Lưu Pocket Xuất PDF
https://i.imgur.com/qVXrCVu.png

Chương 1: Xuất hành[sửa | sửa mã nguồn]

Phần 1[sửa | sửa mã nguồn]

Một chú chim sẻ nhởn nhơ trên con đường lát đá.

Nó ngoẹo đầu đôi lần, bị một cảm giác bất an nào đó làm cho lúng túng rồi vội vã vỗ cánh bay.

Ngay tức khắc, một trận gió giật ào tới, đi kèm với nó là một cái bóng khổng lồ bay vút trên cao kia. Nhìn thoáng qua, thứ đó trông giống như một sinh vật sống. Cổ dài, mặt mũi dữ tợn, răng nanh nhe ra cùng với sải cánh to lớn – một con phi long.

Có điều, sinh vật như loài phi long vốn không cư ngụ trên lục địa này. Tiếng rống chói tai của nó nghe như tiếng kim loại kêu răng rắc phát ra từ động cơ xả Ether, còn lớp da sơn màu nâu nhạt được làm từ long thạch - dạng kim loại siêu nhẹ. Thực ra đây là phi thuyền của Đế quốc Mephius.

Những con phi long nhân tạo này chở phi công trong mình, lần lượt bay lên khỏi mặt đất.

Orba đặt tay quanh mắt như cái ống nhòm, dõi theo cảnh tượng nọ.

Người bay trên hàng đầu là Neil Thompson, chỉ nhờ có chút ít kĩ thuật mà gã này nổi bật hơn hẳn so với nhóm còn lại. Neil chao nghiêng cánh tàu, lượn một khúc cua tuyệt đẹp trong khi những chiếc khác phải cố hết sức bám đuổi đằng sau, trông như gà con chạy theo gà mái mẹ vậy.

Vậy mà khi nhóm phi công được tạm nghỉ, Orba lại đem Neil ra trách mắng.

“Đây không phải là sân khấu cho ngươi diễn trò! Phải để ý đến người khác nữa chứ! Trên chiến trường, một mình ngươi sẽ chẳng làm nên cơm cháo gì đâu. Giờ, làm lại đi.”

Nhóm phi công bị Orba – hay như trong mắt họ là Gil Mephius, đệ nhất hoàng thái tử của Đế quốc Mephius- hối thúc, vội vàng leo lên tàu và phóng lên không trung thêm lần nữa.

“Chú có cần phải giật đùng đùng như thế không? Tôi thấy bọn họ làm được phết rồi đấy chứ.

Shique đến tựa vào vai Orba và bị cậu thô lỗ giãy ra.

“Bọn ‘nô lệ’ có làm tốt đến mấy cũng không quan trọng. Mày nghĩ tao sẽ hài lòng với trình độ như thế à?”

Họ đang ở khu gần trại lính Cận vệ hoàng gia, trước đây vốn là một đấu trường giác đấu cỡ nhỏ được cải tạo lại thành sân diễu hành. Gọi là ‘nhỏ’ thế thôi chứ trong sân có cả đường băng cho phi thuyền, thêm vào đó còn ở ngay kế bên khu chuồng nhốt rồng.

“Mà này, Orba, mày biết đấy…” Gowen, người có gương mặt rám nắng, lên tiếng. “Từ khi mày thành lập đơn vị không quân đến giờ còn chưa đến một tháng. Mày không làm được thêm gì nhiều đâu, cho dù đã hết kiên nhẫn nổi rồi đi chăng nữa.”

“Thật không ngờ ông lại nói ra những lời như thế. Chính ông đã huấn luyện tôi đánh kiếm trong chưa đầy hai tuần rồi đẩy tôi đi giết nhau còn gì.”

“Đem nô lệ ra so sánh chẳng được tích sự gì hết, phải không?” Gowen, vặc lại Orba bằng chính những lời cậu nói. “Hồi ấy khác, bây giờ khác. Mày có muốn cũng không thể nào vung tiền ra mà mua được.”

Đám cựu kiếm nô này gặp nhiều khó khăn trong việc phối hợp số lượng lớn, mặc dù năng lực cá nhân lại không hề thua kém quân lính bình thường. Gowen lại là người lo chuyện huấn luyện đội ngũ bộ binh cho đám này từ con số không trở đi, thành ra lời ông nói lại càng có tính thuyết phục.

Orba không nói gì nữa. Nét mặt cậu hơi nhăn lại vì đau khi khoanh tay lại. Cánh tay phải của cậu vẫn đang phải băng bó cố định.

Kể từ lúc Zaat Quark nổi loạn gây binh biến cho tới nay đã được non nửa tháng. Hẳn rồi, với những thương tích tích tụ từ giải đấu giác đấu trước đó, cộng với việc bị Zaat bắn trúng, thể trạng của Orba vẫn chưa khôi phục. Tuy nhiên, cách đây một tuần, hoàng đế cho triệu kiến cậu và ra lệnh điều cậu đến Apta, thành phố nơi từng bị Garbera kiểm soát trong cuộc chiến tranh mười năm, cũng là nơi anh Roan bị bắt đi lính.

Orba không có thời gian đâu mà nghỉ ngơi nữa. Ngay lúc Gowen và Shique tưởng cậu đang giam mình trong phòng cùng với hàng núi sách vở, họ đã thấy cậu ra thao trường, hăng hái chỉ đạo đội cận vệ như vừa nãy.

“Ầy, chú lại im im nữa rồi.” Shique nhún vai cười cợt. “Lần nào chú không nói năng gì là bọn này lại thấy bất an đéo tả nổi luôn. Tôi cứ băn khoăn không biết chú có đang suy nghĩ ý tưởng quái đản nào không.”

Ngay lúc ấy, một giọng nói hoạt bát vang lên.

“Ái chà, cảnh tượng đẹp thật.”

Không hiểu vì sao mặt mày Orba cứng đờ cả ra khi nghe thấy chất giọng rõ là lạc điệu ở một nơi cục cằn như thế này.

Thấy cậu như vậy, Gowen và Shique đều đưa mắt nhìn đi chỗ khác, môi nở nụ cười, có phần hơi hơi khoái trá.

“Thần rất đau lòng khi phải nói rằng đây không phải là thứ một quý cô nên thấy.”

Họ dồn ánh mắt về phía Vileena Owell, đệ tam công chúa của đất nước Garbera và người hầu gái Theresia đang đi tháp tùng cô. Mái tóc bạch kim của cô như thể trong suốt dưới ánh mặt trời. Kể từ khi đặt chân đến Mephius, cô ta đã bị ép phải ở mãi trong nội cung. Tuy nhiên, trong cuộc nổi loạn của Zaat, Vileena đã lái phi thuyền cùng với hoàng tử Gil. Nhờ có đóng góp này nên dạo gần đây cô ta được trao thêm chút quyền tự do. Cách đây hai hôm, khi được biết về tình hình huấn luyện không quân của đội Cận vệ hoàng gia, công chúa đã tuyên bố ‘Ta phải đến xem mới được.’

Cô gái trẻ nheo mắt dõi theo chuyển động của đội phi thuyền, gò má hơi hơi ửng hồng.

Đúng là một cô công chúa bất thường mà.

Orba khẳng định lại nhận xét của mình.

Khi sứ mệnh ở Apta đã xong xuôi rồi, hai người sẽ chính thức thành thân. Có điều thông tin này lại không được công bố, rốt cuộc vẫn chỉ là lời nói suông của hoàng đế Guhl với Gil mà thôi. Tiến trình thương nghị về việc tổ chức lê thành hôn tiếp tục bị cản trở và vị thế của Vileena vẫn tiếp tục ở trong tình trạng bấp bênh.

“Ôi chà, Điện hạ quả thật là cầu toàn.” Shique bình phẩm, cố ý gợi lại đề tài lúc nãy. “Ngài còn nói ‘Nội trong vòng một tháng, các ngươi phải bay ngang ngửa với lực lượng không quân Garbera!’.”

“Ta đâu có…”

…nói như thế. Orba toan thanh minh nhưng trước khi cậu kịp nói hết câu.

“Cái gì cũng có điểm khởi đầu của nó. Đặc biệt là trong huấn luyện bay, tai nạn rất hay xảy ra. Nếu ngài không lưu tâm đến thể trạng của phi công, công tác bảo dưỡng phi thuyền, vân vân và vân vân… thì lực lượng không quân của ngài chắc chắn sẽ bị hủy diệt trước khi chúng kịp phát triển đến mức ngài mong muốn.”

Vileena là chuyên gia trong lĩnh vực phi thuyền. Cô ta giương bộ mặt trẻ con đó ra và tự hào nói với tông giọng sắc lẻm.

Orba đảo mắt lánh khỏi Vileena, người đang lăm lăm đối đầu tay đôi với cậu.

“Điện hạ, chúng ta cũng có thể tổ chức huấn luyện ở Apta mà.” Shique nói. “Cứ như thể Người đinh ninh rằng lúc chúng ta tới Apta cũng là lúc Ax phát động chiến tranh.”

Vụ nổi loạn của Zaat đã bị dẹp yên dưới tay Orba, có điều vụ việc xảy ra ngay trong dịp lễ quốc khánh dưới sự chứng kiến của bao nhiêu quan khách nước ngoài, thành ra tin tức đã lan sang các nước lân bang. Thêm nữa, còn có một số báo cáo về hoạt động khả nghi của tỉnh lị Taulia, vùng đất nằm ở miền tây nam Mephius, cũng trong khoảng thời gian đó.

Taulia ở ngay sát Apta. Có khả năng Ax Bazgan, thành chủ Taulia, sẽ nhân cơ hội Garbera hoàn trả thành Apta lại cho Mephius để đem quân tấn công.

Mặt khác, cuộc nổi loạn còn đẩy Guhl Mephius vào thế khó. Ông ta không còn đặt niềm tin vào những quan chức dưới trướng mình nữa, kể cả những người đã phò tá ông ta lâu năm nhất. Chính vì vậy nên Guhl mới chỉ định Gil, con trai mình, đến Apta chỉ huy quân đội. Ông ta nhận định rằng chia nhỏ binh lực ra để chống ngoại xâm là không hợp lí.

“Bọn chúng phải sẵn sàng càng sớm càng tốt, bằng không ta sẽ gặp không ít phiền phức. Vụ Zaat làm ta tỉnh ra. Chúng ta có thể liên thủ với Garbera, cho dù có bình yên đến mấy đi nữa thì ngọn lửa mâu thuẫn vẫn luôn nhăm nhe ngay dưới chân, ngay trong nội bộ quốc gia. Cẩn tắc vô áy náy.”

“Sẵn nhắc đến Zaat Quark, từ hồi ấy đến giờ tôi không thấy Ineli đâu hết. Hoàng tử, ngài đã gặp cô ấy lần nào chưa?”

“Ineli hả?”

Orba giật thột, bất ngờ khi nghe đến cái tên này. “Không.” Cậu lắc đầu. Vileena giận dữ nhíu mày.

“Việc quân đã đành, mong ngài lưu ý hơn đến những vấn đề khác nữa. Bị Zaat bắt làm con tin, ắt hẳn Ineli đã bị một phen hoảng loạn. Hình như cô ấy ở mãi trong phòng riêng không chịu ra thì phải? Tôi muốn đi thăm hỏi một chuyến xem sao, ngài có muốn hai chúng ta đi chung luôn không?”

“À, cái đó…”

Orba không biết nên đáp thế nào. Như Vileena vừa nói, Ineli đã bị Zaat bắt cóc trong lúc hỗn loạn và bị dí súng vào người, đem ra làm lá chắn trước những người đến giải cứu, cậu và Vileena. Tuy nhiên Orba lại không nghĩ đến chuyện này. Cậu nhớ ra trong một buổi tiệc hồi lễ quốc khánh, Vileena và Ineli từng trừng mắt tóe lửa với nhau bên một đài phun nước.

Có lẽ nàng công chúa xứ Garbera đã quên tuốt chuyện hục hặc này, nhưng Orba không cho rằng Ineli dễ bỏ qua như thế. Ngoài ra, xét theo tính cách của Ineli thì cô nàng hẳn phải coi việc được chính người mà mình khinh thị và ghét bỏ cứu mạng là một nỗi nhục.

“Tôi thấy cô tốt nhất đừng nên đi làm gì.”

“Sao ngài lại nói thế?”

“Chà, mấu chốt là, nếu vụ biến loạn đã làm Ineli bị sốc như thế thì tốt nhất là cứ nhẹ nhàng để yên cho con bé ở một mình. Giả sử tôi hoặc công chúa đến thăm thì như thế sẽ gợi lại ký ức lúc ây, lợi bất cập hại.”

“Công chúa thấy chưa? Đúng y như lời thần nói luôn.” Theresia lên tiếng. “Thần cũng có chung suy nghĩ với hoàng tử điện hạ. Chính vì lo lắng cho điện hạ Ineli nên Người mới nên lẳng lặng để cô ấy được yên.”

“Cái gì thế này? Hết hoàng tử rồi đến cả ngươi nữa Theresia, hành xử như thể tâm tư ta non nớt lắm ấy.”

Vileena nhanh chóng xị mặt ra, giậm giậm bàn chân nhỏ bé xuống đất. Thực ra cô nói đúng, chính vì thế nên Orba mới nhất thời không đáp. Vileena là một cô công chúa tài trí, dẫu còn nhỏ tuổi, tuy nhiên khi gặp phải những điểm tế nhị trong quan hệ đối nhân xử thế thì cô lại tỏ ra dại khờ.

Orba lơ đễnh đánh một ánh mắt sang cho Theresia.

Cô ắt phải vất vả lắm.

Người hầu gái của công chúa hơi giật mình ngạc nhiên, rồi đưa mắt nhìn xuống một chút, đi kèm với một cái chắt lưỡi tán đồng.

Ối bỏ mẹ rồi!

Orba cũng giật mình. Cậu vừa bày tỏ chút ý kiến với Theresia, nhưng đấy là với tư cách ‘Orba’ chứ không phải ‘hoàng thái tử’. Có lẽ vì thế nên Theresia mới ngạc nhiên.

“Vậy…” Orba lên tiếng, cố gắng đánh trống lảng. “Thôi vậy, ta sẽ kiên nhẫn trông đợi vào thành quả của đội phi thuyền. Giờ ta sẽ đi kiểm tra tình hình lũ rồng xem nó như…”

Orba xoay mình nhìn về hướng khu chuồng rồng đặt trong sân diễu hành. Tuy nhiên, ngay lúc ấy cậu trông thấy một nhóm người đang đi về phía bên này. Dẫn đầu đoàn là một cô bé nhỏ nhắn đang nhảy chân sáo. Cô bé – Ronnie Lorgo – dừng lại trước mặt Orba, hơi nhấc tà váy lên và cúi đầu chào.

“Xin kính chào hoàng tử điện hạ.”

“À…”

Ronnie, mười ba tuổi, là con gái của tướng quân Odyne Lorgo. Còn bé thế mà cô đã từng cưỡi trên lưng rồng trong lễ trưởng vào dịp quốc khánh.

“Ê Romus, mau mau lại đây xem nào. Em gặp rồng không sợ, thế mà cứ gặp người khác là bẽn lẽn là sao?”

Ronnie lớn tiếng gọi cậu bé đang ngại ngần đi theo sau. Vẫn như thường lệ, lời chào hỏi hoàng tử của cậu nghe rất nhỏ nhẻ.

“Thật tình, đồ chết nhát."[1]

“À không, cậu bé không nhát gan đâu, chỉ là tiểu thư đây quá mạnh mẽ thôi.” Orba nói đùa. “Lòng quả cảm của em rất có triển vọng. Tuy nhiên, chuồng nhốt rồng không phải chỗ chơi.”

“Ôi chao. Thưa hoàng tử điện hạ, chúng em không tự nhiên tản bộ đến đây đâu ạ.” Ronnie trả lời với cung cách rất ra dáng một quý cô. “Ngày nào Romus cũng đến đây và em phải lưu tâm đến nó, với tư cách là người lớn hơn.”

“Ô hô? Vậy là Romus mong ước được làm kỵ sĩ rồng à?”

“Dạ không, thưa điện hạ. Nè Romus, em đến đây không phải vì lũ rồng đâu đúng không? Em cũng đâu có mong đợi gì đến việc làm kỵ sĩ rồng còn gì?”

“V-việc ấy thì liên quan gì tới chị…”

Romus đỏ mặt. Còn có một người nữa đang tiến lại đây từ khu chuồng rồng. Chuyên viên luyện rồng Hou Ran, thành viên của đội Cận vệ hoàng gia dưới trướng hoàng tử. Như hình cô nàng đang quan sát buổi tập của đội kỵ sĩ rồng, hoặc không thì cô cũng thường xuyên có mặt ở khu chuồng rồng, chăm sóc chúng suốt cả ngày.

“Không cần phải lo lắng cho Romus đâu.”

Ran nói thẳng thừng, như thể cô đã nghe hết cuộc trò chuyện từ đầu chí cuối.

“Cậu bé còn quen với lũ rồng hơn cả Orba nữa. Thêm độ nửa năm nữa, cậu bé sẽ có thể nghe và hiểu được ‘tiếng nói’ của chúng. Khả năng lũ rồng làm hại cậu bé là rất hãn hữu, kể cả là ở khu chuồng rồng.”

Theresia trầm trồ thở hắt ra một cái. Bà nhận thấy nét kỳ lạ ở Hou Ran, không chỉ có mỗi dáng vóc du mục mà còn cả nước da bánh mật, hình thể và mái tóc nhạt màu hòa quyện lại tạo nên một sức hút ma mị.

“Nếu cô đã nói vậy thì ta thấy chắc đúng là như thế rồi. Tình hình đội kỵ sĩ rồng ra sao? Còn việc lựa rồng để đưa đi Apta, cô đã làm xong chưa?”

“Họ có thể đảm đương được phần nào, ấy là nếu có tôi ở bên. Không ai có tài như Romus cả, thành ra phải luôn luôn để mắt đến họ. Orba sẽ phải lo chọn lọc binh sĩ đấy, thay vì phân loại rồng.”

“Còn nữa, số lượng này hình như hơi quá nhiều. Chúng ta đâu có dùng không hạm để chuyên chở đâu phải không? Nếu số lượng rồng đúng y như lời Orba thì như thế hơi khó cho tôi.”

“Không sử dụng phi hạm?”

Shique cao giọng cảnh giác.

“Tại sao lại thế? Hành quân bằng đường bộ đến Apta dễ phải mất cả tuần. Sử dụng phi hạm để vận chuyển rồng và quân nhu chẳng phải dễ dàng hơn sao?”

“Vì ta muốn được người dân tung hô lúc đưa tiễn ấy mà.”

Orba đáp cụt lủn. Cứ khi nào lần lữa không muốn giải thích là cậu lại giở ra giọng điệu này. Gowen và Shique cũng không cự cãi gì thêm mà chỉ quay ra nhìn nhau với ánh mắt ‘lại nữa rồi’. Hai người họ đã quá hiểu tính cách Orba.

Rakuin no Monshou v03 031.jpg

“Orba à…”

Tuy nhiên, hình như công chúa Vileena lại đang để ý đến một chi tiết khác. Nét mặt hoàng tử hiện rõ ra câu ‘thôi bỏ mẹ rồi’.

“Ngài hẳn phải tín nhiệm tay kiếm sĩ đó nhiều lắm nhỉ. Hồi dịp lễ quốc khánh đã đành, cơ mà lần này hình như Orba cũng được giao khá nhiều trọng trách.”

“Ơ, ừm. Thằng đó…được việc.”

Orba ấp úng đáp. Cậu đánh cho Ran một cái trừng mắt. Nét mặt Vileena nhuốm đôi phần giận dữ.

“Dẫu vậy, Orba có lẽ đã phải chịu không ít thương tích ở đấu trường. Quả thật là bản thân hoàng tử cũng đang bị thương, nhưng ngài cũng nên lưu ý đến người bề tôi của mình nhiều hơn một chút.”

“Ừm, ừm. Cô nói có lí.”

“Thể trạng ngài dẫu có mạnh mẽ đến đâu đi nữa thì không không phải lúc nào người khác cũng được như vậy. Hoàng tử à, quan trọng nhất là ngài không được để hao tổn lực lượng thêm nữa. Nếu ngài chỉ một mực bắt họ phải ngoan ngoãn tuân lệnh, không cho họ nêu ý kiến thì Orba, bất kể có tài ba cách mấy, sớm muộn gì cũng…”

“Ha!”

Đúng vào khoảnh khắc ấy, Ran bật ra một tiếng khịt mũi. Mọi người đều nhất thời ngơ ngác trước hành động khinh thị ra mặt đó. Hành vi nọ nhắm đến ai thì chưa rõ.

“Xem chừng Orba rất được công chúa trọng thị.”

Đôi môi Ran mở hé thành một nụ cười nhạt, rồi cô quay lưng, rảo bước quay lại khu chuồng rồng. Romus vội vàng nối bước, không lâu sau cả Ronnie cũng chạy theo. Những người còn lại, kể cả Orba, chỉ giương mắt nhìn, đứng chưng hửng tại chỗ.

“Cô gái trẻ đó...” Theresia lên tiếng sau một cái ho húng hắng. “Cung cách ứng xử của cô ấy có hơi thiếu sót thì phải. Đang ở trước mặt hoàng thái tử và công chúa Vileena mà lại làm như thế…”

“Ahh, thần thật lấy làm hổ thẹn. Thay mặt cho con gái, thần xin được lượng thứ cho sự vô lễ này.”

Gowen – ông bố nuôi của Ran – cúi thấp mái đầu bạc xuống tạ lỗi. Đây là lần đầu tiên Orba thấy ông hạ thân thể to lớn của mình xuống như vậy.

Tuy nhiên, Theresia cũng không hẳn là đang tức giận. Bằng chứng là…

“Cô ấy…” Theresia lại nói, hơi ngập ngừng một chút như thể đang muốn nhấn mạnh. “…là người yêu của ngài Orba phải không?”

“Vô lí! S-sao cô lại nghĩ như thế?”

“Có gì vô lí lắm đâu? Chỉ là thấy sao nghĩ vậy thôi.”

“Ta đang hỏi tại sao cơ mà.”

“Ôi, tại sao à. Mà thần thấy thái độ bối rối của hoàng tử điện hạ mới thật quái lạ. Có khi nào đây lại là dấu hiệu của một tình cảm dành cho ngài Orba…"

Xằng bậy! Orba lẩm bẩm thêm một lần nữa, mặt ngoảnh đi chỗ khác. Cậu đã quen Hou Ran hai năm nay rồi, thế mà có bao giờ bị cô nàng hấp dẫn đâu. Có lẽ là cậu đã không nhận ra, hoặc là cậu đáng lẽ phải không có tình cảm. Việc bỗng nhiên bị người khác chỉ ra việc này khiến cậu bị rối trí.

Nhóm Orba lơ đãng quan sát đội phi thuyền tập luyện một thời gian. Đến xế trưa, Vileena cáo lui rồi cùng Theresia rời sân tập với lí do là vẫn chưa sắp xếp xong hành lí. Công chúa cũng sẽ theo mọi người đi Apta.

Cuối cùng, khi Orba cho rằng mình đã có thể thở phào, cậu chợt nghe lỏm được mấy câu Shique nói.

“Hôm nay tinh thần của công chúa có vẻ không cao cho lắm.”

“Thật đấy à? Tao thấy có khác ngày thường mấy đâu. Mà nếu đấy chỉ là trạng thái uể oải thôi thì vào lúc bình thường cô ta sẽ còn khó đỡ hơn cả Ruycown lẫn Pashir cộng lại.”

“Orba… Ờ ha, chú mày làm sao hiểu nổi sự thâm sâu của phái nữ chứ.”

“Cái thằng ghét đàn bà có quyền nói câu ấy à?”

“Tôi không ghét phụ nữ vì tôi không hiểu họ. Chính vì hiểu quá tường tận nên tôi mới ghét đó chứ.”

Hồi còn làm võ sĩ giác đấu, Shique đặc biệt nổi tiếng trong mắt phụ nữ. Có đến hàng tá mệnh phu nhân đã đến trước mặt lão lái luôn nô lệ Tarkas, bày ra hàng núi tiền với đề nghị được làm nhà tài trợ cho Shique. Và Shique đã từ chối hết người này đến người khác với một cái khịt mũi.

“Vậy lại nha. Nó không quá phức tạp đâu. Công chúa có thể đã nghe được phong thanh chuyện căng thẳng đang leo thang giữa Garbera và Ende và, dĩ nhiên, công chúa không phải là mẫu người chỉ biết thương xót cho nỗi khổ ải ở quê nhà.”

“ Garbera đã khôi phục hoàn toàn sau vụ Ryucown nổi loạn hay chưa, việc ấy vẫn còn khó nói lắm.” Gowen tán đồng. “Mephius cũng thế, nhưng chí ít chúng ta đã ngăn chặn được nội loạn từ trong trứng nước. Trong mắt thiên hạ, mày có thể nói là đã ‘dẹp tan’ nó cũng không sai. Có điều, kẻ đã phản bội Garbera lại là một trong những dũng tướng tài ba nhất của họ. Chuyện đó sẽ còn để lại di chứng lâu dài.

“Tôi không cần phải quan tâm xem ở nước khác đang có rắc rối gì.” Orba thẳng thừng cắt đứt câu chuyện. Rồi cậu cho gọi đội trưởng Neil quay lại, kết thúc buổi tập. Tiếp theo sẽ là một biệt đội khác có lịch tập ở đây. Orba đã bổ sung cho lực lượng của mình một nhóm bao gồm những tay kiếm nô đã tham gia nổi loạn lần trước. Pashir cũng có mặt trong số đó. Bọn này đã đón lấy thời cơ mà Zaat Quark tạo ra để mưu toan nổi loạn. Vì vậy nên bọn chúng bị bắt làm nô lệ chiến trường cho đội Cận vệ hoàng gia, không có thân phận binh sĩ.

Orba không có việc gì ở đây hết. Cậu là kẻ đã ngáng trở kế hoạch của bọn nô lệ, đã chuốc đủ căm phẫn rồi, và cậu cũng không có ý định chìa mặt ra quan sát để kích động bọn chúng thêm nữa.

Vì vậy nên Orba giao lại công tác huấn luyện cho Gowen lo. Ông vốn là tổng quản kiếm nô và rất quen với việc này.

“Các ngươi đảm nhiệm phần còn lại đi.”

“Ah.”

Orba rảo bước rời khỏi sân diễu hành.

Shique vẫn chưa đi. Anh chàng chợt nhận thấy Gowen vừa nhoẻn miệng cười.

“Có gì hay sao?”

“Không, chỉ là cái cách nó nói ấy. ‘Đảm nhiệm phần còn lại đi.’ Địa vị của thằng ranh con đó đúng thật là đã chuyển biến chỉ trong vòng hai năm.”

“Và nó còn thành thạo ở mức độ kinh người nữa kìa.”

“Không chỉ có mỗi nó là quái đản đâu. Cả tao nữa, tao cũng đâm quen với chức vị này mất rồi.”

“Ừ ha.” Shique mỉm cười. “Tôi cũng hết ngạc nhiên nổi với lời nói và hành động của thằng đó nữa rồi. Mà nếu không quen được thì chỉ tổ tổn thọ.”

Shique vừa cười cợt vừa tán đồng trong khi ánh mắt Gowen dõi theo bóng lưng đang đi xa dần của Orba.

“Nếu vấn đề chỉ có mỗi việc tập cho quen thì đã quá tốt. Dạo này thằng Orba có hơi nhập tâm thái quá với vai diễn hoàng thái tử của nó.”

Câu nói đó tan biến trong trận gió cát, thốt ra mà không ai nghe thấy.

Thành Solon bước vào buổi trưa.

Phần 2[sửa | sửa mã nguồn]

“Hoàng đế Guhl đã thôi không cười nữa.” Orba đã nghe người ta lẩm bẩm câu này không biết bao nhiêu lần trong hoàng cung.

Xưa kia hoàng đế vẫn thường nói lời hóm hỉnh với quần thần, chất giọng vui tươi của Người vang vọng khắp sảnh đường. Đó là những gì Orba được nghe kể. Cậu nào có thể biết được ông ta ‘khi xưa’ như thế nào khi mà chính bản thân cậu mới chỉ gặp hoàng đế dăm ba lần, kể từ khi bắt đầu giả dạng làm con trai ông ta.

Đáng quan tâm nhất là sau vụ Zaat Quark nổi loạn, hoàng đế chỉ còn cười mỉm mà thôi. Khóe môi ông ta cong lên, trông như đang méo miệng hơn là cười, lại còn luôn chống cằm lên tay với nét mặt nghiêm trọng.

Mỗi lần Bệ Hạ đưa mắt nhìn tôi là tôi lại lạnh điếng người.

Mấy lời thì thầm này Orba cũng nghe vô số lần rồi.

Hoàng đế làm việc không ngừng, nhắm đến mục tiêu củng cố quyền lực của hoàng gia, hay chính xác hơn là quyền lực của riêng ông ta.

“Không còn ai có thể kháng nghị lại bất cứ chủ ý nào của Bệ Hạ nữa.”

Fedom lẩm bẩm, nét mặt lão trông như đang run rẩy.

“Kiểu quan chức như Colyne, sẵn lòng vẫy đuôi chờ lệnh là đủ mãn nguyện rồi đã đành, chứ những người như ta đây, những nhà quý tộc đầy kiêu hãnh dù ít dù nhiều cũng có lòng lo cho tương lai của Mephius, nếu như lòng kiêu hãnh ấy bị Bệ Hạ coi là thứ chướng mắt, Người sẽ bãi miễn, không chừng còn ra tay trừ khử chúng ta.”

Còn có Simon Rodloom kìa.

Orba nghĩ đến Simon đầu tiên. Lúc Orba ăn sáng với Hoàng đế trong dịp lễ hội, chính ông ta là người đã nêu ý kiến mà không hề sợ hãi. Hơn nữa, đó là ngay sau khi Zaat Quark bị giam lỏng tại nhà.

Nếu là Simon, khi cần thiết, liệu ông ta có dám dũng cảm phải đối hoàng đế mà không màng đến tư lợi hay an nguy của bản thân hay không?

Hửm-

Orba cong môi, đầu óc mông lung suy nghĩ những điều kỳ dị. Hồi còn làm võ sĩ giác đấu, chính bản thân cậu cũng không bao giờ tin rằng mình lại đi công nhận một tên quý tộc Mephius, dù chỉ tí chút thôi.

Hiện tại, ở ngay trước mặt Orba là hoàng đế Guhl Mephius. Ông ta đang cúi đầu cầu nguyện, ánh mắt đảo vòng không tập trung.

Tòa Tháp Đen, trung tâm của vương đô Solon.

Lính cảnh vệ nhận ra Orba, cúi đầu chào rồi dẫn đường đưa cậu xuống khu hầm ngầm của tòa tháp. Trên đường đi cậu gặp phải rất nhiều người đàn ông mình trần đang khuân vác đá. Họ đa phần là nô lệ và tội phạm.

Sâu dưới lòng tòa tháp là công trình lăng Long Thần hiện đang trong quá trình xây dựng. Điện thờ Long Thần cũng đang được xây mới ở một địa điểm nằm gần hoàng cung hơn và toàn bộ lăng Long Thần cũ sẽ được chuyển về đây.

Khi Orba đến nơi, hoàng đế đã có mặt ở đó rồi. Ông ta đang đứng trước một bức phù điêu khổng lồ mô tả hình dáng của Long Thần. Đây chính là nơi tổ chức nghi lễ cầu nguyện cho mùa màng bội thu ngay trước lúc khai mạc lễ hội. Bức phù điêu này rồi sẽ bị tháo ra để đưa đến điện thờ mới.

Orba lễ độ chào hỏi và hoàng đế chỉ ư hử gật gật đầu. Ông ta đang bận ra lệnh cho những người xung quanh.

Và Orba chờ, chờ thật lâu…

Tầm mười phút sau, hoàng đế mới tách mình khỏi đoàn người. Orba lại cúi đầu chào thêm lần nữa.

“Con sẽ lên đường vào ngày mai.”

“Ta biết.”

Hoàng đế đi ngang qua Orba và không có vẻ là sẽ dừng bước, Tuy nhiên ông ta đột nhiên khựng lại và quay sang nhìn thẳng vào mặt cậu.

“Con càng lúc càng giống mẹ con.”

“Hah…haha. Vậy ạ?”

Đến cả tay đấu sĩ sừng sỏ như Orba cũng phải túa mồ hôi lạnh. Rồi hoàng đế lại đi tiếp với Orba theo sau.

“Không chỉ mỗi mặt mũi thôi đâu. Có không ít người nói rằng con đã lột xác thành một con người khác, rồi còn khen ngợi rằng nhờ con được như thế nhờ mang trong mình huyết thống của ta mới thật là kì khôi.”

“Con chỉ được thuộc cấp góp ý thôi ạ.”

Có một đội lính Cận vệ hoàng gia dưới trướng Hoàng đế đang đứng bảo vệ xung quanh hai người ở một khoảng cách tương đối xa. Tiếng của đám nô lệ cứ lùi xa dần khiến cho bầu không khí trong hang động lành lạnh này trở nên tĩnh lặng đến khó chịu.

“Vậy vấn đề Zaat Quark cũng như thế, nhỉ? Có kẻ nào đó tình cờ bày mưu cho con? Chắc chắn không phải ta rồi. Ta thậm chí còn không hề hay biết.”

“Vâng…Không, ý con là… Con là người đã vạch kế hoạch. Chỉ là… con thấy suy tính của cá nhân mình có hơi không ổn nên đã đi thỉnh giáo lãnh chúa Fedom. Cho dù vậy, con vẫn không nhắc đến tên Zaat, cũng không giải thích tình thế mà chỉ dừng ở mức đặt giả thiết thôi.” Orba đáp nhanh.

“Thế thì ai đã đưa ra chủ ý đợi lúc Zaat nổi loạn rồi mới hành động? Nếu con báo trước cho ta biết thì ta đã có thể êm thấm xử lí hắn mà không làm kinh động đến bao nhiêu vị quan khách nước ngoài.”

Hoàng đế dừng bước. Đằng trước không có đường, chỉ thấy một vách đá cao 50 mét. Trên tường có độc một cây nên tỏa ánh sáng lờ mờ, chập chờn hắt bóng lên gương mặt hoàng đế.

“Con vốn không có ý định bào chữa cho hành động của mình. Con chỉ muốn…muốn đạt được một công trạng để cho bản thân mình được nhiều người công nhận. Con đã quá vô ý khi không lưu tâm đến tính mạng của binh sĩ cũng như an nguy của các vị đại sứ. Cúi xin phụ hoàng xá tội.”

“Như thế là sai à?”

Hoàng đế thẳng thừng kết luận. Ông ta nhìn thẳng mặt Orba, khiến cậu bất giác nuốt nước bọt.

“Không. Con đã không tin tưởng ta. Đó mới là sai.”

“Con-con không…”

“Con chỉ muốn lập công danh thôi à? Nếu có gì đó đã thay đổi nơi con thì đầu tiên đó phải là cái cách con cả gan lôi thứ lí do xấc láo ấy ra trước mặt ta.”

Ánh lửa phản chiếu trong đôi mắt đang nheo lại của hoàng đế trông như con rắn đang quấn quanh thân xác và linh hồn ông ta. Orba không đáp, chỉ hổ thẹn cúi đầu.

“Ta hiểu. Trứng rồng cuối cùng vẫn nở ra rồng. Hoàng gia chúng ta mang trong mình dòng máu của Long Thần Mephius, đến cả con có lẽ cũng không thể làm con rồng non mãi được.”

Những lời đó không mang giọng điệu cao ngạo hay khiển trách. Hoàng đế đến bên Orba, người vẫn đang cúi gằm mặt.

“Tuy nhiên, ta thấy hình như con giống mẹ con nhiều hơn là giống ta. Không chỉ diện mạo mà còn cả tính cách. Cuối cùng con vẫn đi lệch khỏi truyền thống của hoàng gia và không mở lòng với ta. Con đã học theo tính mong manh yếu ớt của mẹ con.”

Hoàng đế nhìn mặt Orba thêm lần nữa rồi vỗ vai cậu.

“Tốt thôi. Nếu con đã bắt đầu mọc cánh thì ta sẽ bắt con phải làm sao để không phụ sự kì vọng của ta. Phải kiềm chế Ax Bazgan. Sau hai tuần nữa, lực lượng của tướng quân Oubary sẽ đến hội quân với con. Nếu chỉ có mỗi việc bảo vệ pháo đài thì chừng ấy binh lực là quá đủ.”

Oubary.

Lúc ấy, trái tim thờ ơ của Orba chợt bùng lên ngọn lửa.

Trong đạo quân Orba sắp đem đi Apta có 50 lính thuộc biên chế binh đoàn Giáp Đen của Oubary. Còn Oubary, lão ta sẽ được điều đến tỉnh Kiluro vùng đông nam Mephius với 500 quân để đàn áp cuộc nổi dậy của nô lệ nổ ra chỉ vài ngày sau vụ Zaat Quark làm loạn.

Vào lúc Đại đấu trường xảy ra sự biến, Oubary đã hơi bị nhanh nhẹn trong việc bỏ chạy, để rồi phải hứng chịu sự ngờ vực và ác cảm của cả giới chính khách lẫn hoàng đế. Vì thế nên lão càng lúc càng khó ở lại Solon. Lão nhận nhiệm vụ này cũng là vì muốn vớt vát thanh danh cho bản thân.

“Con có thể tùy ý dụng binh, cứ thỏa thích sử dụng quyền thống soái. Đổi lại, ta sẽ không chấp nhận bất cứ lời than vãn nào, bất kể tình hình có ra sao đi nữa. Con được phép hành động mà không cần xin phép ta, không phải đắn đo gì hết.”

Hoàng đế đi xa khỏi Orba, chỉ nghe thấy tiếng ông ta nói vọng lại. Thanh âm nghe sặc mùi chế giễu. Orba thở phào một cái, nhẹ nhõm khi mình đã qua chuyện mà không bị vạch trần thân phận. Đồng thời, một cảm giác lạ lẫm chợt lóe lên trong lòng cậu.

Bố…

Ông bố nào cũng như thế sao? Ghét bỏ và rẻ rúng con trai của chính mình… hay vì bọn chúng là quý tộc nên mới có lắm trò quái dị?

Orba không có chút ký ức nào về cha. Dẫu vậy, cậu vẫn nhớ mặt nhớ tên từng người một ở quê mình. Có không ít những người lớn quan tâm đến cậu như cha ruột. Có người nặng lời trách mắng tính gây rồi của cậu rồi sau đó lại phá lên cười, nói rằng hồi xưa mình cũng y chang. Hồi ấy Orba cho rằng họ phiền chết đi được, nhưng giờ, khi đến cả sự phiền nhiễu đó cũng không còn, cậu lại thấy kỉ niệm ấy sao thật đáng nhớ làm sao.

“Phụ hoàng.”

Bị ngọn lửa đang cháy hừng hực trong lòng thôi thúc, Orba đột nhiên cất tiếng gọi hoàng đế.

“Có việc gì?”

Ông ta ngoảnh lại, mặt hiện rõ vẻ khó chịu. Ánh mắt đang cúi thấp của Orba chầm chậm ngước lên.

“Con nghĩ ‘dụng binh tùy thích’ nghĩa là Người sẽ không phiền nếu con đem quân đi lấy đầu Ax Bazgan.”

“Cái gì?”

“Và vào buối bình minh của ngày hôm ấy, con sẽ chiếm được thành phố pháo đài Taulia từ tay Ax.”

Một khoảng im lặng cứng đờ nặng nề đè lên vai Orba.

Khoảng vài chục giây sau…

“Ngu đần.”

Hoàng đế lớn giọng quát rồi cười thật to.

“Cái thằng ngu ngốc này… Ta đã bảo muốn làm gì thì làm. Làm tới đi! Để xem con rồng con mới bập bẹ đập cánh bay như thế nào!”

Vì tin đồn hoàng đế không cười nên khi ghe thấy tiếng cười giòn của ông, đến cả lính cận vệ đang ở đằng xa kia cũng phải giật mình chạy vào. Hoàng đế phẩy tay ngăn họ lại, cười cợt thêm chút nữa rồi mới đi.

Trong khoảng thời gian ngắn ngủi trước lúc khởi hành, phòng Orba chất đầy những sách vở, tài liệu và giấy tờ các loại.

Những giấy tờ này liệt kê tên tuổi của những sĩ quan và chỉ huy sẽ theo cậu đến Apta. Trong danh sách sĩ quan của quân đoàn Giáp Đen có tên Bane. Khi bàn luận về vấn đề thiết lập đội ngũ với phó chỉ huy quân đoàn, Orba đã ‘vô tình’ đề nghị phải có gã này. Có lẽ vì lúc ấy cũng đã rất gần ngày quân của Oubary lên đường nên mọi ý kiến trái chiều đều bị coi là phí thời gian, thành ra yêu cầu này nhanh chóng được chấp thuận.

Xét về năng lực thì gã Bane này thuộc dạng thường. Qua sáu năm binh nghiệp mà chỉ lên được đến chức đại úy, nghĩa là gã hầu như không lập được công trạng gì trong cuộc chiến mười năm. Tuy nhiên Orba đòi hỏi phải có gã là có lí do.

Dĩ nhiên, cái tên Pashir cũng được ghi trong danh sách nô lệ chiến trường. Kể từ sau ngày tổ chức lễ hội ‘Clovis diệt rồng’ đến nay, Orba không gặp gã lần nào. Theo như trong báo cáo của Gowen thì hiện thời gã vẫn ngoan ngoãn tham gia tập luyện. Ngoài ra, cô gái từng chăm lo cho đám nô lệ ở đại đấu trường – Mira – cũng có tên trong danh sách với thân phận người hầu.

Orba chỉ liếc sơ qua danh sách tên những người xin ứng tuyển xin gia nhập vào lực lượng của cậu hoặc trở thành quan chức ở Apta. Nhóm này đa phần đều có gốc gác quý tộc, nếu không phải là quý tộc nghèo thì cũng là con thứ trong gia đình danh giá.

“Xem ra bọn họ cũng có nỗi khổ riêng, mặc dù cùng là quý tộc cả.”

Dinn, người hầu của Orba, đem đến cho cậu thêm một chồng sách vở.

“Tay thần sưng hết cả lên rồi.” Dinn nói, nhướn mày nhìn đống sách vở nằm la liệt trong phòng.

“Đừng nói là Điện hạ định huấn luyện thần để chuẩn bị ra chiến trường nhá.”

“Là ngươi gợi ý đấy nhé.”

Orba cầm lấy một quyển sách mới mang đến và bắt đầu đọc. Nội dung sách nói về các quốc gia lân bang của Mephius cũng như tóm lược về tình hình và vị thế hiện thời của chúng.

Sau vụ việc với Zaat và Noue, Orba đã nhận ra mình hoàn toàn không có chút hiểu biết nào về mặt này. Tin tức là điểm then chốt trong chiến trận. Hồi nhỏ cậu đã từng phải nếm trái đắng, kể từ đó cậu luôn muốn thu thập càng nhiều tin tức càng tốt. Dĩ nhiên, chỉ nghe ngóng đơn thuần thôi là không đủ, nhận tin từ những nguồn khác nhau, biết được cảm nghĩ và góc nhìn của họ về vấn đề, những điều này có thể làm thay đổi cách nghĩ của cậu.

“Còn việc ấy thì thế nào? Thông tin quan trọng mà sao lại ít thế này?”

“Ý Người là tình hình nội chính của Taulia và các thành bang miền tây sao? Thần đã cố tìm hiểu bằng mọi cách có thể. Hiện thời chúng ta chỉ có vài cuốn sách chép lại có nguồn gốc từ những quốc gia ở vùng vịnh phương bắc. Thần phải công nhận rằng mấy cuốn ấy cổ lỗ sĩ quá rồi.”

“Tại sao chứ?”

“Mọi hoạt động giao thương giữa Mephius với phương tây, hay nói đúng hơn là vùng Tauran, đều bị nghiêm cấm. Xưa kia, đất nước Zer Tauran vốn được gia tộc Bazgan, một cựu thần tử của Mephius lập nên. Đến tận bây giờ, Zer Tauran đã sụp đổ nhưng nhà Bazgan vẫn tiếp tục xung đột với chúng ta, còn các thành bang khác cũng được cai trị bởi những hậu duệ của Zer Tauran.”

“Dù vậy… không, chính vì thế nên ông ta càng phải tung hàng chục hàng trăm gián điệp đến đó mới đúng chứ.”

“Việc này Người nên trực tiếp nói với Bệ Hạ thì hơn. Không liên quan đến thần.”

“Hai mặt một lời với ông ta mà ra được kết quả thì ngay từ đầu ta đã biết hết rồi.”

Orba lật qua từng trang sách.

Quái lạ…

Cậu dừng tay, cảm thấy có điểm bất hợp lí.

“Lệnh cấm giao thương với miền tây đã tồn tại được bao nhiêu năm rồi?”

“Phải nói là đến hàng thập niên, dễ có khi cả thế kỉ rồi. Thần tin rằng Mephius chưa bao giờ kí kết hiệp ước hòa bình hay giao ước ngừng chiến với miền tây, suốt từ thời Zer Tauran.”

“Thật à…”

Orba gập sách lại, duỗi chân ra đặt trên bàn. “Lại nữa rồi.” Dinn ca cẩm nhưng Orba không để tâm. Một khi đã suy nghĩ thì tâm trí cậu sẽ tập trung cao độ cho đến khi tìm ra giải pháp.

Dinn cũng đã quen với nó rồi.

“Thôi được rồi. Hoàng tử điện hạ, trước khi chìm vào trong suy tư, xin Người hãy cho thần biết mình muốn ăn món gì để nhà bếp còn chuẩn bị. Và thần xin nói trước, ‘cái gì cũng được’ không phải là câu trả lời chấp nhận được đâu.”

Dinn không thể làm gì hơn ngoài cố gắng hoàn thành nhiệm vụ của mình.


Phần 3[sửa | sửa mã nguồn]

Cổng tây thành Solon đông nghịt người đến tiễn đoàn quân của hoàng tử Gil.

Dẫn đầu là đội kị binh mang quân kỳ. Họ đáp lại tràng hò reo của đám đông bằng cách vẫy tay.

Trong nhóm tùy tùng được tuyển lựa từ đội Cận vệ hoàng gia có Shique. Thân là đàn ông mà lại xinh giai đến độ khó chịu, hình ảnh gã ngồi trên yên ngựa càng làm cho tiếng hò hét của các bà các cô cũng như đám trẻ con thêm phần nồng nhiệt.

Tiếp đến là đội kỵ sĩ rồng của tướng Oubary, lính pháo binh của tướng Odyne Lorgo. Rồi sau đó là cỗ xe ngựa của công chúa Vileena. Những tiếng reo hò mừng rỡ vang dội khi người ta thấy công chúa đang tươi cười vẫy tay từ trong xe.

Và đám đông lại dậy sóng khi nhìn thấy đội kỵ binh đi ngay sau cỗ xe ngựa như thể đang bọc hậu cho công chúa.

Gil Mephius, hoàng thái tử của vương triều Mephius, đang cưỡi trên lưng con tuấn mã trắng muốt. Bộ giáp bạc sáng bóng trên người ngài phản chiếu ánh nắng, trông như thể nó đang tỏa ra vầng hào quang rực rỡ. Đi bên cạnh hoàng tử là một đấu sĩ đeo mặt nạ, cưỡi ngựa đen. Hai người làm đám đông òa vỡ.

“Gil-sama!”

“Hoàng tử!”

“Nhìn kìa, đó là ‘Clovis’ Orba!”

Câu chuyện về sự phối hợp giữa chàng hoàng tử người vừa giải cứu tổ quốc khỏi một cuộc nổi loạn và người đấu sĩ mặt nạ kiên trung đã được thiên hạ truyền tai nhau và càng giúp cho hai người được công chúng biết đến.

Gil chỉ buông một tay ra khỏi cương ngựa và hơi giơ lên. Còn Orba, có lẽ gã không chịu được tiếng hò reo của đám đông nên cứ vung vẩy loạn xạ cả hai tay, rồi bất thình lình đứng lên trên bàn đạp yên và thúc ngựa nhảy chồm lên. Được hưởng ứng nhiệt liệt nên gã cao hứng biểu diễn thêm mấy lần, đến nỗi bị mất thăng bằng, suýt nữa là ngã khỏi lưng ngựa.

“Thằng ngu này!” Hoàng tử Gil – người này dĩ nhiên là Orba thật – quát gã Orba đóng thế với gương mặt đỏ chót. “Tử tế lên!”

Kẻ bị mắng – người đang vào vai Orba – cậu lính Cận vệ hoàng gia Kain, ủ rũ rụt vai lại. Tiếng reo hò chuyển ngay thành hàng tràng cười.

“Chậc, thôi thì cuộc xuất quân này cũng có thể coi là một hình thức khoa trương hoành tráng.”

Fedom Aulin đang có mặt ở khu vực tường thành bao phía trên cổng.

Fedom là lãnh chúa thành Birac. Tuy nhiên lão vẫn chưa trở về địa hạt của mình một lần nào kể từ khi cho Orba giả dạng hoàng tử Gil. Vợ con Fedom cũng đến Solon dự lễ hội quốc khánh, nhưng đến lúc về thì lão lại một mực muốn ở lại, nói ‘Ta vẫn còn việc phải giải quyết.’

“Sau chiến dịch tiễu trừ Ryucown và vụ nổi loạn gần đây của Zaat, danh vọng của hoàng thái tử đã vang xa.” Một người trẻ tuổi, cao lớn, nhìn thoáng qua có vẻ giống với một viên chức, thì thầm vào bên tai Fedom. “Nó sẽ tạo thành trào lưu, tạo nên động lực tốt đẹp trong lòng dân, đồng thời cũng chứng tỏ phẩm giá của hoàng gia vẫn được tiếp nối.”

“Hừ. Nếu có kẻ nào quan tâm đến phẩm giá thì vẫn có cách kiểm chứng khác mà. Nhìn đám lính kia mà xem. Bề ngoài thì đúng là có đội hình đội ngũ đấy, nhưng rốt cuộc chúng vẫn chỉ là một đám ô hợp chắp vá. Chỉ vỏn vẹn một trăm lính tình nguyện tong quân, phần còn lại… nào là kiếm nô mang danh Cận vệ hoàng gia, lại còn có cả một bầy nô lệ chiến trường, những thằng mới đây còn âm mưu nổi dậy. Giả dụ như quân Taulia đánh tới thật thì bọn chúng chống chọi được đến 3 ngày đã là kỳ tích rồi chứ đừng nói đến một tháng.”

Fedom vẫn chưa kiểm chứng được những tin đồn liên quan đến động thái đáng ngờ của Ax Bazgan. Nếu hoàng đế Guhl đã biết chắc Ax sẽ nhắm vào Apta thì ông ta ắt phải tăng cường lực lượng ở đó thêm nữa.

Ta không ngờ được rằng ông ta có thể công khai để mặc cho hắn chết mà không thèm để tâm.

Fedom cay đắng chắt lưỡi. Tiếng hò reo dành tặng hoàng tử Gil vẫn chưa ngớt. Giờ đây, điều làm lão bất an hơn hết thảy chính là thông tin báo rằng hoàng hậu Melissa đang mang thai. Nó chỉ đơn thuần là một tin đồn rỉ tai nhau nơi cung cấm, có điều nếu sự thật đúng là như vậy thì Fedom sẽ phải thay đổi nhận định của mình về cách hoàng đế đối đãi với hoàng tử lần này.

Guhl, đồ khốn! Tiếng tăm của hoàng tử vừa mới nổi lên là ngươi đã toan cách li hắn khỏi vũ đài chính trị luôn sao?

Fedom thấy bực tức trong lòng. Chính lão là người đã giấu nhẹm cái chết của hoàng tử Gil Mephius và đưa Orba, một gã cựu võ sĩ giác đấu, lên thế chỗ. Nếu bị lộ tẩy, dĩ nhiên lão sẽ bị khép tội phản nghịch, bị giết cả nhà, đến cả kẻ tôi tớ cũng không tha. Lão thường xuyên ngủ không tròn giấc, bị nỗi bất an hành hạ, muốn thúc đẩy đại kế này được sớm ngày nào hay ngày ấy.

Tuy nhiên, vì bản thân Fedom vốn theo phe phái chống-chuyên-quyền nên lão cần một phe phái khác đứng lên hậu thuẫn cho hoàng tử. Lão phải tập hợp những người bất mãn với đương kim hoàng đế chứ không phải với chế độ hoàng quyền hiện hành, cùng với những kẻ mong được dựa hơi trật tự mới dưới quyền hoàng tử Gil để tiến thân. Củng cố nền móng quốc gia bằng con đường cải tổ - nói là vậy chứ thực ra Fedom không muốn có kết cục như Ryucown, mù quáng thí mạng cho một cuộc nổi dậy không có tương lai.

Giờ đây, khi mọi thứ vừa mới bắt đầu vào khuôn khổ sau nhiều phen phong ba với không ít lần vấp phải tình thế hiểm nghèo đến độ làm Fedom ớn lạnh đến tận tâm can thì hoàng tử Gil bị điều đến nơi biên cương xa xôi.

Hẳn nhiên là Fedom sẽ không bỏ cuộc. Bản thân lão còn cho rằng nếu Apta nổ ra một hai trận đụng độ có khi lại tốt. Giả dụ như hoàng tử lâm cảnh nguy khốn mà hoàng đế chần chừ không cứu viện, đó sẽ là cái cớ chính đáng để hiện thực hóa khả năng hạ bệ ông ta khỏi ngai vàng.

Khoảng thời gian hai tuần trước khi Oubary đến chi viện sẽ là yếu tố quyết định.

Vấn đề mà Fedom bận tâm nhiều nhất là Orba. Gã cựu đấu sĩ rất có thể sẽ lại tự tiện hành động, bất chấp mọi lời chỉ trích của lão. Và còn nữa, sự khác biệt về sức mạnh và quy mô lực lượng, chưa kể đến việc hoàng tử sẽ khó lòng điều hành quân đội khi đạo quân trong tay mình chỉ là một lũ ô hợp. Vậy nên khả năng gã có thể tự ý muốn làm gì thì làm là rất hãn hữu.

“Dù vậy, thằng nhãi ranh đó… mấy lời hắn nói lúc từ biệt nghe thật khó hiểu.”

Orba đã đưa ra cho Fedom một lời đề nghị kì quặc ngay trước lúc khởi hành. Hình như gã sẽ dẫn binh đến Apta bằng đường bộ. “Ta muốn ngài cho phép kỳ hạm Doom được thả neo ở thành Birac ít lâu.” – Orba nói.

“Ta cũng sẽ cắt cử một vài sĩ quan phi long ở lại. Ngài cứ để nguyên con tàu ở đó cũng được. Khi nào cần ta sẽ hạ lệnh cho tàu xuất bến.”

“Lại nữa, sao ngươi cứ làm mấy trò mờ mờ ám ám thế hả?”

“Cái này là công tác chuẩn bị thôi. Đừng lo, ngài không có mặt ở Apta không có nghĩa là ta sẽ thôi không làm thế thân cho người ấy. Hoàng tử chân chính chắc hẳn sẽ ở lại thành Solon. Ta không biết còn hiểm nguy nào đang rình rập hay không, nhưng ngài cũng nên để mắt đến ngài ấy.”

