đầu tôi nghĩ về nó là một câu chuyện hai thế hệ: ba mẹ và con cái. Tuy nhiên, đây thật sự không phải là thời đại của kiểu truyện đó...

Tôi đã tìm hiểu nhiều thứ và phát hiện ra ông ngoại tôi làm thợ đóng tàu chiến ở xưởng Akashi của Nittestsu, nơi mà suýt bị dính không kích. Bất cứ khi nào nghe qua những chuyện như thế đều làm lịch sử cảm thấy thật gần gũi.

Dù sao thì, tôi đã có trò chuyện chút ít với một người bạn trong khi tìm kiếm mấy thứ đó.

"Hey, vậy ông nghĩ sao về series mới của tôi?"

"Thì, để xem nào... Tôi nghĩ là có một luật nói rằng các nữ chính của bạn phải là tóc vàng với bộ ngực khủng.

"Luật lệ kiểu gì thế, cư dân của Quận Vú? Và đó thật sự là nhận xét đầu tiên của ông sao?"

"Nhưng nó đã luôn như thế mà. Cứ nhìn vào tiền án hình sự của ông đi. Trong cả 15 tiểu thuyết, tỉ lệ tóc vàng là 11/15 và tỉ lệ của bộ ngực rõ ràng là khủng là 4/15. Tổng hệ số đánh bóng trung bình là 5.00. Kể cả tổng hội thể dục chuyên nghiệp cũng không cao thế.

"Thật vinh dự! Tôi tin rằng có sự ngụy biện trong phép tính đó! Tôi gọi anh ta là tên khốn thối nát được không!?"

"Im lặng nào. Tôi là công lí. Quá tệ cho ông."

"Đó là lần đầu tiên tôi bị nói là 'quá tệ' bởi công lí đấy..."

"Chịu đi. Dù sao thì, lần này ông chọn nữ chính tóc đen, hm? Có vẻ như bị cáo đang thể hiện sự hối hận với những lỗi lầm trong quá khứ. Vì thế, tôi tuyên án ông vô tội và bị xử tử."

"Ông thật kinh khủng. Và chúng ta thật sự sẽ nói chuyện này ngay trong lời bạt đầu tiên của series mới sao?"

"Đừng để ý. Quan trọng hơn là, dạo này ông thế nào? Ông có đang theo đuổi con mèo nào không?"

"Không, tôi không phải là 'tôi' nên tôi không đuổi theo chúng. Một con mèo đen đến và đi từ sân của ngôi nhà gần như bỏ hoang ở khu hàng xóm. Nó có vẻ là thú nuôi của ai đó, nhưng tôi gần đây đã biết được rằng có hai con lận. Khi tôi đến gần, một con lăn lại để phơi bụng ra cho tôi và con kia thì gầm gừ với tôi. Đó là ví dụ rõ ràng cho quyến rũ và cơn giận."

"Nghe như hai chị em từ cái game nào đó. Phương án chuẩn là để cho cô gái đang gầm gừ cũng không thật sự ghét bạn."

"Vụ không thật sự ghét tôi, cái nhìn trong mắt con mèo chắc chắn là đang nghiêm túc."

"Cố lên. Nếu ông có thể là 'Nó không đau! Nó không đau!' khi nó cắn ông, thì bất cứ con vật nào cũng sẽ gắn bó với ông thôi."

"Ông đã pha trộn nhiều trò đùa trong câu đó à?"

"Đừng để ý. Dù sao thì, theo Thuyết Đối ứng Thần châu-Thế giới, khu vực quanh gia đình tôi là Morocco."

"Oh, Morocco thì có gì sai? Đừng lo về việc ở tại Morocco. Từ giờ trở đi, tôi sẽ gọi ông là Morocco. Và sẽ thế nào nếu tôi thêm 'thám tử' vào nhỉ? Hm? Ông nghĩ sao, Thám tử Morocco? Tôi đó thể gọi ông là Moroc cho ngắn."