“Xem ra ngươi đã khá là khoái trò chơi chiến tranh này rồi nhỉ, hoàng tử?”

Fedom đang bận thực hiện kế hoạch của riêng lão.

“Phải chắc chắn đừng để mấy thứ mưu kế trong đầu dắt mũi ngươi. Ta sẽ không có ý kiến nếu ngươi chỉ lo gia cố phòng ngự cho pháo đài, nhưng nếu ngươi cứ tự tung tự tác, tùy ý làm bậy, thách thức lòng kiên nhẫn của ta. Khi ấy…”

“Tôi hiểu mà, lãnh chúa Fedom Aulin.”

Orba cười nhạt. Nhìn thấy điệu cười ấy, Fedom thực sự đã túa mồ hôi lạnh.

Hắn giống với y. Lão nghĩ thầm.

Không, không phải là giống với hoàng tử GilCó cảm giác như lão vừa trông thấy Orba giống y chang hoàng đế Guhl Mephius, dẫu cho vẻ ngoài của gã không khác gì Gil.

Sau rồi đoàn quân cũng đi qua cổng và tiếng hò reo cũng dần lắng xuống.

Fedom cũng bắt đầu sửa soạn rời đi và khẩn trương gọi người thanh niên đang đứng ngay sát mình.

“Sao thế Hermann? Có gì làm ngươi thấy không ổn à?”

Gã pháp sư theo hầu nhẹ nhàng ngoảnh sang.

Nét mặt gã trơ trơ vô cảm. Lâu nay Fedom vẫn không tài nào đọc được tâm can gã. Mặc dù vẻ ngoài nhìn như trai trẻ nhưng đôi lúc, tùy theo góc nhìn mà gã lại trông già tuổi hơn cả Fedom. Lão vỗ vỗ vai Hermann.

“Chúng ta cần phải sửa soạn không ít đâu, trong đó có nhiều việc cần đến sự thông thái của ngươi. Tạm thời ta sẽ không cho phép ngươi được tự ý đi lại lung tung.”

“Thần hiểu, thưa đức ngài.”

Hermann gật gật đầu. Tuy nhiên, lúc sắp rời đi, gã lại đưa mắt nhìn theo đường hành quân của hoàng tử thêm một lần nữa.

“Hừm…”

Tiếng lẩm bẩm của Hermann nhỏ đến nỗi Fedom cũng không nghe thấy.

“Vận mệnh của hắn ta rõ ràng là đang lướt theo chiều gió, nhanh đến mức mắt mình không nhìn theo kịp…”

Có điều…Ôi chà.

Lạ thật. Gió vẫn đang thổi, ta có thể cảm thấy nó, không lẫn đi đâu được. Vậy mà đích đến tối quan trọng của ‘hắn ta’ – bước đường dẫn đến tương lai – thì lại tăm tối. Có lẽ nào…?

Bầu trời Solon rất trong xanh vào khoảng thời gian này trong năm. Áo giáp của hoàng thái tử và đạo quân của ngài phản chiếu ánh nắng chan hòa rọi xuống, khiến cho hàng ngũ phát sáng lập lòe ở đằng xa. Không bao lâu sau, hình ảnh ấy cũng biến mất, không còn thấy được nữa, cho dù có nhìn từ trên đỉnh ngọn tháp cao nhất thành Solon.

“Chúng đã đi rồi sao?”

Về phần hoàng đế Guhl, ông ta thậm chí còn không đi tiễn đoàn quân. Suốt khoảng thời gian đó ông ta ở trong thư phòng, xử lí hàng tá công việc phức tạp.

“Dạ vâng.”

Simon Rodloom, cựu chủ tọa của hội đồng chấp chính, cất tiếng đáp.

“Hoàng tử điện hạ nhất định là đang rất phấn chấn. Vẻ ngoài hào nhoáng cho bản thân, quân phục cho binh sĩ, ngài ấy ắt hẳn đã phải chuẩn bị rất công phu.”

“Nó vẫn còn là đứa trẻ ranh.”

“Thần thấy như vậy khá hay mà. Ngoài ra, bằng việc trút bỏ những phần tính cách non nớt ấy, từng chút từng chút một, điện hạ sẽ dần dần trưởng thành lên.”

“Ngươi kiên nhẫn thật.” Hoàng đế khịt mũi. “Cả khi làm chính trị lẫn lúc làm cha mẹ. Thế ngươi tính sẽ làm gì với vấn đề thừa kế của gia tộc Rodloom ?”

“Chà…”

Simon cười gượng.

Ông có hai cô con gái, cả hai đều đã xuất giá. Thường thì một trong hai người con rể sẽ được nhận vào gia tộc Rodloom, nhưng Simon vẫn còn đắn đo chưa quyết định nên chọn ai. Ông cũng không thấy phẩm giá và nhân cách của con mình có gì đáng chê trách, có điều…

“Về việc ấy, thần chỉ sợ nếu vội vã quyết định thì mình sẽ già sọm đi mất.”

“Nghe thật giống ngươi lắm, Simon.”

Hoàng đế gật đầu tỏ ý đồng tình. Không thấy ông ta tươi cười gì cả.

Bệ Hạ đang mệt hay sao?

Đôi lúc thần thái của Người thật dữ dội, khiến người ta có cảm tưởng như mình đang đối mặt với sức mạnh của Long Thần, nhưng đôi khi Người lại như ngọn lửa sắp tàn.

“Hai hôm trước, nếu ta nhớ không lầm…” Hoàng đế lên tiếng, tận dụng cơ hội này để nhắm mắt lại.”…thì công chúa Vileena đã thỉnh cầu muốn được diện kiến ta. Ngươi nghĩ xem lí do là gì?”

“Nó có thể là gì được?... Có thể là về vấn đề giữa Ende và Garbera.”

“Có thể lắm. Tuy nhiên cô ta lại không đả động gì đến việc đó mà chỉ nói là muốn đến chào từ biệt. Trước lúc ra về cô ta còn tuyên bố thế này, ‘Trong tương lai không xa, tiểu nữ sẽ có hai người cha. Mong Người giữ gìn sức khỏe.”

Mephius, đồng minh của Garbera, sẽ có động thái gì trong trường hợp Garbera xảy ra biến động? Trong triều đình có rất nhiều luồng ý kiến khác nhau về vấn đề này. Về phần Garbera, lời cô ta nói chắc hẳn phải mang ẩn ý rằng ‘Khi thời khắc tới, tôi hy vọng các ngài sẽ ra tay tương trợ cho Garbera.’

“Một cô công chúa quả cảm, có khả năng tự lực cánh sinh. Ta chợt nghĩ, ước gì năng lực của thằng Gil cũng được như thế, dù chỉ bằng một góc nhỏ của cô ta cũng được.”

“Bệ Hạ…”

“Ta phải thừa nhận là Gil đã trưởng thành lên theo cách của riêng nó. Tuy nhiên, hiện giờ nó không tài nào gánh vác nổi trọng trách của cả một quốc gia. Thân là đấng cầm quyền, có khi phải đổi trắng thay đen, lắng nghe mọi việc nhưng cũng không được do dự khi vấp phải mâu thuẫn, phải có chính kiến của bản thân mình ngay từ đầu.”

“Không ai sinh ra đã có tài lãnh đạo, cho dù có là bậc minh quân vĩ đại hay anh hùng trong sử sách. Bệ Hạ, thần sợ rằng bản thân thần không kiên nhẫn nhưng Người thì lại đang bất nhẫn.”

“Có lẽ ta không phải là một người cha tốt. Ta công nhận điều đó.”

Hoàng đế nói cứ như thể muốn chấm dứt vấn đề này tại đây, hoặc có lẽ ông ta cho rằng cuộc trò chuyện đã ngoặt sang một hướng không mấy dễ chiu.

Ngài không còn đặt niềm tin vào ai nữa sao, Guhl?

Simon gọi thầm tên người bạn cũ của mình trong lòng.

Ta hiểu chứ, ở trên đỉnh cao nghĩa là phải sống cô độc. Ánh mắt Simon dõi theo những nếp nhăn sâu trên mặt hoàng đế, sâu đến độ có cảm tưởng như có ai đó đã đẽo nên chúng, kết hợp với mái tóc và bộ râu bạc màu tạo nên hình ảnh một vị hoàng đế già nua, hao mòn sau nhiều năm đơn độc, đồng thời cũng rất cố chấp, không muốn rời bỏ ngai vị.

Có lẽ nào ngài đang sợ không?

Nhìn bộ dạng của hoàng đế Guhl đang cúi mặt xử lí công việc giấy tờ, so sánh với hình ảnh ông già nhỏ bé, yếu ớt, Simon chợt vỡ lẽ.

Sợ hãi bản thân, người sẽ thôi không còn là hoàng đế. Sợ hãi chính con trai mình, người mà mình đã không còn yêu thương, bất kể nó có đần độn hay không. Hoặc là…

Simon không lạ gì với sự mệt nhọc của con người khi tham gia vào việc chính trị trong một khoảng thời gian dài. Ông tin rằng đây chính là một điềm báo cho những sự kiện sắp tới.

Kẻ nào đã mỏi mệt không được phép tiếp tục nắm giữ quyền lực. Dòng máu già nua rồi cũng bị thay thế bởi dòng máu trẻ trung. Nếu như thời khắc chuyển giao bị sai sảy thì đất nước này sẽ bị nhiễm bệnh, héo mòn từ bên trong và không sớm thì muộn cũng sẽ suy vong.

Chương 2: Thương gia lừng danh thành Birac.[sửa | sửa mã nguồn]

Phần 1[sửa | sửa mã nguồn]

Birac là thủ phủ lớn thứ hai Mephius. Vùng đất này bao gồm nhiều cao nguyên bị chia cắt thành mảng lớn nằm trong hẻm núi. Khu vực cao hơn dành cho giới thượng lưu với những tòa nhà bằng đá cẩm thạch trắng còn khu vực dưới thấp thì dành cho dân thường với những ngôi nhà nằm ngay sát bờ vực.

Sông Zwimm chảy ngang qua khu đông của quận quý tộc. Nơi đây đã trở thành một đầu cầu thương mại với các quốc gia phương bắc, hằng ngày đón vô số lượt hàng hóa qua lại. Thương nghiệp nở rộ. Thành phố cũng có một lượng lớn người ngoại quốc.

Thành phố này, Birac, chính là nơi hoàng tử Gil dẫn quân đến.

Thiên hạ tưởng rằng hoàng tử chỉ dừng lại nghỉ chân ở đây rồi sẽ ngay lập tức hành quân đến Apta. Tuy nhiên, hoàng tử lại không có vẻ gì là sắp sửa lên đường, cho dù ba ngày đã trôi qua kể từ ngày ngài đặt chân vào thành Birac.

“Ông có biết không? Đêm nào cũng như đêm nào, hoàng tử điện hạ lại chu cấp một khoản tiền rủng rỉnh cho bọn lính tráng dưới trướng để chúng nó đi chơi bời.”

“Như hình bọn nó còn gây sự ở quán Julia. Nghe nói là tại chúng nó không thấy đứa con gái nào hợp mắt.”

“Sẵn nhắc đến hoàng tử Gil, ông có biết là ngài ấy khét tiếng là một thằng cha ất ơ không? Nhờ việc bình định Ryucown và dập tắt cuộc nổi loạn của Zaat nên dạo gần đây danh tiếng của hoàng tử tăng lên, nhưng thế này quả thật không bình thường.”

Những tin tức và lời đồn đại kiểu như vậy lọt đến tai nhà buôn Zaj Haman của thành Birac không biết bao nhiêu lần.

“Đó chính là mẫu người khó đối phó nhất. Ông thấy đấy, hắn ta nào có hành xử theo lẽ thường đâu. Y hệt như con rồng con, khoảnh khắc ông cho rằng nó đã quen hơi con người cũng là lúc nó quay lại cắn ông. Ông chỉ có nước cầu khấn sao cho đó không phải là sự thật mà thôi.” Zaj nói rồi cười lớn.

Thương nhân chiếm một tỷ trọng tương đối trong cơ cấu dân số thành Birac. Họ có khả năng tự điều tiết và cũng không kinh sợ giới cầm quyền, bao gồm cả hoàng gia và quý tộc, nhiều hơn mức cần thiết. Dĩ nhiên điều này không có nghĩa là họ khinh rẻ giới quý tộc, nhưng đây có lẽ là điểm đặc trưng của thương nhân. Trong trường hợp bị dồn vào tình thế ngoài ý muốn, họ sẵn sàng cầm vũ khí lên bảo vệ tính mạng và tài sản của mình, cho dù như thế có nghĩa là chống lại phe cầm quyền.

“Vậy là việc làm ăn của ông vẫn trơn tru bất chấp thế sự à?”

“Làm gì có chuyện đó! Chủ quan chính là kẻ địch lớn nhất. Chỉ chớp mắt một cái thôi là mọi sự có thể sẽ hỏng bét hết.”

Zaj tuổi đã ngoài sáu mươi. Dẫu vậy, ông ta vẫn thường xuyên ghé qua cửa hàng, ở lại tán chuyện phiếm bên chén trà. Ông làm ăn với nhiều khách hàng đến từ các địa phương và nhiều quốc gia khác nhau. Ông có thể lắng nghe những câu chuyện dài dằng dặc không hồi kết của họ, cho dù hai bên mới chỉ gặp gỡ lần đầu đi nữa, nếu như ông cho rằng vị khách này biết tin tức mà mình muốn biết.

Zaj Haman, thương gia lừng danh thành Birac.

Ở thành Birac phồn vinh này, không một ai là không nghe danh Zaj. Chủ sở hữu của một nghiệp đoàn vận tải mở ngay trong thành phố với lợi nhuận thặng dư lên tới bốn mươi phần trăm. Tàu thuyền của ông, với biểu tượng của Công ty Haman khắc trên thân, vẫn ngày ngày ra vào cảng Birac.

Trước tiên, ở Mephius hiếm khi có chuyện người ta đi buôn bán bằng phi thuyền. Ether - nguồn nhiên liệu cho các loại phi thuyền – được khai thác bằng cách sử dụng các cổ vật của những nền văn minh xưa kia để làm bay hơi nước biển. Mephius lại không tiếp giáp với những vùng nước dồi dào Ether nên đại bộ phận dân chúng rất khó tiếp cận với nguồn năng lượng này. Vì thu không bù nổi chi nên việc vận tải đường không thường không được dùng đến, ngoại trừ trường hợp khẩn cấp.

Tuy nhiên Zaj Haman đã từng đi học chuyên sâu về điều khiển phi thuyền ở Garbera và đã biến Birac thành đầu cầu thương mại với các vùng lãnh thổ duyên hải gần đó, đồng thời cũng là người tiên phong trong việc mở tuyến đường giao thương độc quyền với quốc đảo phương bắc Zavina. Vùng biển xung quanh Zavina được biết đến vì có nồng độ Ether cao. Đến tận bây giờ người ta vẫn nói với nhau rằng chỉ riêng lợi nhuận từ việc bán Ether thôi đã là đủ để giải quyết vấn đề tài chính của toàn quốc đảo.

Tướng quân Kal Lighthel, quân chủ của Zavina, nổi tiếng là một kẻ hay nuốt lời. Dẫu vậy, Zaj vẫn vượt biển đến yết kiến ông ta ba lần liền và đảm bảo được một mối giao hảo cá nhân với người này.

Zaj không chỉ làm ăn buôn bán với dân thường mà còn đảm nhận cả việc tiếp vận cho quân đội trong thời chiến. Ở lễ duyệt binh không quân trong dịp lễ quốc khánh mới đây cũng vậy. Lúc ấy chỉ có một số ít phi thuyền có thể tham gia buổi lễ, trong khi thiên hạ lại cho rằng địa vị càng cao thì số lượng phi thuyền đóng góp phải càng nhiều, và thế là Zaj đã cho những nhà quý tộc mượn cả một đội tàu, đổi lấy một khoản chi phí nho nhỏ.

Như vậy cũng có nghĩa là Zaj cũng có mối quan hệ sâu xa với giới quý tộc.

Một phần danh tiếng của Zaj còn đến từ việc ông ta không câu nệ vấn đề quê quán hay quốc tịch khi tuyển người làm. Rất dễ dàng thu thập tin tức với đội nhân công đa quốc tịch cùng với những cửa hàng luôn tấp nập khách hàng ra vào. Ngược lại, không ít thương gia cũng như gia nhân nhà quyền quý tìm đến cửa hàng để mua chính những tin tức ấy, đến độ làm nổi lên tin đồn rằng quyền lực của Zaj có khi còn lớn hơn cả ngài Fedom Aulin, lãnh chúa thành Birac.

“Còn về hoàng tử Gil…” Trên tầng hai của cửa hàng, Zaj vừa ăn bữa trưa muộn vừa hỏi chuyện một người làm công.

“Tay hoàng tử đó đang làm trò gì ở thành Birac này vậy? Gã nấn ná ở lại để vui chơi phè phởn với bất cứ đứa con gái nào gã thấy vừa mắt hay sao?”

“Ngài nhắc tôi mới để ý…” Người nhân viên lắc lắc đầu. “Tin đồn kiểu đó mà liên quan đến bọn lính tráng thì nhiều lắm, nhưng về hoàng tử thì tôi chưa lần nào nghe thấy. Hình như ngài ý chỉ đơn giản là đang nằm ườn ra trong tư dinh của lãnh chúa Aulin thì phải?”

“Hừm…”

Đến cả người như Zaj còn nhận thấy Gil Mephius quả thực là rất bí ẩn. Nấn ná ở lại dài ngày ở Birac, điều hành quân lính dưới quyền không đến nơi đến chốn, những việc này còn đi kèm theo bao nhiều chuyện đồn đại gọi ngài ấy là ‘thằng khờ’. Có điều, nếu đúng thế thật thì người ta ắt phải đặt nghi vấn về vai trò của hoàng tử trong chiến dịch đầu tiên của ngài, khi ngài ra tay tiễu trừ Ryucown cũng như năng lực ngài đã thể hiện khi dập tắt cuộc nổi dậy của Zaat Quark.

Zaj đã dành gần như cả đời người để xây dựng Công ty Haman.

Mấy chuyện kiểu như ‘thằng khờ bỗng dưng hóa người hùng’, Zaj cho rằng nó thật quá khó tin. Ông nghĩ đây chỉ là trò tô vẽ bịa tạc nhằm củng cố cái danh ‘người kế vị ngai vàng’ của hoàng tử Gil.

Ngoài ra, dạo gần đây còn có tin báo rằng ngài Fedom, lãnh chúa Birac, đang trở thành thân tín của hoàng tử Gil. Nếu như lão đó chống lưng cho hoàng tử với mưu đồ thao túng ngài ấy thì cũng chẳng có gì đáng ngạc nhiên. Cơ mà đến giờ mới xắn tay áo lên làm thì đã quá muộn rồi. Có thể là do sức khỏe của Hoàng thượng đột nhiên xấu đi, mà cũng có khả năng là một vị quyền cao chức trọng nào đó đã ‘gợi ý’ cho Fedom. Nhất định phải có nguyên do phía sau.

Cá nhân Zaj rất quan tâm đến vấn đề này, nhưng suy cho cùng thì ông cũng chỉ là một thương gia. Ông không muốn dính lứu quá sâu vào nó, cũng không có ý định lợi dụng cơ hội mà nó tạo ra.

Tối hôm ấy.

“Ô-ông chủ!”

Một nhân viên chạy hộc tốc tới chỗ Zaj.

“Có chuyện gì? Làm gì mà ầm ĩ thế hả?” Zaj nhăn mặt, ngẩng cái đầu với mái tóc bạc trắng lên.

Ngày nào ông cũng ngập ngụa trong công việc. Như hôm nay chẳng hạn, ông đang làm dang dở bản dự thảo cho việc thiết lập một trạm trung chuyển phi thuyền của công ty Haman tại một ngôi làng nằm giữa Birac và Apta, thành phố vừa được trao trả cho Mephius.

“T-Thưa ông. Có một vị khách, người ấy cứ khăng khăng đòi gặp ông.”

“Gặp Bart không được sao?”

Bart là con trai thứ của Zaj. Ông giao cho con trai và con dâu mình quản lí tầng một của cửa hàng và lo vấn đề nhập những mặt hàng đại trà.

Người nhân viên lắc đầu.

“Thực ra vị khách ấy là ai?”

Có lẽ nào là quân cảnh đến khám xét? Trong khi đang cau mày nghĩ ngợi thì Zaj đã được phen bất ngờ khi nghe danh tính của người kia.

“Ôi, thần thật vinh dự khi được chào đón Người đến nơi đây. Thần chưa bao giờ mơ tưởng đến việc Điện Hạ lại đặt chân đến tệ xá này. Giá như được thông báo trước, thần đã có thể gấp rút sửa soạn để đón tiếp trọng thể hơn.”

Zaj không được để nỗi bất an trong lòng lộ ra ngoài mặt.

Vị khách nọ đang tò mò mân mê trong tay mấy món hàng hóa trong tiệm.

“Ta không bận tâm đâu. Cũng chẳng mong đợi gì ở một màn đón tiếp nồng hậu.” Orba gật đầu cho qua.

“Vậy thần xin phép đi pha chút trà.”

Zaj vừa nở nụ cười vừa dồn toàn tâm toàn ý quan sát người kia.

Gil Mephius, hoàng thái tử của Vương triều đế quốc Mephius.

Chiều cao không vượt trội nhưng hình thể lại cân đối, cộng với nước da ngăm cho thấy ngài ấy có thể chất của một người lính. Quan trọng nhất là ánh mắt, cái liếc mắt của Gil sắc sảo đến khó tin. Zaj không thấy ‘thằng khờ’ trong tin đồn đâu hết. Tuy nhiên, dùng vẻ bề ngoài để gây ấn tượng nhằm che giấu bản chất bên trong là chuyện bình thường.

Thế này… nhưng vì lí do gì mà ngài ấy lại thân chinh đến tận đây cơ chứ?

Hoàng thái tử đột nhiên tìm đến cùng với một người lính hộ vệ có vẻ ngoài trông như con gái. Nếu chỉ là mua sắm đơn thuần thì chỉ cần gặp Bart, con trai Zaj là được. Zaj khấn trời sao cho không xảy ra rắc rối với trò nổi hứng nhất thời, tuy nhiên, ông sợ rằng khả năng đó sắp xảy ra.

“Ta không đến đây để tán chuyện suông. Ngươi biết không, ta nghe nói là ở đây có bán đủ loại tin tức ở nhiều nước khác nhau.”

“Thần có mọi thứ, dù là hàng hóa hay là tin tức. Điện hạ có thể coi đấy là ‘đặc thù’ của thương nhân. Nó có đôi phần bất tiện. Khi được hỏi ‘Có không?’ thần không thể thẳng thừng đáp ‘không’ được. Chính vì vậy nên hằng ngày chúng thần vẫn luôn thăm dò động tĩnh bằng mọi cách có thể. Có điều, thần e rằng tài lực hèn mọn của mình không làm thỏa mãn được kỳ vọng của hoàng tử điện hạ.”

“Không to tát gì đâu.” Orba vừa nói vừa nhấc một cái đồng hồ quả quýt ra khỏi kệ và xem xét nó. “Ngươi hẳn phải biết ta sắp đi đâu rồi nhỉ?”

“Pháo đài Apta.”

“Phải. Đối diện với Apta là Ax Bazgan ở miền tây. Vào đề luôn nhé, ta muốn biết về Ax Bazgan. Tin tức về mọi vùng lãnh thổ ở xứ Zer Tauran xưa kia, dĩ nhiên trong đó phải có cả Taulia.”

“Gil-sama.” Zaj mở lời mà không hề biến sắc.

“Mọi hoạt động thương mại của Mephius với phương tây đều bị cấm tiệt. Không dễ thu thập thông tin về nơi đó một cách trực tiếp. Ngày mai, thần có lịch hẹn gặp khách hàng đến từ vùng vịnh phương bắc và có thể thăm dò xem sao, nhưng bây giờ thì…”

“Nghĩa là ngươi không có?”

“Ở thời điểm hiện tại, không.”

Một khoảng lặng ngắn. Gil nãy giờ vẫn cứ săm soi cái đồng hồ quả quýt. Nhóm nhân công và nô lệ xung quanh thỉnh thoảng lại lo lắng liếc về bên này.

Hóa ra đây đúng thực chỉ là ngẫu hứng nhất thời.

Zaj nghĩ thầm. Chắc hẳn hoàng tử tình cờ nghe được tin đồn về công ty Haman và quyết định tìm đến thử vận xem sao. Nếu đã như vậy thì Zaj vẫn sẽ tiếp đãi y, cho y thất vọng một phen rồi gửi y về tư dinh để gói ghém hành trang.

“Ngươi nói dối.”

“Dạ?”

Biểu cảm trên mặt Gil vẫn không thay đổi. Ánh mắt y rời khỏi cái đồng hồ quả quýt, miệng nở nụ cười nhạt.

“Ngươi nghĩ xem vì sao ta bỗng dưng lại tìm đến đây? Zaj Haman, nhà ngươi chắc chắn là đang có hành vi buôn lậu với miền tây.”

“Thần xin phép được phủ định điều này.”

“Ta không cần đến miệng lưỡi nhỏ mọn của ngươi.” Gil khẳng định. “Ta tin điều ấy là sự thật. Vì thế nên nó đúng là thật, không bàn cãi gì nữa. Tìm kiếm thêm chứng cứ là không cần thiết, mà ta cũng không có ý định sẽ mất công phanh phui chúng ra làm gì. Ngươi hiểu ý ta chứ?”

Cảm giác ớn lạnh ngâm ngẩm chạy dọc sống lưng Zaj nhưng ông vẫn thản nhiên.

Đúng lúc ấy, một người hầu mang đồ uống tới. Zaj gạt đi. Ông nói, cẩn thận lựa từng từ một.

“Nếu Điện hạ có thời gian, sao chúng ta không cùng ra ngoài tản bộ nhỉ?”

Zaj dẫn Gil Mephius đến một nhà kho thuộc sở hữu của công ty Haman nằng ngoài cảng.

Trên đường đi, Zaj nhắc đến những công trạng hiển hách của hoàng tử và hết lời tâng bốc, vậy mà Gil còn không buồn ậm ừ đáp lại. Hai người liếc mắt nhìn theo những xà lan bọc đồng ra vào bến cảng rồi cùng đi vào một nhà kho trông rất đỗi bình thường.

“Mong Điện hạ lượng thứ vì phải nhọc công đến tận đây.”

Họ tiếp tục lên trên tầng ba. Hóa ra trên đó là một văn phòng giản dị. Zaj tự mình bày ly cốc và rót rượu hoa quả ra mời.

Nếu bây giờ bức tường sập xuống và quân lính ùa vào thì mình cũng không ngạc nhiên được nữa.

Gil Mephius – người có danh tính thực sự là Orba – tặc lưỡi.

Bản thân cậu cũng đã từng nghe danh Zaj Haman – thương nhân lừng danh thành Birac – nhưng dĩ nhiên là cậu không có ý định sẽ tìm đến ông ta, mãi cho đến sát thời điểm cậu rời Mephius. Khi phát hiện ra hoạt động thương mại với miền tây bị nghiêm cấm, Orba nhận thấy có gì đó không hợp lí. Cậu đã lục lọi ký ức và nhớ ra nó.

Phải rồi.

Chính thành Birac này là nơi Orba từng sinh sống. Hồi pháo đài Apta bị công phá, các làng mạc quanh đó đều bị tướng Oubary thiêu rụi và cậu đã lê bước tìm đến nơi đây.

Cậu đã có bốn năm trời làm thủ lĩnh của nhóm trẻ bụi đời, sống bằng nghề đầu trộm đuôi cướp và tổ chức đánh bạc bất hợp pháp.

Hồi ấy Orba cũng làm y hệt như bây giờ, cài người ở khắp nơi để nghe ngóng tin tức. Cậu đã nắm bắt được một tin đáng chú ý. Ở ngoài bến cảng có một đội phi thuyền nhỏ chất đầy hàng hóa và vàng thỏi sắp khởi hành. Tuy nhiên trong danh sách giám sát xuất nhập cảng của cơ quan quản lý lại không thấy đề tên đội tàu này. Có thể công ty Haman đã vung tiền mua chuộc, dự định sẽ cho tàu lẻn đi vào lúc tối trời.

Nếu đã là như thế thì dù tàu có bị cướp thì chúng cũng không há họng ra mà trình báo được.

Orba nghĩ vậy rồi bắt đầu vạch kế hoạch chặn đánh đội tàu buôn nọ. Trong nội bộ băng nhóm của cậu có một đứa là người của băng nhóm đối địch trà trộn vào. Trong quá trình chuẩn bị, thằng đó đã đem tin đi báo cho cảnh binh.

Và mình bị tống giam.

Phải rồi, chính tại nơi đây, thành phố Birac, âm mưu đánh cướp tàu buôn của Orba đã bị bại lộ cùng vô số những hành vi phạm tội khác. Kết quả là cậu bị đóng khắc ấn nô lệ lên lưng và bị ép phải mang mặt nạ.

Đúng là trùng hợp mà.

Orba thư thả đến bên cửa sổ nhưng vẫn đề cao cảnh giác sau lưng. Tận dụng những gì mình biết hồi ấy, giờ đây cậu đang mặt đối mặt với người đứng đầu công ty Haman với tư cách hoàng tử Gil. Điều cậu muốn hơn hết thảy chính là những thông tin Zaj Haman đang nắm trong tay.

Một chú chim màu nâu nhạt bay vèo qua ô cửa sổ. Nó gõ gõ mỏ.

“Hồi xưa lông nó có màu vàng tươi.”

“Hửm?”

Zaj đứng bên cạnh Orba, lịch thiệp đưa ra một li rượu mời. Orba nhận lấy.

“Nó là một trong nhiều món hàng thần đem về đây từ khắp nơi trên thế giới. Tiếc là giờ nó đã già rồi, nhan sắc cũng tàn phai. Tuy vậy, tiếng hót âm vang của nó vẫn như xưa. Bề ngoài dẫu có đổi thay nhưng tiếng hót - bản chất của nó – thì vẫn không quên gốc gác.”

“Ồ?”

Orba lắng tai nghe, tiếc là tiếng chim hót không hề khiến cho cậu động lòng. Tuy nhiên, lời của Zaj đã giúp Orba phần nào cảm nhận được dòng chảy của thời gian trong nó.

“Buồn thay, nó không bao giờ đến được khúc cao trào.”

“Ah..”

Con chim nhẹ nhàng vỗ cánh, tung mình bay đi mất.

“Và giờ…” Zaj mở lời gợi lại chủ đề đối thoại ban đầu. “Điện hạ muốn gì ở thảo dân?”

“Có bắt ta nhắc lại cũng chẳng thay đổi được gì đâu. Ta muốn có thông tin.”

“Hoàng tử điện hạ. Nơi đây không phải hoàng cung, cũng không có đạo quân đông đảo nào ở đây bên Người hết. Chính tại những nơi như thế này, thảo dân có tầm ảnh hưởng lớn hơn, hơn cả Điện hạ hay Lãnh chúa Fedom. Một người trẻ tuổi như Điện hạ có lẽ sẽ thấy hơi khó hiểu, nhưng trên thế giới vẫn tồn tại những nơi như thế này. “

“Ngươi đang đe dọa ngược lại ta đấy à?”

“Đó chỉ là vài lời nhận xét mà thôi. Thảo dân thậm chí còn có thể bắt cóc Điện hạ tại đây và giao Người cho một nước khác. Thay vì phải cố đấm ăn xôi ở Mephius, thần tin có không ít quốc gia sẵn sàng chi ra một khoản tiền lớn hơn nhiều.”

Orba vẫn chưa uống một giọt rượu nào. Shique cũng vậy. Đây rõ ràng là minh chứng cho thái độ cẩn trọng của hai người. Sau một khoảng lặng ngắn, Orba đáp bằng giọng đứt quãng.

“Không bõ công ngươi đâu.”

“Không bõ ư?”

“Lâu nay Ax Bazgan vẫn luôn là con dao bên mạng sườn Mephius. Một khi mối hiểm họa ấy không còn, ngươi sẽ có thể thoải mái làm ăn buôn bán. Được rồi, thế… nếu ngươi được nắm trong tay một nửa tuyến đường giao thương thì sao?”

“Ng-ngài đang…”

Zaj vô thức hắng giọng. Trong một thoáng ông đã toan bật cười bỏ qua nhưng nét mặt Gil lại rất nghiêm trang.

Gã này…

Nếu những lời vừa rồi không phải là đùa cợt thì Gil khác xa với gã đần độn không xứng đáng thừa kế ngai vàng mà thiên hạ vẫn đồn. Gã còn không có mấy điểm bị coi là ngờ nghệch.

“…Thật đáng tiếc khi phải nói điều này, thưa Điện hạ. Binh lực của Người đâu có được bao nhiêu đâu. Hơn mười năm trước, đức Hoàng đế bệ hạ đã phái một đạo quân đông gấp mười lần đi đánh Taulia. Dĩ nhiên, thảo dân tin chắc là Điện hạ biết kết cục của nó như thế nào. Tiềm lực của Ax Bazgan không lớn. Tuy nhiên, các tàn đảng của Zer Tauran tuy liên tục nổ ra nội chiến nhưng lại đoàn kết lạ thường mỗi khi đối mặt với ngoại xâm. Hoàng tử điện hạ, Người có thể làm được gì trước một thế lực ngang ngửa với Mephius đây?”

“Ngươi nói nhiều phết nhỉ.”

Ý của Orba là, đây chính là bằng chứng cho mục đích thực sự của cậu.

“Điện hạ.”

“Ta công nhận là lực lượng trong tay ta không lớn. Chính vì thế nên ta mới cần thông tin của ngươi. Không phải ba cái thứ cổ lỗ sĩ mốc meo mà phải là những tin tức mới nhất, gần đây nhất mà ngươi biết.”

“Đã nói như vậy, có lẽ nào Điện hạ thậm chí còn có thể đánh chiếm Taulia khi biết được những thông tin đó?”

“Ngươi dối trá quan chức Mephius và làm ăn với miền tây đã được bao lâu rồi?”

Orba dùng câu hỏi để vặc lại nghi vấn của Zaj. Zaj không thể giành lại thế chủ động trong cuộc đối đáp này, ông không còn sự lựa chọn nào ngoài nói thẳng.

“Hãy coi như…đã được bảy năm nay rồi.”

“Vậy ngươi muốn nó chấm dứt ở mốc bảy năm hay muốn nó được tiếp tục phát đạt thêm mười, hai mươi năm nữa?”

Ah, Zaj thở hắt. Ngay lúc ấy, Orba uống một hơi cạn ly.

“Thương gia thành Birac, ta hỏi ngươi thêm một lần nữa.” Orba dùng mu bàn tay lau miệng, nói. “Thông tin mà ta muốn, ngươi có hay không có?”

Zaj cảm thấy như sắp xỉu khi nhìn trực diện vào hoàng tử. Ấn tượng của ông rằng đây là một thằng khờ vẫn không thay đổi. Có điều, nếu đây là ý nghĩa của nó…

“Thưa, có.” Zaj gật đầu và cũng uống cạn li. Ông dậm mạnh cái li xuống mặt bàn.

“Nghĩ lại thì chúng ta sẽ không cần đến ly thứ hai đâu. Thần vẫn không chắc những gì thần biết liệu có giúp ích gì cho Điện hạ hay không. Nếu nó có thể giúp Người đạt được ý nguyện, vậy thì…”

Rakuin no Monshou v03 074.jpg

Phần 2[sửa | sửa mã nguồn]

Zaj gọi một nô lệ có vẻ là thủ kho mang bản đồ đến rồi trải nó ra trên bàn.

Ông vừa chỉ tay vào địa giới Zer Tauran ở phía tây vừa bắt đầu tóm tắt lịch sử xưa kia của vùng đất này. Orba cũng có kha khá hiểu biết về lịch sử của xứ Zerdian qua vài cuốn sách cậu đã đọc trước khi lên đường.

Tiếp theo, Zaj đưa ra một bản đồ chi tiết về khu vực Apta.

Sông Yunos chảy theo hướng bắc – nam ngăn cách hai vùng lãnh thổ Apta và Taulia. Một đường biên giới tự nhiên với dòng chảy xiết và lòng sông rộng. Pháo đài Apta tọa lạc trên một vách núi nằm dựa vào bờ sông. Vì vậy nên khả năng Ax đánh sang phía đông là rất hãn hữu.

“Ý thần không phải là không có đường leo lên vách núi, tuy nhiên trong trường hợp đó, quân tấn công sẽ không thể tự vệ, hoàn toàn hớ hênh trước hỏa lực từ trên tường thành. Ngoài ra, theo như phỏng đoán của thần thì Taulia không sở hữu bất cứ chiến hạm hạng nặng nào, cùng lắp chỉ có tàu cỡ như tuần hạm, chở được chừng 200-300 binh sĩ. Dẫu vậy, thần không cho rằng chúng sẽ dùng không quân để đánh trực diện.”

“Đây…chỗ này là khu mỏ Tsaga phải không…”

Nhìn vào điểm Orba chỉ trên bản đồ, Zaj nhoẻn miệng cười. Cách thành Apta khoảng mười kilomet về phía nam, sông Yunos rẽ nhánh theo một rặng núi. Trong quá khứ, khu vực này được biết đến như một trại lao động khổ sai dành cho nô lệ và tội phạm.

“Lao động nặng nhọc và khắc nghiệt, khí độc, rồng hoang dã, rồi còn cả tộc Geblin săn người…”

Mấy câu này Orba đã nghe lão lái buôn nô lệ Tarkas nói nhiều rồi. ‘Mày mà bướng không nghe lời là tao quẳng mày vào chỗ đó.’ – lão vẫn hay dọa nạt như vậy. Cơ bản là cái tên ‘mỏ Tsaga’ có thể khiến cho những thằng nô lệ đoản mệnh giết người không gớm tay phải rùng mình.

Nếu mình nhớ không lầm thì Pashir cũng từng làm công nhân ở đó.

Lúc pháo đài Apta thất thủ, khu mỏ ắt hẳn đã phải đóng cửa. Tài nguyên khoáng sản ở đó từng được cho là rất dồi dào, nhưng giờ đây, nếu xét đến việc quân Garbera đã từng chiếm dụng nó thì chắc cũng chẳng còn ai đủ liều mạng để quay lại đây khai mỏ.

“Như thế nghĩa là… Haman, tàu của ngươi đi qua chỗ này đúng không?”

“Chính phải.” Lông mày Zaj giãn ra, ông nở nụ cười. “Rồng và geblin đều ở dưới mặt đất, chúng chẳng làm gì được phi thuyền bay trên trời. Tuy nhiên, tàu buộc phải bay thấp để tránh bị lực lượng tuần tra ở Apta phát hiện, vì thế nên nó không hẳn là tuyệt đối an toàn.”

“Có đường bộ không? Đủ để cho bộ binh hành quân?”

“Thần không dám chắc, bản thân thần cũng chưa bao giờ nhìn thấy tận mắt… nhưng” Zaj đang nói rồi chợt đăm chiều suy nghĩ một lúc. “Thôi được, thần sẽ cho một đứa nô lệ của thần đi dẫn đường cho Điện hạ.”

“Nô lệ à?”

“Cô ta quen với địa hình vùng đó lắm, hồi xưa từng lái tàu đi buôn bán với miền tây, đại loại thế.”

“Ông để một đứa nô lệ lái tàu sao?” Shique lên tiếng hỏi, anh chàng vừa bị một phen kinh ngạc.

“Chỉ là cô ta nhạy bén và có nhãn quan tốt. Được vậy cũng là do tôi đã rèn giũa cô ta suốt từ thủa ban đầu. Ngươi, mau đi gọi Krau đến đây.” Zaj ra lệnh cho một nô lệ đang có mặt trong kho.

Trong lúc chờ cô gái nô lệ Krau kia đến nơi, Zaj trình bày về những biến động gần đây tại các vùng đất giáp ranh với Apta.

“Tàu chở hàng và các đoàn xe buôn bán hay bị một nhóm thảo khấu tấn công. Miền tây không có ai là bá chủ với đầy rẫy những thế lực cỡ nhỏ, Ax là một ví dụ. Rất có thể lũ cướp kia đặt địa bàn ở đó do hậu quả của tình trạng bất ổn chính trị. Dĩ nhiên là tuyến đường giao thương từ Apta đến Garbera được người Garbera bảo đảm an ninh, nhưng đường từ Mephius đi vào thì lại bỏ ngỏ. Nếu hoàng tử điện hạ trở thành thành chủ Apta, thần nghĩ trước tiên Người nên bình định những khu vực xung quanh thành phố.”

“Thưa ông chủ, cô ấy đã đến.”

“Ah, Krau, lại đây.”

Orba đưa mắt liếc Krau, người vừa mới xuất hiện ngoài cửa và đớ lưỡi không nói nên lời. Cô ta khác xa so với những gì cậu tưởng tượng. Zaj nhìn theo phản ứng của Orba và nói vui:

“Người ta có câu ‘béo tốt là phúc phần’, thần dám chắc rằng quan điểm của giới quý tộc có hơi khác.”

“Không lẽ nào sếp lại kêu tôi đến đây chỉ để bêu xấu tôi trước mặt khách hàng? Chúng ta ai cũng bận bịu cả. Làm ơn khẩn trương đặt vấn đề hộ cái.”

Tuổi tác của ‘cô nàng’ Krau này chắc cũng phải gần bốn mươi rồi. Tướng tá tròn xoe, giọng khàn khàn, mồm mép thì nhanh nhảu. Còn nữa, cái cung cách thô lỗ cục mịch của cô ta cũng khác hẳn những tên nô lệ Orba từng gặp.

“Krau, từ từ xem nào. Ta có việc này muốn giao cho ngươi.”

“Nếu là vụ dọn vệ sinh phi thuyền thì tôi không làm đâu.” Krau vô tư ưỡn cằm ra. “Mà vụ lọ hoa của ông bị vỡ cũng không liên quan đến tôi. Tại con mèo xơ xác mà thằng cháu ông nhặt ngoài đường về đó. Từ khi cái đồ lai căng ngu si đần độn ấy mò vào nhà là y như rằng nhà bếp tan hoang luôn. Cào cào mài móng này, lại còn nhăm nhe ngăn tủ bí mật của tôi…”

“Này này… ta bảo ngươi nghe ta nói trước cái đã. Mà ngươi nói ra ta mới biết vụ cái lọ hoa đấy chứ.

Zaj thuật lại ngắn gọn tình hình cho Krau.

“Người này? Hoàng tử Mephius ư?”

Được diện kiến một vị hoàng tử là một điều đáng nhớ, thế nhưng Krau chỉ dừng lại ở việc trợn tròn mắt.

“Ngươi sẽ làm, được chứ?”

“Tôi chỉ là một đứa nô lệ hèn mọn. Xin như ý chủ nhân.”

Lời lẽ của cô ta rất lễ phép, có điều ánh mắt thì lại rõ ràng là đang xét nét hoàng tử, kiểu như đang nói ‘Xem nào, liệu ông chủ mới này có thể cho mình ăn no bụng được không đây?’

Chủ nào tớ nấy, cả hai đều khó đỡ.

Orba cảm thấy dư vị của việc này có hơi đăng đắng. Cậu tìm đến công ty Haman với hy vọng chiếm thế thượng phong, tuy nhiên diễn biến đột ngột này lại đang khiến cho cậu không biết đâu mà lần.

Thôi thì mục tiêu đã hoàn thành rồi.

“Ta vẫn còn một yêu cầu nữa.”

“Thưa, đó là gì ạ?”

Zaj lịch thiệp cúi đầu, thái độ nhà buôn đã ngay lập tức trở lại trên gương mặt ông ta.

“Ta muốn ngươi cho ta mượn vài chiếc phi thuyền, cộng thêm vài người khỏe mạnh.”

“Phi thuyền ạ… thưa, Điện hạ cần bao nhiêu chiếc?”

Ánh mắt Zaj hướng lên trên ra vẻ hiểu biết, có lẽ là do ông ta thừa biết lực lượng Orba đang có chỉ là một trung đoàn nhỏ.

“Khoảng tầm…mười, mười tàu buôn.”

“Tàu buôn ư? Nếu Điện hạ thích, thần có thể sắp xếp cả chiến hạm.”

“Không, phải là tàu buôn thì mới được việc. Còn nữa, một khi kỳ hạm Dhum của ta đến Birac rồi, hãy sắp xếp cho đội tàu của ngươi nhập làm một với nó. Ta sẽ cắt cử người mang mệnh lệnh chi tiết ở lại, ngươi cứ việc làm theo lời hắn là được.”

“Dạ được.”

Zaj sớm đã hoàn tất mọi toan tính trong đầu nên cũng không cố gặng hỏi gì thêm.


Quân đội của hoàng tử Gil ở lại thành Birac đã được năm ngày.

Mặt trời đã đứng bóng. Đây là lúc đám lính dưới quyền hoàng tử - đa phần là binh sĩ thông thường mượn của tướng Oubary Bilan và Odyne Lorgo – bắt đầu bàn nhau xem tối nay nên đi ăn chơi ở đâu.

“Ây chà, nhờ ơn đức hoàng tử chỉ ăn không ngồi rồi mà anh em mình đã ghé qua gần hết những cửa hàng nổi tiếng luôn rồi.”

“Mà cũng may là đã không xảy ra lộn xộn. Giả sử như chủ tướng Odyne Lorgo ở đây thì mọi việc sẽ không êm đẹp được đâu.”

“Nếu chúng ta cứ ở lì trong thành Apta thì hay quá. Tao không tưởng tượng ra nổi chuyện mình sẽ gây chiến với Taulia vào thời điểm như thế này.”

Hiện thời, nhóm lính này đang nằm dưới quyền chỉ huy của Gil Mephius. Chủ đề trò chuyện thường hay chấm dứt bằng việc quấn quýt bên vài ả gái làm tiền. Ai nấy đều mặt đỏ tía tai, cùng giơ cao cốc, miệng hô ‘Uống vì hoàng tử!’. Có điều, bọn này liệu có thốt ra lời tương tự trong lúc vào sinh ra tử hay không lại là chuyện khác. Đám binh sĩ cứ thế vui chơi phè phỡn, rõ ràng là không bị ai cai quản. Nhìn cảnh tượng đó từ đằng xa, Vileena Owell cũng chỉ đành ôm cục tức vào trong lòng.

“Binh lực được giao cho anh ta vốn đã ít rồi.Nếu Taulia dồn quân tấn công với số lượng lớn, thế nào cả lũ chúng nó cũng sẽ chạy cúp đuôi hết cho xem.”

“Dùng từ tất cả là được rồi, thưa công chúa.”

Không phải là Theresia không thấu hiểu nỗi bực dọc của chủ nhân mình, ngặt nỗi hai người không làm được gì hơn ngoài việc than phiền với thượng cấp của đám lính kia. Về phần Theresia, bà không chỉ muốn chấn chỉnh phần lời lẽ của Vileena mà còn muốn cô thôi ngay cái hành động rút súng và dí dí khẩu súng mà cô đã làm suốt từ nãy đến giờ.

Vileena hạ súng xuống ngang hông rồi ngắm bắn. Một cái bia tập bắn hình tròn do chính tay cô chế ra đang treo trên cửa phòng, và ngay khoảnh khắc Vileena xoay mình lại, họng súng đã chĩa thẳng vào hồng tâm, cứ như thể nó không lệch đi đâu được.

Bên cạnh việc lái phi thuyền, Vileena còn được ông nội dạy cho kĩ năng tuyệt vời này như một phương pháp tự vệ. Và một lần nữa cô quay lưng lại, nhắm mắt, tập trung tinh thần, thở đều, và…

“Yah!”

Cô kêu to, quay phắt lại, súng chĩa ra, ánh mắt tập trung cực độ. Nhưng ngay lúc ấy, cửa mở.

“Thưa công chúa, đây là hàng chuyển đến cho –kyaaa!”

“Oái!”

Ánh mắt Vileena đụng phải ánh mắt của cô hầu gái vừa bước vào và cả hai cùng la lên thất thanh. Mọi chuyện nhất thời rối tinh rối mù, rồi hai người cùng gửi lời xin lỗi. Cô hầu gái chạy ra khỏi phòng như thể bị ma nhập làm cho Theresia phải bụm miệng cười. Vileena trừng mắt với bà.

“Ngươi biết trước rồi đúng không?”

“Ôi chao, công chúa nói gì vậy? Nhìn kìa, bộ váy này thật lộng lẫy làm sao. Phần cổ áo cao theo xu hướng văn hóa Garbera. Thật đúng như những gì thần mong đợi ở thành phố thương nghiệp Birac. Sắm sửa dễ hơn nhiều so với Solon.

Theresia giả ngơ, mắt nhìn chồng quần áo do cô nữ hầu kia mang đến. Phu nhân của ngài Fedom Aulin, lãnh chúa Birac, đã nảy sinh đôi chút thiện cảm với công chúa Vileena và hứa sẽ cho người hầu mang quần áo đến vào ngày hôm nay. Theresia là người xếp lịch, bà đã báo trước cho đội lính gác để họ cho phép một cô hầu gái mang theo cả đống áo quần đi qua.

“Hình như ngươi đang nghĩ cách trả đũa ta thì phải?”

Vileena dùng ngón tay xoay ổ đạn của khẩu súng trong tay mình. Tuy đây chỉ là tập luyện nhưng trong ổ đạn có một viên đạn nạp sẵn nhằm giữ cảm giác căng thẳng.

“Theresia, dạo gần đây ngươi hành xử ác ý lắm đấy.”

“Chà, tại sao thần lại không được nhỉ? Người đi gặp trực tiếp hoàng đế mà không nói trước một lời. Đến khi biết tin, thần còn tưởng mình sắp ngất đến nơi rồi.”

“Một khi liên minh không còn thì việc ta ở lại đây cũng mất hết ý nghĩa. Ngại ngần mấy lời gièm pha sau lưng coi ta là ‘cô công chúa thẳng thắn’ chẳng đem lại tích sự gì hết.”

Vileena cáu kỉnh xoay tít cái ổ đạn.

Dẫu đã chấp thuận đề nghị cùng hoàng tử Gil đến Apta nhưng dĩ nhiên là cá nhân Vileena không khỏi hồ nghi rằng hoàng đế làm vậy là để loại bỏ hoàng tử khỏi vũ đài chính trị. Thêm nữa, dạo gần đây còn nổi lên tin đồn về việc hoàng đế thường xuyên gặp gỡ với sứ giả Ende kể từ khi cô rời đi.

Có lẽ nào hoàng đế Guhl chỉ đang khéo léo tìm một vị thế nằm giữa Garbera và Ende một cách đơn thuần thôi không?

Chỗ đứng hiện thời của Vileena giỏi lắm chỉ là một cuộc hôn nhân hoàn thành được non nửa và với những diễn biến như hiện tại thì vị thế ấy đang càng lúc càng lung lay.

Ban đầu, vì lợi ích của tổ quốc Garbera nên Vileena mới nghiến răng chấp nhận hôn sự này. Giả sử như nó không đem lại thành quả, cô sẵn sàng lên phi thuyền về nước ngay lập tức.

“Tuy nhiên, vấn đề Taulia vẫn đáng lưu tâm nhất. Nếu căng thẳng leo thang thành chiến tranh thì mọi khả năng Mephius gửi chi viện cho Garbera sẽ tiêu tan, mặc dù ta không thể không cho rằng đó chính là dụng ý ban đầu của hoàng đế. Càng có lí khi ông ta không dám trao cho hoàng tử lực lượng mạnh mẽ hơn so với quân Taulia. Có điều, ta không rõ liệu gã hoàng tử đang nhẩn nha ở đây có hiểu được tình thế hay không nữa…”

“Thần dám chắc ngài ấy đang có mưu tính gì đó. Từ hồi nào giờ vẫn luôn như vậy mà.”

“Thế cơ à.” Vileena thả mình cái phịch xuống ghế rồi đung đưa hai chân từ sau ra trước.

“Ta cũng nghĩ vậy. Thế nên ta mới nhịn không nói gì về việc nán lại dài ngày ở Birac, thậm chí còn cho rằng đây hẳn phải là một phần trong kế hoạch củng cố quyền hành đối với binh sĩ của hoàng tử, vậy mà… Thế này có khác gì trò hề đâu chứ?” “Từ từ đã nào, thưa công chúa. Giả sử như hoàng tử bắt gặp diện mạo khiễm nhã của Người lúc này thì Người sẽ mất hết hy vọng về một thiên tình sử đến đầu bạc răng long đó.”

Coi nhẹ tên hoàng tử đó chỉ tổ làm mình chịu thiệt.

Ryucown – người anh hùng vĩ đại – và Zaat – nhà quý tộc của Mephius – Vileena đã chứng kiến tận mắt kết cục của hai kẻ chống chọi với hoàng tử Gil Mephius. Cô có thể cảm nhận được rằng gã không phải là hạng tầm thường. Dẫu vậy, trong tình hình hiện tại, cô vẫn thấy sự thật này thật quá khó chấp nhận.

“Nói tóm lại, hắn ta…xem nào… có thể coi là thiếu chín chắn đi. Orba cũng nói thế. Cực kì kín đáo, thực hiện khâu chuẩn bị kĩ lưỡng tinh vi mà không để cho bất cứ ai xung quanh hay biết gì. Thế rồi ngay trong khoảnh khắc quyết định, hắn phô bày nó ra, khiến cho mọi người phải kinh ngạc như thể đang khoe khoang ‘Đã nhìn thấy chưa?’. Trẻ con thật đúng là phiền phức mà.”

“Đúng vậy.”

Vileena nói tiếp, không nhận ra ẩn ý đằng sau lời đáp của Theresia.

“Ta cũng nên cố vận động hắn ta đem quân đi chi viện cho Garbera. Giờ thì phải làm sao để lôi kéo y đi theo hướng mà ta mong muốn…”

“Tập bắn súng không phải là cách đâu, ít nhất là như vậy.”

Lúc ấy, tiếng gõ cửa vang lên. Người ở phía bên kia không phải ai khác mà chính là Gil Mephius.

Dĩ nhiên là cả Vileena cũng phải đỏ bừng mặt trước diễn biến mới này. Cô bật dậy ngay lập tức rồi vội vàng giấu khẩu súng xuống dưới ghế bành.

Gil vào trong phòng và cúi chào.

“Mai chúng ta sẽ lên đường. Cô chuẩn bị đi.”

“Ngày mai ư? Vậy là ngài đã xong xuôi hết rồi à? Những công sự mà ngài làm ở Birac ấy?”

“Đã xong hết rồi.”

“Ta cho rằng nếu gặng hỏi chi tiết thì thật không phải phép. Rốt cuộc thì ngải ắt phải coi ta là một quý cô kém chuẩn mực.”

“Không.” Gil đáp, nét mặt méo đi. Chỉ là mượn tạm vài chiếc phi thuyền từ một phú thương của thành Birac thôi. Mất nhiều thời gian hơn ta tưởng.”

“Phi thuyền ư? Liệu chúng ta có đủ nhân lực để vận hành chúng không vậy?”

“Chà, cô nói không sai, nhưng số lượng tàu không nhiều đến mức vượt quá số lượng chúng ta đang có đâu.”

“Hoàng tử.”

Vileena ngẩng lên nhìn Gil với nét mặt nghiêm trang. Bất ngờ bị cô áp sát ở khoảng cách gần, hoàng tử tỏ ra căng thẳng thấy rõ.

“C-có chuyện gì sao?”

“Không, không có gì.”

Vileena cúi đầu xuống, mặt mũi tái nhợt. Đôi vai cô buông thõng vô lực.

Chứng kiến thái độ lưỡng lự ấy, Gil lên tiếng.

“Công chúa, cô đang lo lắng cho Garbera đúng không?”

Mặc dù chính miệng Vileena vừa nói về việc làm sao để dụ hoàng tử gửi chi viện cho Garbera, nhưng cô cũng phải giật mình khi anh ta đem vấn đề này ra nói thẳng với mình. Cảm giác như mối bất an duy nhất cô không muốn hoàng tử biết vừa bị mở tung.

“Chuyện đó không can dự gì đến ngài hết.”

“Không phải là ta hoàn toàn không liên quan gì đến việc đó đâu.”

Orba bắt đầu thấy bực mình. Vileena nhún vai.

“Ngài cũng như thế thôi, hoàng tử à. Ngài chưa bao giờ cho tôi niềm vinh dự được bàn định sách lược với ngài. Tôi cũng vậy. Tôi có sách lược của riêng tôi.”

“Sách lược à?”

“Tỉ dụ như…”

Theresia phát hoảng khi thấy Vileena vừa nói vừa lôi khẩu súng lục ổ quay đang giấu dưới ghế ra rồi chĩa thẳng vào hoàng tử, người cũng đang tròn mắt sững sờ.

“Giả dụ như, vào một lúc nào đó, tôi sẽ dùng thứ này, bắt ngài làm con tin để đòi quân lính.”

“Bắt ta làm con tin à? Thế còn đám lính thì sao? Cô định làm gì?”

“Tôi dám chắc là ngài thừa biết rồi. Tôi sẽ đích thân đem quân đi cứu Garbera.”

Lúc này đây, cho dù có ưỡn ngực ra mà tuyên bố đi nữa thì chính bản thân Vileena cũng tự nhận ra đây là một kế hoạch sơ sài.

“Đó chỉ là giả dụ thôi. Ngài nên biết là kế hoạch của tôi tinh vi hơn thế này nhiều.”

Một khoảng lặng ngắn, và rồi Gil cười ồ lên. Vileena nhíu mày.

“Có gì buồn cười lắm à?”

Toàn bộ, công chúa ơi. Theresia khẽ khàng thì thầm vào tai Vileena. Gil khoát tay.

“Ầy, ta hiểu rồi. Vậy ta sẽ thực hiện sách lược của mình sao cho công chúa khỏi phải động đến kế hoạch chắc-như-đinh-đóng-cột đó nhé.”

“Chắc-như-đinh-đóng-cột. Ngài đang chế giễu ta đấy à? Ta có một kế hoạch khác. Thật đấy!” Vileena khăng khăng lặp lại.

Thế nhưng, không hiểu sao Vileena lại cảm thấy nét biểu cảm hoàng tử như đang đem cô ra làm trò cười, rồi đến Theresia cũng bắt đầu cười theo. Cuối cùng, khi Gil đã bình tĩnh lại...

“Vậy nha công chúa. Cô nhớ phải khẩn trương gói ghém hành lí đấy.”

“Ta đã làm xong từ lâu rồi!” Vileena cao giọng cãi lại.

Theresia nhìn công chúa, người đang dõi mắt theo bóng lưng đang đi xa dần của hoàng tử, lòng thầm nghĩ:

Ôi chao, mối quan hệ của hai người này thật kỳ khôi làm sao. Giống như hai anh em đang chơi trò đánh trận giả vậy. Thú vị lắm, có điều để mối quan hệ này tiến triển thành kiểu quan hệ tình cảm lãng mạn, e rằng sẽ phải mất rất, rất nhiều thời gian.

Phần 3[sửa | sửa mã nguồn]

Vào buổi sáng sớm ngày hôm sau, Gil chính thức đưa ra thông báo khởi hành.

Dĩ nhiên là quân lính bị đẩy vào tình cảnh phải vắt giò lên cổ mà chạy, ngoại trừ đội Cận vệ hoàng gia và đội chiến nô của Pashir ra. Họ vội vàng mặc áo giáp, leo lên yên ngựa trong khi đầu óc vẫn còn đang ong ong sau hai ngày rượu chè be bét, miệng lầu bầu.

“Mẹ kiếp! Thằng đần độn khốn nạn đó!”

Bị ép phải lên đường khẩn cấp như vậy, có không ít người thậm chí còn không kịp thắt dây áo giáp lại cho đàng hoàng.

“Ít nhất thì hắn cũng phải báo trước lấy một lời chứ.”

“Tao dám cá là nàng công chúa quả cảm xứ Garbera vừa mới táng cho hắn một đạp tung mông.”

Tất cả đều đến vừa kịp lúc, lập thành đội ngũ rồi bắt đầu tiến ra cổng thành Birac. Lần này đoàn quân đi theo chủ ý của hoàng tử, thành ra không có đám đông nào đến đưa tiễn cả.

Đi tiên phong là đội kỵ sĩ cưỡi rồng Tengo cỡ nhỏ. Cỗ xe ngựa của công chúa Vileena đi ở trung tâm đoàn quân và được bảo vệ bởi những chiến binh tinh nhuệ nhất tuyển từ trong đội Cận vệ hoàng gia cùng với kỵ binh bao bọc cả phía trước lẫn phía sau, ngoài ra còn có lính bộ binh tăng cường phòng vệ ở cả bốn hướng. Tiếng vó ngựa vang vọng.

Rồng Houban cỡ lớn kéo cũi nhốt vài con rồng Baian cỡ vừa. Nhìn bề ngoài thì nó trông giống một con nhện khổng lồ bọc vảy với tám cái chân cùng với cơ thể trơn nhẵn.

Khoảng một giờ kể từ khi rời khỏi Birac…

“Lạ thật.” Ở đoàn hậu quân, một người đàn ông lẩm bẩm. Người này bị gắn xiềng xích ở cả hai tay, sợi xích gắn vào một cái cũi nhốt rồng ở đằng trước. Người đi bên cạnh gã chỉ dùng mỗi ánh mắt để đáp lại, có lẽ là do quá mỏi mệt.

“Số lượng quân lính ít đi. Tại sao hắn ta lại bỏ lại một bộ phận binh lực ở Birac chứ? Lực lượng trong tay hắn vốn đâu có được bao nhiêu.”

“Mày lưu ý kĩ quá nhỉ?” Một người ở đằng sau góp lời. “Còn tao thì không thảnh thơi được như thế. Dám cá là bọn ấy đánh bài chuồn rồi. Nếu không bị vướng phải mấy cái dây xích này thì tao cũng cao bay xa chạy từ đời nào rồi.”

“Nếu vậy, bọn chúng hẳn phải ở lại để tăng cường nhân lực cho Birac-“

“Pashir!”

Rakuin no Monshou v03 119.jpg

Ngay lúc ấy, một con ngựa trắng chạy vồng lại, đến chắn trước mặt người đàn ông.

“Mi có vẻ thư thả ghê nhỉ, còn tán chuyện phiếm được cơ đấy. Ta có nên cho tăng tốc độ hành quân không đây?”

“Gil.”

Trên lưng ngựa, Orba đưa mắt nhìn xuống Pashir, người đang phải nai lưng kéo cái cũi nhốt rồng. Gương mặt gã cáu bẩn đầy bụi bặm, tuy nhiên ánh mắt vẫn sáng ngời. Nhóm nô lệ chiến tranh có hơn hai trăm người, quá nửa trong số đó đang phải vừa đi vừa kéo bốn cái cũi rồng.

“Toàn bộ cái màn vội vội vàng vàng này là sao? Đằng nào thì với một nhúm quân thế này, chúng ta cũng chẳng có cơ hội bảo vệ pháo đài. Thứ mưu mô gì đang ẩn sau cái bản mặt ác độc của mày vậy?”

“Một thằng nô lệ không cần lo đến chuyện đấy.” Orba cười giễu. “Quan trọng hơn, thái độ đó là sao? Ta đã phải chịu bao nhiêu phiền phức để cứu mạng nhà ngươi. Nhớ lấy, nếu không muốn phí phạm cái mạng đó thì đừng có chuốc lấy ác cảm của ta.”

“Vậy thì, thưa hoàng thái tử điện hạ, tiểu nhân có một thỉnh cầu thế này.” Pashir châm biếm đáp. Xét theo thần sắc, gã là người duy nhất tỏ ra là mình có thể tiếp tục đi như thế này suốt hàng tháng, thậm chí cả năm ròng.

“Cái gì? Nói ta nghe.”

“Khi đến pháo đài, liệu điện hạ có thể cho tiểu nhân đấu một trận với thằng võ sĩ giác đấu Orba được không? Đấu một-chọi-một, dùng trường kiếm. Không, thực ra nếu phải đánh tay không thì tiểu nhân cũng chẳng bận tâm. Tiểu nhân tin chắc nó sẽ là màn trình diễn giải trí hấp dẫn mà điện hạ có thể thưởng thức bên li rượu.”

“Ta còn tưởng mi nói chuyện gì. Hai đứa chúng bây đã đánh nhau thỏa thích ở Solon rồi, đúng không?”

-Thằng này…

Orba giữ nguyên vẻ lạnh nhạt, cố kiềm chế nụ cười hung hăng đang sắp sửa hiện ra trong vô thức.

“Cả thằng đó lẫn tiểu nhân đều còn sống. Được thua vẫn chưa phân!”

“Sau này ta sẽ ban cho mi một cơ hội, nếu thằng đó cũng nghĩ như thế.”

Orba lại nhoẻn miệng cười rồi thúc ngựa lên trước.

Toàn bộ bình nguyên Domick là đồng bằng hoang vu không màu sắc. Dẫu vậy, Orba cảm thấy tâm can mình như đang bay lên theo từng nhịp vó ngựa. Quê nhà cậu cách thành Apta không xa. Giờ đây, trở lại nơi này sau hơn sáu năm trời khiến bao nhiêu nỗi niềm trong lòng cậu trỗi dậy, cho dù nó cũng gợi lại những ký ức đau thương.

Sau hai quãng nghỉ, vào lúc mặt trời đã bắt đầu đứng bóng, cuối cùng cảnh sắc cũng thay đổi: địa hình bán hoang mạc nhiều cát bụi với một rặng núi đá trải dài. Cây bụi mọc rải rác theo con đèo lên trên đồi. Đi thêm vài kilomet nữa là thấy một ngôi làng với khoảng hai trăm mái nhà. Người dân đã được sứ giả gửi thông báo từ trước. Đoàn quân nghỉ qua đêm tại đây.

Ngày hôm sau, đoàn quân bắt đầu băng rừng. Tán cây mọc rậm rạp, đan vào nhau như một mái che khổng lồ khiến cho anh sáng chỉ lờ mờ chiếu xuống mặt đất. Cảm giác như thể đang đi trong hang động vậy.

Apta là vùng lãnh thổ quý giá với tài nguyên rừng và sản vật phong phú. Mephius hẳn đã phải chịu một đòn đau khi vùng đất này bị Garbera đoạt mất. Cuối cùng thì nơi đây cũng trở lại là một phần của Mephius, vậy mà hoàng đế lại chỉ gửi một đội quân nhỏ nhoi đến trấn thủ. Orba không hiểu nổi ý đồ của ông ta.

Cậu thậm chí còn nghĩ, lẽ nào tầm nhìn của ông ta không còn vươn xa hơn vòng tay của mình được nữa hay sao?

Tuy nhiên, đầu óc Orba nhanh chóng chuyển sang việc khác trong khi đang rong ruổi trên lưng ngựa. Gác những mưu tính và ý đồ của hoàng đế sang một bên, hiện giờ cậu cần phải tập trung vào những vấn đề cấp thiết trước mắt và thích nghi với tình thế. Cậu nhẩm lại những tin tức mình đã nghe được từ Zaj Haman về lịch sử miền tây.

Ở phía tây Mephius, nơi thường được gọi là tỉnh lỵ Tauran, có một nhóm các thành bang riêng lẻ.

Ngày nay, người Zerdian vẫn sinh sống ở vùng cao nguyên giáp ranh với Mephius giống như những sắc dân du mục theo đạo thờ Long Thần vẫn làm từ thời xa xưa.

Câu chuyện bắt đầu cách đây khoảng hai trăm năm hay thậm chí còn xưa hơn nữa. Có lẽ do ảnh hưởng của gốc gác du mục mà người dân bản địa trên miền thảo nguyên bao quanh sa mạc này thường không tin tưởng người ngoài và rất hay xảy ra xung đột.

Có một kẻ đã nhòm ngó đến xứ sở này. Hắn tên là Jasch Bazgan, chỉ huy của lực lượng kỵ binh Mephius. Y đã đem quân đến xâu xé, đuổi người Zerdian ra khỏi đất đai của họ. Dĩ nhiên là người Zerdian phản công quyết liệt, nhưng Jasch vẫn trụ vững nhờ có viện binh do Mephius gửi sang. Trong hoàn cảnh đó, ông ta được cho là đã được các trưởng lão du mục tặng ‘Long Trảo’, một trong hai chiếc vương ấn được lưu truyền từ thời đại của vương triều ma thuật.

Nhân cơ hội này, Jasch gọi vùng đất này bằng một cái tên mới, Zer Tauran và xưng vương dưới sự chứng giám của Long Thần. Ông ta còn ban cho thuộc cấp của mình những thành trì nằm rải rác trong vùng thảo nguyên và xây dựng lại khu phế tích ở trung tâm thành một điện thờ kỳ vĩ. Ông dự định sẽ dùng đạo thờ Long Thần làm công cụ để hợp nhất các bộ lạc nhỏ lẻ về một mối.

Ít lâu sau, Jasch gửi thông cáo cho Mephius, tuyên bố từ nay hai bên có vị thế ngang hàng. Hoàng đế nổi giận, điều quân đi tiêu diệt Jasch. Tuy nhiên khi đó đã quá trễ. Quân đội Mephius không những bị đánh đuổi mà còn để mất một phần lãnh thổ không nhỏ ở phía tây.

Có điều, đà phát triển của Jasch cũng chấm dứt tại đây. Ông ta đột ngột qua đời ngay vào đêm dịp lễ mừng năm mới vừa kết thúc, bốn năm sau ngày lên ngôi vương. Có người nói là ông ta đã phải hứng chịu cơn thịnh nộ của Long Thần vì sự độc đoán của mình, cũng có người lại tin rằng các trưởng lão vì kinh hãi trước quyền thế đang càng lúc càng lớn của Jasch nên đã nguyền rủa ông ta.

Gia tộc Bazgan vội vàng lập ra một người kế vị, nhưng khi ấy chiến loạn đã lan tràn khắp miền đất Zer Tauran.

Khối thống nhất nay đã không còn, gia tộc Bazgan bí mật rời bỏ kinh thành Zer Illias, nơi họ từng ngự trị trong vinh hoa. Họ còn nắm giữ một trong hai viên Long Trảo, thứ có thể coi là biểu tượng của Zer Tauran, trong khi viên còn lại, thứ được dâng tặng cho thần điện, thì lại không kịp thu hồi trong lúc cấp bách.

Ít lâu sau, với một đội quân ít ỏi trong tay, gia tộc Bazgan lui về phía đông, đến với vùng đất mà ngày nay là thành phố pháo đài Taulia.

Khi ấy, Mephius cũng toan nhân cơ hội này để đòi lại vùng lãnh thổ đã mất, nhưng số mệnh lại mỉm cười với nhà Bazgan khi Mephius lại xảy ra chiến sự với các bộ lạc ở miền đông nam (nay là chư hầu của Garbera).


Cùng lúc đó, tại Zer Iliias, kinh thành của Zer Tauran, Garda – đại pháp sư, giáo sĩ theo đạo thờ Long Thần – đang gắng sức bảo vệ thần điện của thành phố khỏi bè lũ hàng trăm hàng ngàn những kẻ ngoại đạo, kẻ cướp và lính đánh thuê. Ông ta đã thực hiện hàng loạt những phép thuật với sức mạnh kinh thiên động địa đến nỗi người dân Zer Tauran ngày nay vẫn còn bị chúng ám ảnh.

Nhưng cho dù có là pháp sư đi nữa thì Garda cũng không thể nào một tay quét sạch cả một đạo quân hàng ngàn lính kỵ binh được. Rốt cuộc thành Zer Iliias cũng thất thủ và chìm trong biển lửa. Dẫu vậy, khi cổng thành bị công phá và gươm giáo đã tìm đến đầu giáo sĩ, Garda tuyên bố:

“Chiếc Long Trảo này, ta đảm bảo sẽ không kẻ nào động tay vào được, cho dù tấm thân này có biến thành tro bụi, tan vào trong lòng đất thảo nguyên đi nữa.”

Và Garda biến mất. Quân xâm lăng tàn sát hầu hết những tín đồ trong thành và cướp đi vô số của cải và bảo vật trong thần điện, có điều, chiếc ‘Long Trảo’ lại không thấy đâu hết.

Sau sự kiện đó, thành Zer Tauran đổi chủ và tiếp tục tồn tại như một quốc gia trong một khoảng thời gian, nhưng rồi cũng sụp đổ sau chưa đầy ba năm trong chiến loạn liên miên. Các thành bang nhỏ kiểm soát các thị trấn nằm rải rác, lập quân đội. Quan hệ liên minh theo kiểu sớm nắng chiều mưa, hết hợp rồi tan cứ mỗi khi xảy ra tranh chấp. Trong khoảng thời gian này, quân đội từ vùng vịnh phương bắc và quân Mephius đã hai lần tấn công, tuy nhiên người Zerdian lại đoàn kết đến lạ thường mỗi khi đối mặt với ngoại xâm. Những kẻ mới ngày hôm trước còn lăm lăm thanh gươm tay đòi báo thù cho người thân bị sát hại nay lại đứng sát bên nhau, hợp sức chống lại kẻ địch từ phương bắc và phương đông, quyết chí một lòng dưới danh nghĩa ‘Cuộc thánh chiến bảo vệ Vương Ấn’.

Một thời đại đẫm máu, mãi cho đến thời điểm hiện tại.

Ax Bazgan, đương kim thành chủ của Taulia, năm nay 41 tuổi. Dĩ nhiên, từ cái tên đã cho thấy ông ta là hậu duệ của gia tộc Bazgan, cựu thần tử của Mephius, thế lực từng thống trị toàn miền tây năm xưa.

Đến tận bây giờ, quan hệ của nhà Bazgan với Mephius vẫn còn rất thù địch. Bản thân Ax cũng từng giao chiến với hoàng đế Guhl Mephius.

Ông ta còn nói trong cuộc chiến mười năm, quan hệ của Ax với Garbera đã trở nên thân thiết hơn.

Orba vừa nhấp nhổm trên lưng ngựa vừa ngẫm lại những gì Zaj đã nói. Ax thậm chí còn đề xuất cùng Garbera hợp lực chống Mephius. Tuy nhiên, thông điệp đó lại chuyển đến tay Jerog Owell, ông nội của Vileena, người khi ấy đã thoái vị. Ax cố tình liên hệ với Jerog, cho rằng một khi thuyết phục được ông làm đồng minh thì nhà vua Garbera, người bị đồn đại là không tài ba được như cha mình, cũng chỉ có cách gật đầu chấp thuận. Điều đó lại càng chứng tỏ ảnh hưởng sâu rộng của Jerog với Garbera.

“Mới nghĩ đến thôi mà đã thấy tởm rồi.”

Chiêu bài này đã bị Jerog nhìn thấu, khiến ông nổi giận lôi đình và, dĩ nhiên, đàm phán sụp đổ.

Đúng như mình tưởng tượng ở người đã để lại nhiều ảnh hưởng nhất đến công chúa Vileena. RIêng việc đó thôi đã đủ để gọi là thành công rồi.

Đến tận bây giờ Ax vẫn để bụng chuyện ấy và đôi lúc vẫn còn phỉ báng Jerog là ‘lão già chết toi’. Orba cong môi cười trong thoáng chốc.

Cậu cảm thấy một cơn gió thoảng qua.

Tuy vậy, Orba không thấy cây cối xung quanh đung đưa gì hết. Cậu nghiêng đầu, thầm nghĩ có lẽ vừa rồi chỉ là mình tưởng tượng. Ngay lúc đó, cách Orba chỉ chừng bốn mét, một kỵ sĩ và con chiến mã của anh ta đồng loạt đổ nhào. Đoàn kỵ mã đi phía sau khựng lại, làm cho vài người bị hất ngã khỏi ngựa.

Tạch! Tạch!

Tiếng súng vang lên ở phía trước và phía sau. Orba dồn sức kéo mạnh dây cương, mặc kệ cát bụi đang lốc lên mù mịt.

“Xông lên! Xông lên!”

Có một ngọn đồi nhỏ nhô lên ở một bên cánh đoàn quân. Orba phát hiện ra có xạ thủ ẩn nấp trong lùm cây um tùm bên đó. Bọn chúng đã lường trước được việc đội kỵ sĩ rồng sẽ dẫn đầu và rình đến lúc đoàn trung quân của Gil đi qua.

Binh sĩ như bừng tỉnh, vội vàng hành động. Orba ngoái lại nhìn và thấy đội Cận vệ hoàng gia dẫn đầu bởi Shique cũng đang đến trợ giúp, đồng thời cũng đảm bảo an toàn cho cỗ xe ngựa.

Orba quay vòng lại, thúc ngựa chạy ngược đội quân đang xông lên, đưa ra một mệnh lệnh ngắn gọn cho đội lính súng trường. Và khi cỗ xe ngựa phóng ngang qua cậu…

“Hoàng tử!”

Công chúa Vileena ló đầu ra khỏi xe. Ánh mắt hai người gặp nhau trong thoáng chốc.

“Gặp lại ở Apta.”

Orba nói đoạn rồi lập tức hội quân với Gowen và đội kỵ binh của quân Cận vệ.

“Xông lên, Gowen!”

Orba dẫn đầu đội kỵ binh tấn công, phi nước đại dọc theo con đường dốc thoai thoải dưới chân đồi. Cậu cúi rạp mình trên lưng ngựa, không biết liệu mình có thể tránh khỏi làn mưa đạn đang nã tới tấp kia không. Dẫu vậy, cậu vẫn quyết tâm thúc ngựa xông lên, mặc kệ vết rạn nơi xương đòn phải đang nhói lên đau đớn. Thương tích trong trận chiến tại Solon đến giờ vẫn chưa lành.

Phía bên kia hàng cây, quân địch lộ diện. Một tên trong số chúng chống gối nhỏm dậy, giương súng lên. Họng súng chĩa thẳng vào Orba.

“Bắn!”

Orba vung tay, miệng gào lên, báo hiệu cho pháo binh dưới chân đồi khai hỏa. Cậu đã đem thân mình ra để lôi kéo sự chú ý của quân địch, tào điều kiện cho đội pháo binh ẩn nấp và chọn vị trí chiến đấu. Đa phần hỏa lực chỉ bắn thủng cành cây và bụi rậm xung quanh, tuy nhiên cũng có vài tên địch đổ gục do trúng mảnh đạn, máu túa ra.

“Chém chúng!”

Orba ngồi thẳng dậy trên lưng ngựa, tay trái rút kiếm ra. Cả đạo quân cùng rống lên tiếng gầm chiến trận và xông lên đồi.

Nhưng phía bên kia cũng phản ứng rất nhanh.

“Rút!”

Đến khi quân Orba lên đến đỉnh đồi thì bọn chúng đã chạy xa rồi. Có khoảng bốn chục, năm chục tên đang nhẹ nhàng phi ngựa chạy xuống sườn dốc, khuất vào trong vùng rừng rậm dày đặc như mê cung. Không áo giáp, có tên thậm chí chỉ mặc giẻ rách trên người. Gowen ghì cương ngựa.

“Trông như một băng thổ phỉ thông thường. Cơ mà, dám chặn đánh cả quân chính quy thế này… bọn này gan cũng lớn lắm. Chúng ta có nên truy kích không?”

Orba lắc đầu. Quân địch thông thuộc địa hình và quan trọng nhất là số lượng cũng không rõ. Tốt nhất là nên quay lại với quân chủ lực. Nhưng vẫn có một điều làm cậu lưu tâm…

“Sao thế?” Gowen quay sang nhìn vào mặt Orba với ánh mắt sắc sảo đầy kinh nghiệm. “ Mặt ngài trông như thể vừa đụng phải bia mộ của chính mình ở giữa chốn hoang vu vậy.”

“Diễn đạt hay đấy. Nghe đúng kiểu lời Shique sẽ nói.”

“Ngài có thể nói sao cho nó nghe hay ho hơn được không? Thần sắc ngài trông kém lắm.”

“Tại vì mọi chuyển xảy ra quá đột ngột thôi. Chúng ta đi!”

Orba lờ tịt đi nét mặt như đang nói ‘mày lại thế nữa rồi’ của Gowen, đưa quân quay lại đường cũ.

Giọng nói đó…

Gã đàn ông đã quát ‘Rút lui!’ chắc hẳn là thủ lĩnh của bọn chúng. Giọng nói của hắn vẫn còn văng vẳng trong đầu Orba. Khẩu âm nghe hao hao thổ ngữ quê cậu.

Vụ đọ súng đã làm cả cả binh sĩ lẫn chiến mã bị giật mình, nhưng quan trọng nhất là lũ rồng cũng bị hoảng loạn.

Con rồng Houban kéo xe rống lên một tiếng vang vọng khắp núi rừng, khiến những người có mặt trong xe tưởng rằng mình sắp bị giẫm bẹp, điều đó còn đáng sợ hơn cả bọn thổ phỉ đang tấn công bên ngoài kia.

Bầy rồng Baian bị nhốt trong cũi cũng bị kích động, làm cho cỗ xe kéo chao đảo như sắp lật. Đúng lúc ấy, một bóng người áp sát cỗ xe mà không hề e ngại.

Hou Ran. Cô cưỡi ngựa lại gần bàn chân to tướng có thể giẫm nát vài người trưởng thành cùng một lúc của con rồng Houban, hơi dướn mình lên rồi nhẹ nhàng chạm vào chân nó. Cát bụi tung mù mịt khiến cho những chuyện xảy ra sau đó không thể nào quan sát được, chỉ biết khi tầm nhìn đã thoáng, đã thấy Hou Ran ngồi trên cái lưng nhẵn của con rồng và đang vươn tay vào trong cái cũi.

“Cứ như thể đang xem diễn xiếc vậy. Thật thần kì. Nếu rồng có thể quấn quýt bên con người như thế, có khi chúng ta sẽ được phép nuôi một con nho nhỏ trong dinh thự.”

Khi tình hình đã yên, Theresia bắt đầu hào hứng bắt chuyện với Vileena.

“Bình tĩnh lại đi, Theresia. Quan trọng hơn là hoàng tử…”

“Ah, nhìn kìa. Ngài ấy đang đến đây.”

Vileena đẩy luôn Theresia sang một bên và ló mặt ra ngoài cửa sổ.

Cô thở phào một cái nhẹ nhõm khi thấy đội lính với hoàng tử Gil dẫn đầu quả thật là đang đến đây. Không có một phút giây buồn chán nào khi có hoàng tử ở bên.

“Hoàng tử!”

Vileena gọi to, vươn hẳn nửa người ra khỏi xe.

Gil ghìm ngựa chậm lại. Hình như anh ta đang gọi nhóm nô lệ ở đằng sau cỗ xe. Nhóm này bị buộc vào con rồng Houban, thành ra cũng suýt nữa là bị cái cũi đè bẹp. Sau đó anh ta thúc ngựa chạy lên trước.

Anh ta đang vừa nói vừa cười cợt với ai đó. Hou Ran, người đang cưỡi trên lưng con rồng Houban, chỉ phẩy tay đáp lại.

Ánh nắng lưa thưa nhẹ nhàng chiếu sáng nụ cười nhạt của Ran. Cái cười đầy chất chín chắn vậy mà vẫn rất hợp với nét mặt của cô gái trẻ. Thêm mấy câu qua lại và hoàng tử Gil lại bật cười lần nữa.

“Có chuyện gì vậy?”

“Kh-Không có gì cả.”

Vileena vội vàng thu minh vào trong xe. Những cảm xúc không sao hiểu nổi đang dấy lên trong lồng ngực cô.

Một lúc sau…

“Vậy là cô vẫn an toàn.”

Hoàng tử Gil cưỡi ngựa đến bên cỗ xe.

“Cũng nhờ có công sức của ngài.” Vileena đáp.

Gil có lẽ đã cho rằng đây là cử chỉ biết ơn của nàng công chúa tài ba và quay trở lại với đội tiên phong.

Đoàn quân đi liên tục không nghỉ suốt hai giờ.

Vượt qua khu rừng, pháo đài Apta hiện ra trước mắt.

Chương 3: Đánh dấu chủ quyền[sửa | sửa mã nguồn]

Phần 1[sửa | sửa mã nguồn]

Khi toàn bộ đoàn quân đến trước cổng thành Apta thì mặt trời cũng sắp lặn.

Bức tường bao quanh pháo đài sừng sững đứng trước mắt họ. Quốc kỳ Mephius và Garbera bay phấp phới trên nóc những lô cốt nhô ra trên tường thành. Orba thấy lá cờ Garbera ở đằng trước đang được hạ xuống. Đó là tín hiệu thông báo chuyển giao địa hạt. Chắc hẳn quân trong thành đã trông thấy đạo quân của cậu từ xa.

"Chuyến phiêu lưu đã đời phết nhỉ?”

Shique, kỵ sĩ đi bên cạnh Orba, đang cười cợt nói giỡn, nhưng Orba chỉ lặng im không đáp.

Đây chính là Apta.

Tường bảo vệ đã dầu dãi qua bao năm tháng, bóng đen của những tháp canh nhô lên dưới ánh hoàng hôn trông như đầu quỷ, cùng với những thanh âm vọng lại từ nơi xa xôi, nghe như tiếng chim và tiếng thú hoang hòa làm một với nhịp hành quân của binh sĩ.

Pháo đài này chính là nơi anh Roan đã đến, cũng là nơi Orba từng nghĩ mình sẽ tìm đến.

Tiếng kẽo kẹt khi cánh cổng mở ra xóa tan những suy tư trong lòng Orba. Cầu treo bắc qua con hào sâu được hạ xuống và một đội hiệp sĩ Garbera dàn thành hàng trên thông đạo kết nối pháo đài với bên ngoài. Dẫn đầu nhóm này là một người đàn ông tóc dài mặc áo choàng - Noue Salzantes. Anh ta cúi đầu thi lễ với Orba.

Orba cũng xuống ngựa đáp lễ.

“Hoàng tử điện hạ. Hạ thần chờ đợ Người đã lâu. Có lẽ Điện hạ đã chọn đi theo đường vòng thì phải?”

“Dọc đường chúng ta bị lũ thú rừng tấn công. Dạo này bọn dã thú cũng tiến bộ ghê thật, còn biết bắn súng nữa chứ.”

“Ý Người là…”

Noue mở tròn mắt. Không biết phản ứng của y là thật hay giả. Orba đã toan dò xét nét mặt y nhưng rồi lại thôi. Về những chiêu trò trá ngụy thì đối thủ này cao tay hơn cậu nhiều.

Nếu đã cố ý muốn giết mình thì hắn ắt phải dùng mưu kế khác.

Ngoài ra, nếu Gil Mephius bỏ mạng tại đây thì người gặp rắc rối lớn nhất chính là Noue. Trên đường đi Orba đã nghiền ngẫm lại toàn bộ những tin tức mình thu thập được và rút ra kết luận. Lí do khiến Noue phải cố công gieo rắc xung đột ở Mephius, vì sao hắn lại sẵn sàng đem cả công chúa Vileena ra thí mạng cho mục đích đó.

Lời giải của Orba sẽ chỉ ra nước cờ tiếp theo của Noue.

Nhưng liệu nó có diễn ra theo đúng như phỏng đoán của mình không lại là chuyện khác.

Vụ nổi loạn tại Solon đã làm Orba nhận ra sự non kém về kinh nghiệm và kiến thức của mình. Chính vì vậy nên giờ cậu phải cẩn trọng. Cậu chủ động thu thập thật nhiều tin tức, còn lại phải dựa vào trực giác cá nhân. Hành xử theo cảm tính đúng thật là không đáng tin cậy, tuy nhiên…

Dẫu vậy, trực giác đã cứu mình bao phen thoát chết trong gang tấc. Không thể coi nhẹ nó được.

Rốt lại, thứ cuối cùng Orba có thể nương tựa vào vẫn là thanh kiếm, là cảm xúc nơi lưỡi gươm cậu vẫn luôn mang bên mình.

Trên đường phố Apta, người dân chào đón đoàn quân của hoàng tử Gil với những tràng tung hô. Những người Garbera di cư đến đây đều đã hồi hương, nghĩa là toàn bộ dân cư trong thành đều là người Mephius từ sáu năm trước. Việc đấng quân chủ cai trị thành phố thay đổi không gây ra mấy ảnh hưởng đến cuộc sống của họ. Quả thật, một người có quê hương ở gần Apta như Orba cũng không thật sự để tâm gì đến cái gọi là ‘danh tính Mephius’.

Đoàn quân đi qua khu trung tâm thành phố, lên trên đồi và tiến tới pháo đài. Trong pháo đài vang lên tiếng động hối hả, rộn ràng của binh lính và nhân công trên các hành lang.

Yến tiệc đã được chuẩn bị sẵn tại đại sảnh với đồ ăn thức uống thịnh soạn.

Orba nhấc li rượu mời Noue trong khi ánh mắt vẫn liếc nhìn quân lính ăn uống trong bữa tiệc mừng.

“Thần không ngờ là công chúa điện hạ cũng đến Apta.”

“Đó là nhờ sự rộng lượng của Phụ Hoàng. ‘Nơi đó rồi đây sẽ trở thành lâu đài của con, tốt hơn là nên tập ở dần đi cho quen.’ Chủ ý của Người là như vậy.”

“Nơi này ư?” Noue hỏi, cẩn thận lựa từng lời đáp lại. “Sẽ không kéo dài lâu đâu, thưa điện hạ. Trước sau gì thì Người cũng là hoàng thái tử, có quyền thừa kế ngôi vị.”

“Về miền thôn dã để thư giãn cũng không đến nỗi quá tệ. Vả chăng, ta cũng nên làm quen với cái tước vị ‘thành chủ’, đúng không nào?”

“Thưa, đúng như vậy.”

Trong suốt cuộc trò chuyện, Noue không một lần nào đả động đến thực chất mối quan hệ Garbera – Ende. Orba cũng đang nghe ngóng thông tin về vấn đề này từ nhiều nguồn khác nhau. Mấy hôm trước, Garbera đã cử sứ giả đến Solon nhưng hoàng đế thậm chí còn không cho phép diện kiến vì lí do ‘bận quốc sự’.

Khi biết tin này, trong đầu óc Orba chợt nhá lên hình ảnh mình đã trông thấy ở Birac, nét mặt thất thần của một thiếu nữ nọ. Ngoài ra còn có cả sự tức giận. Tuy vậy, Orba cũng giống như Noue, không dám tùy tiện phát ngôn.

“Ngài Noue, ngài định khi nào sẽ đi?”

“Có rất nhiều việc phải làm với công tác chuyển giao lãnh thổ. Từ giờ cho đến khi xong xuôi, ừm… thần xin hẹn trong vòng năm ngày.”

Dĩ nhiên là Orba không tài nào dò ra được thâm ý của những người như Noue hay Zaj nếu chỉ thông qua đối thoại. Họ đều không phải hạng tầm thường.

Hừm, năm ngày à…

Đến khi ấy, mọi thứ sẽ bắt đầu. Đó là nhận định của Orba.


Sáng hôm sau, Orba đi dạo quanh pháo đài.

Thành phố pháo đài Apta. Lâu đài có chức năng vừa là tổng hành dinh vừa là nơi ăn ở của Orba và quân sĩ, tọa lạc trên quả đồi ở mạn đông bắc thành phố. Khu dân cư với dân số khoảng năm ngàn được bảo vệ đằng sau bức tường thành kiên cố.

Tường thành phía tây, nơi duy nhất có tường bao thấp, nằm sát một vách đá cao 50 mét với sông Yunos – đường biên giới tự nhiên của Apta – chảy ngay bên dưới. Vách đá dựng đứng tựa như một bức tường thành tự nhiên. Tuy nhiên, ở mạn bắc lại có một đoạn sườn dốc thoai thoải, rộng chừng vài trăm mét. Ngoài ra còn có một con đường khúc khuỷu như thể được đẽo bằng dao dẫn lên cổng bắc.

“Đó là con đường vận chuyển hàng hóa qua sông Yunos.” Người lính dẫn đường lên tiếng giải thích.

Trừ chái phía tây ra, mọi cổng thành đều có tháp canh và lô cốt bảo vệ. Cổng bắc và cổng nam còn có địa hình hiểm trở và pháo hạng nặng. Tường phía bắc cũng chạy sát vách núi, đề phòng trường hợp quân địch tập kích bằng đường không từ phía tây. Ngoài ra còn có một số đường băng tại các vị trí cao hơn mặt thành đặt dọc theo hướng đông – tây của khu dân cư. Các phương án phòng không cũng đã được tính tới.

Một pháo đài bất khả xâm phạm.

Giả dụ như thông tin Zaj cung cấp là đúng…

Ax Bazgan không có nhiều phi thuyền. Nghĩa là hắn không có sự lựa chọn nào khác ngoài đi đường vòng và đánh trực diện vào cổng bắc hoặc cổng nam. Cũng không loại trừ khả năng Ax tổ chức vượt sông Yunos. Tuy nhiên, nguy cơ quân tấn công phải hứng chịu một trân mưa tên bão đạn từ trên thành bắn xuống trong lúc cố băng qua dòng nước chảy siết mà không có gì che chắn là rất cao.

Đó là trong trường hợp tường phía tây có đủ binh lực.

Orba vốn dĩ cũng không thể nào mạnh dạn bố trí tầm 200-300 lính lập hàng rào phòng ngự tại một vị trí cố định được. Cậu có quá ít quân, không đủ để liên tục đóng chốt tại các cứ điểm, họng pháo, tháp canh và cổng.

Thôi vậy, nếu sớm phát hiện được quân địch thì sẽ ổn cả thôi. Khi chúng áp sát thì quân ta cũng đã sẵn sàng.

Dĩ nhiên là pháo đài Apta không chỉ có mỗi quân lính mà còn có cả người hầu, nô lệ, thợ lành nghề, ví dụ như thợ rèn, đầu bếp, thợ sửa áo giáp… Đa số họ đều đã làm việc tại đây từ trước khi thành phố bị Garbera chiếm đóng. Tinh thần ái quốc của những người này có hơi yếu, khi mà họ vẫn tiếp tục làm việc như thường với ông chủ người Garbera.

“Nghĩa là họ vẫn sẽ thoải mái gặm bánh mì Mephius.”

“Món đó nhấm còn chẳng ngon nữa là…”

Orba vừa đi vừa nói giỡn với ‘Orba’, người đang đi tháp tùng mình. Anh chàng này thực chất là Kain giả dạng.

Cậu để ý thấy Kain cuối cùng cũng đã quen với cái mặt nạ hổ, mỗi tội tính cách trẻ dại vẫn hoàn trẻ dại.

Suốt cả ngày, hai người leo lên từng tòa tháp, ló đầu qua lỗ châu mai, đi thị sát khu chuồng ngựa, xem chiến mã, kiểm tra nơi các thợ rèn đang đóng áo giáp, đúc kiếm, thậm chí còn đến thăm một cơ sở nghiền bột mì.

Orba đi đến đâu là lính Cận vệ hoàng gia cũng như nô lệ ở đó đều chạy tới, quỳ gối chào.

“Úi chà.” Kain lẩm bẩm, tự chỉnh sang lại trang phục. Đương nhiên là cậu chàng phải giữ bí mật việc mình đang đóng giả làm Orba, kể cả với người trong đội Cận vệ. Không ai biết Orba và hoàng tử Gil là cùng một người.

“Thế nào rồi?”

“Thưa, quả đúng như phỏng đoán của Điện hạ. Cách đây một tuần, một đạo quân từ Garbera đã đến chi viện cho thành Apta.”

Orba đã lựa ra một số cá nhân có tài do thám tin tức, cho họ cải trang rồi tung ra khắp nơi trong thành phố. Cậu đã làm việc này nhiều lần rồi. Dù đã an toàn trong thành Apta nhưng cậu vẫn phải hành sự thật cẩn thận.

“Hử? Tăng viện ư?” Khi người lính báo tin đã đi khuất, Kain lên tiếng hỏi. “Tại sao lại là lúc này? Việc chuyển giao địa chính cho Mephius đã được định đoạt hết rồi cơ mà? Hay có khi nào bọn chúng âm mưu chiếm thành, bắt giữ hoàng tử làm con tin?”

“Rượu mày uống hôm trước có khi cũng bị bỏ thuốc luôn rồi.”

“Óe!”

Orba bật cười khi nhìn nét mặt như sắp phát bệnh đến nơi của Kain.

Khoảng sân trong pháo đài có một vườn hoa tuyệt đẹp được chăm sóc cẩn thận. Orba chợt thấy Shique đang vui cười hỉ hả với vài cô gái trẻ bên đài phun nước. Hình như họ là hầu gái trong pháo đài. Kain làu bàu chửi rủa bầu không khí quá ư là sung sướng kia.

“Thằng đó mắc chứng gì vậy? Mồm thì lúc nào cũng kêu ‘Tao dị ứng với đàn bà.’”

“Chính vì thế nên giờ nó mới phải chịu khổ đó.”

Shique cũng để ý thấy hai người và ném cho Orba một cái trừng mắt dữ tợn vừa khéo sao cho các cô gái không nhận ra.

“Orba à, muốn hóng tin thì tìm hội con gái mà hóng.” Vào buổi tiệc ngày hôm trước, Shique đã ưỡn ngực tuyên bố như vậy trong lúc say xỉn.

“Hẳn rồi, đàn ông vẫn hay yếu lòng trước nước mắt đàn bà. Đổi lại, đàn ông có thể thăm dò được tâm tư của phía bên kia. Nhưng còn đàn bà, họ luôn cho rằng cuộc tình trong mơ của mình không thể nào là giả được. Thế mà họ lại có thể bình thản nhận xét mỗi khi nhìn vào vấn đề của một cô gái khác. Hiển nhiên đấy không đơn thuần là kiểu ‘tình yêu cao thượng’ nữa. Mày ấy, đôi lúc mày phải lờ họ đi, đẩy ra xa, bỏ mặc họ với suy nghĩ ‘Mình không muốn chàng ghét mình, mình không muốn chàng hết yêu mình, thế nên mình sẽ dâng hiến cho chàng tất cả…’.”

“Như thế thật à?”

“Quên mất, Orba à, với mày thì bất khả thi nhá. Tay mày bị buộc thắt nút với nàng công chúa hôn thê rồi. Nếu phải chọn xem điểm yếu của mày ở chỗ nào thì tao dám nói chính là nó đó.”

“Thế hả?” Orba nặn ra một nụ cười cứng đơ. “Vậy thì, Shique à, tao đành phải nhờ cậy cả vào mày thôi.”

Shique đạp trúng phải tổ kiến lửa, bao nhiêu nét say sưa trên mặt đều bay biến sạch.

“Thỉnh thoảng tao lại tự hỏi…” Cuối cùng Shique cũng cất giọng phàn nàn. “…tại sao tao lại tốt bụng thế nhỉ? Đéo khác gì tao đang dâng hiến một ‘tình yêu cao thượng’ cho mày. Tao không thể trông mong một chút nhân nhượng nào từ mày hay sao?”


Giờ thì…

Khi đã xong việc thị sát các khu vực xung quanh, Orba bắt đầu tính đến Noue Salzantes. Rất có thể y cũng đang quan sát cách quân Mephius bố trí phòng thủ.

Ắt hẳn hắn đã nắm bắt được sự lệch lạc trong đội ngũ quân Mephius. Ý đồ của hoàng đế Guhl cũng đã rõ như ban ngày. Ông ta cố tình cho kéo dài xung đột để khỏi phải can dự vào vấn đề Ende – Garbera. Nghĩa là…

Ngày Orba và Noue có thể thẳng thắn đối thoại mà không phải mất công thương lượng hay dò xét nhau sắp đến.

Khoảng chiều tà, Orba lại xuất hiện tại đại sảnh để dự tiệc. Lâu đài Apta đã lên kế hoạch tổ chức 3 ngày yến tiệc để chúc mừng hoàng tử Gil. Orba nay đã là thành chủ, cậu hoan hỉ vẫy tay chào đám đông, hòa nhã vỗ vai những người xung quanh.

Vileena đã đứng dậy, cô không sao ngồi yên tại chỗ được. Noue cũng chỉ đến góp mặt một lúc rồi cũng xin cáo lui nhưng y vẫn cẩn thận gửi lại lời chúc mừng. Bản thân Orba cũng không để tâm gì mấy đến chuyện này, cậu vẫn thoải mái ăn uống, ánh mắt vẫn không quên nhìn trước ngó sau. Tuân theo chỉ lệnh của cậu, đa số thành viên đội Cận vệ hoàng gia đều không đến dự tiệc.

“Ohhh! Hoàng thái tử điện hạ! Xin được kính chúc Người một li.”

Ở một góc sảnh, War cất cao giọng gọi tên cậu. Gã là một tay cựu kiếm nô được phái đi làm lính đánh thuê cho Oubary, tuổi tầm bốn mươi với vẻ bề ngoài không đáng chú ý. Khi Orba đến gần, nhóm lính dưới quyền Oubary đều cung kính đứng dậy.

“Miễn lễ, miễn lễ.”

Orba cười tươi, uống cạn li rượu trên bàn. Cậu vốn không giỏi uống rượu, nhưng vì đây là một phần của màn kịch nên vẫn phải cố uống. War cười hớn hở.

“Thưa Điện hạ, đây là ngài Bane, một chiến binh quả cảm đã từng trải nhiều năm chinh chiến bên tướng quân Oubary.”

Hắn đây à…

Orba liếc mắt ngó qua gã đàn ông mặt đỏ War vừa giới thiệu. Cậu suýt nữa đã nhoẻn miệng cười nhưng đã kịp kìm lại. Theo như những tin tức do War cung cấp, cậu biết gã này đã từng đóng quân tại Apta. Nghĩa là hắn là một trong số những tên đã bỏ mặc anh Roan để chạy lấy thân và cướp phá làng của cậu. Tướng tá gã béo mập, mặt nhớt, mắt ti hí. Quả thật, gã để lại ấn tượng rất đỗi bình thường, không có gì đặc sắc, giống hệt như War. Orba có thể hiểu phần nào lí do gã lại chịu an phận với quân hàm đại úy.

“Ôi chao, Hoàng tử điện hạ, Người đã lập những chiến công phi thường.” Nụ cười của Bane cũng không sao che giấu được nổi sự căng thẳng trong giọng nói. “Khi quân ta bị chặn đánh, những quyết định tức thời của Người chỉ có thể được diễn tả là tài tình và đáng khâm phục.”

“Vậy sao? Này, uống đi.”

Orba làm bộ vui sướng, nâng li lên mời. Bane cung kính đón nhận. War chờ cơ hội để góp lời.

“Thưa Điện hạ, đại úy Bane đây có nói với thần là ngài ấy từng có một khoảng thời gian phục vụ tại Apta.”

“Ồ? Vậy nghĩa là ngươi đã tham gia chống quân Garbera tại đây hay sao?”

“Thưa, đúng ạ.”

“Vậy ngươi ắt phải quen thuộc với chỗ này hơn ta. Ngày mai ngươi sẽ cùng ta đi thị sát thành phố chứ?”

Mặt Bane đờ ra như thể gã vừa ngừng thở. Rồi ánh mắt y ngời sáng.

“Nếu Điện hạ không chê, thần nguyện tháp tùng Người mọi lúc mọi nơi.”

“Ta sẽ trông cậy vào ngươi vậy”

Lúc này đây, bàn tay Orba đang nắm chặt, móng tay cấu sâu vào da thịt. Cậu chỉ nói thêm vài câu rồi rời khỏi sảnh. Ở lại có thể làm cậu bị dao động tâm lý.

So với vương đô Solon thì những cơn gió đêm của thành Apta đem lại cảm giác sảng khoái theo cách của riêng nó.

Và giờ…

Orba nhìn về phía cánh rừng tăm tối đằng xa, hơi rượu cũng như nụ cười trên mặt đều tan biến. Bàn tay đang nắm chặt dần nới lỏng ra, từ từ từng ngón một. Bàn tay cậu ướt đẫm mồ hôi. Đôi bàn tay này đã gieo rắc bao nhiêu chết chóc và máu me. Đôi khi, để đòi lại những gì đã bị cướp đi, cậu phải vứt bỏ những cảm xúc đáng lí ra mình phải có.

Vẫn còn rất nhiều việc phải làm. Sẽ thật tốt nếu mình làm xong kịp lúc.

Phần 2[sửa | sửa mã nguồn]

Vào ngày yến tiệc thứ 3, Orba cho mời nhóm chiến nô vào sảnh. Họ được phép nhập tiệc, dẫu rằng chân vẫn phải mang xiềng xích. Nét mặt ai ai cũng cứng đờ, biểu hiện không khác gì con chó hoang lạc nhà.

Từ khi cuộc nổi loạn bị dẹp tan, ngày nào nhóm nô lệ cũng sống trong thấp thỏm, sợ hãi, không rõ liệu ngày mai mình có bị đem ra chém đầu hay không. Hoàng tử Gil chiêu mộ về làm chiến nô nhưng trước sau gì thì đó cũng chỉ là chút ngẫu hứng của kẻ có quyền. Họ không biết khi nào vận mệnh của mình sẽ ngoặt sang hướng xấu nhất.

Hiện thời, nhóm chiến nô vẫn được toàn mạng. Hàng ngày Gowen vẫn huấn luyện họ. Dần dà họ cũng bắt đầu cho rằng có khi đây không thực sự chỉ là trò giải trí giết thời gian của hoàng tử. Dù vậy, vai trò của họ vẫn chỉ là con tốt thí. Đã có không ít trường hợp chiến nô bị buộc phải tấn công liều chết sao cho không một tên nào còn sống trở về với hỏa lực của chính quân mình đe dọa sau lưng.

Nhóm chiến nô dự tiệc trong trạng thái ủ rũ. Trong số những nữ nô lệ phục vụ bàn có Mira. Cô từng có mặt tại đại đấu trường Solon, cũng chính là người đã bị Orba bắt làm con tin vào lúc Pashir và nhóm nô lệ sắp sửa nổi dậy.

Trong bầu không khí u ám ấy, Mira là người duy nhất tỏ ra vui tươi. Mỗi khi cô bắt chuyện với bất cứ ai trong nhóm chiến nô, người đó cũng không biết làm gì khác ngoài việc cười đáp lại. Sự hiện diện của cô thực sự đã làm tâm trạng của họ tốt lên.

Và Mira cũng là nguyên nhân dẫn đến một vụ lộn xộn.

“Nè cưng, chơi với mấy thằng nô lệ kia không vui vẻ gì đâu. Lại đây với bọn anh.”

Một tên lính trực thuộc quân đoàn Giáp Đen của Oubary nắm lấy vai Mira. Trong lúc cô đang tìm cách từ chối khéo thì một tên khác cũng hùa theo, vừa kéo vai cô vừa cười hô hố.

“Chờ đã, của tao cơ mà.”

Gã đầu tiên cũng cười cợt gọi lại, tay vận sức kéo cô gái lại. Mira hét toáng lên. Pashir bật dậy ngay tức thì, vươn cánh tay rắn rỏi như thân cây ra túm lấy gáy tên lính rồi quẳng gã vào giữa hội lính Giáp Đen đang tụ tập khiến cho vài tên bị ngã dúi dụi.

“Mẹ mày…”

“Thằng nô lệ này! Mày muốn gây sự à?”

Hội lính Giáp Đen bỗng nhiên nổi khùng xông vào, như thể đây là hiệu ứng phụ của bữa tiệc rượu. Nhóm nô lệ cũng đứng dậy đáp trả. Đương nhiên là họ vẫn bị xích chân, nhưng rồi mọi việc bắt đầu biến thành đánh vật, xô xát, rồi thành loạn đả.

“Con mẹ mày chứ…”

Một tên lính của quân Giáp Đen giật lấy cây giáo đang treo trên tường. Gã không them nương tay, đối phương mặc dù là đồng minh nhưng chúng cũng chỉ là bọn nô lệ mà thôi. Ban đầu gã chỉ đánh bằng phần cán, tuy nhiên Pashir ở phía bên kia lại nhào lộn trên bàn với động tác vô cùng uyển chuyển, lợi dụng cái xiềng chân để đánh bật hai, ba đòn tấn công. Tên lính kia điên máu, xoay sang sử dụng phần mũi giáo.

Ngay lúc tên lính toan đâm tới, gã chúi mặt gã nhào ra trước. Gowen đứng ngay sau gã, bình rượu cầm lăm lăm trên tay phải.

“Đủ rồi!”

Đến cả đội lính Giáp Đen cũng phải dừng tay khi thấy Gil chen vào trong đám đông.

“Lũ chúng mày muốn phá bĩnh ngày vui của tao đấy phỏng? Những thằng nào tham gia đánh nhau đều sẽ bị phạt quất roi!”

Gil chửi thề vung vít như một thằng say rượu, chân đá vào đầu gối một người lính, tay đấm vào mặt một kiếm nô. Shique và Gowen phải cùng hợp sức giữ ngài lại từ hai phía trái phải.

“Bỏ ta ra! Bọn láo toét này dám…!”

“Điện hạ! Xin hãy bình tĩnh lại.”

“Mau đưa Điện hạ về phòng. Đã muộn lắm rồi.”

Hoàng tử vẫn tiếp tục chửi bới. Hai viên cận vệ phải dùng sức kéo Người rời khỏi sảnh.

Ngày hôm sau, vụ việc này đã trở thành đề tài bàn tán của cả thành Apta. Người ta thì thào, trao đổi về tin đồn nọ với nét mặt choáng váng và cảm giác bất an về tương lai.

“ Vụ đánh lộn đó, hình như chính hoàng tử điện hạ cũng dây dưa vào.”

“Có ổn không đây? Quân lính đã ít thì chớ, giờ chúng nó lại quay ra đánh lẫn nhau.”

“Chuyện gì sẽ xảy ra khi quân Garbera đi khỏi Apta đây?”

“Không sao đâu. Không có chiến tranh nữa. Đừng làm vẻ mặt đó trước mặt lũ trẻ chứ.”

Dù sự thay đổi có là gì đi nữa, là thành chủ mới hay chính sách mới, thì người dân chỉ quan tâm đến một điều duy nhất, đó là liệu chúng có thể bảo vệ họ, giúp họ được an cư lạc nghiệp hay không.

Cảm giác bất an và bất mãn lan tràn không chỉ trong khu vực dân cư mà còn trong cả nội bộ quân sĩ. Tuy nhiên, do hoàng tử Gil chỉ thuận miệng nói bừa trong lúc say nên quân lệnh phạt roi những kẻ có liên quan đã không được thi hành. Trên thực tế, nhóm binh sĩ này cũng không hẳn là người của Gil mà là lính được tướng quân Oubary và Odyne ‘cho mượn’. Dẫu ngài có là hoàng thái tử đi chăng nữa, việc tự ý xét xử binh sĩ của người khác sẽ để lại nhiều rắc rối sau này.