OnC v01 afterword

"Ông chắc chắn sẽ chết theo một cách kinh khủng."

Tôi sẽ nói điều tương tự với anh ta, nhưng các bạn nghĩ sao?

Chà, nó sẽ là thế này vào mỗi lần, nên hãy trông chờ nó nhá.

Tôi chỉ vừa mới đọc thử xong trong khi nghe bài nhạc nền mà tôi dùng trong khi viết cuốn tiểu thuyết này. Cụ thể là bài "Boku wa Nanika wo Ushinaisou na" của Jinnouchi Taizou. (Tôi khóc mỗi khi nghe nó.)

"Chính xác thì ai sẽ là người bắt đầu nó?"

Một lần nữa nó lại cho tôi cái suy nghĩ kiểu đó.

Dù sao thì, Phần B sẽ ra mắt sớm thôi. Chỉ cần đợi thêm chút nữa.


Tháng Ba 2003. Một buổi sáng sớm đáng ghét.

—Kawakami Minoru

Chú thíchSửa đổi

  1. http://www.mentoday.net/150426/khai-niem-va-cach-phan-biet-blazer-sport-jacket-suit-nam/
  2. Concept Space
  3. Ý là dùng điện để trừng phạt Harakawa ấy
  4. 総会屋, hay theo tiếng Anh là corporate blackmailer, là một kiểu tống tiền đặc biệt ở Nhật, thường giao lưu với yakuza để làm tiền, tống tiền bằng cách đe dọa sẽ công khai làm nhục công ti, quản lí của chúng trong cuộc họp thường niên.https://en.wikipedia.org/wiki/S%C5%8Dkaiya
  5. lễ hội diễn ra trong suốt một kì nghỉ dài
  6. string vibration
  7. Concept War
  8. gears
  9. concepts
  10. Concept Text
  11. String Watches
  12. Concept Core
  13. plus concept
  14. minus concept
  15. cross counter
  16. Shinjou dùng boku-từ xưng hô thường dùng cho nam giới
  17. khung (giá) của tòa tháp lớn nhất trong các lâu đài, cung điện Nhật
  18. oblong ellipse, chắc là cái hình như bàn cờ ô ăn quan đấy
  19. chính xác thì con mèo nói Brunhild bỏ qua hết mấy bước quan trọng rồi
  20. concept weapon
  21. có nghĩa là lưỡi hái trấn hồn (cầu siêu)
  22. 神州世界対応論
  23. là những đường khi các vùng đất thiêng, tôn giáo sắp xếp lại tạo thành những đường nối https://en.wikipedia.org/wiki/Ley_line
  24. 1 phần Thái Bình Dương giữa Trung Quốc và Hàn Quốc
  25. https://vi.m.wikipedia.org/wiki/Biển_Caspi
  26. https://vi.m.wikipedia.org/wiki/Biển_Đen
  27. thẻ điều ước trong lễ vu lang
  28. overhang: một phần của bề mặt đá với góc dốc lớn hơn 90°, hay có thể nói là nó dốc vượt cả chiều thẳng đứng
  29. lắp tên vào dây cung
  30. nguyên văn là viết chữ "tuyệt vời (sugoi)" lên trên chữ "thuốc độc" do bên Nhật thì tính từ nằm trước danh từ
  31. Sayama bảo Shinjou ở đoạn 2 chương 4
  32. thông báo khi về lại phòng, thường là ở khách sạn
  33. https://vi.m.wikipedia.org/wiki/Kojiki
  34. https://vi.m.wikipedia.org/wiki/Nihon_Shoki
  35. gồm chiếc đầm với chiếc mũ nên mình gọi là bộ luôn
  36. https://vi.m.wikipedia.org/wiki/Heavy_metal

Theo dõi & Thanh chuyển trang

Community content is available under CC-BY-SA unless otherwise noted.