Đám lính lại hiểu rõ vấn đề này, cho nên chúng càng được thể lấn tới.

“Chúng mày không thể chuyển lời cho hoàng tử được à?”

Bọn chúng kiêu căng nói với người của đội Cận Vệ hoàng gia.

“Bọn nô lệ kia là lũ sâu mọt chống phá Mephius. Tao không có ý phản đối việc Hoàng tử điện hạ độ lượng khoan hồng với chúng, nhưng cho chúng nó cùng chết chung một huyệt với quân lính như anh em mình là hơi bị quá đáng rồi đấy.”

“Lũ thú hoang cần phải được thuần hóa đến nơi đến chốn thì mới dùng được. Lũ khó bảo đó rồi sẽ đánh cả địch lẫn ta cho mà xem.”

“…Đại ý là như thế.”

Orba nhắc lại những lời bất bình của quân sĩ cho Pashir và nhóm chiến nô nghe. Họ đều đang quỳ gối trong một khoảng sân được bao quanh bởi tường đá dùng làm bãi tập quân sự trong lâu đài. Quân lính đang bao vây họ, sung ống sẵn sàng. Orba nhìn ngó những gương mặt hãy còn dính đầy mồ hôi và bụi bặm sau buổi huấn luyện của Gowen.

“Các ngươi bị ghét cực kì nhiều luôn. Cứ đà này, khi chiến sự nổ ra, các ngươi chắc chắn sẽ bị quân mình tấn công.”

“Điện hạ nói vậy là có ý gì?” Pashir đáp, sẵn sàng nhảy xổ vào cắn xé Orba. “Hay Người cho rằng đã đến lúc nên giết chúng tôi rồi?”

“Ta đã nhắc nhở ngươi phải cẩn thận mồm mép rồi mà nhỉ, Pashir?”

Orba lại gần Pashir, dùng một ngón tay nhấc cằm gã lên. Ánh mắt gã, những cảm xúc bùng cháy cùng với sát ý bị đè nén đang chực chờ bùng vỡ. Giả sử như chỉ có mỗi cậu và gã thì cho dù tay không tấc sắt, cho dù chân phải mang xiềng, gã nhất định sẽ vồ lấy cái cổ của Orba và bẻ quặt nó như bẻ cành cây.

Ngặt nỗi những nô lệ khác cũng có mặt. Orba biết Pashir là kiểu người không để cảm xúc che mờ lí trí. Gã sẽ không để cho đồng đội của mình phải chịu chết chung.

“Vậy Điện hạ muốn chúng tôi làm gì?”

“Chỉ một việc thôi. Ta bảo gì, các ngươi nghe nấy. Còn nữa, nếu làm được việc, dù chỉ một thôi, các ngươi sẽ được thưởng tiền. Thậm chí là đàn bà. Nếu ghét phải nghe lệnh ta thì ta sẽ ban tự do cho các ngươi.”

“Đời nào…” Pashir thở gấp.

“Làm gì có chuyện các ngươi không biết về đội Cận vệ của ta chứ. Tất cả bọn chúng đều có xuất thân là kiếm nô.”

Đám nô lệ quay ra nhìn nhau. Đội Cận vệ hoàng gia đúng là người thật việc thật và là một minh chứng hung hồn. Nét mặt người này người kia bắt đầu tỏ ra phân vân. Họ đang dao động.

Những người này đã từng chung sức giương cờ khởi nghĩa với Pashir. Lí do dĩ nhiên là họ không thể chịu được việc nô lệ bị ngược đãi, bị đối xử như súc vật, sống ngày qua ngày mà không biết tương lai sẽ ra sao. Thế nên họ tin chắc rằng tốt nhất vẫn là liều mạng giành giật lấy tự do, dẫu cho con đường ấy là cửa tử.

Và giờ, ‘tự do’ đang ở ngay trước mắt họ.

Orba ngó qua từng người. Có cả Miguel Tes, kẻ từng giao chiến với cậu ở lễ hội. Gã cũng có màn thể hiện xuất sắc trong vụ bạo loạn. Tuổi tầm đôi mươi, mặt mũi ưa nhìn, trở thành nô lệ vì phạm trọng tội âm mưu tạo phản. Nếu ngay lập tức giao nhiệm vụ chỉ huy cho những người như Miguel hay Pashir, họ vẫn có thể làm được; Gowen nhận xét như vậy.

“Pashir, đứng dậy.”

Orba ra lệnh. Một người lính đã được dặn dò trước đến gần Pashir và tháo xiềng cho gã. Trong lúc Pashir còn đang ngờ vực nhìn Orba, một người lính khác đi tới, mang theo một bộ quân phục hoàn chỉnh của Mephius: áo giáp nhẹ, mũ trụ sắt và ủng.

“Của ngươi đấy.”

“Hả?”

“Ta phong ngươi làm thủ lĩnh đội chiến nô, hoặc nếu không thích nghe từ đó thì biệt đội bộ binh độc lập trực thuộc quân Cận Vệ hoàng gia cũng được. Ta cho phép ngươi được tự do đi lại trong phạm vi thành Apta. Chỉ mình ngươi thôi. Nhớ phải giám sát người của mình cho cẩn thận vào.”

“Khoan đã. Err… Điện hạ, xin chờ chút. Tại sao lại chỉ một mình tôi?”

“Ta nói rồi. Ngươi không còn là nô lệ nữa mà đã là sĩ quan chỉ huy bộ binh. Lương bổng đàng hoàng, đổi lại ngươi có trách nhiệm phải tuân lệnh ta. Nếu dám làm trái, ngươi sẽ bị trừng trị theo luật pháp của Mephius…và của ta.”

Orba cứ đi đi lại lại trước mặt Pashir. Nhóm nô lệ không ai là không sững sờ trước diễn biến này. Pashir có lẽ đã hiểu ngụ ý của Gil – hay thực ra là Orba. Mặt gã hơi đỏ lên rồi lại chuyển sang xanh xám.

Pashir được tự do, thế nhưng đôi vai gã lại phải gánh vác sinh mạng của nhóm nô lệ. Nếu dám bỏ trốn khỏi Apta, những người kia sẽ phải chịu trách nhiệm thay cho gã và sẽ bị xử tử. Ngoài ra, nhóm nô lệ cũng không còn âm mưu chống đối được nữa. Dẫu có căm thù hoàng tử Gil và Orba đến mấy thì Pashir cũng không đành lòng vứt bỏ cơ hội tự do đang treo ngay trước mũi mọi người, lại càng không dại dột đến mức gây họa làm cho mọi người bị liên lụy.

“Mira.”

Orba gọi Mira đến, lệnh cho cô giúp Pashir mặc quân phục. Bầu không khí im ắng lạ thường. Khi Pashir đã ăn vận chỉnh tề, Orba rút thanh gươm đang đeo bên hông mình ra. Xoẹt một tiếng, lưỡi gươm đã kề sát cổ Pashir.

“Ta trao cho ngươi thanh gươm này.” Orba nói nhỏ. “ Thanh gươm này dùng để giết kẻ thù. Chỉ sử dụng nó để bảo vệ bản thân và thực hiện ý chỉ của ta. Cơ mà nó cũng có thể giết ngươi đấy, tùy theo cách ngươi vận dụng như thế nào. Mạng sống, nhân cách và danh dự của ngươi.”

Pashir lặng im không đáp. Đôi mắt xếch vẫn nhìn chằm chằm vào Orba, nét mặt không giấu được vẻ ngờ vực và bất an. Tuy vậy, gã không bị dao động quá mức cần thiết.

Gã này thật khó đoán.

Một người cùng chí hướng, có tài, có khả năng lãnh đạo đám đông.

“Mira sẽ dẫn ngươi về phòng. Có giường riêng đấy, mỗi tội hơi bị cứng.”

“Điện hạ, có lẽ nào Người đã đích thân nằm thử rồi?”

Shique – người nãy giờ chỉ đứng ngoài cuộc đối thoại – đột nhiên chen ngang. Orba cười ầm lên.

“So với màn trời chiếu đất thì vẫn tốt chán. Không thể để đàn bà con gái ăn ở như thế được, đúng không nào?”

Orba giao việc lại cho quân sĩ rồi rời sân tập, lờ đi gương mặt đang đỏ lựng của Mira.

Orba đắm chìm trong công việc cá nhân, không hề để tâm đến những lời đồn đang lan tràn ở cả ngoài phố lẫn trong pháo đài.

Sáng sớm hôm sau, cậu rời thành phố đi thị sát các khu vực xung quanh Apta với Bane và một đội lính Cận vệ theo hầu. Khi hoàng thái tử đã đích thân tìm đến thì người dân các làng trong vùng dĩ nhiên phải ra chào hỏi. Trong đoàn tùy tùng của Orba, có một nhà quý tộc rất đáng chú ý. Anh ta tên là Kalgan, con trai thứ 3 của lãnh chúa Julius thành Idoro. Anh ta theo hoàng tử đi Apta và được bổ nhiệm làm quan chức quản lí tài nguyên lâm nghiệp của vùng và hiện đang nói chuyện với những người tiều phu trong làng. Kalgan cũng có kinh nghiệm trong việc khai thác và chế biến gỗ.

“Hoàng tử điện hạ, thần thấy chúng ta nên tập hợp các trưởng làng trong vùng lại để thiết lập một hệ thống chính quyền từ gốc đến ngọn.”

“Giao cho ngươi làm.”

Kalgan từng làm sĩ quan phụ trách quân nhu dưới quyền lão tướng Rouge Saian. Tuy nhiên, trong một trận giao tranh với quân Garbera cách đây hai năm, anh ta bị thương ở chân và từ đó phải rút lui khỏi tiền tuyến. Những quý tộc không có quyền kế vị thường sẽ chọn ở lại phụ giúp gia đình hoặc theo con đường nhà binh. Một nhà quý tộc bình thường, sự nghiệp không có gì ưng ý như Kalgan lại được chính hoàng thái tử đề bạt, giao cho công việc này. Trong số những quan chức có xuất thân quý tộc tại Apta, anh chính là một ví dụ điển hình.

Đây dĩ nhiên là thành quả của hoạt động thu thập tin tức của Orba tại hoàng cung. Bằng cách này, cậu đã chiêu mộ được nhiều người có ý chí phấn đấu, hết lòng vì công việc. Họ có cơ hội được hoàng tử Gil công nhận và có thể vươn lên trước những người anh em có quyền thừa kế của mình. Tất cả đều đầy nhiệt huyết.

“Có một gã này, tên là Peewee Piper gì đó…” Orba nói với Gowen trong lúc lập danh sách những sĩ quan và quý tộc sẽ theo hoàng tử đến Apta.

“Không có tài cán gì, bắn súng kém, đánh kiếm tệ, chỉ được cái mồm năm miệng mười là giỏi. Chẳng ai để ý đến y, tuy nhiên khả năng chém gió của y thì lại hữu dụng. Ta đã phái y đi tung tin đồn thất thiệt về hoàng đế Guhl. Y làm việc cực kì hăng hái và làm rất tốt. Làm cho những kẻ không được công nhận, không ai biết đến như Peewee nghĩ rằng có ai đó đang quan tâm đến mình chính là động lực cực lớn thôi thúc chúng hành động.”

“Thần hiểu ý của Điện hạ. Kinh nghiệm của cá nhân thần cho thấy điều đó rất đúng.”

Cũng nhờ có sự đồng thuận của Gowen mà cái tên Kalgan mới được chọn ra trong số vô vàn những cái tên lớn tuổi và nổi bật khác.

Orba vẫn xử sự cho giống với một thằng khờ khạo đang tận hưởng sự đón tiếp nồng ấm của dân làng.

Không thấy ai quen hết.

Đi xa hơn chút nữa là sẽ đến làng của Orba. Đương nhiên là nơi ấy giờ đã không còn, mà nếu còn thì chắc người ở đó cũng không nhận ra cậu. Dẫu vậy, cậu vẫn muốn quay về, được đặt chân về nhà, được nhìn thấy tận mắt.

Lần gần nhất là khi mình quay lại tìm mẹ.

Khi ấy, hai người bị lính Garbera tấn công và được Ryucown cứu thoát. Orba kéo tay mẹ chạy sang một làng gần đó, nơi sau này bị quân Oubary thiêu rụi.

Orba liếc mắt. Bane, kẻ đang đi tháp tùng cậu, đang vừa cười nhăn nhở vừa nhận rượu mời của dân làng. Hình như tâm can hắn không có bất cứ dao động nào khi chính đôi tay của hắn đã phóng hỏa đốt nhà của những người đang đứng trước mắt mình.

“Này, Orba.” Gowen thì thào vào tai cậu. “Sao mày lại điều Shique cùng mấy thằng khác đi phân tán ra nhiều nơi một lúc như thế? Như thế là rất nguy hiểm với lũ cướp đường lảng vảng quanh đây. Lập thành một đội tuần tra lớn không phải chắc ăn hơn à?”

Trước khi rời pháo đài, Orba đã lệnh cho Shique đưa nhiều tiểu đội nhỏ lẻ của quân Cận vệ xuống phía nam. Trong nhóm này còn có cả Pashir và Krau, cô gái nô lệ Zaj cho cậu mượn.

“Vì màn diễu phố hoành tráng của ta sẽ thu hút nhiều sự chú ý chứ sao. Ta không muốn có ai nghi ngờ mục đích hành động của Shique.”

“Mày làm như thể trong quân ta có gián điệp không bằng.”

“Không có mới lạ. Vì dân Garbera rời Apta nên mấy ngày nay thành phố rất đông người qua lại.”

“Đầu óc nhanh nhạy đấy.”

“Thôi đi – à này, ngươi có nhận thấy không?”

“Dạ?”

“Không thấy có làng nào trình báo về việc có giặc cướp hết.”

Gowen vỡ lẽ, ông nhìn Orba với ánh mắt như thể mình vừa thấy cái gì đó đáng sợ.

“Hẳn rồi, nếu băng cướp đó đủ mạnh để chặn đánh tàu buôn qua lại thì không thể nào có chuyện làng xóm quanh vùng không bị ảnh hưởng. Nếu bọn chúng thực sự không gây hại gì thì sự hiện diện của một băng nhóm có vũ trang ít nhất cũng phải khiến cho người ta lo ngại. Vậy mà hoàng tử - tân lãnh chúa của Apta – lại không nhận được bất cứ một lời trình báo nào.”

“Nghĩa là phỏng đoán của Zaj sai rồi. Bọn đó rất có thể là người Mephius chứ không phải là lũ dạt nhà từ miền tây tới đâu.

Đoàn người về tới thành phố lúc mặt trời sắp lặn. Tại cổng lâu đài, họ bắt gặp nhóm Shique. Có vẻ như nhóm này cũng vừa về tới.

“Sao rồi?”

“Sếp ơi, em mệt đứt hơi rồi.” Krau đáp. Đúng thật là cô ta trông rất mỏi mệt, nhưng ánh mắt cô ta lại rực sang khi báo cáo kết quả được đưa đến tận tay Orba.

“Ngươi làm tốt lắm. Ăn uống thoải mái đi. Pashir nữa, ngươi cũng có cố gắng.”

“Không, chuyện nhỏ ấy mà.”

Orba chợt nhìn thấy một hình ảnh kì dị. Ở một góc sân gần cổng lâu đài có nhiều thanh kiếm cắm xuống đất. Có thể đó là nơi ông thợ rèn nào đó vứt bỏ những tác phẩm lỗi của mình. Nhưng nó không đáng bận tâm. Cậu vẫn còn nhiều việc khác phải làm.

Trên một tòa tháp gần đó, Noue Salzantes đang chăm chú quan sát tình hình.

Phần 3[sửa | sửa mã nguồn]

Ngày hôm sau, Noue dẫn quân Garbera rời thành Apta. Orba và Vileena ra tiễn quân. Ngay sau đó, cậu quay lại khu vực tường phòng vệ pháo đài và leo lên một tháp để lấy góc nhìn bao quát đoàn quân đang di chuyển xa dần.

Số lượng xe hàng nhiều đến khó tin. Những đồ dùng thiết yếu hẳn đã được đưa về Garbera từ trước rồi, nghĩa là những xe hàng kia chuyên chở quân lương là nhiều. Orba bất giác nở nụ cười. Số lượng đó đã chứng minh phán đoán của cậu là chính xác.

“Orba.”

Gowen gọi cậu với vẻ mặt nghiêm nghị. Orba đáp mà không ngoảnh lại.

“Đã chuẩn bị xong hết chưa?”

“Hiện giờ thì nó đúng ý như lời mày nói. Tao cũng không muốn thấy những dự tính của mày bị sai lệch đến mức này. Giả dụ như quá trình thực hiện không có gì sai sót thì Apta...”

“Canh bạc này vốn đã đầy rủi ro ngay từ đầu rồi.” Orba khẳng định, tay vỗ vỗ lên phần vỏ của thanh kiếm đang đeo bên hông. “Thôi nào Gowen, làm cái mặt tươi tươi lên chút coi. Giống như lúc ông đưa bọn nô lệ vào đấu trường để giết nhau ấy.”

Orba nói đoạn rồi quay mặt lại. Mặt cậu hơi đỏ, ánh mắt sáng rực đầy hung hiểm. Gowen tỏ ra khó chịu.

“Nếu kế hoạch tài tình của mày bao gồm việc đem toàn bộ đao quân cơ động ra làm nghi binh thì chúng ta sẽ không có quân chủ lực ở đây. Có mưu kế là tốt, nhưng muốn mưu kế thành công thì phải có quân chủ lực. Lừa bịp kẻ địch là rất hay, có điều kế hoạch của mày lại không có trọng tâm gì hết.”

Gowen nói như thể chiến tranh sẽ nổ ra vào ngày mai, thậm chí là ngay hôm nay. Orba cũng sẵn lòng nghe những lời như vậy.

“Ở Apta phải không có quân chủ lực thì bọn chúng mới mò đến được.”

Một ngày nữa trôi qua trông êm đẹp.

Orba không cho tổ chức yến tiệc như trước nữa, tuy nhiên thái độ dễ dãi của cậu đã truyền sang cho quân lính và đêm nào chúng cũng xuống phố chơi bời. Đêm nay cũng tương tự. Hơn nữa, bọn chúng đi chơi với cung cách cực kỳ trịnh thượng. Đối với người dân Apta, họ thấy binh sĩ Garbera giữ kỉ luật tốt hơn nhiều. Cảm giác bất an dần dần lan tràn trong nhân dân.

Và rồi, tối ngày tiếp theo...

Rynas và Vrad, hai binh sĩ trực thuộc quân Giáp Đen, đang ra ngoài cổng pháo đài. Hai người đều là lính súng trường. Họ không phải đứng gác đêm nay, tuy nhiên những đồng đội đáng lẽ đang làm nhiệm vụ thì lại đang đi chơi bời. Dù sao thì cũng không có dấu hiệu gì cho thấy sẽ có kẻ địch tấn công nên hai người cũng không bận tâm gì nhiều và đang tính xuống phố uống rượu.

“Hai cậu đằng kia, lại đây giúp bọn này một chút được không?”

Một nhóm lính Cận vệ hoàng gia đang ngồi quanh một cái bàn đặt trong vườn cất tiếng gọi.

“Các anh cần gì à?”

Biết rõ phía bên kia chỉ là bọn cựu nô lệ, Rynas không thèm che giấu vẻ khinh khi trên nét mặt. Dẫu vậy, anh vẫn lịch sự trả lời.

“Bọn này đang thiếu mấy chân đánh bài menko. Đánh cùng không?”[2]

“À không, bọn tôi đang...”

“Bọn tao được hoàng tử điện hạ chu cấp kha khá tiền chiến phí. Đánh một ván thôi cũng được. Các chú thấy sao?”

Gã cận vệ lôi ra một cái túi da rồi thả cái bịch xuống bàn. Rynas và Vrad quay ra nhìn nhau. Đương nhiên rồi, phải có tiền thì mới ăn chơi được.

“Nghe hay đấy.”

Vrad gật đầu và Rynas cùng hùa theo.

“Phải thế chứ.”

Viên cận vệ, người có tên là Aeson, mỉm cười và kéo ghế ra mời ngồi.

Tại vùng mỏ Tsaga miền nam Apta, một chiếc phi thuyền đơn độc đang di chuyển vượt qua hệ thống các khe núi nhằng nhịt như mê cung này. Chiếc phi thuyền lớn ngang cỡ tuần hạm chỉ bay tà tà cách mặt đất hơn chục mét. Bầu trời và mặt đất đều nhuốm một màu sắc nặng nề sau buổi hoàng hôn. Không có động tĩnh gì đến từ sinh vật sống ngoại trừ những tiếng đập cánh hoảng hốt của bầy chim. Tuy nhiên, trên thực tế lại có một nhóm người đang ẩn nấp. Họ cẩn trọng nhô đầu ra ngoài vách núi, nhìn chiếc phi thuyền bay ngang qua ngay dưới mũi. Tất cả đều cầm sẵn súng trong tay, bên cạnh là phi cơ nhỏ sẵn sàng, chỉ cần có lệnh là có thể cất cánh ngay được. Nhìn bề ngoài thì nhóm này trông như một băng cướp đang rình tấn công tàu, nhưng rốt cuộc họ lại chọn án binh bất động, chỉ nín thở nhìn con tàu bay đi khuất trong im lặng.

Một khoảng rừng rộng lớn trải dài từ phía bắc mỏ Tsaga cho tới tận thành Apta. Thường thì khu vực này rất ít người lai vãng, vậy mà không hiểu vì sao lại có một số lượng lớn những bóng đen đang di chuyển với súng và gươm đeo bên hông. Họ ăn bữa tối đã chuẩn bị sẵn, chỉ là vài món đồ khô đơn giản, cũng không nhóm lửa để tránh tạo khói. Những người này tụ tập lại, hạ giọng trò chuyện, không đèn đuốc, trông rất đáng sợ. Nếu có ai đó tình cờ trông thấy, ắt hẳn người đó phải phát hoảng, tưởng rằng kia là lũ ma rừng đang mở tiệc.

Và rồi...

Cùng lúc ấy, tại pháo đài Apta, Vileena Owell đang ngồi ngoài ban công phòng của mình. Từ đây có thể thấy cánh rừng ở xa xa về phía nam dưới ánh sao. Gió thổi mơn man trên mái tóc cô. Vileena thở dài.

Hoàng tử và Hou Ran.

Cô không thể nào quên đi được cảnh tượng mình đã nhìn thấy khi đoàn quân bị giặc cướp tấn công trên đường đến Apta. Nụ cười mà Gil Mephius dành cho cô gái đó là thứ cô chưa từng thấy bao giờ. Qua dò hỏi, cô được biết Hou Ran gia nhập đội Cận Vệ hoàng gia từ sau vụ việc ở thung lũng Seirin, vậy mà hai người lại tỏ ra là chỗ quen biết lâu năm.

Nếu ta nói với Theresia, thể nào bả cũng tưởng đây là chuyện ghen tuông kiểu đàn ông đàn bà cho xem.

Lúc ấy, hoàng tử đã đặt trọn niềm tin vào Ran. Giữa vòng lửa đạn, lũ rồng có nguy cơ mất kiểm soát, anh ta vẫn tin là Ran, bằng cách nào đó, có thể xử lý được. Vì thế nên anh ta mới đích thân đem quân đi truy quét bọn cướp. Có lẽ nào đó chính là lí do khiến Gil nở nụ cười như vậy khi hai người gặp lại?

Vileena nhận thấy mối quan hệ này có hơi phi thực tế. Cô không hiểu vì lí do gì mà tên hoàng tử bí hiểm và khó đoán kia lại đi tin tưởng Ran. Cô tự hỏi liệu sau này mình có được như cô ta hay không. Mà nếu được, liệu cô có thể tùy ý sai khiến hoàng tử được không?

Hiện thời, hoàng tử Gil lại tiếp tục làm những việc quái gở. ‘Có khi nào thái độ tung tăng tung tẩy của hắn là thật chứ không phải giả bộ?”, cô nghĩ. Có điều, sau hàng tá lần bị Gil làm cho kinh ngạc, quan điểm của Vileena về hoàng tử đã thay đổi.

Mình không được phép coi thường anh ta.

Điều này cũng giống như trong lá thư cô gửi cho ông nội mới đây. Cũng không lạ gì khi thuộc hạ của Ax Bazgan để yên cho dòng người tự do ra vào thành Apta. Cô có thể mường tượng ra đây là chiêu bài dụ kẻ địch buông lỏng cảnh giác của Gil.

Nhưng anh ta sẽ được lợi gì khi bọn chúng lơ là cảnh giác chứ? Nếu quân ta đông gấp đôi quân địch thì còn hiểu được, đằng này... Đáng lí ra anh ta phải ra vẻ sao cho bố phòng của thành phố là vững như bàn thạch mới đúng chứ.

Vô số những nghi vấn. Vileena đã nhiều lần tự dặn mình nên tin tưởng hoàng tử lần này xem sao, ngặt nỗi cứ nghĩ đến điều đó là đầu óc cô lại rối tung lên.

Mình có phải là con rắn độc xứ Garbera nữa không hay đã là cô vợ của hoàng thái tử, đã quen với xứ Mephius này rồi?

Đôi chân Vileena run rẩy không vững, cảm giác đó truyền vào tận tân can cô. Mọi chuyện có phải dễ dàng hơn biết bao nhiêu nếu hoàng tử đúng thực là một kẻ yếu vía có thể dễ dàng thao túng. Điều gì đang khiến cô lưỡng lự?

Argg. Không thể chịu được. Vileena ta đay sao lại có thể chịu thua như thế này... Thái thượng hoàng sẽ trách mắng ta cho xem.

Từ nhỏ, Vileena vẫn luôn tin rằng nếu mình sinh ra là hiệp sĩ, cô sẽ có kiếm thuật cao siêu hơn bất cứ hiệp sĩ nào, có chiến lược tài giỏi hơn bất cứ vị chỉ huy nào, phò trợ thái thượng hoàng, lập công trạng vượt xa sự kì vọng của phụ vương, đưa Garbera lên vị thế cường quốc của lục địa.

Không những không thể chấn chỉnh một tên hoàng tử bị đồn đại là đồ ngu xuẩn để giúp ích cho tổ quốc, ta thậm chí còn bị hắn vờn quanh.

Cảm giác thấm thỏm và mất kiên nhẫn đang bành trướng trong lồng ngực nhỏ bé của cô.

Vileena cũng rất muốn trở về Garbera, đến nỗi cô chỉ muốn nhảy lên phi thuyền, bay suốt đêm về gặp ông nội. Ông ắt sẽ nổi giận quát: ‘Đã bỏ chạy rồi, sao con còn dám mặt dày quay về đây?’ Cô không bận tâm. Cô muốn về gặp gia đình, gặp cha mẹ, gặp ông, thậm chí là muốn được nghe họ trách mắng.

Sao mình lại thành ra thế này?

Một cô bé cô đơn yếu ớt được nuông chiều.

“Nhìn công chúa như thế này...” Giọng Theresia vang lên từ phía sau. “...thật không khác gì một thiếu nữ tuổi trăng rằm đang dằn vặt trong những nỗi niềm của tuổi mới lớn.”

“Ta chỉ là một cô gái bình thường, không có gì đặc sắc thôi mà. Không cần ngươi phải nói.”

“Ai da, nói vậy thật không giống công chúa chút nào. Mau vào thôi, trà đã pha xong rồi.”

“Này Theresia, thực sự thì ta nên làm gì bây giờ?”

Ánh mắt Vileena đang ngước lên nhìn ánh sao trên trời. Câu hỏi của cô nghe thật xa xăm.

“Chà, người duy nhất có thể hiểu được chỉ có chính Người mà thôi, công chúa à.”

“Ta cũng muốn hiểu cảm xúc của cá nhân mình lắm chứ. Có điều... hình như có cả tá những [ta] khác bên trong ta, làm ta đau cả đầu. Mỗi [ta] lại muốn một thứ khác nhau. Ta không biết đâu mới thực sự là bản thân mình nữa.”

“Vậy nghĩa là công chúa sắp trở thành người lớn đấy. Thần rất đau lòng khi phải nói điều này, rằng [cái tôi] trong sáng thời thơ ấu của Người đã biến mất rồi.”

“Cái tôi...”

Vileena lặp lại từ đó rồi đột nhiên ngừng bặt.

“Sao vậy ạ?”

“Không... ta chợt nhớ hồi xưa thái thượng hoàng từng nói một câu tương tự, rằng con người ta không thể giữ nguyên [cái tôi] bẩm sinh được, vì đến một lúc nào đó, những [cái tôi] khác sẽ xuất hiện. Một...hai...thậm chí là hàng chục [cái tôi] khác. Chúng được sinh ra để đáp lại những trách nhiệm mà người ta phải mang.”

Hồi ấy Vileena còn quá nhỏ để hiểu ý nghĩa của nó. Nhưng giờ nghĩ lại, chẳng phải thái thượng hoàng đang giáo dục cô về bổn phận của thành viên hoàng tộc hay sao?

Trong khi đang cố nhớ lại, Vileena đột nhiên cảm thấy có chấn động dưới chân khiến cô bị mất thăng bằng. Ngay sau đó, một cột khói bụi bốc lên ở khu vực cổng thành chắn lối vào khu dân cư.

“Công chúa điện hạ?”

Nhận thấy có sự bất thường, Theresia khẩn trương chạy tới. Vileena vẫn đang đứng yên tại chỗ, mắt mở lớn.

“Kia là...”

Trong khoảng rừng tối mù mịt gần cổng nam xuất hiện một vài ánh lửa lập lòe.

Quân địch.

Nhất định vừa rồi là ánh đuốc của chúng. Ngọn lửa kia uốn cong thành hàng dài như con rắn đang trườn ra khỏi rừng. Bọn chúng đã bí mật ém quân ở đó. Tuy nhiên, khi Vileena còn đang nghĩ đến việc này thì cô chợt nghe thấy hai, ba tiếng pháo nổ vang rền.

“Có địch tấn công! Có địch tấn công!”

Màn đêm tĩnh mịch ngay lập tức bị xé toạc bởi những tiếng gào thét.

“Cổng thành bị đánh bom!”

“Mau đi lấy ngựa!”

Pháo đài Apta vang lên những tiếng quát thét. Khu dân cư cũng trở nên rúng động, người dân chứng kiến cảnh từng tốp lính chạy hộc tốc lên tường thành. Buổi tối bình yên đã bị phá vỡ, đến cả làn gió hiền hòa cũng biến thành cơn gió giật rát da rát thịt.

“Công chúa điện hạ! Người không sao chứ?”

Một viên Cận vệ hoàng gia – Shique – chạy tới.

“Quân đội Mephius đang làm gì?”

Vileena không màng đến an nguy của bản thân mà lại chất vấn Shique về đạo quân đang công thành.

“Sao các ngươi lại để bọn chúng áp sát dễ dàng như vậy? Quân canh cổng thành đâu rồi? Còn đội phi thuyền trực chiến thì sao?”

“Công chúa điện hạ, tạm thời xin hãy đi theo thần. Thần có nhiệm vụ phải đưa Người đến nơi an toàn.”

“Ta không sao hết. Quan trọng hơn là giờ ta phải đến bãi phóng phi thuyền. Phải đánh thức quân-”

Vileena nói to, dùng sức giằng khỏi tay Shique.”Hửm?” Đôi lông mày thanh tú của cô đột nhiên nhíu lại. Tiếp tục có thêm một tiếng pháo nổ.

“Này Shique, ngươi đến đây hơi bị quá nhanh đó.”

“...”

“Đừng nói là...”

Khi Vileena ngoảnh lại, ánh lửa mang hình hài tựa con rắn kia đã đến trước vòng tường bao quanh thành phố.


Một nhóm chiến binh từ trong rừng xông ra, đầu đội mũ chóp nhọn che kín mặt, trên người mặc loại áo giáp đặc trưng của người Zerdia. Trọng pháo được đặt trên một quả đồi trong rừng và đang nã đạn vào cổng nam và các lô cốt phòng ngự phía đông nam. Đường phố và pháo đài đều rơi vào tình trạng náo loạn vậy mà vẫn chưa thấy quân Mephius xông ra chặn đánh.

Natokk – chỉ huy trưởng của đạo quân tấn công – nở nụ cười bên dưới mũ trụ. Ông có nước da sáng màu, mặt nhòn nhọn – những đặc điểm thường thấy ở người Zerdia.

“Tin thám báo rất chuẩn xác. Bọn Mephius ngu si đần độn chỉ lo ăn nhậu suốt ngày thôi. Chắc giờ chúng nó vẫn còn đang ngái ngủ.”

Có dấu hiệu cho thấy quân Mephius đang tập hợp lực lượng hòng chống trả, nhưng một đòn phủ đầu nhanh gọn sẽ xử lí chúng.

Natokk ra tín hiệu gọi pháo binh bắn cấp tập. Một đoạn tường bao bị bắn thủng lỗ, tháp canh bảo vệ cổng thành đổ sập. Tiếng gào thét của người dân trong thành vang đến tận tai Natokk. Ông tháo dây đai buộc vỏ kiếm và rút ra một thanh gươm cong. [3]

“Ta sẽ dẫn quân chủ lực đi đánh cổng nam. Shadam, dẫn một đội lính súng và bộ binh sang cánh phía đông dàn trận. Chặn đánh bất cứ tên địch nào xuất hiện.”

“Rõ!”

Phó tướng của Natok đang ở ngay bên cạnh ông, mặt mũi ông ta cũng đỏ phừng phừng như lửa.

“Vừa đánh vừa lựa tình hình, nếu bị dồn ép thì cứ rút lui vào rừng.”

Ông đã sớm biết về tình trạng thiếu binh lực của pháo đài Apta. Những gián điệp trà trộn trong thành phố đã làm tốt nhiệm vụ. Garbera đã rút quân, lực lượng còn lại trong thành Apta có khả năng còn không đạt đến 500 người. Quân công thành của Natokk chỉ có khoảng 300 nhưng viện binh sẽ sớm đến. Chiếc phi thuyền chở quân đến đây đã vòng về căn cứ và sắp trở lại với đầy đủ binh lính và quân nhu. Cánh quân này sẽ di chuyển về hướng bắc, men theo vùng rừng phía đông Natokk và từ đó sẽ tổ chức công thành. Nếu quân Mephius bị Natokk dụ xuống phía nam thì bọn chúng sẽ bị đánh tập hậu.

Ngài quân sư Ravan-dono quả là tài giỏi. Nội trong đêm nay thôi, chúng ta sẽ bình định được pháo đài Apta.

Theo như những gì Natokk thấy thì phía bên kia pháo đài Apta đang chìm trong hỗn loạn. Những nhóm quân bộ binh đang hộc tốc di chuyển đều chỉ được vũ trang nửa vời; kỵ binh đóng chốt ở cổng đông và cổng nam cũng không thể ứng chiến vì bị đám đông dân chúng đang tháo chạy làm vướng lối.

Cuối cùng các ụ pháo ở phía tây nam Apta cũng bắt đầu bắn trả, nhưng cuộc đấu pháo sẽ không kéo dài lâu. Quân tấn công đã phá được cổng chính, xông lên trên đồi, băng qua con hào và xâm nhập vào trong lâu đài.

Khi đã vào trong thành, cũng không lạ gì khi thấy lính Mephius đang ùa xuống cầu thang trong trạng thái hoảng hốt. Tuy có binh lực và hỏa lực vượt trội nhưng bọn chúng vẫn không phải là đối thủ của quân Natokk. Một...hai... đến phát súng thứ mười thì đám lính đã mất hết sĩ khí, quay ra bỏ chạy tháo thân.

“Thế này... xem ra chúng ta còn không cần đến đạo quân thứ hai nữa.”

Không cần phải mất công dùng vũ lực để phá cánh cổng thứ hai làm gì. Natokk dự định sẽ lần theo các thông đạo của pháo đài, tìm đến chỗ đặt trọng pháo và dẹp bỏ lực lượng pháo binh địch. Nếu quay pháo vào trong thành phố và bắn thì loạn sẽ càng thêm loạn.

Natokk cử một biệt đội tinh nhuệ đến đó trong khi bản thân cùng đội chủ lực sẽ giao chiến với địch ở khu vực cổng thành. Tuy nhiên, rất nhanh sau đó đội tinh nhuệ cử người về báo rằng họ phải đấu súng với một phi thuyền địch vừa xuất hiện. Lính bộ binh chạy rầm rập trên tường thành cho thấy chúng cũng đang đến cứu nguy cho các ụ pháo.

Quân địch đã bắt đầu hành động. Vừa có tin báo lính bộ binh Mephius đang áp sát từ phía chính diện. Nhưng chừng này vẫn còn trong phạm vi cho phép. Phương án cho quân đánh trực diện đã được cân nhắc, tuy nhiên Natokk không phải là loại chỉ huy kém cỏi chỉ vì chút hứng khởi cá nhân mà bỏ quên nhiệm vụ. Phe đang đánh giá thấp đối phương không phải là ông mà là bọn Mephius.

“Được rồi, vừa bắn vừa rút lui. Gọi pháo binh bắn yểm trợ thêm một phát nữa.”

Natokk khẩn trương ra lệnh, đưa quân lui khỏi cổng nam. Một nhóm quân địch xông ra ngoài thành, có lẽ chúng nghĩ mình đã cầm chắc chiến thắng. Đây là lần đầu tiên gươm giáo hai bên trực tiếp va chạm. Tên lính tiên phong của chúng khá mạnh. Hắn bước lệch sang một bên, né đòn đâm từ hai người lính của Natokk và vung kiếm chém vào ngực và cổ họ.

Natokk vừa chỉ đạo quân sĩ đánh giáp lá cà vừa ra hiệu lệnh hợp binh với đội lính đang canh phòng ở phía đông vừa tính toán đường thoái lui.

Mọi việc đều diễn ra theo đúng kế hoạch.

Chương 4: Tử thủ Apta.[sửa | sửa mã nguồn]

Phần 1[sửa | sửa mã nguồn]

Một nhóm kỵ sĩ đang băng rừng về phía nam, hướng về thành Apta nơi đang xảy ra chiến sự. Tất cả đều đang gò mình trên lưng ngựa, phi nước đại với vận tốc xé gió.

Có khoảng ba trăm kỵ sĩ. Việc cưỡi ngựa chạy xuyên rừng trong đêm tối như thế này là bất khả thi nếu không quen thuộc địa thế. Họ đã vạch sẵn tuyến đường từ trước, thậm chí còn bỏ công chặt bớt cây cối vướng lối, chờ đợi thời khắc này.

“Yah!”

“Hây!”

Đoàn người lặng lẽ di chuyển, chỉ trừ vài tiếng kêu thúc ngựa tăng tốc. Cơ bắp của lũ ngựa giật giật. Theo mỗi nhịp nhấp nhô của cơ thể chúng, những thanh trường kiếm đeo bên hông kỵ sĩ hay giáo mác giắt nơi yên ngựa lại va vào áo giáp, tạo thành tiếng kêu leng keng.

“Hửm?”

Kỵ sĩ dẫn đầu đột nhiên nhấc đèn lồng giơ lên.

“Dừng!”

Anh ta giật dây cương, quát to.

Đoàn người đã đến vùng rừng thưa dẫn ra vùng đồng bằng. Tại đây họ bị chặn đầu bởi một nhóm người tay cầm đèn lồng. Nhóm này đều mặc áo choàng, đội mũ trùm, nhìn bề ngoài không thể xác định được nhân dạng.

“Ai đó?” Người đi đầu cao giọng hỏi.

Những kỵ sĩ phía sau anh ta đều đã cầm sẵn súng và giáo trong tay. Bầu không khí nhất thời chỉ vang lên tiếng ngựa thở phì phò. Và rồi...

“Các ngài là người Garbera phải không?”

“Cái gì?”

Bỗng nhiên bị vạch mặt, đoàn kỵ sĩ đâm ra kích động. Người dẫn đầu – Noue Salzantes – khoát tay trấn an họ.

“Và các vị là?”

“Salzantes-dono, chúng tôi chờ ngài đã lâu.” Một người ở phía bên kia lên tiếng, bỏ ngoài tai câu hỏi của Noue. “Chắc hẳn là ngài đã hiểu về nhiệm vụ của chúng tôi rồi.”

Noue hơi hé môi nhưng không đáp. Gương mặt ưa nhìn vượt xa người thường của anh ta không lộ chút biểu cảm nào. Dưới ánh đèn nhập nhoạng trong đêm tối, diện mạo đó trông thật đáng ngại.

“Chúng ta có chung một kẻ địch.” Người đàn ông đội mũ trùm nói bằng giọng vô cảm. “Nếu ngài không chê, xin hãy cho phép chúng tôi được đi cùng.”

Quân Mephius thuận thế truy kích, lần lượt ùa ra khỏi pháo đài Apta. Đạn bắn xối xả từ trên phi thuyền và các lô cốt phòng ngự.

“Lui vào trong rừng! Bọn chúng sẽ không thể sử dụng phi thuyền được nữa.”

Natokk vừa cho lính súng bắn bọc hậu vừa cho lui binh. Xem ra quân bộ binh Mephius có kha khá những cá nhân thiện chiến, có điều bọn chúng lại có vẻ không quen với việc phối hợp đội ngũ nên chiến thuật vừa đánh vừa lùi cũng không gặp phải nhiều khó khăn.

Đệ nhất hoàng tử của Mephius – Gil Mephius.

Natokk lẩm nhẩm tên của thủ lĩnh quân địch. Một cái tên mới nổi được biết đến khắp xa gần. Tuy nhiên, trong trận hỗn chiến này, tài cán của hắn cũng chỉ được bấy nhiêu. Rốt cuộc y vẫn là một đứa bé khờ dại được nuông chiều. Ngược lại, Natokk đã bao lần vào sinh ra tử nơi chiến địa. Sự khác biệt về kinh nghiệm qua những trận quyết chiến một mất một còn là quá lớn.

Gươm giáo va chạm, đạn găm xuống mặt đất, máu tuôn. Quân Mephius đang lấn tới. Hiện giờ mọi việc vẫn đang diễn ra theo đúng kế hoạch. Hoàn hảo.

Và...

Đến rồi.

Nét hân hoan hiện ra trên mặt Natokk. Những tiếng hò reo vọng lại từ phía bắc Apta. Cánh quân thứ hai đi vòng đánh tập hậu vào cổng bắc của pháo đài cuối cùng cũng hành động, tạo thành thế gọng kìm. Tin chắc chiến thắng đã gần kề, Natokk bắt đầu khoát kiếm theo một vòng cung, hiệu lệnh tổ chức phản công.

“Cái gì!?”

Nhưng chỉ vài tích tắc sau, niềm hân hoan của Natokk đã bị nhuộm đen bởi cảm giác bất an.

Chạy men theo tường thành, một đội kỵ binh vừa xuất hiện ở hướng bắc. Đó không phải là viện binh của Natokk. Bọn chúng mang quân kỳ Garbera.

Đội kỵ binh chạy xuyên qua hàng ngũ quân Mephius và lao tới tấn công quân Zerdia. Natokk bắt đầu hoảng loạn.

Không thể nào! Quân Garbera đã rời Apta được hai ngày nay rồi cơ mà!?

“Rút lui!”

Không được lãng phí thêm một giây nào. Lui vào trong rừng và quân Zerdia sẽ có thể triệt tiêu một phần khả năng truy đuổi của kỵ binh và phi thuyền địch. Dẫu đang trong thảm cảnh nhưng lính của Natokk vẫn chung sức phối hợp, vừa đánh vừa rút. Quân Mephius đang bám đuổi ngay sau gót họ.

“Chỉ huy, hãy để chúng tôi cản hậu.”

Một vài người hô hào đầy quyết tâm rồi vòng lại chặn đánh quân địch. Tiếp theo đó là hàng loạt những tiếng vũ khí va chạm ngay sát bên tai Natokk. Ông cắn môi ra lệnh cho những.

Thật không ngờ là bọn chúng lại liên kết chặt chẽ với quân Garbera đến mức này.

Hai phe Mephius và Garbera đã gây chiến với nhau suốt mười năm ròng. Có lẽ do đã mệt mỏi vì cuộc chiến hao người tốn của nên chúng mới bắt tay làm đồng minh, tuy nhiên mối quan hẹ này nhất định là không bền vững. Ai có thể ngờ được là bọn chúng cố ý mở cờ gióng trống ra đi nhưng trên thực tế lại đem quân đi ẩn nấp chờ quân Zerdia đến chứ?

Mình bị đọc thấu rồi. Natokk nghiến răng nghĩ. Điều ông lo sợ vừa trở thành hiện thực ngay trước mắt.

“Dừng lại!”

Lần này, đến lượt đường rút lui của quân Zerdia bị mai phục. Binh lính dàn hàng ngang trên mỏm cao, súng ống sẵn sàng. Kẻ vừa cất giọng là một gã đàn ông đeo mặt nạ sắt.

“Viện binh của các ngươi không đến đâu. Chiếc phi thuyền đã bị quân ta bắn hạ, đám tàn quân chạy bán mạng về Taulia hết rồi. Không ai đến cứu các ngươi đâu.”

Miệng Natokk hơi há ra, như thể sắp gào lên. Phản ứng theo biểu cảm của chủ tướng, phó tướng Shadam rút súng ra nhắm vào gã đeo mặt nạ kia. Nhưng rồi Natokk lại hạ tay ông ta xuống.

“Chỉ huy!”

“Đủ rồi. Hắn ta không nói dối.”

Đã biết về chiếc phi thuyền cũng như cánh quân thứ hai nghĩa là mọi đường đi nước bước của quân Zerdia đều đã bị địch nắm bắt cả rồi. Mới nãy thôi Natokk còn đinh ninh là chiến thắng đã nằm trong tầm tay, đến giờ mới nhận ra mình là con chuột sa bẫy.

“Gậy ông đập lưng ông rồi...”

Cuối cùng, chính kẻ đi lừa lại bị lừa. Natokk thả rời vũ khí xuống đất rồi nói:

“Ta - người đã gây chiến và đem quân đến đánh các ngài – không đặt điều kiện gì cho bản thân hết. Chỉ có điều, nếu được, xin hãy đối xử khoan hồng với người của ta.”

“Được thôi.”

Người đàn ông đeo mặt nạ gật đầu chấp thuận.

Orba lẳng lặng nhìn xuống, nhìn quân lính Zerdia hạ vũ khí đầu hàng và bị bắt giữ. Trận chiến đã diễn ra đúng theo kịch bản của cậu chứ không phải của bọn chúng.

Cùng lúc đó, một chiếc phi thuyền bay tới. Trên thuyền là Gowen, viên sĩ quan của đội Cận vệ hoàng gia chịu trách nhiệm đối phó với đợt tấn công nhắm vào cổng đông của địch. Ông nhảy xuống gặp Orba.

“Quả đúng như dự đoán của mày.”

“Ờ. Khi quân Garbera vừa đi khỏi chính là thời cơ lí tưởng để tập kích. Còn nữa, nếu bọn chúng không mò đến thì việc ‘Ax Bazgan muốn chiếm thành Apta’ sẽ trở thành tin đồn vô căn cứ.”

“Và mày còn nhìn thấu cả sách lược lẫn đạo quân tiếp viện của chúng nữa.”

Sai khi phân tích những thông tin do Zaj Haman cung cấp, Orba nhận định rằng quân Taulia sẽ tiếp cận Apta qua vùng mỏ Tsaga ở phía nam. Bọn chúng chắc chắn sẽ dùng phi thuyền để chở quân và sẽ thả quân tại vùng rừng phía nam thành phố.

Orba lệnh cho những người quen thuộc với vùng mỏ Tsaga – Pashir và Krau – đến đó dò xét và lập bản đồ chi tiết. Kế hoạch ban đầu vốn là đem phần lớn binh lực ra lập một ổ mai phục, tuy nhiên trong trường hợp quân địch đánh theo hướng khác thì lúc đó pháo đài sẽ hoàn toàn bỏ ngỏ, đồng thời cũng không có địa điểm nào cho phép dàn một đạo quân lớn chờ sẵn địch.

Vì thế nên Orba chọn sẽ đích thân dẫn một nhóm vài chục tay thiện xạ đến mai phục ở hẻm núi. Thông qua phi thuyền truyền tin, cậu phát hiện kẻ địch chỉ dùng một tàu, nhưng chừng ấy binh lực là không đủ để công thành.

Chia quân ra chở theo hai đợt à?

Đến lúc này thì Orba đã có thể nhìn thấu ý đồ của địch. Cậu hạ lệnh chờ thời cơ bắn hạ con tàu đó trong đợt chuyển quân thứ hai.

Con tàu đang lặng lẽ di chuyển qua khe núi đột nhiên bị bắn tới tấp. Trong hẻm núi chỉ có duy nhất một vị trí cho phép đặt trọng pháo nhưng tàu địch ắt hẳn đã phải tháo bớt giáp trên thân tàu để đảm bảo đủ nhẹ cho việc tải quân cũng như cân bằng cho động cơ xả Ether. Ở khoảng cách cực gần, súng đạn bình thường cũng có thể bắn thủng được.

Chiếc phi thuyền Taulia rơi vào rối loạn trước cuộc tấn công bất ngờ. Binh lính phải cố hết khả năng mới có thể mở các ổ pháo trên thân tàu và bắn bừa ra ngoài. Con tàu vừa bắn trả vừa quay đầu tháo chạy theo lối cũ.

Orba cũng không mạo hiểm đuổi theo. Cậu dẫn quân quay lại Apta ngay sau đó.

“Biết trước là Noue sẽ đem viện binh đến nên mày mới dàn quân chờ sẵn ở đây à?” Ánh mắt Gowen nhìn Orba đầy nghi hoặc.

“Cứ như thể việc này đã được dàn xếp từ trước hết rồi, nhưng kỳ thực thì mày và Noue còn chẳng giáp mặt nhau ở Apta được mấy lần.”

“Nếu đúng thế thật thì nó còn trôi chảy hơn nữa kìa.” Orba bật cười, điệu cười thoải mái đến lạ. “Chỉ là, tôi biết Noue đang suy tính làm thế nào để tôi mắc nợ hắn một món nợ ân nghĩa. Người tài giỏi như hắn chắc chắn cũng đã biết về các động thái nhắm vào Apta của Ax Bazgan và cũng thừa hiểu khi nào là thời cơ tốt để tấn công.”

Số lượng quân lương có phần hơi quá lố mà Noue mang theo khi rời Apta chính là minh chứng. Anh ta làm bộ như đang trở về Apta nhưng thực ra là đem quân vào rừng ẩn nấp, chờ Ax hành động. Vì thế nên Orba mới cho lính Cận Vệ chờ sẵn trên đoạn đường quân Garbera đã đi, dẫn đường và hướng dẫn họ chọn thời điểm thích hợp nhất để ra tay, dồn quân Taulia vào chân tường.

“Tạm không nhắc đến tài năng của Noue, làm đéo gì có chuyện mày và hắn có thể ngang cơ nhau như thế chứ.”

“Thì...đồn đại này, tin tức này, cuối cùng là thêm chút trực giác này.”

Tao đéo hiểu gì hết trơn. Nét mặt Gowen nói vậy.

Không lâu sau, đội hiệp sĩ Garbera cũng đến. Người đi đầu đương nhiên là Noue Salzantes. Gã xuống ngựa, đến trước mặt Orba và cúi đầu chào. Orba đáp lễ và cùng Noue đi xuống khỏi mỏm cao.

“Ngài là Orba-dono phải không? Tôi dám nói là mình đã biết đến đại danh của ngài ở Solon nhưng chắc hẳn là ngài chưa biết tôi. Bản thân tôi cũng từng cổ vũ cho ngài ở đại đấu trường nên mới cho rằng mình có quen biết với ngài. Thật thất lễ.”

Cổ vũ’ hả? Mày có đang lầm lẫn với từ ‘chửi rủa’ không thế?

Hoàng tử Gil và tên đấu sĩ mặt nạ Orba chính là hai tên thủ phạm đã phá nát đại kế của Noue.

“Có điều, lần này tôi cũng phải ngả mũ bái phục ngài. Tôi thực sự không biết các ngài có thể làm được gì với chừng ấy binh lực, lại càng không thể tưởng tượng ra được là các ngài lại có thể lừa quân địch chui đầu vào rọ một cách thần sầu như thế.”

“Được như vậy một phần cũng nhờ có công tương trợ của Ngài Noue và các hiệp sĩ Garbera.”

“Khi chính nhất cử nhất động của chúng tôi cũng bị các ngài nắm rõ như lòng bàn tay ư? Tôi đành phải coi đây là lời khen khách sáo vậy.”

“Cũng nhờ có lòng tin của Hoàng tử điện hạ đối với Garbera cũng như tinh thần hiệp nghĩa của ngài nữa, ngài Salzantes à.”

Nét mặt Gowen, người nãy giờ chỉ lẳng lặng đi cùng, trông như đang nín cười. Những lời vừa rồi của Orba không phải là chủ ý của cậu.

“Hừm.” Noue gật đầu. Nét mặt y lộ vẻ mỏi mệt, có lẽ là do phải che giấu biểu cảm. “Thôi vậy. Nhưng còn việc này quan trọng hơn, tôi muốn được yết kiến hoàng tử Gil.”

“Đã rõ. Các vị hiệp sĩ đây nữa, xin hãy về thành Apta nghỉ qua đêm.”

“Xin cảm ơn.”

Orba nói là sẽ ‘về trình báo lại cho hoàng tử’ rồi leo lên chiếc phi thuyền đang chờ sẵn. Phi công nhận lệnh rồi cho tàu nhẹ nhàng cất cánh.

Có bao nhiêu người bị thương đang quằn quại, hay tệ hơn, đã thành những xác chết nằm rải rác trong mảnh rừng dưới chân cậu? Cổng pháo đài cũng bị phá hoại nặng nề. Phe phòng thủ Mephius chịu nhiều thương vong hơn phe tấn công Zerdia.

“...”

Một cảm xúc mơ hồ dấy lên trong lòng Orba. Cậu dập tắt nó trước khi nó kịp thành hình.

Ta biết chứ.

Ánh mắt cậu nhìn thẳng về phía trước trong khi tiếng hò reo chiến thắng của đội lính bộ binh – đội chiến nô – những kẻ đã xông ra ngoài cổng thành, vang văng vẳng vào tai.

Ta biết. Vì thế nên ta sẽ không nói gì cả. Không viện cớ.


Phần 2[sửa | sửa mã nguồn]

Orba lui về phòng và nhờ đến sự trợ giúp của cậu người hầu Dinn để lại hóa thân làm hoàng tử Gil. Chàng hoàng tử rảo bước trong sân pháo đài, tấm áo choàng phấp phới sau lưng đầy oai vệ.

“Hoàng tử điện hạ.”

“Hoàng tử Gil!”

Trông thấy hoàng tử xuất hiện ở một hành lang dẫn ra khu dân cư, người dân thành phố hò hét gọi tên ngài, vẫy tay chúc mừng chiến thắng. Đêm đã khuya nhưng ai nấy đều tỉnh rụi sau hàng loạt những biến cố dồn dập. Nào là đánh bom, tập kích rồi sau đó quân Mephius lật ngược thế cờ và giành thắng lợi. Tất cả đều diễn ra chỉ trong chớp mắt khiến cho không ai kịp hiểu đầu đuôi.

Orba mỉm cười vẫy tay đáp lại đám đông, đồng thời cũng trừng mắt với đám binh sĩ đang ngơ ngác nhìn cậu.

“Trong suốt trận chiến, ta không thấy bất cứ tên lính chính quy nào có nhiệm vụ túc trực đêm nay có mặt tại vị trí chiến đấu...”

Orba tức giận chửi mắng. “Súng và gươm chúng bây đeo bên hông là đồ trang sức hết đấy phỏng? Nếu vậy, ta sẽ lột trần các ngươi ra và đem treo lên trên tường thành một thể cùng với đống trang sức kia luôn!”

Orba đi thẳng về hướng tháp tây, bỏ lại đằng sau đám binh sĩ bị lời nói của cậu làm cho bủn rủn chân tay. Noue Salzantes đang chờ cậu tại căn phòng trên đỉnh tháp.

Orba xưng danh rồi bước vào. Noue đứng dậy thi lễ. Nét mặt anh ta có đôi chút ngạc nhiên khi thấy ‘hoàng tử Gil’ không có ai đi tháp tùng.

“Như thế này dễ nói chuyện hơn.” Hiểu cảm giác của Noue, Orba nói luôn. “Ngài có muốn uống gì không?”

“Thưa, không. Nếu được, chúng ta nên xong việc rồi hãy uống.”

“Ừm.” Orba gật đầu. Cậu lệnh cho viên hầu đang ở bên cạnh Noue lui đi. Vậy là trên tháp chỉ còn lại hai người cùng với bốn cái cột nơi bốn góc. Lan can bên ngoài thấp đến nỗi người đang ngồi cũng có thể nhìn thấy ánh đèn của thành phố bên dưới. Đáng chú ý là khu vực cổng thành, nơi người dân đang tự nguyện tham gia sửa chữa thiệt hại.

Không ai nói gì một hồi lâu...

“E hèm...” Cuối cùng, tiếng hắng giọng của Noue cũng phá vỡ sự im lặng.

“Hoàng tử điện hạ, thần tự hỏi có lẽ nào Điện hạ sở hữu năng lực thấu thị?”

“Ối chà,” Orba nghiêm nghị lắc đầu. “Ngài Noue, câu đó phải là ta hỏi mới đúng.”

“Thật hổ thẹn khi phải nói thế này, đúng thật là hạ thần có chút ít năng lực trong việc nhìn thấu sự vật, tiếc rằng chút tài mọn ấy lại hóa ra vô dụng trước hoàng tử điện hạ. Xin thứ lỗi cho thần hỏi thẳng, khi thần đưa quân Garbera rời Apta, Điện hạ đã cho người bám theo phải không?”

“Việc đó hả? Ta chỉ đoán mò bằng trực giác thôi, cũng tại ngài cảnh giới nghiêm ngặt quá.”

“Trực giác ư?”

“Rằng ngài Noue đây đang tìm cách khiến cho ta mắc nợ ngài một món nợ ân nghĩa. Chính vì lẽ đó nên ngài mới cố tình không đả động gì đến Ax Bazgan.”

“Ý của Điện hạ là thần muốn Người lơ là phòng bị ư?”

“Không đúng à?”

Orba đáp sẵng rồi thuận thế bồi thêm một câu trúng ngay tâm can Noue.

“Hiện giờ, ngài đang bận tâm đến cuộc chiến sắp nổ ra trong tương lai gần giữa Garbera và Ende. Vấn đề lại càng thêm nghiêm trọng khi mà cường quốc Arion ở phương đông sẽ về phe Ende. Trong tình thế này, sự hiện diện của một đồng minh như Mephius là vô cùng quan trọng. Có điều, hoàng đế Guhl Mephius – phụ hoàng của ta – lại đang tỏ ý sẽ về phe Ende. Đối với ngài mà nói, đây chính là cơn nguy khốn sẽ định đoạt sự tồn vong của cả quốc gia dân tộc.”

“...”

Rakuin no Monshou v03 155.jpg

Mọi nét biểu cảm trên mặt Noue đều tan biến. Anh ta lấy tay hất tóc ra sau vai.

“Mất công dò xét chủ ý của nhau chỉ tổ phí thời gian. Ta vào đề luôn nhé. Vì thế nên ngài mới đem quân vào rừng ẩn nấp, chờ Ax đến công thành Apta rồi mới quay lại cứu viện. Tất cả là để tình bằng hữu giữa ta và ngài thêm phần khăng khít. Ta nói có sai ở đâu không?”

“Điện hạ phân tích rất đúng, thần e là vậy.”

“Và?”

Hả?

Dòng suy nghĩ của Noue khựng lại, nét mặt anh ta cũng thay đổi. Về phần Orba, cậu hơi nghiêng đầu sang một bên với vẻ dò hỏi.

“Và? Nhờ viện binh của ngài Noue nên thành Apta mới được bảo toàn. Đổi lại, ngài muốn ta giúp gì đây?”

“Thần rất mong Điện hạ chi viện cho Garbera.” Noue đáp. Giọng điệu anh ta có hơi bồn chồn. Cuộc thương lượng này với hoàng tử Gil thật quá sức chịu đựng với một người quen nắm thế chủ động mỗi khi đối thoại như anh ta.

“Thần muốn nhận được sự giúp đỡ từ Mephius. Hay đúng hơn là Garbera muốn được bảo đảm là Mephius sẽ đến tiếp viện trong trường hợp xảy ra chiến tranh. Nếu Mephius cũng nhập cuộc, phía Arion sẽ nhận ra cuộc chiến này sẽ không dễ dàng và sẽ tạm thời rút lui. Ngoài ra, đây cũng không phải là vấn đề của riêng Garbera. Nếu có thể dễ dàng đánh bại Garbera, nhất định quân Arion sẽ đến đánh Mephius, các quốc gia vùng vịnh phía bắc, hay thậm chí là miền tây Tauran.”

“Kể cả khi Mephius và Garbera hợp lực lại thì Arion vẫn là một đối thủ khó nhằn. Đó là còn chưa tính thêm Ende.”

Hai quốc gia Ende và Arion đều là hậu duệ của dòng dõi đế vương xa xưa. Tuy có quan hệ ngoại giao lâu đời nhưng hai bên chưa bao giờ cùng hợp tác vì một mục tiêu chung. Trong lịch sử, khi Ende còn là một đế quốc, họ đã từng giao tranh với các lực lượng tiền tiêu của Arion. Vì thế nên hai nước khó có thể hình thành quan hệ đồng minh trong một sớm một chiều, dẫu cho có cùng gốc gác và mối lợi ích đi chăng nữa.

“Năm ngoái, hoàng gia Arion đã đến thăm Ende một cách không chính thức. Thần tin động thái đó là để ngăn cản Ende lập liên minh với Garbera. Tuy nhiên, quan hệ Garbera – Ende giờ đã đổ sông đổ bể, rất có khả năng Arion sẽ nhảy vào bắt tay với Ende.”

Để thỏa mãn tham vọng của nhà vua, các đạo quân hùng mạnh của Arion đã đàn áp hàng loạt các tiểu quốc ở miền viễn đông. Sau nhiều năm tranh đấu, họ cũng đã đặt dấu chấm hết cho Liên Minh Dylian Thần Thánh, kẻ thù lâu đời ở miền đông bắc. Giờ đây, khi các chiến dịch ở viễn đông đã kết thúc, khả năng Arion sẽ huy động quân đội ở quy mô lớn có thể coi là rất thấp, nhưng đưa vài đạo quân cỡ vừa sang chi viện cho Ende là việc hoàn toàn có thể.

Về phía Orba, cậu cũng hiểu cho nỗi lo của Noue.

“Ừm.”

Orba đưa tay lên gãi má. Đôi lúc cậu lại không kìm được mà phải dùng tay xoa mặt, thử xem mình có đang chạm vào da thịt hay không. Lần nào tháo mặt nạ ra là cậu lại làm như vậy, riết rồi thành quen.

“Lúc này đây, vận mệnh của cả quốc gia đang đặt trên đôi vai ngài. Ngài Noue à, ngài quả thật là một nhà ái quốc, hệt như Ryucown, kẻ mà ta đã từng đối đầu.”

“Điện hạ...”

“Để bảo vệ tổ quốc, việc gì ngài cũng dám làm. Ngài sẵn sàng hi sinh bất cứ thứ gì, kể cả... Kể cả mạng sống của nàng công chúa được cả nước thương yêu.”

Tiếng nuốt khan của Noue là quá đủ để Orba xác nhận. Cậu đứng dậy, dựa lưng vào lan can, mặt ngoảnh đi nhìn chỗ khác.

“Công chúa Vileena có thễ vẫn là người Garbera, nhưng nàng sẽ trở thành vợ của ta, không sớm thì muộn. Nếu nàng đã là của ta rồi, ngài Noue à, thì không bao giờ có chuyện ta bỏ qua cho ngài đâu. Lần này coi như ngài gặp may.”

“Hoàng tử điện hạ.”

Orba ngoảnh lại. Noue đang cau mày, ánh mắt ra vẻ không phục. Không, sự thật đúng là như vậy. Noue là người đã kích động Zaat Quark và bọn nô lệ thành Solon nổi loạn nhằm tìm cơ hội ám sát công chúa. Ắt hẳn chính bản thân y cũng phải thừa nhận là hoàng tử Gil – hay đúng ra là Orba – đã phát hiện ra âm mưu đó và ra tay ngăn chặn. Dẫu vậy, y vẫn nhận trách nhiệm tiếp đón hoàng tử tại Apta, vẫn khờ khạo tìm cách lấy lòng ngài.

Tên này, hắn ta khờ khạo ở chỗ quái nào chứ?

Suy nghĩ nọ đang hiện rõ ràng trên mặt Noue. Cả hai người đều hiểu rằng những thứ cần phải giấu diếm đều đã bị vạch trần hết rồi.

“Ngài Noue à, chúng ta nên nói chuyện thẳng thắn với nhau. Ta tin chắc là mình đã nói câu đó rồi mà nhỉ? Dạo này ta đãng trí quá. Ta thích trò sắp đặt cạm bẫy, lập cơ mưu cao cường hơn những kẻ bị ta coi là kẻ địch. Có điều, làm vậy với những người có thể sẽ cùng hợp tác với ta trong tương lai thì thật không hay. Nếu ngài vẫn muốn diễn tiếp vở kịch thì đành vậy, nhưng cả ta và ngài đều sẽ không thu hái được gì đáng kể đâu.”

“Hoàng tử điện hạ, Người định đi đâu vậy?” Thấy Orba sửa soạn rời đi, Noue cất giọng hỏi.

“Cho ngài thời gian nếu ngài cần. May là Garbera không có nhiều rừng rậm nên các ngài không phải lo bị dính sương đêm khi hành quân. Về phần lương thực, chắc hẳn các ngài vẫn còn. Mà thôi, ta có việc bận, xin cáo từ.”

Tiết lộ thông tin cho Noue mới chỉ là một nửa kế hoạch theo dự định của Orba. Với một đối thủ sắc sảo như Noue, cậu không cho rằng mình có thể đạt được một thỏa thuận hợp lý với hắn mà không chuẩn bị chu đáo.

Còn quân Garbera nữa. Tất nhiên là bọn chúng cũng không ở lại đây mãi được.

Đầu óc Orba vẫn không ngừng suy nghĩ trên đường xuống cầu thang. Cậu vẫy tay đáp lại những tiếng hô vang ‘hoàng tử Gil’ trong khi tâm trí đang tính đến những trận chiến sắp tới.

Ax sẽ làm gì tiếp đây? Hắn chắc chắn sẽ không ngồi yên, đồng thời khả năng hắn phát hiện ra quân ra không có viện binh là rất cao.

Nếu bản thân là Ax, cậu sẽ làm gì? Tuy nhiên, dù đang rất bận tâm đến vấn đề này, cậu vẫn cần phải xử lý những vấn đề cấp thiết hơn.

Ngày hôm sau, khi đã xong việc thị sát công tác sửa chữa cổng và các công sự ở phía nam thành phố, Orba cho triệu tập các sĩ quan chỉ huy đến sân trước pháo đài. Trong số đó có cả binh lính của Oubary và Odyne, Gowen và đội Cận Vệ Hoàng Gia cũng như đội chiến nô của Pashir.

Hoàng tử Gil gọi tên những binh sĩ đã lập công trong trận chiến tối hôm qua và đích thân trao thưởng. Dĩ nhiên, những cá nhân này đa số đều là người của đội Cận Vệ hoặc lính bộ binh của Pashir, những người đã được Orba sắp đặt sẵn.

“Người tiếp theo.” Orba gọi, nhìn thẳng vào mặt đám lính. “Còn ai nữa không? Mau bước ra đây.”

Đội lính chính quy đều ngoảnh đi với vẻ mặt khó xử. Khi chiến sự nổ ra, nhóm này hoặc đang mải chơi bời trên phố nên không kịp về vị trí thì cũng bị cuộc đột kích dọa cho sợ mất mật nên đã không tham chiến.

“Thưa Điện hạ...”

Người vừa bước ra là Aeson, một lính Cận Vệ.

“Có chuyện gì? Ta tin chắc là ngươi đã có phần thưởng tương đối hậu hĩnh rồi.”

“Dạ thưa, hai người này – Rinus và Bran – tuy trực thuộc quân đoàn Giáp Đen nhưng đêm qua họ đã hợp sức với đội của thần và cũng góp công không nhỏ ạ.”

“Thật vậy sao? Được, ta nhớ rồi. Sau này ta sẽ nói lại với tướng quân Oubary rằng Rinus và Bran là hai chiến binh quả cảm bậc nhất trong đội ngũ quân Giáp Đen.”

Orba cười thật tươi, trao thưởng mà không hề đắn đo. Trái lại, hai người kia lại tỏ ra rụt rè và miễn cưỡng khi lên nhận thưởng. Thực ra, nếu không phải do Aeson rủ rê thì họ đã xuống phố chơi rồi. Dĩ nhiên, người đứng đằng sau chỉ đạo Aeson chính là Orba.

Khoảng nửa tiếng sau, tại thư phòng của hoàng tử.

“Sao chú phải mất công bày vẽ thế làm gì?” Shique hỏi. “Ý tôi là, tôi hiểu dụng ý muốn tạo dựng hình ảnh hoàng tử là người luận theo công trạng để thưởng phạt. Đặc biệt là với bọn lính chính quy. Thấy anh em mình bỗng nhiên vớ bở như thế, nhất định chúng nó sẽ tự nhủ: lần sau tao cũng sẽ có phần.”

“Mày đã hiểu đến thế rồi cơ à? Còn gì thắc mắc nữa không?” Orba đáp. Cậu đang vừa ăn bữa chiều vừa đọc sách.

“Không, chỉ là tôi thấy vẫn có cách khác hiệu quả hơn. Nếu quân chính quy cũng biết về chiến thuật ta sắp dùng thì trận chiến ắt sẽ diễn ra thuận lợi hơn cho phe ta. Bọn chúng cũng được phen nếm trải tài thao lược của hoàng tử.”

“Phải gặp lúc gian nguy thì con người mới bộc lộ hết thực lực.”

Trông thấy Orba toan dùng bàn tay dính đầy nước sốt để lật trang sách, Dinn thở dài và xen vào làm thay cho cậu.

“Cách của tao đã đẩy bọn lính vào thế cùng đường. Cay cú vì bị mất thể diện, chúng nó sẽ dồn nhiều sức lực hơn vào bàn tay cầm vũ khí, làm tất cả để sau này có cơ hội được hoàng thái tử biết đến.”

“Ối chà, chiến lược gia Orba.” Gowen cất giọng châm biếm.

“Sẵn nhắc đến đây...” Orba tiếp lời mà không đáp lại câu châm chọc vừa rồi. “nếu như chiến sự leo thang, ta phải làm cho kẻ địch đề phòng quân ta. Nội bộ quân ta cũng vậy, thậm chí còn phải cảnh giác hơn nữa.”

Một lúc sau, Shique nói chuyện với Gowen.

“Có thể đó là do sự tinh nhạy của Orba.”

“Cái gì tinh nhạy cơ?”

“Nói thế nào bây giờ nhỉ... Giả dụ như với một chuỗi mười sự việc lần lượt xảy ra, người bình thường có nhìn thấy đến cái thứ tám thứ chín thì cũng hoàn toàn không biết cái thứ mười nó như thế nào. Ngược lại, một số người chỉ cần quan sát sự việc thứ nhất, thứ hai là đã có thể phán đoán ra những diễn biến tiếp theo. Chính là Orba đó. Nó nhìn thấu, hay đúng hơn là bản năng của nó nắm bắt được sự việc. Cái này tôi đã thấy nhiều rồi. Đã bao nhiêu lần chúng ta bị hành động bột phát của nó làm cho giật mình nhưng nó không nhắm mắt làm bừa đâu. Orba luôn để ý kĩ đến những thứ đang diễn ra quanh mình, cộng thêm trực giác sắc bén tựa như dã thú đã ăn vào tiềm thức. Vẻ bề ngoài có thể khiến ông lầm tưởng nhưng số phận của thằng Orba chắc chắn sẽ không đơn thuần chỉ là một tay võ sĩ có kiếm thuật cao cường thôi đâu.”

Gowen khoanh tay lại, đưa mắt lên nhìn trời. “Nhưng tao không ưa cái cách nó đặt mình vào vị thế của kẻ có quyền. Cứ như thế mãi rồi nó sẽ đâm ra giống với bọn quý tộc cường quyền kia mất.”

“Ngài vừa nói cái gì thế hả ngài chỉ-huy-trưởng-của-đội-Cận-Vệ-Hoàng-Gia?” Shique cười toe toét. “Tôi thấy thế này hay ho là đằng khác. Một gã đấu sĩ quèn như Orba có thể tiến bao xa? Được tận mắt chứng kiến hành trình vươn lên của cậu ta là quá đủ lí do để tôi ở lại rồi. Còn ông thì sao, Gowen-dono? Vì sao ông lại chọn đi theo Orba?”

“Vì tao đã phát mệt với công việc huấn luyện chiến nô rồi.” Gowen thật lòng đáp.

“Quyền lực... Hừ, thằng Orba đúng là có hiểu biết thật, nhưng nếu không nắm quyền hành trong tay thì sẽ có ngày nó bị cắt cổ trong khi ngủ cho xem.” Shique lẩm bẩm.

Phần lớn các tù binh Taulia đều được trả tự do, ngoại trừ chỉ huy Natokk và phó tướng Shadam vẫn bị giam trong ngục. Orba chỉ đến thăm họ đúng một lần, làm bộ như thể đó là hành động ngẫu hứng, nói vài câu, hứa sẽ cung cấp đồ ăn thức uống. Cậu cũng không đả động gì đến việc thẩm vấn hay tra tấn.

Natokk rất cảnh giác. Ông ta chỉ nói những điều chung chung về xứ Taulia. Về phần Orba, cậu dự định sẽ thử thăm dò xem thành chủ Taulia – Ax Bazgan – là người như thế nào và cũng không chắc liệu mình có tìm ra manh mối gì không.

Xem ra hắn ta rất được tôn kính.

Orba không khỏi ngạc nhiên khi thấy mình đã tạo dựng được một ấn tượng ban đầu về Ax chỉ sau hai tiếng đồng hồ hỏi han. Dù nhìn từ góc độ nào đi nữa thì cậu cũng không thấy Ax có khí phách của bậc vĩ nhân. Nếu cậu nhớ không lầm thì Zaj Haman cũng có nhận xét tương tự về con người này.

“Ax không phải là người xấu, ông ta rất được lòng dân. Có điều, ông ta thờ phụng Jasch Bazgan – người đã đặt nền móng cho miền tây Tauran – như thần thánh, tin rằng sức ảnh hưởng của Jasch vẫn còn trên khắp miền tây, dẫu cho các đời lãnh chúa Taulia đều như vậy. Ông ta có tham vọng xây dựng một quốc gia mới.”

“Ngươi còn biết ai đáng chú ý ở Taulia không? Ngạn ngữ có câu ‘hiểu biết không phải là tội’ mà.”

“Điện hạ nói chí phải.” Zaj gật đầu. “Có đại công tước Hergo, người có vai trò như trợ tá của Ax. Ông ta đã cao tuổi rồi. Tướng quân Bouwen, con trai nuôi của đại công tước, là một chàng thanh niên đầy nhiệt huyết. Có tin đồn sau này Bouwen sẽ thành đôi với tiểu thư Esmena – con gái Ax. Tuy nhiên tên tuổi của Bouwen lại không được biết đến nhiều. Ngoài ra còn...”

“Còn ai nữa?”

“Còn có Ravan Dol, bậc thầy huấn luyện rồng và cũng là quân sư của Ax. Tuy đã gần đất xa trời nhưng trí lực của ông ta vẫn còn bén nhạy. Thần được biết chính ông ta là người đã vận động các thành bang của Zer Tauran trợ giúp Ax và vạch chiến lược phản công của liên quân miền tây trong cuộc chiến chống Mephius xâm lược cách đây mười năm. Ngoài ra còn có những tin đồn về tài thuần hóa rồng nữa...”

Ravan Dol à.

Giống như Mephius, miền tây Tauran cũng thuần hóa rồng làm công cụ chiến tranh. Đội quân đột kích Apta của Natokk không sử dụng rồng vì chúng quá lộ liễu, nhưng một khi quân Taulia đã chính thức gây chiến thì bầy rồng của Ravan Dol nhất định sẽ tham gia.

Và rồi, trong khi Orba đang truyền đạt lại những thông tin mà Zaj Haman cung cấp cho Shique và Gowen thì một giọng nói đột nhiên chen vào.

“Tôi biết Ravan Dol đấy. Ông ta nổi tiếng lắm, tên tuổi lan đến cả bộ lạc hồi xưa của tôi. Người ta đồn là ông ta có tài thuần hóa những con rồng hung hãn nhất chỉ trong vòng 3 ngày.”

Là Hou Ran. Cô tình cờ nghe lỏm được nội dung cuộc trò chuyện khi đang chăm sóc rồng. Có thể bộ lạc du mục nơi cô sinh ra và lớn lên ở miền tây Mephius có chút quan hệ với miền đất Tauran. Orba cũng lấy làm sửng sốt, tự trách mình tại sao lại không hỏi Ran.

“Nghe như Ran phiên bản ông già ấy nhỉ. Nè, thử nói xem, giữa cô và lão ta, ai là người giỏi hơn?”

“Tôi không biết.” Ran nói như hát. “Nhưng tôi tò mò muốn thấy lũ trẻ được người tài giỏi như ông ta nuôi dưỡng sẽ như thế nào.”

Ran trông phấn chấn một cách lạ thường với nụ cười luôn thường trực trên môi. Cùng lúc đó, một kỵ sĩ bị trượt ngã khỏi lưng con rồng Tengo và bị kéo lê do chân bị vướng vào bàn đạp yên. Ran chạy như bay đến chỗ tai nạn, đặt tay lên phần đàu như mỏ chim của con rồng rồi nhẹ nhàng vuốt ve cái cổ dài của nó. Chỉ trong nháy mắt con rồng đã trở nên ngoan ngoãn và dừng hẳn lại. Đến lúc đó binh lính mới rón rén lại gần để giải cứu người kỵ sĩ.

“Con bé Ran đó...”

“Có vấn đề gì à Gowen?”

“Trông nó đầy ác ý.”

“Tôi thấy cô nàng đang cười tươi rói cơ mà?” Shique ngạc nhiên.

“ Tao nhận ra vài điều ở Ran sau một thời gian nhận con bé làm con nuôi.” Gowen đáp với giọng điệu lần lữa rất không hợp với ông ta. “Con bé không biết cách che giấu tâm trạng. Đổi lại, nó biết cách làm cho người ta không dễ dàng đọc cảm xúc của mình.

“Ờ...”

“Phải nhìn ánh mắt mới biết được. Chúng rất chân thật.”

“Bố già thương con gái ghê ha.” Shique nói vừa đủ to để Gowen không nghe thấy. Và rồi, khi Orba đang phải cố nín cười thì Shique đột nhiên đổi chủ đề, chĩa mũi dùi vào cậu.

“Này Orba, dạo gần đây chú có gặp công chúa Vileena lần nào không thế?”

“Mày hỏi vớ vẩn vậy? Còn hơn cả thường xuyên luôn. Sáng nay tao còn ăn sáng chung với cô ta nữa là. Chính mày cũng có mặt ở bàn ăn còn gì.”

“Tôi đang hỏi về đấu sĩ Orba chứ không phải hoàng tử Gil.”

“......”

Có nhất thiết phải làm thế không? Câu hỏi hiện ra trên nét mặt Orba. Shique quát lại với vẻ giận dữ hiếm thấy.

“Chú đã từng khiêu vũ với công chúa rồi, có đúng không? Thế chú đã gửi lời cảm ơn vì chiếc huy chương cô ta tặng chú trong giải đấu chưa? Chưa! Chàng đấu sĩ Orba thậm chí còn không đến chào hỏi công chúa Vileena lấy một lần, suốt từ vụ Zaat nổi loạn đến giờ. Đi ngay đi! Quan trọng là chú phải chìa cái mặt Orba ra để cô ta không đặt giả thiết hoàng tử Gil và Orba là cùng một người.”

Orba toan phản đối nhưng Shique đã gọi Dinn đến, yêu cầu cậu bé phải chuẩn bị ngay trang phục cho ‘đấu sĩ mặt nạ Orba’.

“Đi mau, mau, mau!” Shique thúc lưng cậu. “Công chúa vừa đi xem diễn tập phi thuyền ở bãi đáp tàu cách đây không lâu. Nhấc mông và đến đó nhanh lên!”

Và thế là Orba bị Shique ép phải mặc bộ đồ đấu sĩ lên người trong nỗi bất bình. Cậu không phủ nhận là mình đã không tính đến trường hợp Shique vừa chỉ ra. Về vụ chiếc huy chương, đúng thật là cậu đã không cảm ơn Vileena, mà nếu nói thì cậu cũng thấy rất khó xử. Dù gì thì chiếc huy chương đó cũng là minh chứng của tình bạn giữa công chúa và đấu sĩ Orba.

Hừ.

Địa vị của một tay cựu nô lệ và một nàng công chúa khác nhau như trời và vực. Và nếu gã cựu nô lệ cố ý tránh mặt, không đáp lại thiện cảm của nàng công chúa thì chắc chắn sẽ gây ra những ngờ vực không cần thiết.

Thằng khốn Shique. Tất cả đều do mày sắp đặt đúng không...

Orba trên người mặc áo giáp da, mặt nạ che trước mặt, đi về hướng bãi đáp phi thuyền. Đây là khu vực nằm cao hơn hẳn tường thành Apta. Cảm giác bực tức với Shique nhanh chóng tan biến trên đường đi, dẫu cho những khó khăn đang bủa vây cậu vẫn không hề suy giảm. ‘Tình cảm cá nhân’ thậm chí còn không có chỗ trong danh sách những việc cần ưu tiên chú ý của cậu.

Ngoài ra, vấn đề với Noue Salzantes cũng là một mối bận tâm lớn. Hiện giờ Orba chỉ dùng đến hắn như một biện pháp câu giờ, nhưng nó sẽ không kéo dài mãi được. Không cần đến lượt Gowen nhắc thì cậu cũng tự biết là mình gần như không hiểu gì về con người Noue.

Dẫu vậy, cậu vẫn cảm thấy hắn ta ‘đáng tin cậy’.

Khi phát hiện ra Noue âm mưu lợi dụng lễ Quốc Khánh Mephius để ám toán Vileena, Orba đã rất giận dữ. Cơn giận dữ đó gắn liền với nỗi căm giận đối với hành động ích kỉ của những kẻ cầm quyền. Tuy nhiên sự kiện đó cũng là xuất phát điểm cho sự ‘tin tưởng’ mà cậu dành cho Noue. Bản thân cậu cũng không nhận ra hai cảm xúc đối lập kia có cùng một căn cơ.

Về việc đó...

Orba không có bằng chứng quyết định nào cho thấy Noue sẽ chấp nhận yêu cầu của cậu. Có điều, hiện giờ đầu óc cậu đã gạt Ax Bazgan sang một bên để tính đến nước cờ tiếp theo. Một cuộc đối thoại thẳng thắn với Noue Salzantes là điều kiện tối quan trọng để đạt được điều đó.

Phần 3[sửa | sửa mã nguồn]

Vileena Owell đang ngồi trên đỉnh một dãy cầu thang nằm cách bãi đỗ phi thuyền không xa. Ánh mắt cô đang dõi theo hình bóng những con tàu đang bay lượn trên bầu trời. Vì mới được thành lập gần đây nên đội phi thuyền chiến đấu phải liên tục tổ chức diễn tập mỗi ngày.

“Ô?”

Công chúa nhoẻn miệng cười khi trông thấy người lính Cận Vệ nọ đang đi đến chỗ mình.

“Dạo này ta không thấy mặt ngài luôn. Lại bận đi làm nhiệm vụ bí mật cho hoàng tử à?”

“Dạ không...”

Orba không biết phải đáp như thế nào nên chỉ trả lời cụt ngủn. Đầu óc cậu đang lo ngay ngáy phải làm sao để tính cách của ‘hoàng tử Gil’ và ‘đấu sĩ Orba’ càng khác nhau càng tốt.

“Thôi đừng bận tâm. Đằng nào thì ngài cũng không được phép tiết lộ chứ gì.”

Vileena nói rồi lại lơ đãng ngẩng mặt lên nhìn trời. Đôi chân cô vung vẩy từ sau ra trước, từ trước ra sau...

Sao cô ta trông lạ vậy?

Sự không phòng bị của công chúa lại càng làm Orba thêm đề phòng. Đây là lần đầu tiên cậu thấy cô ta trưng ra nét mặt như thế. Mỗi lần gặp hoàng tử là Vileena lại toát ra thứ áp lực hung dữ như muốn ăn tươi nuốt sống người ta hay đại loại vậy. Vậy mà giờ đây cái khí thế ấy lại biến đâu mất. Orba nghĩ thầm, có khi người đang ngồi trước mặt mình chỉ là một cô gái bình thường tuổi mười bốn mười lăm chứ không phải là một nàng công chúa đâu.

Orba lẳng lặng đến ngồi bên Vileena và cũng ngước lên nhìn trời. Cậu cảm thấy bây giờ không phải là lúc để nhắc đến cái huy chương.

Một trận gió thổi ào qua.

Rakuin no Monshou v03 173.jpg

“Ah.”

Vileena nhận thấy một chiếc lá vừa vương vào tóc mình. Cô đang định lấy tay gạt nó đi thì...

“Xin phép...”

Orba lại nói cụt lủn rồi nhẹ nhàng gỡ chiếc lá ra. Một cảm giác vừa nhẹ nhàng vừa mềm mại thoáng qua trên đầu ngón tay cậu. Đến cả bản thân Orba cũng thấy ngạc nhiên. Cậu tự trách mình:

Sao mày lại hành xử như một thằng trai tơ chưa nếm mùi gái bao giờ vậy?

“Cảm ơn.”

Vileena lại cười. Nụ cười hồn nhiên và rất đỗi vô tư. Nếu như cô ta tạo được vẻ ngoài như vậy trong lần gặp gỡ đầu tiên với ‘hoàng tử Gil’ thì Orba – khi ấy vẫn còn đang mơ hồ về những thị phi của hoàng gia quý tộc – sẽ bị cái cười đó lừa bịp, lầm tưởng rằng đây đích thực là một nàng công chúa ‘trẻ dại và ngây thơ với đời’.

“Có điều gì đang làm công chúa bận tâm chăng?”

“Ngài thấy thế à?”

“Ơ... Người trông rất lơ đãng. Nói thế này thật vô lễ nhưng...”

“Không sao. Ngài nói đúng. Thành Apta này có quá nhiều việc cần ta lưu tâm. Hiện giờ, khi không phải nặng lòng nghĩ đến chúng, ta cảm thấy nhẹ nhõm đến lạ, dù cho đây có thể chỉ là cố tình lảng tránh vần đề mà thôi.”

“Không-không đâu.” Orba đáp.

Bản thân cậu cũng hiểu cảm giác đó. Trong một ngày quay cuồng cùng hàng núi công việc khiến cho đầu óc mụ mẫm, thỉnh thoảng cậu lại dành ra một tiếng đồng hồ để giải tỏa tâm trí, dẹp hết những phiền nhiễu trong lòng đi. Những giây phút ấy thật dễ chịu, như thể đang đi trên mây vậy.

“Công chúa đã suy đi tính lại nhiều lần mà không tìm được lời giải, cứ như thể liên tục lạc vào ngõ cụt trong mê cung vậy, tuy nhiên Người lại không đành lòng từ bỏ vì nghĩ rằng đó có thể là việc0 quan trọng. Thế rồi, sau một giấc ngủ thư giãn, Người bất ngờ phát hiện ra một lối tắt và cười xòa, ‘À, dễ ợt như vậy mà mình không biết,’ khi chinh phục được mê cung.”

“Ừm, cũng từa tựa thế.” Vileena gật đầu. “Có điều, Orba à, mê cung lần này khó khăn và phức tạp hơn tất thảy. Biết đâu ngài lại có thể gợi ý cho ta cũng nên.”

“Xin Công chúa cứ nói.”

“Ta hỏi nhé. Orba, ta là ai?”

“Hả?”

Chàng đấu sĩ mặt nạ bất giác thốt ra một tiếng kêu thô lỗ. Vileena hơi nheo mắt nhìn cậu.

“Lâu nay ta vẫn nghĩ đến việc này. Hoàng tử đã đoán trước được cuộc tấn công của Ax Bazgan, thế mà hắn vẫn giấu ta. Hắn chỉ làm đúng một việc là sắp đặt cận vệ Shique ở gần ta để đảm bảo an toàn. Lúc ấy ta đã giận điên người. Cuối cùng ta đã hiểu mình là ai trong mắt hoàng tử: một kẻ địch cần phải để mắt đến.”

“Tuy nhiên,” Vileena hít một hơi. “Bản thân ta cũng không tìm ra được câu trả lời. Cảm giác như trong thâm tâm ta có vô số những [ta] khác. Trong số đó, ai là thật, ai là giả, hay tất cả đều là giả? Một người đến cả bản ngã của mình còn không hiểu thì làm sao người khác có thể tin tưởng được?”

Anh Roan.

Đầu óc Orba chợt nhớ lại chuyện năm xưa. Sáu năm trước, hai anh em vừa ngắm trăng vừa tán chuyện.

Vileena gục mặt xuống.

“Những suy nghĩ đáng xấu hổ này cứ luẩn quẩn trong đầu ta. Ta tin mình là người quả cảm, quyết đoán, một chiến binh có tài, thậm chí có thể là tướng lĩnh, giống như thái thượng hoàng kính yêu của ta. Vậy mà đến cái tôi của bản thân mình ta còn không hiểu. Lúc nãy ngài nói việc tìm câu trả lời cũng giống như giải câu đố mê cung nhưng với ta, mê cung đó tồn tại ở lối ra, hay đúng hơn là có quá nhiều ngã rẽ trong khi ta lại không biết đâu là đích đến.”

“Mọi người ai cũng như thế thôi.”

“Vậy ư?”

Giọng Orba hơi lạc đi.

“[Ta thực ra là ai?], con người ai cũng phân vân khi trả lời câu hỏi đó. Hay có lẽ họ không biết câu trả lời có tồn tại hay không. Họ vẫn sống như bình thường. Bất kể hạng người nào – hoàng thân, quý tộc, triết gia, giáo sĩ, lái buôn hay nô lệ, những kẻ phải chém giết những người xa lạ chỉ để sống đến ngày mai – tất cả đều ôm mộng tưởng trong lòng, nghĩ rằng [bản ngã] của mình đang ở ngoài kia và đang kêu gọi mình tìm đến nó. Ta là ai? Ta sẽ trở nên như thế nào? Những câu hỏi như vậy có đầy rẫy, vô khối như sao trời. Niềm nghi vấn ấy sẽ bám riết lấy con người ta, sẽ còn mãi không nguôi.”

“...”

“Thần e rằng điều đó đúng với cả công chúa điện hạ lẫn một kẻ sặc mùi máu tanh như thần.”

“...Ta thấy xấu hổ quá.”

“Eh?”

Orba giật nảy mình như thể vừa tỉnh dậy sau cơn mê. Cậu quay sang nhìn Vileena. Cô đang ngồi chống cằm lên tay.

“Bấy lâu nay ta vẫn nghĩ mình là người duy nhất gặp phải vấn đề này, nhưng có lẽ ngài nói đúng. Mỗi người đều có nỗi khổ riêng, đều có lúc lạc lối. Chính vì thế nên họ mới đi tìm con đường mới, thèm muốn những mối quan hệ tương trợ lẫn nhau. Rốt cuộc ngài vẫn là người mở mang đầu óc cho ta.”

“Không không, Công chúa quá lời rồi. Người không nên coi trọng lời thần nói như thế.”

“Hay ngài định bảo là mình chỉ buột miệng nói bừa?” Vileena nhướn mày, quắc mắt nhìn cậu. “Không thể nào. Ngài Orba, những lời vừa rồi xuất phát từ chính cảm giác ngờ vực và lạc lối trong thâm tâm ngài. Chà, giờ ta thấy sáng sủa hơn rồi. Thiên hạ ai cũng như thế. Thái thượng hoàng, Theresia, ngài, ta, kể cả Gil Mephius.”

Orba không đáp. Cậu chỉ đơn thuần nhắc lại lời của anh Roan khi xưa. Tuy nhiên, việc nói thành lời những kỉ niệm đó đã kéo theo bao nhiêu nỗi niềm chôn giấu trong lòng cậu: đau khổ, ai oán, mặc cảm tội lỗi.

Cùng lúc ấy, đội phi thuyền chuẩn bị hạ cánh. Hai chiếc đầu nhẹ nhàng tiếp đất nhưng chiếc thứ ba lại loạng quạng quệt cánh xuống đất. Chắc hẳn phi công đã không làm tốt thao tác cân bằng lượng xả Ether để điều chỉnh tốc độ.

“Kéo cần gạt trái! Đạp chân ga xuống!”

Orba quát to đến mức Vileena phải giật mình đứng dậy.

Phần có cấu trúc mô phỏng theo chân loài phi long của chiếc phi thuyền chà mạnh xuống đất. Cuối cùng con tàu cũng dừng hẳn lại, vừa kịp tránh khỏi một vụ tai nạn.

Công chúa Vileena nở nụ cười ngượng ngập...

“Nhớ giữ bí mật nhé, đừng cho hoàng tử biết.”

...rồi chạy luôn tới chỗ chiếc phi thuyền, không chờ lời hồi đáp của Orba.

“Noue-sama.”

Roger, chỉ huy của đội kỵ binh số hai trực thuộc đoàn Hiệp Sĩ Đồng, chạy đến bắt chuyện với Noue Salzantes trên con đường lát đá trong vườn hoa lâu đài.

“Ngài muốn chúng ta ở lại thêm bao lâu nữa? Chiến tranh với Ende có thể nổ ra vào bất cứ lúc nào. Nếu không khẩn trương củng cổ các phòng tuyến ở biên giới...”

“Ta biết.”

Noue chợt dừng bước, nhìn nhân công trong lâu đài tỉa cây. Roger cũng đứng lại.

“Cho dù chỉ có mỗi lực lượng hiệp sĩ trong tay, chúng ta cũng dư sức đánh đuổi cả quân Ende lẫn Arion, bất kể Mephius có chi viện hay không.”

“Ừ, được chứ.”

Dĩ nhiên là Noue không coi nhẹ thực lực của quân đội Garbera. Nếu đánh phòng thủ, họ vẫn có thể cầm chân quân Arion ở một chừng mực nào đó. Ngoài ra, vẫn còn một số thế lực sẽ không để yên cho Arion tự do bành trướng đến vùng trung tâm lục địa. Noue vẫn còn giải pháp vận động các quốc gia vùng vịnh phương bắc lập liên quân chống Arion.

Có điều...

Garbera vẫn chưa hồi phục sau cuộc chiến mười năm, cộng thêm vụ nổi loạn mới đây của Ryucown. Tốt hơn hết là phải giải quyết triệt để vấn đề trước khi Arion kịp kéo quân sang, hay đúng hơn là trước khi Ende kịp động binh. Muốn vậy, Garbera cần phải đảm bảo được sự hợp tác từ phía Mephius bằng mọi giá. Trong khi hoàng đế Guhl đã tỏ thái độ ủng hộ Ende thì hoàng tử Gil chắc chắn là đối tác đàm phán triển vọng hơn. Nhưng...

Ở một khía cạnh nào đó, tên này còn khó nhằn hơn cả Guhl Mephius.

Đúng như Orba đã lo ngại, hiện giờ Noue đang cân nhắc xem mình nên tin tưởng ‘Gil Mephius’ đến mức nào.

Một bậc thầy trá ngụy thứ thiệt, tuy nhiên mỗi lần giáp mặt là hắn lại làm những việc ngô nghê đến độ quái đản, hay đúng hơn là không thể không để ý thấy sự non kém trong hắn. Hắn có vẻ giống với Ryucown nhưng lạ thay, cái lí tưởng cháy bỏng mà hắn theo đuổi lại hầu như không có chút gì gọi là ‘tinh thần ái quốc’ hết.

Vấn đề này có quan hệ trọng đại, liên quan đến sự tồn vong của Garbera. Không thể giao phó nó cho một người mà mình không yên tâm được. Để xem nào, ta nên khai thác hắn từ góc độ nào đây?

Đúng ra thì Orba chính là nguyên nhân khiến cho Noue phải cảnh giác cao độ như vậy. Sai lầm này xuất phát từ sự non tay trong việc lèo lái mối quan hệ với giới quý tộc của cậu.

“Hửm?”

Noue rời mắt khỏi người làm vườn, ngẩng lên nhìn trời. Ở khu vực bãi đỗ phi thuyền ở rìa phía đông pháo đài có một đội tàu đang tập dàn đội hình bay. Trông có vẻ như đây chỉ là một buổi tập luyện bình thường, tuy nhiên người dẫn đầu phi đội lại khiến cho Noue chú ý. Nhìn từ xa chỉ thấy một chấm nhỏ nhưng vóc dáng ấy thì không lẫn đi đâu được.

“Kia là...” Roger kêu lên.

“Mèo vẫn hoàn mèo.” Noue bật cười.

Hai người cùng đi về phía bãi đỗ tàu. Người phi công vừa xuống khỏi chiếc phi thuyền mới hạ cánh chính là Vileena chứ không phải ai khác. Bộ đồ phi công bó sát không phải là loại trang phục phù hợp cho một tiểu thư đài các vì nó làm cho những đường cong trên cơ thể cô trở lên lộ liễu hơn bao giờ hết. Những thanh niên trẻ như Roger đều đỏ mặt ngoảnh đi chỗ khác, trừ Noue ra. Anh ta vốn không bận tâm đến chuyện áo quần. Vileena vẫy tay chào hai người.

“Salzantes-dono, ngài định sẽ nán lại Apta thêm bao lâu?”

“Thưa, muộn nhất là hai ngày nữa ạ. Thần vẫn còn vài việc phải làm.”

“Ừm, vất vả cho ngài rồi.”

Công chúa Vileena lau mồ hôi đọng trên má, nói với giọng phấn khởi.

“Thần luôn thấy công chúa điện hạ thích thú với bầu trời, dù có ở đâu đi nữa.”

“À, ta nổi hứng muốn mượn phi thuyền, định bụng sẽ chỉ bay một vòng chơi chơi thôi, ai ngờ đám phi công lại nài nỉ ta biểu diễn một bài mẫu trong buổi tập của họ.”

Nhóm phi công Mephius người nào người nấy đều kiệt sức nằm vật ra đất. Họ đã phải dốc hết sức để theo kịp Vileena, người có kĩ thuật lái phi thuyền ngang ngửa với những phi công lão luyện bậc nhất Garbera.

“Bầu trời thật tuyệt vời. Thế giới có thể bị chia cắt thành nhiều quốc gia dưới mặt đất nhưng bầu trời thì chỉ có một mà thôi.”

Ối chà.

Noue cũng hướng mắt lên nhìn trời theo công chúa, trong lòng thầm tặc lưỡi.

Đa cảm quá rồi.

“Ngài Noue, sẵn tiện đây...” Vileena chợt hạ giọng. “Vấn đề Ende ra sao rồi?”

“Thần xin nói thật là tình hình rất không khả quan. Sứ giả chúng ta gửi đến Ende đều bị đuổi về.”

“Thế còn hoàng tử Gil? Anh ta nói gì?”

“Việc này có hơi...” Noue tìm cách đánh trống lảng.

“Ta xin lỗi.” Ánh mắt Vileena chùng xuống. “Hoàng tử là kiểu người luôn tỏ ra thờ ơ với thiên hạ nhưng thực ra y chắc chắn có lưu tâm. Ta mong ngài hãy đặt chút niềm tin vào y.”

“Dạ vâng. Nhưng mà...”

“Ngài không cần phải e ngại. Cứ khi nào ta cảm thấy sắp hết kiên nhẫn nổi và toan thúc cho hoàng tử mấy thúc vào mông thì y như rằng y lại bắt đầu ra tay. Kiểu như tâm ý liên thông ấy. Một khi đã hành động thì hoàng tử sẽ làm cực kỳ nhanh gọn.”

“Haha”

Noue cũng thấy ấm lòng sau những lời vừa rồi của Vileena. Đồng thời...

Công chúa đã hoàn toàn đặt mình vào vị thế của một người Mephius rồi.

Những lời như ‘xin lỗi’ hay ‘mong ngài tin tưởng’.

Noue cũng hiểu cho cảm giác bẫt nhẫn và bực tức mà công chúa dành cho hoàng tử Gil. Dẫu vậy, cô cũng không thể làm gì hơn là than phiền với một người ‘ngoại quốc’ là Noue. Vừa rồi anh ta cho rằng Vileena đã quá đa cảm nhưng công chúa đã có thể kìm chế cảm xúc cá nhân trong khi vẫn tỏ ra trang nghiêm. Đó chính là bằng chứng cho thấy cô đã trưởng thành hơn.

“Cùng lắm thì ta sẽ làm tới với hoàng tử. Đá cho hắn mấy phát rồi lôi cổ hắn đến gặp ngài. Ta không ngại đâu.”

“Không không, Công chúa điện hạ hà tất phải làm quá lên như thế.”

Qua vài câu trao đổi với công chúa Vileena, người vừa quyết định sẽ xắn tay áo lên hành động, Noue cảm thấy nỗi lòng mình được giải tỏa đi ít nhiều.

Tại sao không chứ. Nếu hắn đã dám nói thẳng thì mình cũng sẽ không giấu diếm làm gì nữa. Đúng thật là tím cách khai thác điểm yếu của hắn sẽ không đem lại tiến triển gì.

Cùng lúc đó, Orba đang theo dõi cuộc trò chuyện của Noue và Vileena từ đằng xa. Cậu hiểu, cho dù không xác định được sự thay đổi về biểu cảm trên nét mặt Noue.

Đêm nay hắn sẽ đến.

Cậu đảo mắt sang nhìn Vileena. Cô ta đang gọi nhóm phi công vừa xuống khỏi phi thuyền.

Mình quên không nhắc đến cái huy chương mất rồi.

Đúng như dự đoán của Orba, đêm hôm ấy Noue xin gặp cậu. Hai người lại một lần nữa mặt đối mặt tại căn phòng trên đỉnh tháp. Lần này thì Noue không giấu diếm gì nữa. Riêng việc nhờ cậy quân Mephius sang đất Garbera chi viện đã là một sự nhẫn nhục lớn đối với anh ta rồi.

“Vậy nên, thần xin phép được hoàn thành nốt công tác chuẩn bị còn đang dang dở bên phía Garbera.”

“Chúng ta sẽ còn hợp tác với nhau.” Orba xoa cằm đáp.

Cuộc đàm phán diễn ra nhanh đến khó tin. Hứa sẽ gửi quân đến chi viện cho Garbera chỉ là việc cỏn con, có điều đây chỉ là tuyên bố chủ quan của cá nhân ‘hoàng tử Gil’. Thỏa thuận này có thể làm hoàng đế nổi cơn thịnh nộ. Ngoài ra còn có cả Fedom nữa, nhưng lão không đáng lo.

Để chuẩn bị cho những diễn biến sắp tới, Orba đã gửi phi thuyền truyền tin về Solon, báo là quân đội Garbera, dưới sự lãnh đạo của Ngài Noue Salzantes, đã đến cứu nguy cho thành Apta. Cậu hi vọng nó sẽ tạo ra một cái cớ chính đáng để ‘hoàng tử Gil’ đem quân đi cứu nguy cho Garbera.

Nếu hoàng đế tỏ ý không bằng lòng thì chắc chắn sẽ xảy ra mâu thuẫn. Phe phái chống đối hoàng đế sẽ nổi lên. Cả Fedom nữa, lão nhất định sẽ tìm cơ hội nói đỡ cho mình. Làm gì có chuyện lão chịu bỏ mặc ‘hoàng tử Gil’ quý giá của lão chứ.

Orba không quan tâm liệu nước cờ này sẽ làm Mephius tê liệt hay đẩy quốc gia đến bờ vực nội loạn.

Nhưng trước khi lo đến chuyện Garbera...

“Trước hết, chúng ta cần phải giải quyết Ax Bazgan. Tất cả quân lính ta có thể huy động đều đang đóng tại thành Apta này, nghĩa là chừng nào ta còn bị kẹt ở đây thì chừng đó Garbera sẽ không nhận được chi viện.”

“Thưa, chính phải.”

“Liệu Ax có dám gây chiến nữa không nếu cả Mephius và Garbera cùng gửi quốc thư đến dằn mặt hắn?”

“Thần không dám chắc. Thông qua một số nguồn tin cá nhân, thần đã tìm hiểu được đôi điều về miền tây Tauran. Có dấu hiệu cho thấy xung đột ở miền tây sắp sửa bùng phát trở lại sau một năm yên ắng. Đáng chú ý là phương thức chiến tranh đã thay đổi, khác hoàn toàn so với trước đây.”

“Nghĩa là sao?”

“Tuy không rõ nội tình nhưng thần được biết là một thế lực mới đang bành trướng vùng ảnh hưởng ở miền tây và đã khuất phục rất nhiều thành bang và bộ lạc nhỏ lẻ. Thế lực này lập bản doanh tại phế tích của điện thờ Zer Tauran và thậm chí còn đang kêu gọi các thành bang khác phải quy hàng.”

Dẫu đã được Zaj Haman cho biết về những thông tin này nhưng Orba cũng không khỏi ấn tượng trước năng lực của Noue. Anh ta đã tự tạo cho mình một mạng lưới tình báo riêng.

Có trở thành bạn bè thì cũng không nên buông lỏng cảnh giác với gã này. Sơ sẩy một chút, có khi đến cả việc mình đi ngoài ra phân màu gì hắn cũng biết được mất. Đầu óc Orba chợt nảy ý nghĩ khôi hài.

“Đó có thể là lí do khiến cho Ax khẩn trương. Miền tây Tauran do một tay nhà Bazgan gây dựng nên. Dĩ nhiên, ông ta tin rằng chỉ gia tộc Bazgan mới xứng đáng để thực hiện trọng trách thống nhất miền tây thêm một lần nữa. Bỗng nhiên xuất hiện một kẻ tự xưng là vua tại nơi thánh địa linh thiêng của Zer Tauran. Nếu bản thân là Ax, thần nhất định sẽ tìm cách chứng tỏ sức mạnh của mình cho các thành bang khác thấy.”

“Ngặt nỗi, nếu Ax tiến quân về miền tây, gây chiến với người Zerdia như thường lệ thì có khả năng các thành bang khác sẽ liên thủ với thế lực mới nổi kia và quay lại tiêu diệt ông ta.”

“Rất đúng.”

“Và thế là ông ta nhắm đến Apta, nơi có vị hoàng tử nổi tiếng khờ khạo vừa mới về làm thành chủ.”

Orba khoanh tay lại.

“Nghĩ lại thì ta và ngài đều không thể trông chờ vào sự trợ giúp từ miền tây trong hoàn cảnh loạn lạc như vậy. Tình hình hiện tại có thể có lợi cho ta, nhưng ta e rằng Ax không phải là loại người chịu bỏ cuộc giữa chừng.”

“Vậy nên chúng ta cần phải dùng vũ lực để ép Ax đầu hàng. Ngoài ra, chúng ta nên lựa thời điểm thích hợp để cho ông ta biết Mephius và Garbera sẽ giúp ông ta đối phó với thế lực đang lên kia.”

“Dùng vũ lực à...”

Orba cau mày. Đã phải dùng đến vũ lực nghĩa là sẽ có một cuộc chiến tổng lực với Ax. Thành bang Taulia của ông ta sẽ không thất thủ trong một sớm một chiều, chưa kể đến việc quân Garbera của Noue sẽ phải rút lui sau hai ngày nữa.

“Chắc hẳn Điện hạ đã tính đến khả năng này.”

Noue nói với giọng điệu thách thức. Không, quả thực là anh ta đang thử tài hoàng tử Gil. Muốn ép thành Taulia đầu hàng trong thời gian ngắn, anh ta có thể vạch ra vài phương án, cái nào cũng có rủi ro nhất định. Liệu hoàng tử Gil có đáp ứng được mong đợi của Noue? Hay đúng hơn, liệu hoàng tử Gil có thể sánh ngang với Noue không?

Gil Mephius vẫn đứng khoanh tay tại chỗ, mắt dán xuống tấm bản đồ đang trải trên bàn.

Noue sẽ không làm Gil phân tâm.

Xem nào. Gil Mephius, con rồng con ngạo mạn. Ngài có thể dạy cho ta nghe ‘ếch ngồi đáy giếng’ nghĩa là gì không? Ngài có thể làm ta ngạc nhiên được không đây?

Noue run rẩy, phấn khích chờ đợi câu trả lời.

Đêm vẫn còn dài. Thành Apta tĩnh lặng như tờ. Lúc nãy vẫn còn nghe văng vẳng tiếng quân lính dưới cầu thang nhưng giờ cũng im hẳn.

“Không.”

Hoàng tử Gil – hay thực ra là Orba – lắc đầu.

“Ta sẽ không quyết định ngay đâu. Noue-dono, chúng ta sẽ cùng kí tên đóng dấu lên một thông cáo gửi cho Ax Bazgan. Nếu ngài có thể nán lại Apta cho đến khi ta nhận được hồi đáp thì tốt quá.”

“Thần không thể ở lại lâu. Muộn nhất là 3 ngày.”

“Được.” Gil đáp gọn.

Hắn ta đề phòng mình ư? Hay là...

Cảm giác thất vọng và ngờ vực dấy lên trong lòng Noue.

Chương 5 - Thương nghị[sửa | sửa mã nguồn]

Phần 1

Ax Bazgan nhận được tin báo khi đang đến thăm Điện thờ tưởng niệm Taulia.

“Ngươi vừa nói gì? Hoàng tử Gil của xứ Mephius đề nghị tổ chức hội đàm á?”

“Dạ đúng ạ.”

“Hắn phái sứ giả đến chứ gì. Đừng hòng có chuyện ta chấp nhận.”

Ax trừng mắt nhìn nhóm binh sĩ và nô lệ xung quanh mình. Ông rất hay nổi nóng mỗi khi xảy ra việc gì ngoài ý muốn.

“Dạ thưa...không ạ.” Người lính báo tin trả lời, mặt múi tái nhợt đi. Đám nô lệ rùng mình sợ hãi chủ nhân sẽ nổi giận. “Một bộ phận quân lính Taulia bị bắt làm tù binh đã được trả tự do. Họ mang thư của hoàng tử về đây ạ.”

Sao không nói sớm? Vẻ bực tức hiện rõ rành rành trên mặt Ax khi ông giật lá thư khỏi tay người lính.

Ax Bazgan, bốn mươi mốt tuổi, thủ lĩnh đời thứ mười bảy của gia tộc Bazgan, thành chủ của thành bang Taulia. Ngoài ra còn có một danh xưng tự phong mà ông vẫn luôn cố chấp bám lấy: nhà vua đời thứ tám của Zer Tauran, người kế thừa Jasch Bazgan. Tạng người ông to lớn, mày cao trán rộng với những vết gân máu nổi rõ. Mắt Ax màu xám đục, nét đặc trưng ở những người mang dòng máu lai giữa Zerdia và Mephius. Tuy rất có thần thái nhưng ánh mắt ông vẫn có chút gì đó không nổi trội.

“Đề nghị hội đàm tại bình nguyên Gajira. Thậm chí còn không đả động gì đến cuộc đột kích. Hừm, ta đang bị coi thường đây.”

Ax quay sang nhìn nhóm binh sĩ đang quỳ gối như thể đang đổ trách nhiệm thất bại lên đầu họ. Quân sư Ravan Dol – người đang ở sát bên Ax –nhanh tay chộp lấy và cẩn thận rà soát nội dung thư. Ax dữ tợn ngoảnh lại nhìn ông lão.

“Sách lược của ông chẳng được tích sự gì hết. Xem ra ông cũng không ngờ là bọn Mephius lại cấu kết với quân Garbera và đón lõng quân ta bằng trò cạm bẫy hèn hạ của chúng. Nhờ vậy mà ta đã mất không ít quân lính cùng với hai khẩu pháo tầm xa quý giá!”

“Thần dám chắc là mình đã cảnh báo Người rồi, thưa Chúa công.” Ravan vẫn tiếp tục đọc thư mà không mảy may lay động trước cơn giận dữ của chủ nhân mình. “Hãy còn quá sớm. Thần đã khuyên Người nên kiên nhẫn chờ thêm ít nhất một tuần sau khi quân Garbera rút lui. Quân số của địch rõ ràng là quá ít nên chúng ta phải đề phòng trường hợp bọn chúng đã bố trí sẵn mai phục. Thần đã nhắc đi nhắc lại là nếu không cẩn thận dò xét, khả năng quân ta bị trúng kế của địch là rất cao. Thế nhưng Chúa công vẫn quyết ý hành động, còn nói rằng đây là thời cơ có một không hai.”

“Bôi tro trát trấu vào mặt chúa công của mình ngay trước mắt quân sĩ như thế, ông chắc hẳn đang đắc ý lắm nhỉ.”

Miệng Ax méo xệch đi vì tức giận. Rất nhanh sau đó, ánh mắt dữ tợn của ông cũng dịu đi đôi chút.

“Sao? Ông nói thử xem hoàng tử Mephius đang có mưu mô gì?”

Người đàn ông da nâu già cả đáp. “Thần không cho rằng hoàng tử sẽ đem quân đến đánh úp chúng ta. Hắn ta đề xuất hội đàm là để tìm cách ngăn cản Chúa công, hoặc không thì cũng là muốn tự mình xác minh xem thất bại vừa rồi gây ra cho chúng ta thiệt hại ở mức độ nào.”

“Hừ, ta cũng đã tính đến mấy trường hợp này rồi. Nhờ quân Garbera can thiệp kịp thời nên thằng lỏi con non choẹt đó mới thủ thắng và giờ thì nó lại bắt đầu giở thói ngông cuồng.”

“Thần thấy quân Garbera sẽ không thể ở lại thành Apta lâu hơn nữa. Garbera hiện đang có tranh chấp chưa giải quyết với Ende. Trong tình trạng thiếu binh lực như vậy, hoàng tử Gil chắc hẳn sẽ muốn dùng chiến thắng vừa rồi để đặt dấu chấm hết cho mọi xung đột phát sinh với chúng ta. Suy ra là hắn sẽ không chỉ trích hành động gây hấn của chúa công, thậm chí còn đề nghị đàm phán là đằng khác.”

“Quân Mephius không gửi thêm chi viện cho thằng lỏi à?”

“Đúng là các động thái của hoàng tử cho thấy hắn gần như đã đoán trước được cuộc tấn công của quân ta, nhưng đạo quân đến giải nguy cho Apta lại là của Garbera chứ không phải Mephius. Xem ra các báo cáo về mối bất hòa trong quan hệ giữa hoàng đế Guhl với hoàng tử Gil là đáng tin cậy.”

“Hừm...”

Ax đi đi lại lại trong nội điện. Nỗi bực dọc trên nét mặt ông biến mất dần theo từng nhịp chân bước. Nơi đây – Điện thờ tưởng niệm Taulia – lưu giữ những báu vật và chứng tích được tích lũy qua nhiều thế hệ của gia tộc Bazgan. Hàng núi châu báu, hình mẫu điện thờ, áo giáp mạ vàng, những chiếc hòm với họa tiết điêu khắc tinh xảo... tất cả đều được trưng bày treo hình vòng tròn trong nội điện. Đến tận bây giờ người ta vẫn còn truyền tai nhau về sự phồn hoa cũng như vinh quang ngắn ngủi của xứ Zer Tauran cũng như của gia tộc Bazgan. Tuy nhiên, những bảo vật này nếu không phải là chiến lợi phẩm sau chiến tranh thì cũng được tổ tiên Ax mua lại bằng tiền.

“Gil... thằng hèn. Biết là mình đã mất hậu thuẫn nên nó mới quay sang xun xoe với bọn Garbera chứ gì.”

Ax đập mạnh cái quạt gấp vào lòng bàn tay. Chiếc quạt này cũng là một món đồ được truyền lại từ thời đại Zer Tauran, nó thậm chí còn quý giá hơn toàn bộ những bảo vật khác trong điện thờ. Bên trong phần cán quạt dày chứa đựng Long Trảo, thứ còn được biết đến với cái tên Vương Ấn của vương triều ma thuật. Gia tộc Bazgan đã bảo toàn được báu vật này trên đường trốn chạy khỏi Zer Illias. Ax đặc biệt coi trọng cây quạt, ông luôn mang nó theo người mà không rời nửa bước.

Ax ôm mối mộng tưởng nội trong thế hệ của mình sẽ phục hưng vinh quang và quyền lực cho gia tộc Bazgan bằng bất cứ giá nào. Ông cho tuyển binh sĩ, thu mua vũ khí từ phương bắc và miệt mài huấn luyện rồng mỗi ngày. Trải qua nhiều năm trong những cuộc xung đột nhỏ lẻ với các thành bang khác, cuối cùng ông cũng đã sẵn sàng cho một chiến dịch quân sự quy mô lớn cùng với thành bang đồng minh Eimen ở phía bắc. Eimen là một trong số ít những bề tôi cũ vẫn còn coi trọng gia tộc Bazgan sau ngày Zer Tauran tan rã. Chị gái Ax hiện đang làm dâu ở đó.

Tuy nhiên, cách đây nửa tháng, mọi liên lạc với thành bang Eimen đều đột ngột bị gián đoạn. Những lời đồn thổi lan đi khắp vùng sa mạc và thảo nguyên, rằng Eimen cùng với hai thành bang khác đã bị một thế lực đang lên thâu tóm. Thủ lĩnh của thế lực này là một gã ma thuật sư có tài vận dụng những phép thuật cổ xưa. Cùng với thứ quyền lực lố bịch kia, hắn ta tự xưng bằng những cái tên báng bổ, tuyên bố mình sẽ phục hưng Zer Tauran với chính hắn làm trung tâm. Hắn còn nói ‘mọi sinh linh của Zerdia đều có số mệnh phải về quy phục dưới chân ta.’

Nhưng quả thực là thế lực này đang càng lúc càng mạnh lên.

Một tên thuật sư nhãi nhép dám cả gan dựng lên đất nước vốn dĩ thuộc về gia tộc Bazgan!

Tin tức lan truyền khiến các thành bang rúng động. Bản thân Ax cũng suýt không kìm được lửa giận. Các thành chủ người thì hoảng sợ trước sức mạnh vừa thôn tính ba thành bang chỉ trong chớp mắt của tên thuật sư, kẻ lại nổi dã tâm muốn chiếm lấy để vượt lên trên địch thủ của mình, thống nhất miền tây, ghi danh vào trong sử sách đến muôn đời.

Còn Ax, động thái của ông lại khác hẳn. Đúng như phán đoán của Noue, ông muốn lập tức đem quân đi hủy diệt tên thuật sư gớm ghiếc kia. Tuy nhiên, Ravan Dol lại có ý kiến khác.

“Đây chính là cơ hội trời ban cho Chúa công.”

Dĩ nhiên là các thành bang đều muốn chống lại thế lực đang nổi lên này. Có điều, bọn họ đều đang ôm trong lòng một mối ngờ vực, không biết liệu mình có thể đơn độc đối đầu với một kẻ địch như vậy hay không. Đây chính là thời cơ để ngài Ax Bazgan, người kế thừa hợp pháp của gia tộc Bazgan, đứng lên làm minh chủ, liên kết các thành bang lại, cùng hợp sức đánh tan quân thù. Khi đại công cáo thành, ngài sẽ có đủ quyền lực để biến khối liên minh tạm thời trở thành vĩnh cửu, đặt dấu mốc khai sinh cho một xứ sở Zer Tauran mới.

“Nhưng...” Ravan dằn giọng cảnh báo. “...trước hết Chúa công phải chứng tỏ sức mạnh của mình. Sức mạnh của Ax Bazgan. Sức mạnh kiểu mẫu của người sẽ khai sinh ra đất nước Zer Tauran mới. Tên tuổi có thể chỉ ra dòng dõi cao quý, nhưng trong thời buổi loạn lạc này, người ta không dễ tin theo những kẻ chỉ có hư danh không thôi.”

Đó chính là nguyên do khiến Ax tấn công thành Apta. Dùng vũ lực đoạt lấy thành trì này chính là bước đệm cho ông thiết lập một khối liên minh giữa các thành bang miền tây. Khi đã hợp lực lại, họ có thể đẩy lui bất cứ sự công kích nào đến từ Mephius, đồng thời vạch kế hoạch đối phó với tên thuật sư. Cũng có thể ý chí kiên cường của Ax sẽ khiến những người đã chịu khuất phục tên thuật sư thay đổi thái độ, quay sang phản kháng hắn.

“Hẳn rồi. Nếu Garbera và Ende xảy ra chiến tranh, toàn vùng trung tâm lục địa sẽ bị xáo động, tạo điều kiện thuận lợi cho chúng ta. Tuy nhiên, bọn Mephius vẫn chưa chịu điều một binh một tốt nào rời Solon hết. Ta cứ tưởng bọn chúng sẽ hợp sức cùng Garbera, đem quân đến uy hiếp Ende mới đúng chứ. Có khi nào chúng đang đề phòng ta không?”

“Thần không dám chắc, nhưng nói gì thì nói, ở thành Apta nhất định chỉ có quân lính của hoàng tử Gil mà thôi. Ba ngày đã trôi qua và thám tử vẫn báo về là Solon không có động tĩnh gì. Chúa công, Người nên chấp nhận đề nghị hội kiến. Nếu có thể trực tiếp thăm dò ý đồ của hoàng tử Gil thì chúng ta sẽ càng có thêm lợi thế.”

“Được.”

Ax dứt khoát gật đầu. Việc thỉnh thoảng tỏ ra bực dọc và khó chịu chính là bằng chứng cho thấy ông hết mực tín nhiệm Ravan Dol.

“Bất luận kết quả hội đàm như thế nào, chúng ta vẫn phải chuẩn bị cho chiến tranh. Ravan, giống rồng mới mà ông...”

Ax chưa kịp nói hết câu thì bỗng một tiếng hét thất thanh vang lên. Ông ngay lập tức rút thanh kiếm đeo bên hông ra, ngoảnh lại đã thấy một thị nữ chạy xộc vào trong nội điện.

“Chúa công! Công chúa...Esmena-sama!”

Cô gái mặt mũi tái xanh, hốt hoảng nói.

“Mau theo ta!”

Ax ra lệnh cho quân sĩ rồi khẩn trương rời khỏi điện thờ, đi thật nhanh qua các hành lang trong lâu đài Taulia. Vượt qua hai, ba lớp cửa đồng, ông tìm đến khu vườn nằm ẩn sau những bức tường cao. Một thiếu nữ đang lững thững đi theo con đường có mái che dẫn ra vườn, mặc cho ba người thị nữ ra sức ngăn cản trong vô ích. Cô gái vẫn tiến bước, dễ dàng kéo lê cả ba người kia theo.

“Esmena!”

Ax gọi to lên cô gái, nhưng Esmena Bazgan không trả lời. Cô không trang điểm, trên mình chỉ mặc mỗi bộ đồ ngủ, ánh mắt đờ đẫn.

“Chúa công!”

Binh sĩ đi theo níu tay Ax lại khi thấy ông toan chạy đến bên con gái mình.

“Nguy hiểm lắm. Đây có thể là trò ma thuật bẩn thỉu của tên thuật sư. Chúng ta không biết liệu-“

“Buông ta ra! Ta không quan tâm! Phải ngăn con bé lại trước đã, cứ dùng vũ lực nếu cần thiết.”

Nhận lênh, nhóm binh sĩ cùng hợp sức với thị nữ khống chế Esmena. Lần này thì cô gái bị giữ chặt không động đậy được nữa. Ax cũng vùng ra và chạy đến bên con gái mình.

“Esmena, tỉnh lại đi con. Esmena!”

“...sama...sama...”

Đôi môi màu đào tự nhiên của Esmena giờ đây đang tái ngắt, cô mấp máy nói như đang mê sảng.

“Phải phải, phụ thân[4] của con đây. Esmena, con bình-“


“...da...da...sama, da-sama, Garda-sama!”

Cả binh sĩ lẫn thị nữ đều thét lên kinh hãi khi Esmena cất giọng kêu lớn.

Không thể nào!

Ax nghiến chặt răng. Ông ôm lấy con gái mình. Trái ngược với bờ môi tím tái, gương mặt Esmena lại đỏ ửng, đôi mắt lim dim đầy vẻ đắm say. Hơi thở cô dồn dập. Thiếu nữ hồn nhiên thường ngày bây giờ đang toát lên vẻ nữ tính mê hoặc.

“Garda-sama, Esmena ở đây. Garda-sama, ngài có nhìn thấy không? Garda-sama...”

“Đủ rồi!”

Cơn phẫn nộ pha lẫn chút ghen tưc bùng nổ khiến Ax dang tay tát con gái mình. Esmena chớp chớp mắt như thể có thứ gì đó vừa bị đánh văng khỏi cô. Cô giơ tay lên xoa má.

“P...Phụ thân? Tại sao con...?”

Cô gái đã trấn tĩnh lại, mắt nhìn trân trân vào Ax, người đang nắm vai mình. Ax thở hắt ra một cái nhẹ nhõm. Ngược lại, đôi mắt giống cha như đúc của Esmena lại nhuốm đầy nỗi bất an.

“Có lẽ nào...lại nữa? Đúng rồi. Con lại mơ thấy giấc mơ đó. Mọi thứ đều đen kịt, một giọng nói vang đến, gọi tên con. Vô số cánh tay vươn ra, kéo con vào trong vòng xoáy hắc ám...”

Esmena bưng mặt khóc. Ax ôm lấy cô.

“Con đừng sợ. Đã ổn cả rồi. Vì trái tim con nhạy cảm quá nên mới bị tin đồn Garda hồi sinh làm cho kinh động đó thôi.”

Ax liếc mắt ra hiệu cho thị nữ đưa con gái mình về phòng.

Tuy Esmena đã đi khuất nhưng cảm giác bất an vẫn còn lởn vởn trong bầu không khí. Ax mím môi.

Chậc.

“Ta hi vọng sẽ không có thêm tin đồn quái gở nào nữa.”

“Nó sẽ không dừng lại ở mức [đồn đại] thôi đâu.”

Người vừa lên tiếng là Đại công tước Hergo Tedos, một bề tôi hàng đầu của Taulia với vai trò không khác gì cánh tay phải của Ax. Gương mặt nghiêm nghị của ông cũng tái nhợt đi.

“Thần được biết Garda là tên của một giáo sĩ theo đạo Long Thần trong thời đại Zer Tauran. Khi lãnh tụ Jasch Bazgan qua đời, ông ta đã bảo vệ kinh thành Zer Illias đến tận giây phút cuối cùng rồi sau đó biến mất cùng với chiếc Long Trảo còn lại...”

“Ngài định nói gì đây? Y đã tái sinh sau hai trăm năm trời à? Thật nực cười!”

Ax quát. Ông đang tỏ ra cứng cỏi nhưng lúc tận mắt trông thấy ánh mắt vô hồn của con gái mình, chính bản thân ông cũng không khỏi cảm thấy lạnh toát người.

Đây đã là lần thứ ba rồi.

Esmena Bazgan đột nhiên tỉnh dậy, đờ đẫn bước đi như người mộng du, miệng mấp máy gọi tên Garda. Trong lần đầu tiên, cô đã cố đi khỏi lâu đài, thậm chí còn tìm cách mua chuộc lính canh cổng.

Khi biết tin này, Ax đã giận điếng người. Ông đã toan giết sạch những kẻ biết chuyện nhằm ngăn không cho tin tức rò rỉ ra ngoài, tuy nhiên Ravan Dol đã ngăn ông lại. Điều đáng sợ ở đây là những sự việc tương tự đang diễn ra trên khắp miền tây. Những thiếu nữ con nhà danh giá đều ra khỏi giường vào ban đêm với nét mặt như mất hồn, đều lẩm bẩm cái tên Garda, đều đi về hướng phế tích Zer Illias như những con chiên đến hành hương.

Nghe thật khó tin nhưng chỉ ma thuật mới có thể tạo nên những hành vi bất thường như thế.

“Cái gì mà [ma thuật cổ đại]...”

Ax nghiêm mặt lại, tay lần tìm chiếc quạt đang giắt bên hông.

“Đao kiếm chém được tuốt. Hãy vững tin lên, ngài Tedos. Ta tin tưởng vào binh sĩ của mình. Họ không yếu nhược đến mức bị mấy trò đồn đại tầm xàm làm cho phân tâm, dù cho đôi lúc vẫn có vài kẻ cá biệt. Thân là bậc lãnh đạo thì càng phải tỏ rõ lòng can đảm.”

“Ngoài ra, kẻ địch hiện tại của chúng ta là lũ Mephius. Hoàng tộc Mephius vẫn tự ví mình là hậu duệ của Long Thần đấy thôi. Họa có là đồ ngu si tận mạng mới đi tin vào mấy lời khoác lác như thế.”

Ax khịt mũi. Một người từng trải chiến loạn như ông sẽ không dễ gì sợ hãi, mà nếu có thì cũng không dại dột gì mà để lộ ra ngoài mặt.

Phần 2

Địa điểm hội đàm – bình nguyên Gajira – nằm sau vùng núi non thuộc địa phận Taulia, cách bờ tây sông Yunos khoảng bảy kilomet. Quãng đường từ thành Apta và Taulia đến đây là gần bằng nhau. Để đề phòng quân Mephius giở thủ đoạn, Ax Bazgan đã cho rà soát khu vực này thật kĩ lưỡng rồi mới lập trại.

Thời gian hai bên hẹn gặp là vào quãng trưa. Vẫn chưa đến giờ. Bầu không khí rất khó chịu, trời nhiều mây, âm u, gió nóng thổi vô định.

Ax chỉ đem theo mười hai binh sĩ làm tùy tùng, cùng với hai phi thuyền đảm nhận việc giám sát từ trên cao. Ông mang theo ít người như vậy là để thể hiện tính cách bạo dạn của mình. Tuy nhiên, khu vực này lại đang có một đám đông lớn đang tụ tập.

“Hình như thành chủ Taulia sắp gặp mặt với hoàng tử Mephius đấy.”

“Không biết người xứ Mephius trông như thế nào nhỉ?” Những vị khách không mời này là người dân của các làng mạc trong vùng. Họ chen lấn, ngó nghiêng, toan tìm cách vượt qua hàng rào kiểm soát của lính canh.

Trong hàng tá những thế lực lúc thịnh lúc suy, sớm nở tối tàn ở miền tây Tauran, thành bang Taulia của gia tộc Bazgan có lịch sử lâu đời nhất và dĩ nhiên, người dân Taulia cũng được bảo vệ tốt nhất. Ở những thành bang khác, cuộc sống có thể bị đảo lộn bởi bất cứ lí do gì. Chuyện có ba, bốn người nối đuôi nhau lên ngôi thành chủ chỉ trong vòng một năm xảy ra như cơm bữa, lần nào cũng làm rối loạn thể chế chính trị, quân đội, lính đánh thuê hóa thành giặc cướp, nhân dân lầm than đói khổ.

“Chúng thần có nên đuổi họ đi không?”

Một tùy tùng của Ax vén vách lều nhòm ra ngoài.

“Bỏ qua đi.” Ax lắc đầu. Ông lau mồ hôi đọng trên cổ. Thời tiết nồm ẩm như thế này thật bí bách. “ Người dân Taulia hiếu kỳ lắm. Đuổi đi rồi họ vẫn nấp vào bụi rậm mà xem thôi. Ngươi nghe câu này bao giờ chưa? [Thấy có đánh nhau, thiên hạ vẫn mang cơm hộp ra vừa ăn vừa ngắm được.]”

Ax hiểu rõ ý chí của người dân nước mình nhưng riêng cái cách xử sự ấy thì ông không tài nào hiểu nổi.

Ở một khu vực khác, cách xa khỏi đám đông kia, cũng có vài người đang tụ tập theo dõi cuộc hội đàm. Đúng hơn là một người đàn ông cưỡi ngựa cùng với một cô gái đội mũ trùm kín mặt đang ôm sau lưng anh ta. Lính canh yêu cầu hai người có bộ dạng khả nghi này tháo mũ trùm nhưng lại quay lưng bỏ đi ngay sau đó.

“Anh ta chỉ làm theo lệnh của phụ thân ta thôi mà.”

“Thần đã dọa cho y một chặp rồi. Gã biết nếu để cho thần nổi cáu thì chuyện gì sẽ xảy ra.”

“Chà...” Giọng cười khúc khích của cô gái nghe như tiếng chuông ngân. “Ngài Bouwen quả là đáng sợ, mặc dù ngài nổi tiếng là người hiền hòa, thích chim chóc và hoa...”

“Xin Công chúa đừng nói nữa. Cẩn thận, chúng ta không biết có ai khác đang nhìn mình đâu.”

Anh chàng đang đỏ mặt tía tai này là Bouwen Tedos, con nuôi của ngài Đại công tước Hergo Tedos. Dẫu còn trẻ tuổi nhưng anh đã là một tướng quân của quân đội Taulia. Thỉnh thoảng anh vẫn cảnh giác ngoảnh nhìn xung quanh.

Còn cô gái, người được gọi là ‘công chúa’ là Esmena Bazgan, con gái của Ax Bazgan. Cô có gương mặt hiền hậu, khác hẳn với người cha lúc nào cũng cau có, đôi mắt ánh lên vẻ tò cùng với nụ cười thường trực trên môi.

“Aah, ra ngoài trời thật là tuyệt. Ta biết mà. Cứ phải ở mãi trong phòng làm cho ta khó chịu trong người, cảm giác như cả thể xác lẫn tâm hồn đều trương lên ấy. Vì thế nên ta mới gặp phải mấy giấc mơ đáng sợ kia...”

Bouwen chỉ cười trừ đáp lại. Con tim anh nhói đau khi nhìn cô bạn thủa nhỏ kém mình ba tuổi.

Cô ấy gọi một ngày lộng gió đầy mây mù như thế này là đẹp à...

Thời tiết như hôm nay phải gọi là cực đoan mới đúng. Công chúa Esmena lớn lên trong sự bảo hộ thái quá của cha. Từ khi những cơn ác mộng xuất hiện, cô đã bị giam lỏng trong phòng, bên ngoài có quân lính canh gác. An ninh chặt chẽ đến mức cô phải được Ax cho phép thì mới có thể ra khỏi phòng. Tình trạng này có thể sẽ đánh gục cô trước khi cơn ác mộng tiếp theo tìm đến cũng nên.

Cơ mà, đã sắp xếp bao nhiêu người bảo vệ như vậy mà sự biến vẫn xảy ra y như lần trước. Thật bất thường.

Vào đêm Esmena gặp ác mộng, người ta phát hiện ra lính canh đều ngủ gật tại vị trí. Tất cả, ngoài cửa phòng, trong hành lang, thậm chí người ở trên mái nhà cũng ngủ gật. Họ đều khai rằng mình nghe thấy tiếng công chúa khóc lóc, sau đó không nhớ gì nữa.

Tất cả không chừa một ai. Đây không thể nào chỉ đơn giản là chểnh mảng trong khi làm nhiệm vụ được.

Loại ma thuật tầm xa đã biến mất hơn 200 năm nay rồi. Sao bây giờ nó lại xuất hiện?

Người dân xung quanh ồ lên khi thấy một chiếc phi hạm đang bay tới càng lúc càng gần dưới nền trời xám xịt. Trông giống như loại tàu chiến cỡ nhỏ. Bouwen nghiến răng. Bản thân anh cũng đã thu thập chút ít tin tức về thành Apta. Đạo quân mà hoàng tử Gil đưa đến Apta không bao gồm phi thuyền, nghĩa là con tàu đang bay đến kia chính là phương tiện di chuyển đường không duy nhất của Apta.

Chiếc phi thuyền phóng ra một tàu đáp cỡ nhỏ mang theo vài hành khách.

“Oh, kia là...”

Bouwen lẩm bẩm. Esmena cũng chăm chú theo dõi. Trong số năm người vừa bước ra khỏi tàu thì người đi đầu chắc chắn là Gil, đệ nhất hoàng tử của Mephius. Anh ta thả thanh gươm đang đeo bên hông xuống đất, đúng theo thông lệ của một cuộc hòa đàm. Đi được nửa đường thì Ax cũng rời khỏi lều đến đón tiếp. Hai người cùng qua lại vài câu xã giao.

“Thiên hạ đồn là hắn còn trẻ lắm, ai ngờ lại trẻ đến thế.”

Bouwen trừng mắt nhìn theo bóng dáng của kẻ sẽ kế thừa vương quyền của Mephius, kẻ thù lâu đời của Taulia. Trong thời đại chiến loạn này, con trai tuổi tầm 13,14 đã phải ra trận là chuyện bình thường. Dẫu vậy, một thanh niên mười bảy tuổi vẫn còn quá trẻ để làm đại diện cho cả một quốc gia đi đàm phán với nước khác.

Vậy ra đó là một người ngoại quốc.

Esmena tự nhủ. Thành bang Tauloa có rất nhiều ít thương gia nước ngoài tìm đến mua bán, ngặt nỗi cô lại không có mấy cơ hội gặp gỡ họ. Đặc biệt là người Mephius, những kẻ bị coi là kẻ thù thì cô chỉ biết đến qua chuyện kể mà thôi.

Chà, họ đâu có khác người Zerdia là mấy đâu.

Khi đã tận mắt chứng kiến, Esmena gật gật đầu. Cô cũng không tưởng tượng người Mephius có sừng có đuôi hay gì gì đâu. Nhìn cũng không đến nỗi man rợ như lời đồn. Còn hoàng tử Gil, anh ta đúng thật là rất trẻ. Cô cũng thấy đoàn tùy tùng của anh ta can đảm như thế nào khi đối mặt với phụ thân đáng sợ của cô. Bằng chứng là việc hoàng tử khước từ đề nghị họp bàn trong doanh trướng của Ax và chỉ tay về phía bãi đất trống gần đó.

Nét mặt Ax tỏ ra chua chát như thường lệ, ông ra lệnh cho binh sĩ mang bàn ghế ra ngoài. Xem ra hoàng tử muốn tổ chức đối thoại ngoài trời. Hai người ngồi xuống ghế, mặt đối mặt qua chiếc bàn dài.

Họ đang bàn về việc gì thế nhỉ?

Cảm giác phấn khích dâng tràn trong trái tim của Esmena Bazgan. Đối với cô, những việc cỏn con như thế này đã có thể coi là cả một chuyến phiêu lưu rồi. Trên hết, Esmena Bazgan đang vô tình bị gã thanh niên đến từ xứ sở xa lạ lôi cuốn. Hoàng tử của kẻ thù không đội trời chung.

“Nào, chàng hoàng tử trẻ của xứ Mephius.”

Ax Bazgan mở lời trước.

“Hàng ngàn, hàng chục ngàn năm trước, tổ tiên loài người đã cùng nhau khai phá hành tinh này, cùng nhau định cư và để lại di sản cho chúng ta. Cả ta và ngài đều thừa hưởng ý chí đó của cha ông, chỉ tiếc là lời thề thiêng liêng năm xưa cuối cùng cũng chỉ tồn tại được không đến mười năm.”

“[Ta sẽ không gây xung đột chừng nào điều ấy còn có lợi.]”

“Chính phải.” Ax lắc đầu. “[Rừng vàng biển bạc ngay trước mắt – Cớ sao phải tranh đoạt và chia cắt?] Câu nói bất hủ đó nay đã đi vào trong thi ca. Nhưng rốt cuộc lại, lòng tham của con người là vô đáy. Trong cuộc chiến chống lại những cư dân bản địa của hành tinh này – tộc Ryujin – kẻ đã phản bội lại anh em bạn bè của mình lại chính là một trong năm vị hiền giả đã tuyên thệ lời thề ấy. Một nhà nữ khoa học gia già nua.”

“Ngài thật có hiểu biết.”

“Và cứ như thế, loài người tiếp tục đổ máu để tranh đoạt lẫn nhau. Ta sẽ không nói mấy lời thông thái kiểu như ‘chuyện này thật lố bịch’ đâu. Tuy vậy, ta vẫn tin rằng tránh né những cuộc chiến vô nghĩa luôn là sự lựa chọn sáng suốt nhất. Ta sẽ nói thẳng luôn. Hoàng tử Gil, ngài mau rời khỏi Apta đi.”

“Đề nghị hấp dẫn đấy chứ.” Hoàng tử Gil cười nửa miệng, ánh mắt nhìn thẳng vào mặt Ax.

Thằng lỏi con non choẹt lại bắt đầu lên giọng.

Dĩ nhiên, Ax không cho rằng phía bên kia chịu nhượng bộ dễ dàng như thế. Ông đang thăm dò thái độ của hoàng tử Gil, hay đúng ra là Orba. Thái độ ngạo nghễ ta đây ăn đứt thiên hạ.

“Một khi ta đã có Apta trong tay, cán cân quyền lực ở miền tây nhất định sẽ có chuyển biến lớn. Trong vòng hai năm, không, nội trong vòng một năm ta sẽ thống nhất miền tây. Hoàng tử Gil, ta đã sẵn sàng để kết làm đồng minh với Mephius.”

“Ta cũng có chung quan điểm với ngài về việc tránh đổ máu vô ích, lãnh chúa Ax à. Chúng ta lại càng không có lí do để gây chiến với nhau làm gì. Ta và ngài nên cùng kết giao và tuyên thệ tại đây, ngay bây giờ luôn chứ nhỉ?”

“Và ở đây có ai làm chứng cho tuyên bố đó đây? Ai mà tin được? Ngài vẫn chưa phải là hoàng đế Mephius. Khi một kẻ thân cô thế cô muốn tìm sự giúp đỡ, y chắc chắn sẽ phải đem một thứ có giá trị ra làm tín chấp. Thành Apta đó. Vì lợi ích chung của-“

“Ta hoàn toàn không có ý định từ bỏ Apta.” Gil lạnh lùng đáp. “Ngài hơi bị ích kỉ đấy, Bazgan-dono. Chính ngài mới là người đang cực kỳ thèm khát mối quan hệ đồng minh này nhằm tập trung lo cho vấn đề ở miền tây.”

“Cái gì?”

“Ngặt nỗi lâu nay ngài vẫn luôn tranh đấu với Mephius. Gia tộc Bazgan của ngài luôn luôn coi Mephius là kẻ thù không đội trời chung. Thế rồi, nếu ngài bỗng nhiên chuyển thù thành bạn mà không đi kèm với lợi ích cụ thể nào thì ngài sẽ bị đánh đồng với một tên phản bội đớn hèn. Vì thế nên ngài mới muốn đánh chiếm thành trì của Mephius bằng vũ lực để lấy vốn.”

Chậc. Ta sẽ không thể đạt được một thỏa thuận nào với thằng lỏi này.

Nói thẳng ra ý đồ của người khác như vậy chỉ tổ phá hỏng đường lùi của cả hai phe. Ax bực bội đặt tay lên đùi.

Hay thằng lỏi hy vọng rằng nó sẽ thắng khi đối đầu trực diện? Không, nếu đã như thế thì nó còn đề nghị hội kiến làm gì cho mất công.

Gil có điểm yếu. Ax biết, ngặt nỗi khai thác điểm yếu ấy cũng chính là vứt bỏ đi cơ hội đàm phán cuối cùng. Ông đang cân nhắc xem có nên làm tới hay không.

“Hoàng tử Gil, ngài nói vậy có hơi quá đáng rồi. Chính ngài là người đã chủ động đề xuất cuộc gặp này.Đúng ra, ta đã phúc đáp với thiện ý thì ngài cũng nên làm điều tương tự chứ. Ngài đã giở trò cạm bẫy hèn hạ để bắt giữ người của ta. Ta muốn họ được trả tự do.”

“Lãnh chúa Bazgan à, ngài vẫn chưa hiểu ra vấn đề thì phải?”

“Có gì ta còn chưa hiểu ư?”

“Người đã giành chiến thắng trong trận chiến vừa rồi là ta, Mephius. Và chiến thắng sẽ tiếp tục thuộc về ta. Tuy nhiên, ta đang cân nhắc đến việc sử dụng Taulia như một lá chắn ngăn cách Mephius với miền tây Tauran. Vì lẽ đó nên ta mới không nặng tay với ngài. Nhờ vậy nên ngài mới có thể toàn tâm toàn ý lo cho miền tây mà không sợ bị đánh lén. Ngài thấy đấy, người đang hào hiệp chìa tay ra giúp đỡ là [ta] chứ không phải ngài đâu, lãnh chúa Ax à.”

“Hoh...”

Cơn phẫn nộ phun trào trong lòng Ax. Ông chưa bao giờ gặp kẻ nào làm cho mình điên máu đến nhường này. Cứ như thể danh tiếng và bề dày lịch sử của gia tộc Bazgan đang bị hắn chà đạp dưới gót giày. Và Ax buông lời đáp trả, nói thẳng ra những gì mình đã kìm chế không nói.

“Ta hiểu rồi. Thắng lợi chứ gì. Ừ thì ta nhường phần thắng cho ngài. Nhờ có quân Garbera đến hiệp trợ nên ngài đã đánh bại được Natokk, bề tôi thân tín của ta, dẫu cho họ đã anh dũng chiến đấu. Bọn Garbera sẽ không ở lại Apta mãi được đâu. Để rồi xem, hỡi hoàng tử Gil anh dũng, khi thời khắc tới, một mình ngài có thể chống chọi lại quân đội Taulia được mấy lần.”

“Đó...”

Lời thách thức của Ax đã làm cho khí thế của Gil bị lay động ít nhiều. Anh ta rời mắt nhìn sang chỗ khác. Thấy đối thủ lùi bước, Ax cũng thấy trong lòng nhẹ nhõm phần nào. Thế nhưng Gil lại đột nhiên ngẩng mặt lên. Hình như màn dọa dẫm đã đi quá xa.

“Đó là lời tuyên chiến chứ gì? Ngài nhẫn tâm từ chối thiện chí của ta và khăng khăng muốn hai bên phải quyết một phen sống mái phải không? Được. Được lắm. Gil Mephius này sẽ không lùi bước hay trốn chạy. Ngài cho rằng không có quân Garbera trợ giúp thì ta sẽ thất bại dưới tay một gã bịp bợm như ngài à?”

“Cái gì cơ?”

Tiếng rống của Ax vang vọng khắp xung quanh. Còn hoàng tử Gil, hay đúng ra là Orba, đứng bật dậy khỏi ghế, quay sang ra lệnh cho tùy tùng rồi quay gót về phi thuyền. Hoàn toàn bất ngờ trước hành động này, Ax ngồi yên tại chỗ, mắt nhìn trân trân theo chiếc phi thuyền đang về với chiến hạm rồi bay mất hút vào trong bầu trời xám xịt.

“Sao nó dám...!” Ax cả giận vỗ mạnh chiếc quạt vào lòng bàn tay. “Một thằng nhãi con dám cả gan xúc phạm danh dự của ta! Ravan! Ravan Dol! Ngươi đâu rồi!?”

“Thần có mặt.” Vị quân sư già trả lời. Ông thò đầu ra khỏi lều để quan sát tình hình, rời mắt khỏi đám đông đang xôn xao rồi mới đến bên Ax.

“Lời đồn quả không sai. Hoàng tử Gil là một thằng đần độn ngu xuẩn! Lời lẽ không có tác dụng với nó. Mau chuẩn bị đi. Chúng ta sẽ tấn công ngay sau khi xác minh được là quân Garbera đã rời khỏi Apta.”

“Hãy khoan, thưa Chúa công.”

Ravan vẫn bình thản như thường lệ, trái ngược với Ax, người đang giận sôi gan tím mật.

“Đây là bẫy.”

“Bẫy?”

Rakuin no Monshou v03 209.jpg

“Theo như tin đồn thì hoàng tử Gil không hề ngu ngốc, lại càng không phải hạng người không biết trước sau. Y nhất định là đang ủ mưu. Hành động khiêu khích Chúa công chính là một bước trong kế hoạch. Chà, mà nếu hoàng tử thực sự có óc quan sát thì hắn chỉ cần nhìn qua cũng biết ai mới là kẻ đang giả bộ ở đây.”

“Ngươi đang tham vấn cho ta hay đang bóc mẽ ta thế hả? Hả?” Ax nghiến răng ken két. “Bẫy à? Ta không tin. Làm gì có chuyện thằng nhãi ranh ngu ngơ ấy có thể vạch một kế hoạch tinh vi như thế. Đúng như ta đoán, bọn Garbera sẽ đem quân đến cứu hắn. Nhất định là như thế.”

“Thần đã sắp xếp người theo dõi các ngả đường dẫn đến thành Apta nhưng vẫn chưa thấy động tĩnh gì. Chuyện này càng lúc càng quái lạ. Hmm... Chúa công, chúng ta vẫn nên tấn công thì hơn.”

“Ngươi lẩn thẩn rồi à? Chính ngươi vừa cảnh báo đó là bẫy xong.”

“Giữa [sa chân lạc vào bẫy] với [biết trước sẽ có cạm bẫy nhưng vẫn tiến tới] có sự khác biệt rất lớn. Chỉ có một lời giải cho hành động cố tình khiêu khích của hoàng tử Gil: hắn đang chờ sẵn Chúa công ở Apta. Có thể hắn đã đem quân đi ẩn nấp ở đâu đó rồi. Một khi đã hiểu rõ bản chất vấn đề, chúng ta có thể đưa ra nhiều đối sách khác nhau.”

Ax nhìn cách Ravan Dol tự tin xoa cằm rồi nói “Theo ý ngươi vậy.” Ông cầm lấy chiếc quạt mạ vàng giắt bên hông rồi vỗ mạnh nó lên đùi mình.

“Để rồi xem. Ta sẽ bắt thằng nhãi con phải quỳ gối xin tha. Nó đừng hòng được ngủ ngon giấc thêm một lần nào nữa. Lần này ta sẽ đích thân xuất chinh!”

Ax tuyên bố với nét mặt của một người đã nhiều phen xông pha nơi chiến địa.

Đồng thời, cách đó không xa, bờ vai của Esmena Bazgan đang run rẩy.

“Sắp có chiến tranh à?”

“Sắp rồi.” Mặt Bouwen đỏ tía. “Thành chủ nhìn dữ tợn thế kia cơ mà. Đây sẽ là trận quyết chiến giữa Taulia với kẻ tử thù Mephius.”

Esmena lặng im không đáp. Cô thấy bất an và lo sợ. Tuy nhiên, hình ảnh mà cô nhìn thấy lúc nãy, hình ảnh chàng hoàng tử ngoại quốc ấy lại đang khắc sâu vào trong tâm thức cô, sừng sững như một hòn đá tảng.

Garda...

Đối với Esmena Bazgan, ấn tượng ấy mạnh mẽ đến mức thổi bay luôn cả thứ bóng đen đang ám ảnh những giấc mơ của cô. Nói đơn giản hơn, vào khoảnh khắc nhìn thấy Gil Mephius, Esmena Bazgan đã trúng phải tiếng sét ái tình.


Phần 3

Tuyên bố chiến tranh với thành bang Taulia của hoàng tử Gil đã lan khắp thành Apta suốt nửa ngày nay.

Đa số cư dân thành phố đều bình tĩnh khi nhận tin chứ không phát hoảng lên như người ta vẫn nghĩ. Họ cho rằng đây là điều tất yếu phải xảy ra. Đồng thời, vì hoàng tử Gil đã thể hiện tài năng xuất chúng của mình trong trận chiến mới đây nên họ cũng an tâm hơn, nghĩ rằng Hoàng tử điện hạ ắt hẳn đã chuẩn bị sẵn đối sách.

Thực ra...Vileena thầm nghĩ. Vì tin rằng viện binh từ Solon sắp đến nên người dân mới bình tâm như vậy.

Bản thân Vileena lại nhận thấy khả năng này là vô cùng hãn hữu. Cô đã thử dò hỏi binh sĩ của đội Cận Vệ hoàng gia nhưng vẫn không tìm ra chứng cứ xác đáng nào. Tướng quân Oubary Bilan sẽ phải mất thêm một tuần để dẹp yên các vụ nô lệ nổi dậy rồi mới có thể lên đường đến chi viện cho Apta. Khi ấy đã quá muộn rồi.

Sáng hôm sau, Noue Salzantes dẫn quân Garbera rời khỏi Apta.

“Công chúa điện hạ có muốn thần gửi lại lời nhắn cho Đức Vua và Hoàng Hậu không ạ?”

Trước lúc lên đường, Noue đến chào cáo biệt Vileena. Cô hơi đắn đo một chút rồi lắc đầu.

“Ta vừa gửi thư về cách đây ít lâu. Như thế là đủ rồi. Viết nhiều quá có khi ta còn bị mắng nữa kìa.”

Vileena hiểu, đằng sau nụ cười ôn hòa kia của Noue, ánh mắt anh ta đang hỏi: Ở lại đây liệu công chúa có được an toàn không?. Chính vì hiểu rõ ngụ ý đó nên cô lại càng giả bộ không để ý.

“Quan trọng hơn, công việc của Phụ Vương và Mẫu Hậu, ta giao lại cho ngài lo liệu.”

“Xin lĩnh mệnh.”

Việc Noue rút quân cũng có nghĩa là cuộc chiến giữa Garbera và Ende đã ở rất gần. Vileena vẫn đi tiễn quân như lần trước, sau đó đi dao quanh pháo đài cùng Theresia rồi tóm lấy con mồi của mình.

“Thế này là thế nào?”

“Ơ...Thế nào là thế nào ạ?”

Kẻ xấu số nọ - anh chàng Cận vệ Shique – đang đảo mắt nhìn đi chỗ khác.

“Dù rằng phụ nữ không nên bàn chuyện chiến tranh, nhưng cứ như thế này thì khả năng quân Mephius thủ thắng là rất ít. Ta tin chắc là hoàng tử Gil đã sắp đặt hết rồi, ngươi có biết chút gì không?”

“Ơ...không ạ. Cớ gì mà Hoàng tử điện hạ lại đi tiết lộ cao kiến của Người cho một kẻ hèn kém như hạ thần đ-“

“Nói dối!” Vileena gằn giọng. “Mỗi khi hoàng tử bày ra chiêu trò gì là y như rằng một nhóm nhỏ trong đội Cận vệ - ngươi đó – sẽ đảm nhiệm những phần then chốt nhất của kế hoạch. Ngươi chính là người mà hắn ta tín nhiệm nhất.”

Vào khoảnh khắc Vileena thốt lên từ ‘tín nhiệm’, trong lồng ngực cô chợt bùng lên cảm giác cay đắng.

Công chúa đã nhận ra rồi sao. Đáng nể đấy.

Theresia lặng lẽ đứng đằng sau Vileena mà không động đậy gì.

Mình đã nghi là có gì đó bất thường khi công chúa muốn đi tìm Shique mà.

Shique bề ngoài là một tay đấu sĩ thạo nghề đối phó với phụ nữ, tuy nhiên lần nào gặp phải công chúa Vileena là lần đó anh lại cực kỳ căng thẳng. Anh chàng luôn tỏ ra kính trọng đến độ vụng về trước mặt cô và cũng không thể nào lờ cô đi được. Trực giác của Vileena đã nắm bắt được điểm yếu này và, dĩ nhiên, cô vồ lấy nó.

Việc Vileena-sama sẵn sàng tận dụng lợi thế chính là bằng chứng cho thấy Người đã trưởng thành, trở thành một người phụ nữ ‘mẫu mực’. Cứ thuận theo trực giác mà làm lại càng giống Người hơn. Có điều, dồn ép người ta thái quá thế này cũng không đem lại nhiều hiệu quả.

Đương nhiên là Shique đang bị dồn vào thế bí, đảo mắt loạn lên mong tìm người cứu nạn. Và người đó chính là Theresia.

“Công chúa à, Người đang gây khó dễ cho ngài Shique rồi. Chúng ta nên dừng lại tại đây thôi.”

Nỗ lực ép cung Shique của Vileena đã bị ngăn cản, thành ra cô chỉ còn một mục tiêu để khai thác. Chỉ một mà thôi.

Dạo gần đây, hay đúng hơn là từ khi đến Mephius, Vileena luôn bị dày vò bởi xung đột nội tâm.

Cô là ai, nàng công chúa của Garbera hay hôn thê của hoàng thái tử Mephius?

Rốt lại, cô nên làm gì?

Nỗi lo đè nặng quá sức chịu đựng của Vileena, nhưng kể từ sau cuộc trò chuyện với chàng lính Cận vệ Orba, cô cảm thấy nó đã vơi đi phần nào. Rồi...

“Vào những lúc như vậy, Vileena à...”

...Những lời của ông nội đột nhiên ùa về.

Thái thượng hoàng Jerog Owell từng nói, ‘Từ khi lọt lòng, con người ta đã không còn là chính mình nữa.’ Vileena chợt nhớ đến nó khi nói chuyện với Orba và giờ thì mọi chi tiết đều hiện lên rõ mồn một trong đầu cô.

Mình nhớ ra rồi!

Đôi lúc, con người ta tạo ra một [cái tôi] khác bản thân để gánh vác trọng trách mà mình được giao. Họ thay đổi để làm tròn nó, cho dù không được ai kì vọng.

Điều đó cũng có nghĩa là họ sẽ gánh vác [trách nhiệm] đi kèm với trọng trách ấy.

“Tương tự như nhập vai đóng kịch đó con.”

Jerog Owell đang cười với cô cháu gái Vileena, người đang ngoan ngoãn ngồi nghe.

“Mỗi nhân vật là một chiếc mặt nạ, người diễn viên sẽ làm hết sức để ‘đeo’ mặt nạ - để diễn sao cho giống với tính cách nhân vật nhất. Người ngoài nhìn vào sẽ cười cợt, chê bai họ là đồ kém cỏi, tưởng họ đang làm trò hề. Dẫu có làm gì đi nữa, con người ta luôn cần một khoảng thời gian để làm quen. Dần dần, người đeo bắt đầu quen với chiếc mặt nạ và những người xung quanh cũng không còn lạ lẫm với nó nữa. Càng lâu dài, càng quen thuộc thì lại càng tự nhiên. Người diễn viên càng diễn càng nhập tâm. Đến một lúc nào đó, chiếc mặt nạ sẽ nhập làm một với gương mặt đằng sau nó, không còn phân biệt được nữa.”

“Thế gương mặt của người đeo sẽ ra sao ạ?”

Nếu Vileena nhớ không lầm thì hồi ấy cô tầm 11-12 tuổi.

Jerog cười xòa trước câu hỏi nóng vội của cháu gái.

“Gương mặt thật sẽ biến mất ư? Chiếc mặt nạ sẽ thay thế nó luôn ạ?”

“Biến mất thật đấy, với một vài trường hợp.” Jerog nói. “Một số khác lại có thể tài tình xoay chuyển giữa phần ‘mặt nạ’ và phần ‘da thịt’ để rồi luôn dằn vặt tự hỏi, không biết đâu mới là gương mặt thật của mình. Ví dụ nhé, Vileena.”

“Dạ?”

“Ta là thái thượng hoàng của Garbera.”

“Vâng.”

“Là cha của Ainn và cũng là ông nội của con.”

“Vâng.”

“Vậy...đâu mới là ta thật?”

“Cả ba ạ.”

“Đúng rồi.” Jerog cười và đặt tay lên vai Vileena. “Ta rất vui khi con nói thế. Có điều, ta sinh ra không nghiễm nhiên là vua. Chiếc mặt nạ mang tên ‘nhà vua’ vốn không dành riêng cho ta. Nó bị gán ghép cho ta và ta cũng phải miễn cưỡng mà đeo nó. Lúc mới đầu, ta rất bối rối với trọng trách này, các hoàng thân quốc thích chỉ trỏ sau lưng ta, cho rằng ta không xứng đáng. Bản thân ta cũng nhận ra gương mặt của chính mình đang dần biến mất, từng chút từng chút một. Ta cũng sợ lắm chứ.”

“Dạ.”

Vileena giơ tay lên sờ má ông với vẻ kinh hãi trên nét mặt.

“Chiếc mặt nạ nhà vua đã gắn chặt vào ta từ khi nào không hay. Đến giờ ta vẫn không rõ, gương mặt của Jerog Owell đã hòa làm một với nó hay bị nó xóa sổ nữa. Vileena con...”

“Vâng, thưa ông.”

“Con là cháu gái ta, con gái Ainn và cũng là công chúa Garbera. Con có thể là bạn thân của người này, đồng thời lại là kẻ tử thù của người kia. Sớm muộn rồi con sẽ trở thành người yêu, người vợ, người mẹ. Con đừng trốn tránh những trọng trách mới khi chúng tìm đến con. Cân nhắc, suy xét là tốt, thua cũng được, nhưng con tuyệt đối không được bỏ chạy.”

Thấy ông nội nghiêm trang như thế, Vileena cũng gật đầu cứng ngắc.

“Đôi lúc con sẽ buồn lòng, thống khổ vì không còn nhận ra đâu mới thực sự là mình. Khi ấy, hãy ra đứng trước gương và làm như thế này này.”

Jerog nói đoạn rồi kéo một bên mí mắt xuống và lè lưỡi thật dài.

Vileena nhất thời bị giật mình nhưng cô bé ngay lập tức bật cười khanh khách, choàng tay ôm lấy cổ ông nội.

“Công chúa điện hạ?”

Thấy công chúa dừng bước, Theresia lo lắng hỏi.

“Mặt nạ...”

Lâu nay Vileena vẫn tự hỏi, phải chăng vị thế bấp bênh hiện giờ của cô bắt nguồn từ [cái tôi] nửa vời của mình? [Cái tôi] là một thứ mặt nạ, muốn là có thể tháo ra được. Vậy mà đã có lúc cô để cho [cái tôi] nửa vời ấy lấn át.

Quyền quyết định nằm ở bản thân Vileena. Cô sẽ tiếp tục làm nàng công chúa Garbera, tiếp tục làm con rắn độc len lỏi trong nội bộ Mephius hay sẽ sẵn sàng sống chết với tư cách là công chúa Mephius?

“Con không chọn được.” Vileena đối diện với ông nội trong hồi ức, nói rõ tâm can mình. “Nhưng con đã thông suốt rồi. Bây giờ con phải làm một việc.”

“Công chúa? Công chúa à? Người không sao chứ?”

Ngay khi Theresia bắt đầu lo lắng thì Vileena bỗng nhiên đi thẳng. Theresia tưởng cô muốn về phòng nghỉ ngơi. Nhưng không. Vileena dừng chân trước tủ quần áo, hít một hơi thật sâu và-

“Blehhhh.”

Cô há miệng lè lưỡi, kéo mí mắt xuống hết cỡ. Theresia đang phải hớt hải đuổi theo cô, bị cảnh tượng ấy làm cho phát hoảng suýt ngã.

Vileena gật gật đầu.

“Chuẩn rồi.”

“Chuẩn cái gì mà chuẩn?”

“Ta hiểu hết rồi.”

Lần này, cô sẽ tuân theo phương châm của ông nội: tốc độ là yếu tố quan trọng nhất trên chiến trường. Tiếp theo, cô sẽ tung một đòn chớp nhoáng.

Hoàng tử Gil đang làm việc trong thư phòng tại tầng một thuộc khu vực phía tây pháo đài. Tuy nhất thời bị chuyến viếng thăm đột xuất của công chúa Vileena làm cho giật mình nhưng anh đã nhanh chóng trấn tĩnh lại.

“Công chúa đến để trách mắng ta tiếp đấy à?” Hoàng tử cười méo xệch.

“Trông mặt ta đáng sợ thế sao?”

“À...không. Lần trước, ừm...lần trước cô hơi bị bất lịch sự.”

“Ta đã rút ra vài bài học rồi. Nếu cứ tìm cách xả giận lên ngài, thể nào ngài cũng đuổi ta đi mà chẳng cần phải nhấc lấy một ngón tay. Những kẻ chống đối hoàng tử Gil đều chịu chung một kết cục như vậy hết.”

“Ta nào có quá đáng như thế.”

“Nhìn mặt ngài, ta cho rằng ngài đã có kế sách rồi? Nghĩa là ngài tự tin mình sẽ thắng Ax Bazgan?”

Câu hỏi thẳng thắn của Vileena đã buộc Gil phải thay đổi thái độ. Anh ta trả sách lên kệ rồi trả lời.

“Nếu Ax kéo dài cuộc chiến, chúng ta sẽ lâm vào thế bất lợi. Bản thân ta cũng không biết có thể trông chờ vào viện binh hay không nữa. Thế nên ta mới dùng kế khích tướng.”

“Hình như hồi ngài đã bàn bạc chuyện gì đó với Noue.”

“Ừ.”

Gil Mephius –hay đúng ra là Orba – hơi ngập ngừng. Tuy nhiên, với tư cách là đấu sĩ Orba, cậu đã hiểu về nỗi lo toan và bất an trong lòng Vileena. Cậu hiểu vì sao cô ta lại đến tìm mình và cậu thành thực trả lời.

“Trong vòng ba ngày, ta sẽ biến Ax từ thù thành bạn. Xong xuôi rồi, ta sẽ gấp rút đem quân sang Garbera, đúng như giao hẹn.”

“Hoàng tử...” Vileena nhất thời nghẹn thở.

“Ta chỉ đang trả lễ cho Noue thôi. À mà ta cũng không chịu đựng nổi cái viễn cảnh bị cô dí súng bắt làm con tin.”

“Nhưng, tự ý hành động như vậy, ngài nhất định sẽ làm phật ý hoàng đế.”

“Ta vốn luôn bị coi là tên hoàng tử kém cỏi đó thôi. Gì chứ trách mắng thì ta quen quá rồi.”

Không biết từ khi nào mà Theresia ở phía sau đã cúi chào rồi lùi ra khỏi phòng. Vileena hoàn toàn không để ý. Cô tiến gần hơn về phía Gil.

“Ta biết mình đã hỏi hơi nhiều. Nhưng còn Ax Bazgan, rất khó để biến ông ta thành đồng minh chỉ trong ba ngày. Ngài đã lập sẵn kế hoạch rồi.”

“Ta có.”

Ánh mắt Vileena nhìn chòng chọc vào Gil.

“Ta có thể giúp gì được không?”

Orba không sao giấu nổi vẻ sửng sốt trên nét mặt.

“Công chúa ư? Thế cô không nghi ngờ kế hoạch của ta nữa à?”

Ngài nhắc đến chuyện đó làm gì? Ánh mắt Vileena hỏi trong khi miệng vẫn nở nụ cười.

“Trong suốt những biến loạn gần đây, hết Ryucown rồi đến Zaat, ta đều không biết gì cả. Mà cho dù có biết thì ta vẫn đem lòng ngờ vực ngài và nhất định sẽ không chịu giúp đỡ.”

Để rồi mỗi khi sự việc sáng tỏ, mình lại tức tối vì bị hắn đối xử như trẻ con. Vileena bình tâm ngẫm nghĩ lại. Nhưng giờ mình đã hiểu. Chính vì mình không biết gì hết nên hắn mới đối xử với mình như thế. Hắn luôn là người toan tính, đắn đo, ra quyết định trong khi mình không hề hay biết. Không, mình bực tức không phải vì hắn giấu diếm không tiết lộ mà là vì trong mắt hắn, mình bị coi là không hữu ích.

Vì vậy nên giờ mình muốn giúp đỡ hoàng tử. Một phần là vì lợi ích của Mephius và Garbera nhưng trên hết, mình muốn dùng việc này để bày tỏ tấm lòng.

Vileena đáp.

“Sự việc lần này liên quan đến cả Garbera nữa. Chỉ lần này thôi, ta xin giao phó mọi thứ cho ngài và nguyện hết lòng giúp đỡ.”

Đi kèm với lời nói, Vileena còn ngẩng cằm, ưỡn ngực. Ở phía bên kia, Orba không kìm được mà phải bật cười.

“Ta đã nói là làm. Ngài có thể tùy ý giao việc cho ta. Ta sẽ không trái lệnh hay trách móc gì ngài. Ngài bảo gì, ta nghe nấy.”

Cô ta thay đổi thật rồi.

Orba cũng cảm thấy thế. Ánh mắt công chúa Vileena sáng rực lên, đôi má ửng hồng, hệt như lúc cô nàng gây sự với cậu.

Và ánh sáng ấy mau chóng lụi tắt.

“Vậy là...không được ư?”

“Không...khoan đã.”

Orba phải ra sức kìm chế nụ cười đang chầu chực nơi đầu môi. Công chúa chắc chắn không nói suông. Trên thực tế, cậu ghi nhận lòng quyết tâm đáng nể của cô.

“Thôi được rồi. Ta sẽ cho cô tham dự vào một phần kế hoạch tác chiến.”

“Thật ư!?” Vileena thay đổi thái độ ngay tắp lự. “Ngài sẽ cho ta làm gì? Lái phi thuyền do thám? Quấy nhiễu địch? Làm mồi nhử hay là...”

“Nào nào... từ từ thôi.”

Orba phải giơ tay lên dìm bớt cơn phấn khích của Vileena xuống.

“Thế này nhé... Sáng mai, ta sẽ giao cho công chúa mười lính Cận vệ. Nhiệm vụ sẽ là lên đường rời Apta để đến Birac. Tại đ- này này, khoan... cô đã nói là sẽ không trách móc hay trái lệnh ta cơ mà? Đây chính là phần then chốt của kế hoạch. Cô không tin ta à công chúa Vileena?”

Chương 6: Đánh chiếm Apta[sửa | sửa mã nguồn]

Phần 1[sửa | sửa mã nguồn]

Chiếc phi hạm duy nhất của thành Apta đã đưa công chúa Vileena rời khỏi thành phố.

Tin tức này đem lại nhiều phản ứng trái chiều bên phía Ax Bazgan. Hiện giờ, ông đang chuẩn bị triển khai quân đội. Binh lính có vũ trang đầy đủ xuất hiện ở khắp nơi, rồng to rồng nhỏ đều được lùa ra khỏi chuồng.

“Thằng lỏi con đưa công chúa Garbera đi lánh nạn à? Ra là thế, rốt cuộc nó vẫn chọn Apta làm điểm quyết chiến.”

“Không, đây là một nước cờ thông minh.” Ravan Dol đáp. Cái cách ông vừa đi đi lại lại vừa phồng má ăn món khoai tây khoái khẩu có thể khiến cho uy danh của vị quân sư đại tài này tan thành mây khói, nhưng ông không bận tâm. Suốt cả ngày hôm nay ông đã phải lo việc điều chuyển rồng. Con rồng dù có hung tợn đến đâu đi nữa, khi Ravan đã ra tay thì nhất định sẽ ngoan như cún. Thiên hạ đồn như vậy.

“Chiếc phi hạm duy nhất của Apta đã biến mất, nghĩa là chúng ta bị buộc phải chú ý đến hành tung của nó. Con tàu ấy sẽ đem viện binh về cho hoàng tử, hoặc sẽ mang quân đi ẩn nấp, mai phục đường tiến công của quân ta.”

“Coi như thằng lỏi con gọi viện binh đi, ta chỉ cần đánh nhanh thắng nhanh, đập bẹp nó trước khi tàu về đến Apta là được. Trong khoảng thời gian ngắn như thế, thằng lỏi sẽ không thể nào kiếm ra đủ quân để áp đảo số lượng quân ta được, đúng không? Còn giả thiết phục binh cũng không đáng ngại, số lượng quân địch vốn đã ít sẵn rồi. Chiến thuật ban đầu của chúng ta là giáp công Apta từ nhiều hướng. Chỉ cần một cách quân đột phá thành công, đánh vào bản doanh quân Mephius thì chiến thắng sẽ nằm chắc trong tay ta.”

“Hừm...” Ravan gật đầu, thảy một mẩu khoai tây vào miệng. “Hoặc đây chỉ là chiêu trò khích tướng nhằm dụ Chúa công hấp tấp tấn công. Động thái này cho thấy hoàng tử Gil hẳn là đang rất tự tin, một là ở khả năng tự vệ của Apta, hai là ở khả năng nhanh chóng kết thúc cuộc chiến.”

“Và ta sẽ làm như mình bị thằng lỏi dắt mũi à? Sách lược của quân ta đã tính đến trường hợp này rồi. Vững tin lên! Mau gọi các chỉ huy đến đây! Chúng ta sẽ họp tác chiến lần cuối!”

Hoàng tử Gil ắt hẳn đang chờ đợi Ax đánh trực diện vào thành Apta. Phe Taulia dĩ nhiên sẽ muốn tận dụng lợi thế áp đảo về binh lực để tiến hành chiến tranh chớp nhoáng. Chiến thuật của hoàng tử Gil nhất định sẽ xoay quanh việc dẫn dụ quân Taulia vào sâu trong trận địa của mình.

Từ đây, Ravan Dol đề xuất đối sách đánh giáp công, chia quân ra lần lượt tổ chức tấn công, đánh dồn dập từ nhiều hướng. Cho dù quân Mephius đang giăng bẫy chờ sẵn đi nữa, ông không tin với binh lực hiện tại, thành Apta có thể chống chọi được quá ba đợt tấn công liên tục.

Đương nhiên, chiến thuật này đi kèm với thương vong lớn, nhưng như vậy vẫn tốt hơn co cụm thành một cánh quân, đúng theo kế hoạch của địch. Ravan không nhề xem nhẹ quân Mephius, hay đúng hơn là hoàng tử Gil Mephius.

“Ái chà chà! Bầy rồng này dùng được rồi à?”

Phát hiện ra chủng rồng mới đang được đưa ra khỏi chuồng, Ax sung sướng kêu lên.

“Đã sẵn sàng.” Ravan chép miệng đáp.

Chủng rồng một sừng Yunion dài ba mét, vảy màu gụ cùng một cái sừng đặc trưng ở giữa trán. Đây là kết quả của quá trình lai giống chọn lọc giữa các chủng rồng Baian. Rồng Yunion có tứ chi ngắn và béo, tuy nhiên độ cơ động lại hơn hẳn vẻ bề ngoài cùng với lớp vảy dày đủ sức chống chịu gươm giáo ở tầm cận chiến.

Ravan đã sử dụng rồng Baian làm trung tâm để tiến hành lai giống nhiều chủng rồng với nhau. Trải qua nhiều năm kiên trì nuôi dưỡng hàng loạt thế hệ rồng từ trong trứng nước, cuối cùng phép màu cũng xuất hiện: chủng rồng Yunion mới và hữu dụng. Ông đề cao khả năng chiến đấu của chúng nhưng trên hết là độ thuần tính, thông minh và dễ bảo.

Quân Mephius chủ yếu sử dụng rồng Baian. Chủng rồng này lớn nhanh và có sức chiến đấu tốt, tuy nhiên khả năng sinh sản lại kém, chưa kể đến bản tính hoang dã buộc người nuôi phải tiến hành chọn lọc cá thể. Chủng rồng Yunion chính là câu trả lời cho những yếu điểm trên.

“Bây rồng này sẽ giúp ích nhiều lắm đây. Được rồi! Chúng ta sẽ xuất binh vào lúc hoàng hôn. Cứ để thằng lỏi con Mephius ấy tự mãn ngồi vắt chân lên ghế, chắc mẩm là ta đã mắc bẫy nó.”

Ax đội chiếc mũ trụ gắn sừng dài quá khổ lên đầu, một tay giắt thanh gươm cong vào thắt lưng.

Ax Bazgan leo lên lưng con rồng Tengo, đặt cố định thanh trường thương dài sáu mét trên yên rồi quay sang tuyên cáo với ba quân.

“Đã đến lúc rồi! Hỡi tướng sĩ, chúng ta có sức mạnh đánh bại cả quỷ thần. Hãy nhớ lấy! Bọn Mephius sẽ cố cản bước chúng ta bằng thứ vũ khí cùn rỉ và thứ súng đạn kém cỏi của chúng. Chúng đừng hòng làm được! Quân đội Taulia sẽ chiến thắng, sẽ mang vinh quang hiển hách về cho gia tộc Bazgan và sẽ cho bọn mọi rợ Mephius thấy ánh hào quang rực rỡ tựa như vầng thái dương là như thế nào! Ta sẽ không nói thêm nữa. Xuất binh!”

Ở phía bên kia chiến tuyến, người dân thành phố Apta đều đã đi tìm nơi trú ẩn. Họ đi nương nhờ nhà họ hàng thân thích ở các thị trấn gần đây, hoặc không thì cũng mang thực phẩm đủ dùng cho nhiều ngày xuống hầm lánh nạn, Đại bộ phận những người ở lại đều tuân theo chỉ dẫn của quân lính.

Nét mặt ai cũng lộ vẻ âu lo. Nếu Apta trở thành chiến trường thì nhà cửa và đất đai của họ đều sẽ bị thiệt hại, bất kể quân Mephius thắng hay thua. Tình hình tiếp tục chuyển biến xấu với việc quân Garbera rời khỏi thành phố và mới đây, công chúa Vileena cũng ra đi. Viện binh chờ mãi mà không thấy đến. Trong mắt người dân, cơ hội chiến thắng là rất mong manh.

Ngày hôm ấy, Orba chọn đại sảnh của pháo đài Apta làm đại bản doanh và ngồi yên tại đó.

Binh lính bận rộn qua lại khắp xung quanh, chỉ riêng Orba là bất động. Cậu ngồi khoanh tay, mắt dán chặt vào tấm bản đồ trải trước mặt, đôi lúc lại lơ đãng ngẩng lên nhìn vào thinh không.

Pashir xuất hiện. Y mặc trên người bộ quân phục sĩ quan mà Orba đã ban cho.

“Tất cả đã sẵn sàng chưa?”

“Sẵn sàng.”

Như thường lệ, nét mặt Pashir vẫn nghiêm trang, vô cảm, không biểu lộ chút căng thẳng hay lo lắng nào.

“...”

“Muốn nói gì thì nói luôn đi. Thân là chỉ huy mà tâm không vững thì sẽ làm nhụt chí quân sĩ.”

“Đã đến nước này rồi, ngài còn nói thế làm gì?” Pashir khịt mũi. “Ai có thể yên tâm nổi với cuộc chiến này đây? Một đạo quân chắc chắn là đang tiến về đây từ Taulia. Nếu trong số chúng có một kẻ có tài nhìn xa trông rộng, hắn ta ắt sẽ phải ngạc nhiên khi nhìn vào chỗ này, vì ở đây không có ai hết!”

Orba không đáp, chỉ hơi cong môi lên cười khùng khục. Bản thân cậu cũng phải thừa nhận rằng mình đang căng thẳng. Có điều, lần này khác với mọi lần. Cuộc chiến này không phải trò tiêu khiển, nó khác một trời một vực so với việc chỉ đơn giản ra lệnh cho đội Cận Vệ đi làm nhiệm vụ bí mật.

Nỗi bất an bủa vây tâm trí Orba. Có lẽ cậu đã phạm sai lầm ở đâu đó. Có nên thay đổi kế hoạch không? Sắp xếp đơn vị quân này ở đây có ổn không? Tình trạng súng ống và pháo như thế nào? Đạn dược thì sao? Còn lũ rồng nữa?

Orba thực lòng không thích phải ngồi một chỗ vào vai chỉ huy như thế này. Cậu muốn đích thân đi vòng quanh pháo đài để đôn đốc quân sĩ. Có hàng tá những yếu tố mà cậu muốn trực tiếp xác minh. Dẫu vậy, Orba vẫn kiềm chế, vẫn ngồi yên tại chỗ. Kìm nén cảm xúc. cậu vẫn luôn làm như vậy. Những cảm xúc tiêu cực – lo lắng, chần chừ, sợ hãi – là thứ mà bậc tướng lĩnh phải che giấu không để lộ ra, đúng như những gì cậu vừa nói với Pashir.

Sức mạnh của thủ lĩnh phải trải qua ngày tháng mới thành hình. Còn điểm yếu thì chỉ trong chớp mắt là lộ ra ngay, như mồi lửa rơi vào chảo dầu vậy.

Orba đã quen với điều này từ trong tâm thức.

“Quan trọng hơn...” Pashir đổi chủ đề. “Điện hạ nói thật chứ? Rằng nếu đội chiến nô lập công trong trận này, ngài sẽ phóng thích chúng tôi khỏi thân phận nô lệ?”

“Tất nhiên rồi. Các ngươi sẽ vì phần thưởng đó mà liều chết chiến đấu. Dù gì thì bọn chúng cũng đã tận mắt chứng kiến cách ngươi được phong hàm sĩ quan rồi.”

“Ra là như vậy.” Pashir đột nhiên tỏ ra lạnh lùng như trước, giấu nhẹm mọi cảm xúc trong lòng. “Thần sẽ đi truyền đạt lại cho anh em. Xin phép cáo lui.”

“À này Pashir...”

“Hả?”

Pashir dừng bước. Nét mặt gã méo mó khó tả khi nghe Orba nói.

“Riêng ngươi thì không. Ngươi không phải là nô lệ nữa mà đã sĩ quan chỉ huy bộ binh, thuộc hạ của ta. Cá nhân ta lại không hề có ý định sẽ trả tự do cho ngươi.”

Vào lúc trời nhá nhem tối.

Chúng đến rồi.

Tại đại bản doanh, Orba nhỏm dậy khỏi chỗ ngồi.

Bên bờ tây sông Yunos xuất hiện quân kỳ của Ax Bazgan. Thời điểm đúng theo phỏng đoán của Orba, tuy nhiên cách bố trí lại khác.

Dòng sông Yunos chia cách hai phe. Ở bên kia sông, quân địch đang lập trận địa cho hai khẩu pháo tầm xa.

Đáp lại, Orba lệnh cho các ụ pháo tiếp giáp với bờ sông ở mặt bắc pháo đài khai hỏa. Hai, ba loạt đạn pháo rền vang. Quân địch nhanh chóng kéo pháo rút lui vào trong khoảng rừng mờ tối dưới ánh hoàng hôn. Tuy nhiên, mọi chuyện vẫn chưa chấm dứt ở đó khi mà quân kỳ Taulia vẫn đang cắm sừng sững ở bên kia sông.

Muốn đánh tiêu hao chiến à?

Orba tính đến khả năng này nhưng điều mà Ax lo ngại nhất chính là khả năng Mephius gửi chi viện đến cho thành Apta. Ông ta chắc chắn phải hiểu rõ hơn ai hết chênh lệch lực lượng giữa hai phe không cho phép ông ta kéo dài cuộc chiến. Nếu bỏ lỡ thời cơ này, Ax sẽ không thể nào chiếm được Apta.

Mặt trời lặn. Quân Taulia không nhóm lửa, do đó quân Mephius trên tường thành không thể ngắm bắn. Dẫu vậy, Orba vẫn lệnh cho pháo binh bắn ngắt quãng theo lượt để kìm chân địch.

Thời gian càng trôi đi, Orba càng cảm thấy thấp thỏm không yên. Ravan Dol đã đoán đúng chiến thuật của cậu, lừa quân Taulia vào một chỗ rồi lập thế bao vây. Nghĩa là cậu không thể hành động chừng nào phía bên kia còn chưa có động tĩnh. Thương tích trên người cậu đã thuyên giảm nhiều, cậu đủ sức để đích thân ra ngoài mặt trận. Tuy nhiên, cậu không có ý định làm như vậy. Không, cậu không được phép làm.

“Điện hạ!” Gowen chạy xộc vào sảnh.

“Quân Taulia xuất hiện ở phía nam và đang tiến quân dọc theo ngả đường chúng đã sử dụng trong trận chiến trước. Lần này bọn chúng vừa đi vừa dò xét cẩn thận nên có lẽ sẽ mất khá nhiều thời gian để đến đây.”

“Số lượng bao nhiêu?”

“Theo như trinh sát báo về thì khoảng 300. Tốc độ hành quân còn cho thấy có khả năng bọn chúng không đem theo trọng pháo.”

Vậy ra cánh quân ở bên kia sông chỉ có nhiệm vụ thu hút hỏa lực pháo binh. Chính vì thế nên Ax mới cố tình phô trương mấy khẩu pháo quý giá của ông ta.

“Bảo vệ cổng thành. Giao chiến từ trên tháp canh và cao điểm. Truyền lệnh cho Pashir và các đơn vị khác giữ nguyên vị trí.”

Các họng pháo ở rìa đông nam pháo đài nổ súng bắn chặn khu vực phía trước cổng nam. Quân lính Taulia ào lên từ trong màn khói bụi. Đạo quân chia ra thành các nhóm nhỏ, tấn công dàn hàng ngang theo một đội hình rõ ràng, tiến rồi lùi, lùi rồi lại tiến.

Pashir nhỏm lên khỏi lỗ châu mai để quan sát diễn biến trận chiến.

Ối!

Gã đột nhiên gập người lại. Một khẩu pháo đặt gần vừa nam vừa nổ tung. Đất đá và mảnh gỗ rơi như mưa. Quân Mephius đã căn cứ theo tốc độ hành quân của địch để nhận định rằng chúng không mang theo trọng pháo nhưng đó là một sai lầm. Cánh quân đang tấn công cổng nam sử dụng hai con rồng Yunion để kéo hai khẩu pháo di chuyển với tốc độ cao hơn bình thường.

Ngay khi quân trên tường thành phát hiện ra và toan tập trung hỏa lực, hai con rồng đã nhanh chóng kéo pháo rút lui, nhường chỗ cho xạ thủ và cung thủ xông lên trước. Có thể thấy phe Taulia đang nhỉnh hơn phe Mephius về khả năng điều khiển rồng.

“Hoàng tử điện hạ, đội phi thuyền xin chờ lệnh.”

Neil Thompson, chỉ huy lực lượng phi thuyền, bày tỏ lòng quyết tâm của mình với gương mặt đỏ tía tai. Orba kìm nén cảm giác nôn nóng đang bành trướng trong lòng, nói.

“Triển khai hai phi đội theo đội hình hàng ba! Bay sang bên kia sông và giao chiến với địch. Không được vào quá sâu, chỉ đánh cầm chừng thôi. Nhiệm vụ của ngươi là câu kéo thời gian cho pháo binh ở phía bắc.”

“Rõ!”

Neil hăng hái phóng ra ngoài, chân giậm thình thịch xuống sàn.

Khí thế tốt đấy.

Orba lại khoanh tay ngồi xuống trong khi tiếng bước chân của Neil vẫn còn chưa dứt.

Ax đã sớm nhận ra quân Mephius đang giăng cạm bẫy chờ sẵn trong thành và đã có đối sách hóa giải. Nếu quân Taulia ỷ vào lợi thế số lượng để tấn công, kết cục chắc chắn sẽ đi theo phỏng đoán của Orba. Tuy nhiên Ax lại chọn lối đánh tiêu hao, sẵn sàng chấp nhận thương vong để bào mòn lực lượng vốn đã ít ỏi của cậu.

Toàn thân Orba ngứa ngáy. Huyết quản trong cơ thể cậu nhuộm một màu đen. Cậu cảm thấy nó đang cuồn cuộn chảy trong da thịt mình, đang tạo thành một [cái tôi] khác của chính mình.

[Cái tôi] ấy đang gào thét, muốn giật lấy thanh gươm bên hông và xông ra ngoài chiến đấu. ‘Mày không thích hợp để ngồi yên một chỗ. Mau cầm súng cầm gươm lên và tham gia chém giết đi chứ. Luồn lách tránh đạn, tắm máu quân thù, giẫm lên hàng núi xác đồng minh... Đó mới là sở trường của mày cơ mà?’

Chậc.

Orba nghiến răng ra lệnh cho lính Cận Vệ gọi Shique đến. Cậu chỉ tay vào một vị trí trên bản đồ.

“Mang một nhóm xạ thủ ra ngoài thành theo lối cổng phụ ở phía đông. Men theo lối tắt dọc theo bờ đá xuống phía nam đánh thọc sườn quân địch. Sẽ có phi thuyền bay ra nghi binh. Tấn công ngay khi chúng lộ sơ hở.”

Đồng thời, cậu truyền một mệnh lệnh khác đến cho Pashir.

“Tấn công ngay sau khi đội xạ thủ của Shique bắt đầu giao chiến. Đội lính Giáp Đen sẽ làm chi viện.”

Shique xuất phát cùng với hai mươi xạ thủ. Khi họ vừa ra khỏi khu dân cư thì cũng là lúc pháo binh Taulia bắn nát một đoạn phía trên tường thành. Cả nhóm đều phải gập người chạy sát theo bờ tường, ai nấy đều lạnh cả sống lưng mỗi khi nghe thấy tiếng nổ.

Khu dân cư của thành Apta tồn tại nhiều lối ra vào bí mật và đội của Shique di chuyển theo lối mà Orba đã chỉ. Một chiếc phi thuyền xuất hiện ở khu vực cổng nam. Hỏa lực của quân Taulia ngay lập tức bị thu hút về phía nó.

“Bắn!” Shique gào.

Tiếng súng nổ vang rền nhấn chìm mọi âm thanh khác xung quanh. Tuy bị trúng đòn bất ngờ nhưng vì dàn đội hình hàng ngang nên quân Taulia không hứng chịu nhiều thiệt hại và cũng không bị rối loạn.

Ngay sau đó, cổng thành bật mở, đội chiến nô của Pashir xông ra ngoài với gươm giáo tuốt trần.

Pashir áp sát một nhóm lính Taulia,vung kiếm chém trúng ngực một tên, gạt đỡ một rìu bổ vào đầu mình, tung đòn phản công đâm thủng đầu một tên khác rồi lập tức xoay mình chặt đứt lìa cả cánh tay lẫn ngọn giáo tên lính đang toan đâm sau lưng gã.

Đội chiến nô ở đằng sau Pashir, với điển hình là Miguel Tes, cũng hăng máu lao vào đánh giáp lá cà. Họ đều đã từng trải qua những giờ phút sống chết, từng bị tuyên án tử. Cho dù bị dí súng vào mặt hay vai bị chém trúng sau một cú gạt tồi, họ vẫn ngoan cường tiến lên.

Về phần Shique, anh vừa yểm trợ cho đội chiến nô vừa tìm cơ hội triệt hạ pháo binh địch. Tuy nhiên, các nhóm bộ binh Taulia đã thủ thế nằm rạp xuống đất và bắn tới tấp. Một binh sĩ bên cạnh Shique bị trúng đạn vào mặt trong lúc đang nạp đạn.

Suy cho cùng, lợi thế trong trận giao tranh ở cổng nam đang nghiêng về phía Mephius. Nhận ra đây là thời cơ tốt, quân Giáp Đen cũng lao vào vòng cận chiến, dần dần buộc quân Taulia phải thoái lui.

Ngay khi ấy, một binh sĩ chạy hộc tốc về đại bản doanh với tin xấu.

“Phát hiện có quân địch ở hướng tây!”

“Hướng tây à?” Orba nhỏm dậy. “Là phi hạm chứ gì? Hừ, vậy ra chúng vẫn còn quân dự bị. Mau quay pháo-“

“Ngoài phi hạm ra còn có thêm một đạo kỵ sĩ rồng. Quân địch có ý định cưỡi rồng vượt sông!”

Phần 3[sửa | sửa mã nguồn]

Ax Bazgan đang điều binh khiển tướng từ trên chiếc phi hạm duy nhất của quân đội Taulia. Hai cột buồm no căng gió ở cả mạn trước lẫn mạn sau có vai trò giữ thăng bằng, vũ khí được sắp xếp sẵn sàng trên boong và hai bên sườn tàu.

Dưới mặt đất, Ravan Dol đích thân đốc thúc các đơn vị kỵ sĩ rồng tổ chức vượt sông Yunos. Ngay bên cạnh ông là một chiếc phi thuyền liên lạc luôn sẵn sàng đợi lệnh.

Quân Mephius hẳn sẽ không ngờ đến trường hợp quân Taulia vượt sông công thành. Dòng chảy hung dữ của sông Yunos đã không làm chùn chân lũ rồng. Vấn đề duy nhất là đạo quân tấn công sẽ phải phơi mình ra trước hỏa lực từ trên tường thành mà không có gì bảo vệ, nhưng chính vì thế nên Ravan mới đề ra chiến thuật đánh giáp công.

“Binh lực trong thành Apta vốn dĩ ít ỏi. Chúng không tính đến khả năng quân ta dám vượt sông đánh vào từ phía tây nên sẽ không bố trí quân canh phòng ở đó. Đến khi phát giác ra ý đồ của quân ta thì bọn chúng sẽ trở tay không kịp.”

Ax nhe răng cười. Sự hiện diện của chiếc phi hạm đã làm cho nhiệm vụ ngăn cản đạo kỵ sĩ rồng đang băng qua sông trở nên muôn phần khó khăn. Còn tuyệt vời hơn nữa, các cỗ pháo dọc bờ sông của quân Taulia cũng bắt đầu bắn phá.

“Mau bắn yểm trợ! Cứ bắn bừa đi, cốt sao cho bọn chúng bị phân tâm là được!”

Chiếc phi hạm tác chiến như một pháo đài bay là quá đủ để tạo hiệu quả. Không cần thiết phải tiến đến gần để tránh nguy cơ bị phản công.

Cùng với tiếng pháo nổ, khu vực quanh tường bao phía tây thành Apta rực lên màu đỏ, khói bốc trắng xóa. Đúng theo lệnh Ax, đợt bắn phá không gây ra nhiều thiệt hại cho quân Mephius mà chỉ vừa đủ để tạo khoảng trống cho đội kỵ sĩ vượt sông trên lưng những con rồng Sozos hay Gorus.

Đạo quân băng qua sông rồi men theo con đường vận tải hàng hóa lên trên đồi, áp sát tường thành. Ngay lúc ấy, khi móng vuốt của bầy rồng tưởng như đã chạm đến thành Apta...

“Phi thuyền địch xuất hiện! Chúng đang tấn công đội kỵ sĩ rồng!” Một binh sĩ báo cáo diễn biến chiến trận cho Ax qua ống nhòm. Ax cong môi cười.

“Ha! Quá trễ, quá trễ rồi! Bọn Mephius thối tha! Trò cạm bẫy của các ngươi phản tác dụng rồi! Mấy trò vặt đó đã bị ta đọc thấu hết rồi!”

Hoàng tử Gil tỏ ra rất tự tin với cạm bẫy mà hắn đang giấu trong pháo đài. Hắn đã không đưa ra động thái nào để ngăn cản Ax hòng dụ ông đem quân vào. Tuy nhiên, hoàng tử đã quá chủ quan khi sắp xếp quân một cách tùy tiện.

“Điều cánh quân thứ hai đến cổng nam! Đừng quên cảnh giới trên không, đề phòng phi hạm địch!”

Theo lệnh Ax, các đơn vị bộ binh và kỵ binh cưỡi rồng cỡ nhỏ đang ẩn mình trong cánh rừng phía nam lập tức xuất trận. Đà hưng phấn của đạo quân Mephius đang giao tranh tại đây nhanh chóng biến thành hoảng loạn trước sự xuất hiện của kẻ địch mới. Sau một hồi loay hoay kháng cự, quân Mephius rút lui vào trong thành, đóng cổng cố thủ.

Quân Taulia đã huy động toàn bộ pháo binh đến bắn yểm trợ cho đạo kỵ sĩ rồng vượt sông. Hai khẩu pháo ở cổng nam cũng không còn, thay vào đó là một bóng đen cao sừng sững. Bouwen – người được giao nhiệm vụ chỉ huy đạo quân thứ hai - hiện đang đứng bên cạnh bóng đen ấy. Anh rút kiếm ra.

“Hỡi anh em binh sĩ! Khoảnh khắc mà chúng ta chờ đợi đã đến! Đội công binh đẩy xe công thành tiến lên, xạ thủ bắn yểm trợ! Rút gươm ra và chờ hiệu lệnh của ta!”

Trong khi cánh quân thứ nhất giao chiến với quân Mephius ở cổng nam thì cánh quân thứ hai lo việc lắp ráp xe công thành. Cỗ xe thổi tung cát bụi trên đường đi, bề ngoài trông như một con rồng cơ khí khổng lồ với ba đầu cùng những cánh tay trang bị nỏ hạng nặng. Ngoài ra trên xe còn có tháp súng cho xạ thủ với công dụng tạo bàn đạp tấn công vào các thành lũy, cùng với một chiếc sừng vạt nhọn sáng bóng nơi đầu xe, thứ vũ khí chuyên dụng để phá cổng thành.

Vốn dĩ cỗ xe đồ sộ này cần rồng kéo để di chuyển, tuy nhiên đa số các đơn vị quân sử dụng rồng đều đang tham gia vào cuộc tấn công ở phía tây nên công binh Taulia đã đặt bánh xe lên một dạng đường ray cơ bản và đẩy.

Uỳnh!

Chiếc sừng nhọn đâm vào cổng nam thành Apta. Xung chấn mạnh đến nỗi khiến cho Bouwen cảm thấy xây xẩm nơi ổ bụng. Quân Mephius trên tường thành nã đạn xuống như mưa và binh lính Taulia bên dưới cũng đáp trả không hề kém cạnh.

Cổng nam thành Apta bị chọc thủng gần như đồng thời với lúc kỵ sĩ rồng Taulia tràn vào trong thành từ hướng tây. Những tiếng gầm đinh tai nhức óc cùng tiếng chân giậm làm rung chuyển mặt đất gieo rắc nỗi kinh hoàng trong lòng những người đang trú ẩn dưới tầng hầm.

“Hay lắm!” Ax đắc ý kêu to.

Ta thắng chắc rồi.

Có thể quân Mephius muốn dụ quân Taulia vào sâu trong trận địa, nhưng bây giờ, khi bọn chúng đã để cho quân của Ax xâm nhập vào trong thành phố thì cái bẫy kia đã mất gần hết hiệu quả. Trong thành phố, tầm nhìn bị hạn chế đến mức phải áp sát nhau mới biết đâu là địch đâu là ta. Các đội kỵ sĩ rồng chia thành nhiều nhóm đi triệt hạ xạ thủ và pháo binh , giải phóng phi hạm khỏi các mối đe dọa. Điều này đồng nghĩa với việc chiếc phi hạm của Ax đang làm bá chủ trên bầu trời Apta.

“Cho tàu tiến lên. Ta sẽ xuống dưới kia và sẽ đích thân tóm cổ thằng ranh con Gil Mephius.” Ax vừa ra lệnh vừa đưa tay sờ vào cái quạt đeo bên hông.

Chiếc phi hạm áp sát thành Apta mà không vấp phải trở ngại gì đáng kể. Ax dần dần nhìn thấy rõ từng mái nhà và tòa tháp trong thành phố. Không hề có cảnh tượng dân cư bỏ chạy tán loạn. Rất có thể họ đã đi trú ẩn để phục vụ cho ‘cái bẫy’ đang chờ đợi quân Taulia.

“Hừm... Chúng ta có thể xong việc mà không để lại quá nhiều oán hận.”

Ax gật đầu đầy thỏa mãn. Thành Apta này gần như đã nằm gọn trong túi ông rồi. Chấm dứt cuộc chiến mà không gây ra cảnh nhà tan cửa nát hay làm liên lụy đến dân thường, thật không có kết quả nào khả quan hơn.

Vì lẽ đó, Ax ra lệnh cho quân sĩ tuyệt đối không được phóng hỏa.

Bầy rồng nặng nề chạy trên những con đường lát đá hướng về pháo đài Apta ở mạn bắc thành phố. Các tháp canh bắn tên đạn xuống và các nhóm kỵ sĩ Taulia, ba người cùng cưỡi trên lưng một con Sozos, cũng giương súng bắn trả. Một con Sozos bị trúng đạn vào mắt, ngã nhào trong khi cả bầy cùng bu lấy ngọn tháp rồi đánh sập nó.

Chiếc phi hạm Taulia áp sát một tòa tháp có đường thông lên pháo đài rồi thả thang dây đưa quân xuống. Ax sẽ dùng một phi thuyền nhỏ để xuống cùng với cánh quân này.

“Duy trì cảnh giới. Chúng ta vẫn chưa xác định được hành tung của chiếc phi hạm đã rời Apta. Chỉ phòng hờ thôi, bọn chúng có quay lại cũng chẳng làm nên được trò trống gì đâu.”

Ax dặn dò thuyền trưởng rồi cho phi thuyền hạ cánh. Ông đặt chân xuống mái một tháp canh của pháo đài Taulia.

“Chúa công!” Một binh sĩ chạy vội lên cầu thang rồi quỳ xuống báo tin. “Trinh sát đã phát hiện ra vị trí của hoàng tử Gil. Hắn ta đang rút lui xuống tầng một cùng với một toán quân có vẻ như là lính Cận Vệ.”

“Hử? Thằng lỏi con không cong đuôi bỏ chạy à? Đáng khen đấy. Ravan!”

Trông thấy vị quân sư già đang cưỡi trên lưng rồng ở dưới sân, Ax hào hứng gọi lớn.

“Ngươi xem ta nên làm gì với hoàng tử Gil? Bắt sống hay giết?”

“Nếu có thể, xin Chúa công hãy bắt sống hoàng tử.” Ravan đáp ngay. “Một cuộc chiến tổng lực với Mephius sẽ gây ra rất nhiều phiền toái cho chúng ta. Đem hoàng tử ra làm con tin để buộc bọn chúng phải chấp nhận đình chiến là khả dĩ nhất.”

“Hừm...Cho đến khi ấy, ta sẽ chăm sóc thằng ranh con thật tận tình chu đáo, đến khi nào nó hết chịu đựng nổi thì thôi.” Ax vừa ngâm nga vừa xuống cầu thang cùng với quân lính của mình.

Về phần Ravan Dol, ông đang nho mắt dò xét các khu vực hãy còn sặc mùi thuốc súng xung quanh.

Xem nào, hoàng tử phải trông đợi vào một lợi thế nào đó thì mới dám khiêu khích quân ta.

Hiện giờ, không một cạm bẫy nào của quân Mephius phát huy tác dụng. Một cánh quân tấn công đã bị đánh bật, nhưng suy cho cùng, việc quân Taulia có thể dễ dàng xâm nhập vào trong thành phố như thế này có thể coi là...ngoài dự tính.

Mình cực kỳ nghi ngờ khả năng hoàng tử thực sự chọn phương án cố thủ trong pháo đài.

Ravan chợt có cảm giác như chiếc phi hạm trên đầu mình đang cất cánh. Ông ngẩng lên.

Trên bầu trời, một bóng đen đang hướng về thành Apta. Đó chính là con tàu đã mang công chúa Vileena đi lánh nạn. Phi hạm Taulia lập tức bay ra đánh chặn. Không còn nghi ngờ gì nữa, kế hoạch ban đầu của quân Mephius là cho tàu đem quân vòng ra sau lưng quân Taulia trong lúc họ đang mải công thành để tạo thế gọng kìm. Tuy nhiên, cơ hội đã trôi qua. Thành phố gần như đã thất thủ, con tàu này có nhập cuộc cũng không thể cứu vãn nổi tình thế. Quả thật, nó nhanh chóng đảo hướng thoái lui với chiếc phi hạm Taulia đang bám đuổi đằng sau.

Không, khoan đã...

Nhiều năm kinh nghiệm thực chiến gióng lên hồi chuông cảnh báo, đánh động các giác quan hãy còn đang hả hê trong men chiến thắng của Ravan.

“Con tàu đó bỏ chạy quá nhanh! Bọn chúng đang nhử phi hạm của quân ta! Tín sứ đâu!”

“Thưa, có!”

Chiếc phi thuyền truyền tin đang đậu sát mặt đất để tiết kiệm Ether.

“Truyền lệnh đến cho phi hạm! Không được truy đuổi quá xa!”

“Rõ!”

Người lính đưa tin lập tức khởi động phi thuyền rồi bay đi mất hút vào trong đêm đen.

“Ngài Ravan, vậy còn chúng tôi thì sao?”

“Duy trì cảnh giới. Đã có tàu làm mồi nhử nghĩa là sẽ có tàu khác xuất hiện.”

“Giả sử quân Mephius có viện binh, liệu chúng có xua rồng tấn công quân ta không?”

“Chúng ta không cần phải e ngại bầy rồng chiến của Mephius. Nhắc mới nhớ, các ngươi có đụng độ con rồng nào không, hay chúng rối trí chạy loạn lên hết rồi?”

Vừa nói dứt câu, Ravan bỗng thấy cơ thể mình bị chấn động mạnh. Không chỉ mình ông, cả quân lính, rồng, các tòa tháp – toàn bộ thành Apta đều đang rung lên bần bật.

“Chuyện gì vậy?” Ravan hét.

Ông ngẩng mặt nhìn lên. Một bóng đen khổng lồ đang chiếm trọn bầu trời đêm, tựa như đang nuốt chửng pháo đài Apta. Ông đã phán đoán chính xác. Tuy nhiên, đòn tấn công của bóng đen kia chỉ nhắm vào một điểm duy nhất, như thể đó chính là điểm mấu chốt của kế hoạch. Vị trí đó nằm ngoài mọi suy đoán của Ravan.

Dĩ nhiên, tại tầng một của pháo đài, Ax Bazgan cũng cảm nhận được cơn rung chấn.

“Có chuyện gì vậy?”

Ông ta hét lên y hệt như quân sư Ravan Dol. Đợt rung lắc thứ hai, rồi thứ ba ập tới. Trần nhà, vách tường rạn nứt, bụi tung mù mịt. Quân lính của Ax rối trí chạy tán loạn, bản thân ông cũng mấy lần suýt va phải người xung quanh.

“Động đất!? Vào lúc này ư?... Quỷ tha ma bắt!”

Một binh sĩ chạy vội vào rồi quỳ gối trước Ax.

“Có địch tấn công!”

“Có địch tấn công? Ở đâu?”

“Từ trên không... Một chiến hạm long thạch cỡ lớn vừa xuất hiện. Nó đang đánh bom pháo đài Apta!”

“Apta!?”

Dẫu đang lâm vào tình thế hiểm nghèo, Ax vẫn cố gắng lí giải ý nghĩa của báo cáo vừa rồi.

“Cái gì mà Apta cơ? Hoang đường! Thể loại ngu xuẩn nào lại đi đánh bom chính-“

Lại thêm một đợt rung chấn nữa. Lần này thì các cột chống trần pháo đài bắt đầu kêu răng rắc. Đa phần quân sĩ đều đã tự động bỏ chạy tháo thân mà không chờ lệnh Ax.

Không được chạy! Ax toan quát lên nhưng một đợt rung chấn khác đã đánh sập một mảng trần sau lưng ông, đè bẹp vài người lính bên dưới.

“Tốt lắm. Giữ nguyên cao độ, chờ hiệu lệnh. Dang rộng buồm ra và tiếp tục đánh phá.”

Cách mặt thành Apta chỉ 150 mét trên không trung, một chiếc chiến hạm cỡ lớn đang xòe rộng buồm. Thể theo thông lệ xa xưa, con tàu này được ban cho cái tên của con rồng được thờ phụng trong đạo Long Thần Mephius –Dhum – và là kỳ hạm của hoàng tử Gil Mephius.

Thuyền trưởng là một viên sĩ quan phi long trẻ tuổi, con út trong một gia đình quý tộc. Anh ta là một trong số những người mà hoàng tử đã sắp xếp cho ở lại Birac.

Ngoài ra, công chúa Vileena cũng đang có mặt trên cầu hạm. Cô ngẩng cao đầu, lưng tựa vừa phải vào chiếc ghế dành riêng cho mình, ánh mắt đang theo dõi diễn biến của trận oanh tạc.

Cách đây một ngày, theo lệnh hoàng tử Gil, Vileena đã rời khỏi thành Apta nhưng mục đích lại không phải là đi lánh nạn. Đó chỉ là cái cớ để lừa quân Taulia mà thôi. Trên thực tế, cô được đưa đến một trạm trung chuyển phi thuyền nơi tàu Dhum đang đợi sẵn. Con tàu này được đưa đến điểm hẹn này thông qua thương gia Zaj Haman của thành Birac. Ông ta đã ngụy trang cho chiếc chiến hạm và cho nó bay lẫn cùng với đoàn tàu buôn của mình.

“Dhum chính là con át chủ bài của quân ta.” Orba giải thích chiến thuật cho Vileena. “Con át chủ bài để dành cho lúc nguy nan, cùng quẫn. Ưu thế lớn nhất của quân Taulia nằm ở số lượng. Nếu một chiến hạm lớn như tàu Dhum đột nhiên xuất hiện, bọn chúng ắt sẽ phải giật mình tưởng rằng viện binh từ Mephius đã đến, rằng nguy cơ mà bọn chúng sợ nhất đã trở thành hiện thực.”

Vileena tin chiến thuật này là có cơ sở, đủ khả năng đẩy lùi quân Taulia. Tuy nhiên, nó sẽ không tái diễn. Rốt cuộc lại, thành Apta vẫn yếu thế hơn. Một khi sự thật đã bị phơi bày, Ax Bazgan nhất định sẽ quay lại cùng với lực lượng đông đảo hơn gấp bội.

Ai có thể ngờ rằng-

Nét mặt Vileena vẫn tỏ ra điềm đạm nhưng vẻ kinh ngạc lại đang hiện rõ trong ánh mắt cô. Tự tay đánh bom pháo đài của chính mình, điều này hoàn toàn vượt xa mọi sự tưởng tượng. Làm gì có kế sách nào như thế. Dĩ nhiên, để chuẩn bị cho kế hoạch này, hoàng tử đã cho người dân thành phố đi sơ tán.

Những tiếng nổ vang trời, những mảnh đá vỡ văng tứ tán, hình ảnh cột khói bốc lên ngùn ngụt như thể đó là một con quái vật.

“Ban đầu ta cũng không tính đến việc phải phá hủy pháo đài. Nó chỉ là phương án dự phòng thôi. Tuy nhiên, nếu muốn nhanh chóng loại bỏ mối hiểm họa mang tên Taulia thì đây lại là phương án duy nhất.”

“Ta đã trực tiếp đối mặt với Ax Bazgan. Trăm nghe không bằng một thấy. Lòng tự tôn ngút trời sẽ thôi thúc ông ta phải đích thân xuất chinh, hoặc chí ít cũng phải đem thiên binh vạn mã đến đè bẹp tên hoàng tử không biết trời cao đất dày là ta đây. Đó chính là mục đích của ta. Việc hy sinh pháo đài Apta sẽ mất đi ý nghĩa nếu Ax không đem một đạo quân khổng lồ ra để đánh đổi lấy nó.”

Orba chợt nghĩ, đây cũng là lần đầu tiên cậu nói lời gan ruột trong thâm tâm với công chúa Vileena.

“Đưa cô đi Birac cũng là một kế để dụ Ax tưởng rằng ta muốn quyết một trận sống mái với ông ta. Ta nói thế này có thể sẽ làm cô giận nhưng nếu cô muốn ở lại Birac-“

“Đã biết sẽ làm ta nổi giận thì hoàng tử điện hạ đừng nên nói ra làm gì. Suy đoán của ngài không sai đâu, ta đảm bảo đấy.”

“Ờ...ừ.”

Gil gãi mũi. Hình ảnh một cậu thanh niên mới lớn thật không ăn nhập gì với một vị chỉ huy táo tợn dám đánh bom pháo đài của chính mình.

Lúc này đây, những mảnh vỡ trên tường và trần pháo đài Apta đang rơi lả tả xuống sân và các hành lang bên dưới. Nhiều đoạn tường thành đã biến thành đống gạch vụn, các tháp canh biến dạng trong ngọn lửa cháy hừng hực.

Binh lính Taulia, những kẻ vừa mới xâm phạm vào bên trong pháo đài chắc chắn là đang bị trận đánh phá làm cho hoang mang tột độ. Thế trận đột ngột xoay chiều, dường như việc Ax Bazgan bị buộc phải rút quân chỉ còn là chuyện sớm muộn mà thôi.

Ravan Dol đang sững sờ nhìn cảnh tượng đang diễn ra trên bầu trời. Ông thậm chí còn không nhận ra con rồng mình cưỡi đang mất kiểm soát và đang cố hất ngã ông.

Dẫu vậy, sự ngạc nhiên trong ánh mắt vị quân sư già nhanh chóng biến mất. Thay vào đó, ông bình tĩnh quan sát và bắt đầu hiểu ra vấn đề.

Triệt tiêu pháo binh địch giờ lại thành ra phản tác dụng.

Quân đội Taulia không còn nguồn hỏa lực nào đủ khả năng bắn hạ chiếc chiến hạm kia. Bản thân Ravan cũng không ngờ quân địch lại đi phá hoại pháo đài của chính mình. Những tiếng nổ khiến cho cả quân lính lẫn bầy rồng đều phải dao động.

“Ngoan nào! Ngoan nào!” Ravan vừa lớn tiếng quát vừa giật dây cương.

Trong hoàn cảnh như thế này, các kỵ sĩ thường sẽ cho lũ rồng ngửi một loại thuốc bột do chính Ravan bào chế. Chỉ một chút thôi là đủ để kìm chế cơn kích động của chúng, ngặt nỗi loại thuốc này lại gây tê liệt cơ bắp, khiến lũ rồng trờ nên vô dụng.

“Anh em! Đừng hoảng sợ.”

Quân sư Ravan Dol đã trấn an được con rồng của mình. “Nhìn đi!” Ông chỉ tay lên trời.

Nhận lệnh của Ravan, chiếc phi hạm của quân Taulia đã quay trở lại và ngay lập tức lao vào tấn công tàu Dhum. Ông đã phán đoán đúng, con tàu lúc nãy của Mephius chỉ là mồi nhử. Trận không kích thành Apta đã bị gián đoạn.

“Trước khi con tàu đó quay lại, chúng ta phải đảm bảo đường rút lui cho bầy rồng cỡ lớn và cỡ vừa. Các đơn vị kỵ sĩ cưỡi rồng cỡ nhỏ nhanh nhẹn sẽ đến hợp binh với Chúa công và đưa ngài ấy về, bằng vũ lực nếu bắt buộc!”

“Nhưng thưa ngài, chúng ta đã tiến xa đến như thế.”

“Đồ ngu! Bọn chúng cố tình thả cho chúng ta tiến xa thì có! Làm như ta bảo, mau lên!”

Kẻ ngu đần ở đây là mình chứ đâu phải ai khác.

Ravan nhìn đội kỵ sĩ cưỡi rồng Tengo phóng đi hết tốc lực, trong lòng phải nín nhịn nỗi nhục nhã ê chề đến độ muốn rút dao cắt cổ tự sát cho rồi.

Dẫu vậy, đôi mắt từng trải của ông vẫn bình tĩnh nhận định tình hình.

Nguy cơ chiếc phi hạm mồi nhử kia quay lại vây đánh quân Taulia vẫn còn đó, nhưng...

Chiến hạm Mephius không phóng phi thuyền nhỏ ra. Bọn chúng không có đủ quân, nhưng ta thì có. Nếu ta tung đội phi thuyền nhỏ ra giao chiến và đẩy lùi chiến hạm địch thì quân ta sẽ có cơ hội rút lui.

Ngoài ra, quân Mephius đã phải trả giá đắt cho trận chiến này. Đổi lại, nếu quân Taulia không bị tổn thất nặng nề thì tương quan lực lượng sẽ càng nghiêng về một phía. Đây vẫn có thể coi là chiến thắng nếu họ có thể giữ thương vong ở mức tối thiểu.

Tạm rút về Taulia, chỉnh đốn quân ngũ rồi lập tức quay lại đánh chiếm pháo đài rệu rã này.

Ánh mắt Ravan Dol dõi theo trận không chiến đang nổ ra giữa hai chiếc phi hạm trong khi đầu óc bắt đầu toan tính cho những nước cờ tiếp theo.


Phần 3

Về phía Orba, cậu đang ẩn mình trong lòng đất bên dưới Đại Sảnh.

Nhằm dụ Ax vào trong pháo đài, Orba đã cố ý để lộ vị trí của ‘hoàng tử Gil’ ở khu vực gần nhà giam và kho lương thực rồi sử dụng một thông đạo bí mật để xuống đây ẩn nấp cùng một nhóm lính Cận Vệ.

Theo kế hoạch, chiến hạm Dhum sẽ triển khai đánh phá vào lúc quân Taulia truy đuổi hoàng tử Gil vào đến thư phòng của Ngài. Chiến thuật đã thành công mĩ mãn. Những tiếng la hét hoảng loạn vang vọng xuống dưới hầm.

Hay lắm!

Orba đưa mắt ra hiệu cho quân lính rồi bắt đầu di chuyển men theo thông đạo ngầm xuống sâu bên dưới hầm ngục, tìm đến một hang động nằm sát vách đá ngoài rìa phía tây thành Apta với dòng chảy hung dữ của sông Yunos ở ngay dưới chân. Nơi này vốn là một điểm tiếp nhận hàng hóa nhưng vị thành chủ đầu tiên của Apta đã nhận ra đây là vị trí hiểm yếu nên đã cho ngụy trang lối vào, biến nó thành đường thoát hiểm khẩn cấp. Trần hang được gia cố bằng khung sắt để tạo nên một khu trú ẩn nên khu vực này sẽ tạm thời được an toàn trước trận đánh phá . Orba lệnh cho Pashir và đội chiến nô tiếp tục ẩn nấp trong khi mình và đội Cận Vệ sẽ lên chiếc thuyền nhỏ đang đậu ven sông. Dòng nước trong hang cũng đen ngòm không khác gì bầu trời đêm ngoài kia. Orba tay cầm đèn lồng đứng trên mũi thuyền.

Sau khi ra khỏi hang, đạo quân của Orba sẽ đánh thọc sườn cánh quân Taulia đang leo lên đồi theo con đường vận chuyển hàng hóa ở rìa tây thành phố. Trong trường hợp bọn chúng đã bắt đầu tháo chạy thì cậu sẽ vòng lên trước đón lõng. Có điều, những trận rung chấn phía trên kia đột nhiên bị gián đoạn giữa lúc đoàn quân đang chèo thuyền ngược sông.

Sớm quá rồi.

Orba đã có mặt bên dưới vách đá ở bờ tây thành phố. Cậu ngẩng lên quan sát. Một chiếc phi hạm đang áp sát tàu Dhum. Pháo bắn lập lòe. Chiến hạm Dhum buộc phải bỏ dở cuộc không kích để quay sang chống trả con tàu kia. Nỗi bất an thoáng qua trên nét mặt Orba khi cậu nhận ra chiến thuật mồi nhử đã bị quân Taulia phát giác.

“Khẩn trương lên.” Cậu bắt đầu tăng tốc chạy trên con đường men theo gờ đá. Việc phá hủy pháo đài Apta sẽ chỉ đem lại hiệu quả nếu quân Taulia cũng phải hứng chịu tổn thất khủng khiếp. Tuy nhiên, nếu trận đánh phá bị ngắt quãng, Ax Bazgan có thể sẽ nhân cơ hội này mà bỏ chạy. Khi ấy, quân Mephius sẽ không tài nào chống đỡ nổi đợt tấn công thứ ba của ông ta với một pháo đài đã bị hư hại nặng nề.

Cục diện đang diễn biến đúng theo dự đoán của Ravan Dol.

Orba vừa hối thúc quân sĩ vừa liên tục ngẩng lên nhìn trời. Vileena nhất định là đang có mặt trên tàu Dhum. Cậu đã nói nếu cô chọn ở lại Birac cũng không thành vấn đề, nhưng đây là công chúa Vileena. Cô chắc chắn sẽ không chịu ngồi một chỗ ở nơi an toàn, phó mặc mọi thứ cho số phận đâu.

Lòng dạ Orba đang cồn cào như lửa đốt, nhưng đông thời-

Nếu Vileena đang ở trên đó...

-cậu vẫn nhìn thấy một tia hi vọng le lói trên kia.

Trên cầu hạm của chiến hạm Dhum, người ta đang nháo nhào lên với những tin cấp báo về việc phi hạm Taulia đang áp sát. Trận đánh phá mới diễn ra được vài phút. Đáng lẽ phi hạm Taulia phải bị tàu mồi nhử dụ đi xa rồi nhưng nó bỗng nhiên quay vòng trở lại.

“Bọn chúng đã phát giác ra kế hoạch rồi?”

Mặt mũi viên thuyền trưởng tái nhợt đi. Mặc dù đã tốt nghiệp học viện sĩ quan phi long nhưng đây mới là lần đầu tiên anh ta tham gia thực chiến. Còn về chiếc phi hạm mồi nhử, nhiệm vụ lái tàu được giao cho Krau, cô gái nô lệ mà Zaj Haman giới thiệu cho hoàng tử Gil.

Krau là một phi công xuất sắc, khốn nỗi đây cũng là lần đầu tiên cô lái tàu chiến trên chiến trường. Hiện giờ, khi hành động của quân địch đã khác xa so với dự tính, rất có thể cô ta cũng không kịp thời phản ứng, cho tàu quay lại hỗ trợ tàu Dhum.

“Tàu địch đang phóng phi thuyền nhỏ!”

Một sĩ quan trắc thủ gào lên khi nhìn qua ống nhòm.

“Số lượng bao nhiêu?”

“Một phi đội bốn, không, năm chiếc đang bay đến!”

Đồng thời, phi hạm Taulia cũng nổ súng tấn công. Vài phát đạn pháo bắn sượt qua mạn tàu.

Trên tàu Dhum không có phi thuyền chiến đấu, ngoại trừ một chiếc dùng để liên lạc với mặt đất ra. Toàn bộ các đơn vị phi thuyền trong tay hoàng tử Gil đều đã được huy động cho nỗ lực phòng thủ Apta. Đội phi thuyền phe Taulia dễ dàng chiếm vị trí phía trên tàu Dhum mà không bị cản trở rồi bắt đầu ném bom.

“Ối!”

Bầu trời chuyển sang màu đỏ rực trong thoáng chốc. Cầu hạm rung chuyển dữ dội. Dĩ nhiên là các ổ pháo trên tàu Dhum cũng bắn trả nhưng không ăn thua. Thuyền viên cũng như thuyền trưởng đều rất non kinh nghiệm. Mỗi lần tàu nghiêng ngả là lại có tiếng gào thét, tiếng người ngã uỵch xuống sàn.

Vileena Owell cũng đang phải bám chặt lấy ghế ngồi. Bầu trời lại chớp nhá ánh sáng trắng, lần này là phi hạm địch khai hỏa.

Dẫu cho toàn thân đang rung lên bần bật, Vileena vẫn vươn tay ra giật lấy cái ống nhòm từ tay viên sĩ quan gần đó.

Phi thuyền Taulia đang lượn ngay trên đầu họ, mỗi quả bom giáng xuống đều làm cho chiến hạm Dhum chao đảo. Vileena bị hất khỏi nghế, ngã đập lưng xuống sàn.

“Nếu tình hình này kéo dài thì chúng ta sẽ bị bắn rơi mất!” Một sĩ quan hét lên.

“Thuyền trưởng! Xin hãy ra lệnh rút lui! Nếu mất tàu Dhum, chúng ta cũng sẽ đánh mất luôn đường rút lui cho hoàng tử điện hạ!”

Thêm một người nữa lên tiếng hối thúc. Bản thân thuyền trưởng cũng đang cân nhắc đến phương án này. Vileena cắn môi. Bỏ dở cuộc không kích chính là một bước thụt lùi trong kế hoạch của hoàng tử. Cô cất cao giọng.

“Trên tàu vẫn còn một phi thuyền nhỏ, đúng không?”

“Dạ đúng, nhưng-“

Thuyền trưởng đang phân vân nên đánh hay rút, làm gì có tâm trí đâu mà tiếp chuyện một nàng công chúa. Anh ta thậm chí còn không ngoảnh lại.

“Mau chuẩn bị phi thuyền. Ta sẽ đích thân đi bắt liên lạc với phi hạm mồi nhử và đưa nó về đây cứu viện.

Khi thuyền trưởng giật mình ngoảnh lại, đã thấy cô công chúa ngoại quốc kia quả quyết rời khỏi cầu hạm. “Nguy hiểm lắm!” Vileena phớt lờ tiếng réo gọi kia và đi mất hút.

Thuyền trưởng chắt lưỡi rồi quay lại với nhiệm vụ trước mắt.

Các xạ thủ trên tàu Dhum bắn loạn xạ, cố gắng đánh đuổi đội phi thuyền đang quần thảo trên đầu họ mà không đem lại kết quả gì. Những nỗ lực chống trả thiếu nhất quán sẽ chẳng gây ra tổn thất gì cho quân địch. Thuyền trưởng cũng nhận thức rõ vấn đề này, anh ta liên tục hò hét cổ vũ trên ống thông truyền âm.

Đội phi thuyền Taulia đột nhiên liệng về một phía, biến mất vào trong màn đêm.

Trận rung chuyển thứ tư ập đến, khiến chiến hạm Dhum nghiêng hẳn sang mạn trái. Nếu cứ tiếp tục thế này, tàu sẽ bị đánh lật úp. Dẫu vậy, thuyền trưởng vẫn đứng vững giữa những tiếng gào thét.

“Không, không thể tiếp tực được nữa.”

Thuyền trưởng kết luận rằng tàu Dhum đang bị đẩy vào tình thế nguy hiểm. Anh gân cổ lên hét thật to.

“Chúng ta sẽ bị bắn rơi nếu còn cố ở lại! Rút lui! Rút lui!”

Thuyền trưởng quát tháo ra lệnh cho hoa tiêu. Toàn bộ đội ngũ thuyền viên đang rối loạn lập tức tuân theo mệnh lệnh tháo chạy mà không mảy may lưỡng lự. Ngay lúc ấy, khi tàu Dhum bắt đầu đổi hướng, sắp sửa từ bỏ vùng không phận phía trên pháo đài Apta vào tay quân Taulia thì một giọng nói đanh thép chợt vang lên.

“Khoan!”

“Chiến hạm Dhum chính là phần cốt yếu trong chiến thuật của hoàng tử Gil. Nếu các ngươi chọn bỏ chạy, chúng ta sẽ không bắt được Ax Bazgan. Nếu con tàu này không bám trụ lại, quân Taulia sẽ nhận ra quân ta đang yếu thế hơn. Chúng sẽ thừa thế đánh chiếm pháo đài và hoàng tử sẽ bị bao vây tứ phía.”

“Công chúa!?” Thuyền trưởng há hốc mồm. “Người vừa lên phi thuyền rồi cơ mà?”

Rakuin no Monshou v03 257.jpg

“Ta đã giao nhiệm vụ cho một binh sĩ đang ứng trực rồi. Ta sẽ ở lại đây.”

Vileena nói tiếp.

“Xét theo hình dáng và độ lớn, ta thấy phi thuyền Taulia chỉ mang được tối đa hai quả bom. Chúng bắt buộc phải quay lại mẫu hạm để tiếp tế. Do đó, chúng ta sẽ có đủ khả năng chống đỡ, chờ đến khi cứu viện đến.”

“Hoang đường!”

“Không có gì hoang đường ở đây hết.” Vileena đáp trả với giọng điệu hệt như Theresia.

Một cô công chúa thì biết cái quái gì chứ?

Cơn phẫn nộ mà đáng lẽ ra thuyền trưởng phải nhắm vào quân địch nay lại chuyển hướng về phía công chúa Vileena.

“Dhum là chiến hạm cỡ lớn với phần vỏ thép che chắn cho bộ khung bằng long thạch, Chúng ta đang bị rung lắc mạnh như thế này vì – thứ lỗi ta nói thẳng – khả năng lèo lái giữ thăng bằng trên không kém. Bom đạn của phi thuyền Taulia không đủ khả năng phá hoại con tàu này đâu, cùng lắm là ngang cỡ gió giật thổi qua mạn tàu thôi. Nếu đánh trực diện, chúng ta vẫn có ưu thế hỏa lực. Nhìn mà xem, bọn chúng không làm gì ngoài dùng phi thuyền quấy nhiễu chúng ta trong khi phi hạm lại cố giữ khoảng cách. Nếu không muốn tiếp tục bị dồn vào thế bị động- “

Vileena đột nhiên ngừng ngang. Ánh mắt cô nhìn thẳng vào thuyền trưởng và người kia cũng vậy.

“...thì chúng ta nên áp sát và đánh phá ngược lại chúng.”

Thuyền trưởng thốt lên, tiếp lời Vileena trong vô thức. Kế hoạch nghe thật quá sức liều lĩnh nhưng anh ta lại thấy đây là phương án tối ] khi chính miệng mình nói ra.

Thuyền trưởng nuốt khan một tiếng. Giờ anh đã hiểu vì sao công chúa Vileena ở lại trên tàu.Cô có thừa bản lĩnh để một mình bay ra ngoài. Tuy nhiên, cô vẫn quyết ý ở lại để động viên những người lính đang nhụt chí. Cô đã chọn vai trò của một vị thủ lĩnh.

Chậc.

Thuyền trưởng lại liếc mắt sang nhìn Vileena. Nàng công chúa mười bốn tuổi đang ngồi ngay ngắn, mắt nhìn thẳng, tay đặt trên tà váy, chỉ trừ nét mặt vẫn còn tái ngắt mà thôi.

“Thu hồi lệnh rút lui! Giữ nguyên vị trí chiến đấu! Pháo binh trên mạn tàu tiếp tục khai hỏa! Mau truyền lệnh cho các trạm!”

Thuyền trưởng lầm bầm mấy tiếng nghe như đang chửi thề rồi hét vào trong ống thông truyền âm. Anh ta đã thay đổi ý định.

Đúng lúc ấy, pháo binh may mắn bắn trúng một phi thuyền Taulia. Trông thấy con tàu kia cháy bùng lên như đuốc, quân sĩ ai nấy đều lớn tiếng hò reo. Bầu không khí trên cầu hạm thay đổi trong chớp mắt.

Về phía Vileena, cô vẫn ngồi tại chỗ, chỉ hơi gật gật đầu. Quả thật, cô đã toan lên phi thuyền đi gọi cứu viện.Tuy nhiên, ngay lúc ấy, cô chợt để ý đến sĩ khí bạc nhược của quân sĩ. Nếu chiến hạm Dhum không trụ lại thì cứu viện có đến cũng chẳng ích gì. Nhận ra vấn đề, Vileena giao nhiệm vụ cho viên phi công đang túc trực trong khi bản thân quay lại cầu hạm.

Ông nội từng nói: quân lính sẽ là những chiến binh trung thành, ngoan cường trước cái chết hay sẽ là lũ thỏ đế chỉ chực bỏ chạy khi đối mặt với kẻ thù, tất cả đều phụ thuộc vào năng lực của người chỉ huy.

Cầu hạm rung chuyển thêm phen nữa. Vileena vẫn ngồi yên. Cô không hề sợ hãi khi lái phi thuyền, cho dù có phải bay qua cả rừng lửa đạn. Thế nhưng, đây là lần đầu tiên cô cảm thấy sợ hãi khi ở trên bầu trời, khi phải giao phó nhiệm vụ lái tàu cho một người xa lạ.

Tay chân Vileena như đang muốn run lên bần bật. Nỗi bất an rằng chiến hạm này săp bốc cháy ám ảnh đầu óc cô, hoặc có khả năng tàu bị mất lái, đâm vào thành Apta bên dưới kia. Dẫu vậy, cô vẫn cắn răng chịu đựng.

Những người mang trong mình dòng máu cao quý luôn được kì vọng phải sở hữu nhưng phẩm chất phi phàm. Lúc này đây, công chúa Vileena đang đeo chiếc mặt nạ mang tên ‘chỉ huy’ – chiếc mặt nạ mà cô hằng tưởng tưởng.

Trận không chiến tiếp diễn.

“Hừ, làm gì mà lâu lắc thế!?”

Ravan Dol đang mím môi quan sát trận không chiến. Chiến hạm Mephius vẫn không chịu lùi cho dù đang bị đánh bom tới tấp. Xem ra bọn chúng sẵn sàng trả bất cứ giá nào để giữ lấy vùng không phận phía trên thành Apta. Xem ra các tin tức về sự non kém kinh nghiệm của thủy thủ đoàn là sai lệch.

Dù gì đi nữa, quân Taulia hiện không có nhiều lựa chọn. Họ phải nhanh chóng rút lui, nhưng-

“Cái -!?”

Ngay lúc ấy, đội lính đang bọc hậu cho quân của Ax bỗng nghe thấy tiếng rít ngay bên hông mình.

Một bầy rồng xuất hiện ngay trước mắt Ravan Dol. Bộ vảy của chúng lấp lánh phản chiếu ánh lửa đang cháy dữ dội trong pháo đài Apta. Ngoài ra còn có kỵ sĩ cưỡi rồng Tengo bao bọc hai cánh. Chúng ập vào đội hình quân Taulia cùng những tiếng gầm rú chói tai.

Ravan Dol nhất thời không tin vào mắt mình. Một trận phục kích. Bảy con rồng Baian dưới sự chỉ huy tuyệt vời của kỵ sĩ đang áp đảo bầy rồng của ông. Một cái bẫy tinh vi, tuy nhiên điều làm ông chột da lại là việc bầy rồng Mephius đã ẩn nấp bên trong pháo đài suốt từ nãy đến giờ.

Rồng của quân ta đã tràn vào trong thành phố, hết đánh bom lại tới cháy nổ, vậy mà lũ rồng kia không những không bị kích động mà vẫn ngoan ngoãn đợi lệnh ư?

Có thể sử dụng những loại thuốc an thần mạnh để khống chế lũ rồng, đổi lại sẽ khiến chúng trở nên vô dụng. Bầy rồng Baian này lại khác hẳn. Chúng xông pha cùng với người kỵ sĩ như những con chiến mã được đào tạo bài bản, tiêu diệt kỵ sĩ phe Taulia hết người này đến người khác.

Ravan đã bị đánh bất ngờ nhưng ông không vì thế mà mất đi lí trí. Ông phất tay – một hành động gần như đã trở thành phản xạ - ra hiệu cho binh sĩ. Bầy rồng Yunion tham chiến, chúng lao tới với chiếc sừng nhọn trên đầu. Sự nhanh nhẹn của loài rồng mới này chính là thứ vũ khí lý tưởng để gây rối loạn, tạo cơ hội cho Ravan gọi bầy rồng Sozos cỡ lớn quay lại lập thế bao vây.

Piii.

Ravan chợt nghe thấy có tiếng còi vang lên. Ông ngoảnh nhìn. Trên tầng ba của pháo đài Apta có một bóng người trông như một cô gái trẻ đang vẫy tay.

Ngay sau đó, bầy rồng Baian đang bị rối loạn lập tức tách đội hình, vài con còn húc đổ mấy nhà kho xung quanh để né tránh cú húc sừng của bầy rồng Yunion rồi quay lại cắn trả. Đòn phản công bị vô hiệu hóa trước lớp vảy cứng của rồng Yunion trong khi các kỵ sĩ phe Taulia lại có cơ hội đâm giáo vào phần cổ mềm của rồng Baian.

Trong khi đó, quân Mephius có thêm viện binh. Một bầy rồng Baian và rồng Fae và đang lao vào đón đánh bầy rồng Sozos phe Taulia.

Đầu óc Ravan đang hoạt động hết công suất hòng tìm đối sách. Ông cố gắng ra chỉ thị, ngặt nỗi các đơn vị kỵ sĩ rồng đều đang vướng vào vòng loạn chiến khiến cho chiến thuật của ông bị mất tác dụng. Vi quân sư già bất giác ngoảnh về hướng pháo đài, về hướng cô gái trên ban công kia.

Cô ta...không lẽ nào...?

Sân trước của pháo đài Apta tiếp tục ầm ĩ với những tiếng gầm rú của rồng và tiếng va chạm của sắt thép.

Bên trong pháo đài Apta, Ax Bazgan đang bỏ chạy như thể trận hỏa hoạn và động đất đang bám sát sau lưng. Số lượng binh sĩ tùy tùng của ông đã hình như đã giảm quá nửa, đa phần là do bị chia cắt trong lúc hỗn loạn. Ax nôn mửa ngay khi thoát ra khỏi khu vực quanh Đại Sảnh.

Nguyền rủa ngươi! Gil Mephius! Nguyền rủa ngươi! Đã đến nước này rồi, ta cũng cóc cần quan tâm đến Garda hay miền tây Tauran nữa. Ta sẽ dành cả cuộc đời này để phanh thây ngươi ra!

Một vài thuộc cấp dẫn đường đưa Ax tìm đường đào thoát về phía đông. Tuy nhiên, đoàn hộ tống đi chưa được bao xa đã bị chặn lại tại khu vườn nằm ở rìa tây pháo đài. Thi thể đẫm máu của quân lính Taulia nằm la liệt khắp vườn.

“Thằng khốn!” Ax nghiến răng. Ở phía bên kia chính là kẻ tử thù của ông, hoàng thái tử Gil Mephius. Quân lính Mephius đứng dàn hàng bên cạnh hắn, súng ống sẵn sàng, ngoài ra còn có thêm một đội phi thuyền.

Gió thổi nóng ran trên mặt Ax.

“Lãnh chúa Ax Bazgan, ngài vẫn còn sống. Thật tốt quá.”

“Nếu ngài không may bỏ mạng tại đây thì sự việc sau này sẽ hơi phiền phức thêm một chút. Ta thực lòng cảm tạ vận may trời biển của ngài.” Gil Mephius – hay đúng ra là Orba – nói với chất giọng lạnh lẽo thấu xương. Cậu đã dẫn quân quay lại thành từ phía vách đá dọc bờ sông, đón vài tin tức do đội phi thuyền mang về rồi dàn quân chờ sẵn Ax tại đây, sau khi đã xác định được đường rút chạy của ông.

“Đạo kỵ sĩ rồng thân tín của ngài đang bị quân ta ghim chặt. Cứu viện không đến đâu. Chấm hết rồi.”

Nhận hiệu lệnh của hoàng tử, trận không kích của chiến hạm Dhum cũng dừng lại.

Làm tốt lắm.

Phi hạm mồi nhử của Krau đã quay lại cứu tàu Dhum, qua đó dồn phi hạm Taulia vào thế gọng kìm. Con tàu bốc cháy sau một trận bắn phá dữ dỗi.

Về phía Ax, ông đang cố không để cho đôi chân mình nhũn ra.

“Ta mà chết thì ngươi sẽ gặp rắc rối á? Thế mục đích của ngươi không phải là giết ta hay sao? Ngươi ắt phải mong đợi một kết quả nào đó thì mới dám thẳng tay phá hoại thành trì của chính mình như thế chứ.”

“Đánh đổi một pháo đài lấy một cái mạng của ngài, lãnh chúa Ax à, như thế hơi bị quá đắt đỏ.” Orba cười đáp.

“Ngài chết đi rồi, gia tộc Bazgan danh giá cũng không vì thế mà chịu đầuhàng. Đúng hơn, dòng tộc của ngài rất có thể sẽ quyết chiến đến người cuối cùng, đến hơi thở cuối cùng.”

“D-Dĩ nhiên.”

Dẫu đang lâm vào hiểm cảnh, Ax vẫn ngẩng cao đầu, không lầm ô uế thanh danh gia tộc.

“Vì vậy, ta muốn có một mối quan hệ hòa hảo với thành bang Taulia.

“Ngươi nói cái gì cơ?”

Bỗng cảm thấy có biến, Ax lập tức ngoảnh lại và thấy lính Mephius đang áp sát từ phía sau. Đó là Pashir và đội chiến nô. Nhóm này đã giả bộ bị quân Taulia đánh lui để rồi lui vào trong mật đạo dưới lòng đất đợi lệnh.

Cận vệ của Ax nhanh chóng thất thế trong trận chiến giáp lá cà. Chỉ sau vài phút, mọi đường rút lui đều đã bị quân Mephius bít chặt. Pashir tiến tới, tóm lấy vai Ax. Hành động của y nhanh nhẹn và uyển chuyển đến mức Ax nhất thời không kịp phản ứng.

“Ngươi!? Thằng khốn! Buông ta ra! Gì mà quan hệ hòa hảo? Mày nghĩ mày đang – Á!”

Ax không hề lo sợ việc bị gươm đao kề cổ. Lí do khiến ông phải tái mặt hét lên là vì cây quạt đeo bên hông vừa bị cướp mất. “Trả lại đây!” Ông gào, không thèm đếm xỉa đến danh dự hay thể diện trong khi Pashir mang nó về trao cho Gil Mephius.

“Cái này, lãnh chúa Ax à, coi như là của đi thay người nhé.”

“Cái- Cái...!”

“Ngài thà chết còn hơn là chịu cong lưng uốn gối trước người Mephius. Có điều, giả sử như món đồ gia bảo biểu tượng của nhà Bazgan bị mất đi thì dòng tộc của ngài sẽ hết đường mà tự kiêu, lịch sử lâu đời của nó cũng chấm hết luôn. Nguyên nhân không gì khác ngoài sự bất tài của chính ngài đấy, lãnh chúa Ax à.”

Ax giận dữ đến mức mắt trợn trắng nhưng rốt cuộc ông cũng đành phải cúi đầu. Đúng, ông không sợ chết vì ông tin huyết thống Bazgan sẽ vẫn trường tồn. Thế nhưng, nếu Vương Ấn – biểu tưởng của gia tộc mà mất đi thì Ax sẽ còn chẳng còn mặt mũi nào để về gặp tổ tiên hay đối mặt với con cháu.

Trước sau gì Gil cũng đoạt được Vương Ấn, từ tay Ax hoặc từ thi thể Ax. Hắn sẽ đem bảo vật ra để đối phó với thủ lĩnh mới của thành bang Taulia. Giả sử như Ax chọn chết trong danh dự tại đây thì Gil sẽ gặp phải ‘chút ít phiền phức’, mất thêm chút thời gian thương lượng mà thôi.

“Thỏa thuận này cũng đâu đến nỗi quá tệ cho ngài.”

Âm thanh của chiến trận đang dần lặng đi, thay vào đó là tiếng hò hét dập lửa của đám đông còn lớn hơn cả trong lúc giao chiến đang khẩn trương qua lại. Những âm thanh ấy càng làm Ax thêm cay đắng. Trận chiến đã kết thúc thật rồi.

“Sau vài ngày nữa, ta sẽ rời Apta đi công vụ ít lâu và sẽ mang chiếc quạt này theo mình. Ngài đừng có dại dột nảy ý khôi hài. Khi đã sắp xếp xong xuôi công việc, ta có thể sẽ cân nhắc hỗ trợ ngài thống nhất miền tây. Chiếc quạt này rồi sẽ được trả về cho chính chủ.”

Gió thổi tàn lửa bay phấp phới xen giữa hai người.

Đạo quân bị đánh tan tác của Ax Bazgan bị quân Mephius truy đuổi và bắt giữ trong rừng. Trong số tù binh có cả tướng quân Bouwen và quân sư Ravan Dol.

Không lâu sau, Orba đích thân lên bãi đáp phi thuyền đón đoàn quân quả cảm trở về. Người đầu tiên xuống khỏi phi hạm là Krau. Orba hơi nhếch môi cười khi thấy cô ta loạng choạng đi xuống, báo hại hai người lính phải dìu cái thân hình phì lủ của cô ta.

“Làm tốt lắm.” Orba cảm ơn Krau. “Ngươi đã rất xuất sắc khi quay lại cứu tàu Dhum.”

“Dĩ nhiên. Em đã từng trải quá trời nguy hiểm khi bay thấp qua vùng mỏ Tsaga rồi. Gì chứ thế này đã thấm vào đâu.”

Nói cứng thế thôi chứ mặt mũi Krau vẫn còn xanh lét, mắt ngấn lệ.

“Ờ, ờ.” Một binh sĩ đang dìu cô làu bàu. “Bà bám dính luôn lấy cái bánh lái thì có. Cứ làm như thể mình tự nguyện muốn quay lại không bằng, lại còn tru tréo ‘em chịu hết nổi rồi’ khi nhận lệnh nữa chứ. Thế mà khi sứ giả tăng phần thưởng lên thì mắt bả sáng như đèn.”

Orba nghe mà vẫn làm như không biết rồi vỗ vai những thuyền viên vừa xuống tàu, từng người từng người một.

“Rượu mừng đang chờ sẵn dưới sân. Các ngươi có thể đánh chén thoải mái khi đã dập tắt hết các đám cháy.”

Sau đó, chiến hạm Dhum cũng nhẹ nhàng hạ xuống đường băng. Orba lại tiếp tục vỗ vai, động viên những người vừa hạ cánh. Cậu liếc qua nét mặt thuyền trưởng.

“Ố, ra dáng đàn ông hơn rồi đấy.” Orba hạ giọng nói. Tuy còn rất trẻ nhưng thuyền trưởng vẫn hơn cậu đến 6 tuổi. Dẫu vậy, anh ta vẫn nở nụ cười ngượng ngập trước lời khen của ‘hoàng tử Gil’.

“Mọi công lao đều nhờ có công chúa Vileena.”

“Công chúa á?”

“Vileena-sama sở hứu ý chí của một chiến binh Mephius. Thần nói thế này dẫu có hơi xấc xược nhưng quả thật công chúa rất xứng đôi với hoàng tử điện hạ.”

“Nói tiếp đi.”

Orba vỗ vai tiễn thuyền trưởng rồi đưa mắt tìm Vileena. Lúc này cô đang xuống khỏi tàu.

Công chúa tiến tới, đầu vẫn ngẩng cao, bước chân vẫn kiên quyết như mọi lần. Nét mặt Orba giãn ra với ít nhiều nhẹ nhõm.

“Quả không hổ danh nàng công chúa được bầu trời yêu mến. Lần này tên tuổi cô sẽ lan ra toàn thế giới, có khi còn vẻ vang hơn cả ta nữa kìa. Xem ra quân lính của ta cũng bị cô thu phục luôn rồi. Cứ đà này, không khéo cô không cần phải mất công đe dọa cũng có thể đem quân về cứu Garbera mà chẳng cần đoái hoài gì đến ta hết.”

Orba mào đầu bằng giọng điệu phù phiếm quen thuộc nhưng-

“Oái!” Công chúa Vileena vừa chạm chân xuông mặt đất đã ngã nhào, khiến cậu giật mình vươn tay ra ôm lấy cô.

“Công chúa!? Cô bị thương à? Công chúa?”

Khi nắm lấy vai Vileena, cậu mới nhận ra bờ vai mong manh ấy đang run rẩy.

“Ngài vừa nói gì?”

Orba lại thêm một phen kinh ngạc khi giọng nói cất lên ở tầm ngang ngực mình. Nó nghe như tiếng thổn thức.

“Hoàng tử, ngài vừa nói gì vậy? Ta đã làm tròn lời hứa của mình. Ngài nhất định, nhất định phải đích thân đem quân đến chi viện cho Garbera, ngài hiểu không?

“Ta-ta biết mà. Vừa rồi chỉ là đùa tí thôi.”

“Đùa?”

Vileena ngẩng lên. Gương mặt ngẩn ngơ, đôi mắt tròn xoe như trẻ con. “Ờ, ừ.” Orba gật gật đầu. Cậu tưởng công chúa sẽ nổi cơn tam bành nhưng cô lại bắt đầu cười sặc sụa.

“Công chúa.”

“Ufufu, hahaha. Ta biết mà. Trò đùa của ngài chẳng thú vị chút nào. Ngài – bậc thiên tài trong việc bắt thóp đối thủ - hóa ra lại quá trời kém cỏi trong việc pha trò cười.”

Cô đang cười lăn lóc đấy còn gì?

Orba ngỡ ngàng buông vai công chúa ra. Cậu đã chứng kiến hiện tượng này hàng tá lần ở những gã đấu sĩ tay mơ sau trận giác đấu đầu tiên trong đời. Cảm giác sợ hãi, áp lực đe dọa mạng sống luôn là thứ đáng sợ. Tuy nhiên, nếu gánh nặng ấy đột ngột biến mất, bão nhiêu nỗi niềm trong lòng sẽ đồng loạt vỡ òa, khiến con người ta rơi vào trạng thái như mê sảng.

Xem ra vì mình mà cô ta đã bị khiếp sợ.

Dẫu có quả cảm đến mấy, công chúa Vileena vẫn chỉ là một cô gái non nớt.

“Ta đã quá chủ quan với các phỏng đoán của mình. Việc phi hạm Taulia không bị trúng kế nghi binh là hoàn toàn ngoài dự kiến. Vì sự kém cỏi của ta mà công chúa phải chịu khổ-“

“Gil-sama.”

Vileena ngắt lời Orba. Hình như nãy giờ cô nghe không lọt tai câu nào của cậu. Nhìn vào đôi mắt ấy, cậu thấy chúng sáng rỡ lên như ánh sao.

“Ờ…sao vậy?”

“Em muốn học lái phi hạm.”

“Hả?”

“Em vốn đã biết lái phi thuyền, nhưng nếu biết điều khiển cả phi hạm nữa thì em sẽ càng gần gũi hơn với bầu trời, đồng thời cũng trở nên có ích hơn trong những trận chiến sắp tới. Đi học ở trường không quân e rằng sẽ hơi khó nhưng em có thể nhờ người khác hướng dẫn. Sẽ rất bất tiện cho ngài nếu em làm phiền người của đội Cận Vệ nên--- A, cô gái đó. Krau. Cô ấy được không?”

Đòi hỏi lắm thế.

Orba giơ tay lên lau mồ hôi trán.

Những giọng to tiếng đốc thúc sửa chữa. tiếng hát hò, tiếng người ta cạn chén ăn mừng cùng tiếng hú hét mừng chiến thắng của quân sĩ Mephius vang khắp thành Apta.

Và như vậy, trận quyết chiến giữa Gil Mephius và thành bang Taulia đã đi đến hồi kết.

Chương 7: Bia mộ kiếm.[sửa | sửa mã nguồn]

Phần 1[sửa | sửa mã nguồn]

“Ngài nghĩ ta sẽ diễn theo trò hề này chắc?” Ax Bazgan lên tiếng phản đối.

Đây mới là buổi sáng sau ngày Ax dẫn quân đến đánh thành Apta và nếm mùi thất bại nhưng câu trả lời của ông khi được hoàng tử Gil mời dùng bữa sáng vẫn khá kiêu ngạo. Lòng tự tôn của gia tộc Bazgan đã buộc ông ngồi vào bàn ăn. Mục đích không phải là để uống rượu. Ông muốn khen ngợi công chúa Vileena – người cũng đang có mặt – đồng thời công nhận mình đã chịu thua trước thứ mưu hèn kế bẩn của Gil.

Tuy nhiên, Ax vẫn gạt bỏ ly rượu thứ ba do chính tay Gil rót mời. Ông trừng mắt.

“Trong trận công thành Apta, ta đã mặt đối mặt với ngài trên tầng thượng pháo đài. Cả hai đều công nhận lòng quả cảm của nhau trong chiến trận và cùng nhất trí sẽ đình chiến để tránh gây thêm đổ máu vô ích??? Ừ thì lí do này đủ để giữ thể diện cho ta đấy, nhưng ai mà tin cho nổi trò bịa đặt nhăng cuội này cơ chứ?”

“Chính phải, không ai tin hết.”

“Cái gì!?”

“Quan trọng ở đây là ngài phải kiên quyết giữ vững lập trường. Lời nói dối dẫu có trắng trợn đến đâu đi nữa, nếu ngài vẫn một mực khẳng định thì sẽ khả năng khiến cho người nghe tưởng rằng điều đó đúng là sự thật.”

“Ngài đang đùa đấy à?”

Trước ánh nhìn nghi hoặc của Ax, hoàng tử Gil –hay đúng ra là Orba – chỉ cười nửa miệng. Cậu đánh mắt liếc công chúa Vileena rồi nói.

“Một người quen của ta từng nói thế này: Người đàn ông có thể bị vợ phát hiện đang trần truồng trên giường cùng người đàn bà khác nhưng như thế chưa có nghĩa là anh ta bị bắt quả tang ngoại tình.”

“Hả?” Cả Ax lẫn Vileena đều đồng thanh.

“Người đàn ông đưa ra bất cứ lí do nào nảy ra trong đầu. Tỉ dụ như ‘cô ấy bị cảm lạnh, sốt cao nên anh đang tìm cách sưởi ấm’ hay hai người là họ hàng xa cách lâu ngày, hồi nhỏ vẫn ngay cùng ngủ lõa thể chẳng hạn.”

“Ai mà tin được???” Vileena cũng không nhịn được mà phải góp giọng phản đối.

“Đúng. Không ai tin cả. Vấn đề là nếu anh chồng chọn gánh chịu hậu quả, thừa nhận sự thật thì anh ta coi như xong đời. Người vợ chắc chắn sẽ không đếm xỉa gì đến anh ta nữa. Thế nên anh ta sẽ nói dối và sẽ kiên quyết bám lấy trò dối trá đó, bất kể nó có lố lăng vớ vẩn đến đâu đi nữa. Lặp đi lặp lại thật nghiêm túc vào, hết lần này đến lần khác. Và rồi, nếu như người vợ bị lay động dù chỉ chút xíu thôi, rằng biết đâu điều đó đúng là thật thì anh chồng thắng chắc rồi. Đấy, trò dối trá bị nghi hoặc khác một trời một vực so với trò dối trá bị vạch trần.”

“Kiểu thắng thua gì thế này?”

Tảng lờ câu cảm thán của Vileena, Orba quay sang bàn bạc với Ax.

“Ý ngài thế nào? Lí do này sẽ bảo toàn danh dự cho cả ta lẫn ngài.”

“Lịch sử tranh đấu giữa đôi bên sẽ không vì thế mà lặng đi đâu.”

Ax đã lờ mờ đoán ra ngụ ý của Orba khi nói ‘danh dự của cả hai ta’. Tuy nhiên, ông không tỏ thái độ gì hết. Việc để lộ ra ngoài mặt rằng mình đang được nhận phần ưu đãi trong giao kèo là rất bất lịch sự.

“Tốt thôi. Vạn sự khởi đầu nan. Không đi trước mở đường thì làm sao có đường mà đi.”

“Thỏa thuận xong.” Orba vỗ tay. “Chúng ta nên giải quyết rốt ráo vấn đề này càng nhanh càng tốt. Ta sẽ trao trả toàn bộ tù binh cho ngài. Còn ngài, lãnh chúa Ax, ngài cũng mau mau đi chuẩn bị đi.”

“Chuẩn bị...Ờ, chuẩn bị cái gì mới được?”

“Ngay bây giờ...chậc, không được. Thế này nhé. Sáng mai ngài sẽ lên phi hạm trở về Taulia cùng đội ngũ sĩ quan cao cấp. Ta và ngài sẽ cùng tuyên thệ lập liên minh tại đó.”

“Khoan, khoan đã! Hoàng tử Gil, ngài hành động hơi quá nóng vội rồi. Ta tin chắc mối liên minh này xung khắc với ý đồ của hoàng đế Guhl.” Vileena giật mình cảnh báo nhưng Gil chỉ lạnh lùng đáp.

“Giờ không phải là lúc để câu nệ tiểu tiết. Lãnh chúa Ax, chúng ta phải khẩn trương lên. Ta cũng đi chuẩn bị ngay đây.”

Công tác sửa chữa pháo đài Apta đang được tiến hành. Đúng như dự đoán, thiệt hại rất nghiêm trọng. Cổng, tường thành, lô cốt, kể cả khu trung tâm nơi Orba sống và làm việc đều bị hư hỏng nặng không sử dụng được. Hiện giờ, mọi người đang phải trú tạm tại trại lính phía đông, nơi duy nhất vẫn còn nguyên hình dạng. Dẫu vậy, khu vực này mới chỉ khôi phục được non nửa chức năng hoạt động.

Ở chiều ngược lại, chính vì tin tưởng mình sẽ đạt mục đích liên minh với Taulia nên hoàng tử Gil mới đem pháo đài Apta ra đặt cược.Nói cách khác, trong luics Apta bị mất khả năng tự vệ, thành bang Taulia sẽ đóng vai trò như tấm khiên che chắn cho biên giới phía tây Mephius. Tuy nhiên, trong trường hợp các thế lực miền tây tiến đánh Taulia thì thành Apta đành chịu bất lực không thể gửi viện binh.

Bản thân Ax cũng nhận thức rõ vấn đề này nhưng ông không phản đối gì thêm.

Ngày hôm sau, đường phố thành Taulia đón chào sự xuất hiện của hoàng tử Gil Mephius. Ngài diễu hành qua phố phường trên lưng ngựa, vai kề vai với thành chủ Ax Bazgan. Hai người cùng ngồi chung phi thuyền vượt sông Yunos và cùng vẫy tay đáp lại những tràng tung hô của người dân.

Đây là thời khắc lịch sử của gia tộc Bazgan cũng như Vương triều Mephius, hai thế lực đã đấu đá nhau suốt hai trăm năm nay.

Ax Bazgan là một diễn viên cừ khôi. Ông thản nhiên đón nhận những lời có cánh dành cho mình bằng trò dối trá rằng mình đã dạy cho hoàng tử Gil một bài học nhớ đời trong trận chiến vừa qua, làm bộ như thể ông đã nhắm đến kết cục này ngay từ đầu.

DĨ nhiên, các bề tôi của thành bang Taulia đều ôm bụng nghi hoặc sự thay đổi bất thình lình này của thành chủ Ax vì lâu nay ông vẫn luôn coi Mephius là kẻ thù truyền kiếp. Dẫu vậy, họ đều hiểu một điều: tiếp tục hao binh tổn tướng với Mephius trong khi thế lực bí ẩn của tên pháp sư Garda đang đe dọa toàn miền tây là rất không khôn ngoan. Nhiều người còn hi vọng qua liên minh này, Mephius sẽ hỗ trợ Taulia tiêu diệt mối hiểm họa kia. Hoàng tử Gil – Orba – đưa mắt lên nhìn cảnh quan thành Taulia với những tháp canh khổng lồ rồi lại tươi cười vẫy tay dưới thân phận hoàng thái tử Mephius.

Đêm hôm ấy, hoàng cung Taulia mở yến tiệc chúc mừng quan hệ đồng minh. Buổi tiệc diễn ra quá đường đột khiến cho đầu bếp không kịp chuẩn bị những món cầu kì nhưng họ vẫn đem ra những món sơn hào hải vị cao cấp nhất.

Orba một mặt làm quen với các quan chức cấp cao, mặt khác lại dán mắt vào món ‘đặc sản’ của miền tây: những nàng vũ nữ thướt tha ăn mặc có cũng như không. Trong tiếng sáo du dương trầm bổng, cậu chợt thấy ngài quân sư Ravan Dol đang gọi mình.

“Năng lực siêu phàm của Điện Hạ trong trận chiến vừa qua thật đáng khâm phục.”

“Không không, chúng chẳng qua chỉ là vài trò tiểu xảo thôi.” Orba nhe răng cười. “Cổ nhân có câu [kế hay thường là kế đơn giản, mà mưu kế đơn giản thường không hiệu quả đến hai lần]. Ngài thấy đấy, về phương diện quân sự thì ta vẫn còn phải học hỏi nhiều. Sau này, biết đâu ta lại được Ravan-dono chỉ giáo cũng nên?”

“Haha, già này chỉ có mỗi khả năng huấn luyện rồng là còn hữu dụng. Gì mà nghệ thuật chiến tranh chứ, chúng chỉ là tài lẻ kèm theo thôi. Sẵn tiện đây, già có điều này muốn hỏi hoàng tử điện hạ. Bầy rồng của ngài được huấn luyện cực kỳ tốt, thậm chí còn đôi phần vượt trội hơn bầy rồng Taulia. Thân là người trực tiếp nuôi dưỡng rồng, già thấy trận thua này còn đắng hơn trận thua trên chiến trường gấp mấy lần. Mạo muội xin hỏi, chuyên gia huấn luyện rồng của Điện Hạ là thần thánh phương nào vậy?”

“Là người Zerdia, à ừm, hơi khác thường. Ta cũng muốn đưa cô ta đến đây lắm, ngặt nỗi cô ta bị chủng rồng Yunion ngài tặng làm cho mê mẩn luôn rồi.”

“Người Zerdia? Hừm...” Ravan nghiêng đầu. “Mình nhìn nhầm à? Lúc đó..”

“Hoàng tử điện hạ.” Một giọng hào sảng vang lên. Orba ngoảnh lại và thấy tướng quân Bouwen đang gọi mình. Anh ta mặc quân phục chỉnh tề, bên cạnh còn có một cô gái đi cùng.

“Ngài phải lên đường ngay ngày mai sao? Chóng đến chóng đi quá rồi. Giá như Điện Hạ có thời gian, tại hạ muốn cùng ngài trao đổi về những việc đã qua.”

Ánh mắt sáng ngời của Bouwen khiến Orba cũng cảm thấy lòng quyết tâm rực cháy trong lòng anh ta, rằng lần sau mình sẽ là kẻ chiến thắng. Ấy là còn chưa kể đến nụ cười không hề mang theo chút luyến tiếc hay xót thương nào sau thất bại cay đắng. Xem ra quân nhân Taulia đều là người ngay thẳng, đến nỗi Orba cũng nghĩ mình có thể kết thân với họ dễ dàng hơn nhiều so với đám quý tộc Mephius.

“Rồi cơ hội sẽ đến với ngài. Ta cũng muốn quay lại thăm thành Taulia khi có dịp.” Orba đón lấy ly rượu Bouwen mời. “Chẳng hay tiểu thư đây là?”

“Đây là tiểu thưna Esmena Bazgan, con gái thành chủ Ax.”

“T-Tiểu nữ Esmena Bazgan. Rất hân hạnh được gặp ngài.” Cô gái tóc vàng hoe nọ cúi đầu chào.

Ối chà.

Rakuin no Monshou v03 279.jpg

Orba liếc mắt nhìn sơ qua nét đẹp của cô. Dẫu cho gương mặt còn rất trẻ nhưng Esmena Bazgan lại cao hơn Vileena và Ineli, đồng thời ánh mắt cô lại tỏa ra vẻ gì đó như đang mơ mộng. Khí chất ôn hòa nồng ấm, cách biệt hoàn toàn với những thống khổ và oan nghiệt của thế giới, không hề biết đến đau thương hay nhọc nhằn.

Nhìn hai người đứng cạnh nhau hệt như một cặp tình nhân đồng trang lứa vậy. Orba thuận miệng nói.

“Nếu ta nhớ không lầm thì tiểu thư và ngài Bouwen đây đã có hôn ước.”

“Dạ phải.” Bouwen ngại ngùng đáp nhưng Esmena lại thẳng thừng cắt ngang. “Thưa không. Đó chỉ là tin đồn thổi thôi.”

Esmena phớt lờ nét mặt sững sờ như vừa bị sét đánh của Bouwen rồi tiến lên trước. Vẻ đĩnh đạc chín chắn của cô tan biến như hư ảnh khi cô nhìn trực diện vào ‘hoàng tử Gil’ với gương mặt đỏ ửng.

“Điều Ngài vừa nói với Bouwen là đúng phải không ạ? Em sẽ có cơ hội gặp lại Ngài? Không, em tin chắc chúng ta sẽ còn gặp lại. Trước sau gì thì em, Esmena Bazgan, cũng sẽ đến viếng thăm thành Apta trong tương lai gần.”

Cái...cái...

Cô gái này khác xa so với những người phụ nữ Orba từng gặp trong đời. Khác biệt hoàn toàn so với Hou Ran, Ineli hay, dĩ nhiên, Vileena Owell lại càng không giống. Theo như câu được biết thì Esmena năm nay 19 tuổi, nghĩa là hơn cậu 3 tuổi.

Nghĩ lại mới để ý, chắc giờ Alice cũng tầm tuổi này.

Ý nghĩ nọ chợt nháy lên trong đầu Orba. Esmena Bazgan và Alice vốn không có gì giống nhau, vậy mà chỉ một điểm chung tuổi tác ấy lại làm cho Orba cảm thấy gần gũi lạ thường, thậm chí còn có đôi phần xúc động. Ấn tượng mà cậu dành cho cô đã thay đổi. Về phía Esmena, dẫu cho mặt mũi đang đỏ tía tai nhưng cô vẫn không bỏ chạy.

Ax Bazgan quan sát toàn bộ diễn biến câu chuyện từ ngoài tiền sảnh. Ông vẫy tay gọi Ravan Dol.

“Ngươi vừa bày trò gì thế?” Ông hỏi trong lúc đang mời rượu Ravan.

“Bày trò gì?”

“Lúc nãy Esmena đến tìm ta. Con bé nói: ‘ Hoàng tử Gil đã đích thân đến thăm Taulia như vậy, chúng ta cũng nên cử một phái đoàn đến thăm Apta để đáp lễ’ rồi nằng nặc đòi đi. Ta đang tự hỏi tai sao Esmena thường ngày ngoan ngoãn là thế nay lại... Hay có lẽ nào-“

“Những kẻ già tuổi như thần và Chúa công làm sao hiểu nổi đám trẻ con nghĩ gì trong đầu chứ.”

“Đây mới là lần đầu tiên Esmena gặp thằng lỏi con thôi, ngươi không thấy à?”

“Thần chịu thua.Tuổi trẻ của thần đã thành dĩ vãng lâu quá rồi.”

Ax hậm hực nói. “Ta vì đại nghiệp thống nhất miền tây nên mới chịu bấm bụng cầu hòa với Mephius. Cho dù bọn chúng vẫn còn là kẻ thù truyền kiếp của chúng ta nhưng một khi ý đã quyết thì chúng ta vẫn phải làm cho đến nơi đến chốn. Chỉ tiếc là thằng lỏi con Gil đã sớm có hôn ước rồi. Giả sử Esmena trở thành chính thê đã đành, nhưng nếu con bé phải làm vợ lẽ, hừ hừ...”

“Chúa công vẫn thường chửi mắng hoàng tử là kẻ bốc đồng. Người cũng nên tự ngắm lại mình đi, cũng bộp chộp như nhau thôi.”

“Nói gì tùy ngươi. Ta đây nào phải hạng người chịu uốn mình theo mấy thứ lề thói xưa cũ mãi được.”

“Hahaha.”

Ax phớt lờ tràng cười của vị quân sư già.

“Đổi lại, chúng ta nên có một tiểu thư danh giá bên phía Mephius đính ước với Bouwen hoặc thằng chúa Raswan của ta thì tốt. Như vậy Taulia sẽ không rơi xuống chiếu dưới trong quan hệ đồng minh này.”

“Nếu Chúa công đang muốn tìm một tiểu thư thuộc hoàng tộc Mephius thì chúng ta có ngay công chúa Ineli. Tuy chỉ là con riêng của hoàng hậu nhưng cô ta vẫn đường đường là con gái hoàng đế Guhl.”

“Được đấy. Chúng ta nên đánh tiếng cho các đầu mối bên phía Mephius bắt tay vào làm việc đi là vừa.”

“Xin Chúa công lưu ý.“ Ravan cảnh báo. “Chúng ta làm vậy nhằm tranh thủ một lực lượng quân sự lớn hơn sức mạnh hiện thời của Taulia. Những trận chiến cam go quyết liệt ngoài sức tưởng tượng đang chờ đợi Người trên con đường thống nhất miền tây Tauran.”

“Và ta cũng mong ngươi sẽ thể hiện năng lực tuyệt vời hơn nữa. Tiêu diệt Garda, mang vinh quang hiển hách về để xóa sạch hai phen nhục nhã mà ta đã phải chịu đựng dưới tay lũ Mephius.” Ax thêm vào như một kiểu trả thù con con.

Ravan Dol hơi nhướn mày rồi lập tức nghiêm mặt lại, gật đầu. Quan hệ giữa hai người khác xa quan hệ chủ - tớ thông thường.

Màn đêm dần qua, bình minh lại đến. Orba lên đường về Apta vào buổi xế trưa. Cậu gần như không có cơ hội nghỉ ngơi trong suốt khoảng thời gian ở Taulia. Dẫu vây, cậu không những không mỏi mệt mà trái lại còn thấy lâng lâng trong người, tưởng như mình có thể tiếp tục làm việc hết công suất.

Hàng núi công việc đang chờ Orba giải quyết ở Apta. Cậu cần phải gửi tin nhắn sắp xếp một cuộc họp với Noue và, dĩ nhiên, chuẩn bị cho chiến dịch quân sự sắp tới.c Đồng thời, cậu cũng muốn thăm dò phản ứng của vương đô Solon về mối liên minh mới thành lập giữa hoàng tử Gil và thành bang Taulia.

Orba đã có sẵn toan tính dành cho vấn đề này. Trong thông điệp gần nhất gửi về Solon, cậu đã nhấn mạnh rằng quân Mephius, cộng thêm cả viện binh từ Garbera, đã phải căng mình hết cỡ mới bảo vệ được thành Apta, đi kèm với yêu cầu tăng viện. Đó là tất cả những gì cậu cần.

Từ đây mình có thể trông đợi vào Fedom và phe cánh của lão.

Dĩ nhiên, lãnh chúa Fedom Aulin sẽ điên tiết khi hay tin Orba lại tự tiện hành động. Dẫu vậy, lão nhất định sẽ ra mặt bênh vực cho ‘hoàng tử Gil’. Phe phái chống-chuyên-chế mà Fedom có quan hệ mật thiết chắc chắn cũng hùa theo lão. Ngoài ra còn có thêm Simon Rodloom, nhà quý tộc được hoàng đế đặc biệt tín nhiệm. Orba cũng thấy Simon là người hành xử công minh.

Đồng thời, địa hạt Apta vẫn còn tồn tại nạn cướp bóc. Trong chuyến đi thị sát lần trước, Orba đã vài nhóm cựu nô lệ trà trộn vào các làng mạc xung quanh nhằm xác định hang ổ của bọn thảo khấu. Cậu không cần phải hấp tấp xử lí bọn chúng làm gì, chỉ chờ dịp thuận tiện sẽ đem vài phi thuyền đầy ắp hàng hóa ra làm mồi nhử rồi quét sạch một mẻ là xong.

Cuối cùng là vấn đề binh lực.

Trong trận chiến vừa qua, phe Taulia mất hơn 100 người trong khi quân Mephius chỉ chịu non nửa số tổn thất đó. Tuy nhiên, có hơn 50 người trong đội chiến nô đang đòi hoàng tử Gil phải giữ lời hứa, trả tự do cho họ. Cá nhân Orba lại không có ý định sẽ lập lờ hai mang với việc này. Đã hứa là làm.

Mình có nên tuyển thêm lính ở Apta và Birac không nhỉ?

Orba cần một lực lượng đáng kể để đi chi viện cho Garbera, Cậu dự tính sẽ nhờ Zaj Haman hỗ trợ tuyển quân ở Birac.

Công việc tồn đọng chồng chất nhưng ánh mắt Orba vẫn sáng ngời đầy sinh khí. Cậu thấy chúng đáng làm. Chúng khác xa so với thời thơ ấu khi cậu phải ngụp mặt xuống uống nước bẩn đọng trong vũng. Chúng khác xa so với đời nô lệ khi cậu bị buộc phải chém giết để tìm đường sống. Thằng bé Orba mũi tẹt ngày xưa chỉ giỏi vung vẩy thanh kiếm gỗ với gây gổ đánh nhau ở thung lũng Khô Hạn nay đang làm việc bằng sức lực của chính mình, vì mục đích của bản thân mình.

“Úi chà. Thần sắc Điện Hạ trông tươi tắn quá!”

Trên cầu hạm Dhum, Shique đang cười cợt nhìn cậu.

“À, ta tình cờ làm quen với con gái Ax trong chuyến đi Taulia ấy mà.” Orba thủng thẳng đáp.

“Thật khó tin. Biết cách làm cho mấy nàng công chúa phải khóc lóc là rất hay nhưng nếu Điện Hạ quên mất nhiệm vụ thực sự trước mắt thì thần sẽ gặp rắc rối to.”

Shique miệng đang cười cợt thế thôi chứ ánh mắt lại sắc như dao. Gã là một kẻ khó nhằn núp dưới cái mã ngoài cởi mở, chỉ trừ những lúc liên quan đến công chúa Vileena là y cực kỳ bất nhẫn.

“Quên thế nào được. Ngươi mau đi chuẩn bị đi. Chúng ta sẽ xuất quân sớm thôi.”

“Ấy ấy, từ từ đã.” Shique thay đổi thái độ, hạ giọng nói. “Chú có thể đang còn khỏe chứ binh sĩ ai nấy đều mệt phờ râu hết rồi. Mọi người cần được nghỉ ngơi.”

Ầy, không thành vấn đề. Nghỉ hai ba ngày đi cho thoải mái.

Nét mặt Shique giãn ra trong kinh ngạc. Orba liếc gã một cái rồi lại ngoảnh đi. Bầu trời mở rộng thênh thang trước mắt cậu, cảm tưởng như mình có thể tung cánh bay mãi vào trong vùng mênh mông ấy.

Phần 2[sửa | sửa mã nguồn]

Một lượng lớn nguyên vật liệu đang chồng thành đống gần khu chuồng rồng. Pháo đài Apta chỗ nào cũng bị hư hại nhưng khu vực này rõ ràng là đang được ưu tiên sửa chữa. Nguyên nhân đương nhiên là do lũ rồng hiện đang bị nhốt tạm trong cũi vận chuyển. Việc chúng lên cơn kích động đập phá cũi hay quay ra đánh nhau, gây ra những tổn thất không đáng có luôn mà một nguy cơ thường trực.

Dẫu vậy, chỉ riêng sự hiện diện của Hou Ran ở khu chuồng rồng đã đủ để khiến cho tình hình trở nên dễ chịu hơn. Cô thường xuyên đưa bầy rồng cỡ lớn ra ngoài sân vận động, trong khi rồng cỡ vừa và cỡ nhỏ sẽ thao luyện cùng với kỵ sĩ dưới sự giám sát của cô, đảm bảo sao cho không con rồng nào bị bức bối.

Sáng hôm ấy, Krau khật khưỡng đi ra chỗ miệng giếng gần khu chuồng rồng, đầu óc hãy còn ong ong sau một đêm rượu chè be bét. Chợt để ý thấy cảnh tượng kỳ dị đang diễn ra trước mắt mình, cô nàng sửng sốt đến mức thả rơi luôn cái gàu múc nước.

Đằng kia, Hou Ran đang ở trong cũi nhốt rồng. Cô đang kì cọ cho lũ rồng bằng một cái bàn chải dài chuyên dùng để cọ sàn tàu. Một nhóm đàn ông đang sợ sệt đứng vây quanh cũi, thỉnh thoảng lại thay nước theo chỉ đạo của Ran.

“Dừng lại! Dừng lại! Cô nghĩ mình đang làm gì thế hả?”

Krau quên bẵng luôn cơn váng đầu của mình. Cô nàng chạy xộc tới, tin chắc rằng một thằng cha thô bỉ nào đó đã bắt cô gái nô lệ kia phải làm việc này để mua vui.

“Lũ rồng đều rất vui vẻ mỗi khi tôi làm như vậy.” Cô gái kia lại tỏ ra bình thản đến lạ.

Quả thật, mỗi lần cô chà bàn chải là con rồng lại ưỡn lưng rên rừ rừ, đuôi đung đưa nhè nhẹ.

“Làm như tôi quan tâm ấy!” Krau hét. “Đừng nói là thực ra cô không quen chăm sóc rồng nhá. Cô có thể xin Sếp cho làm công việc nào dễ dàng hơn cơ mà.”

“Việc dễ dàng? Ví dụ?”

“Xem nào... cô còn trẻ, cũng xinh xắn lắm. Cứ việc lại gần người ta rồi cười duyên thôi. Hồi xưa tôi chỉ cần giở chiêu này là được trốn lao động khỏe re. Địa vị xã hội không thành vấn đề vì đàn ông vốn là những sinh vật đơn giản. Chỉ cần thì thào rót lời đường mật vào tai, nhún mình e lệ thêm một tí. Nếu cô bồi thêm câu ‘Dẫu biết thân phận khác nhau nhưng em không thể chôn giấu tình cảm trong tim’ thì tuyệt cú mèo luôn.”

Lúc ấy, nhóm binh sĩ đang có mặt quanh chuồng đều phải rùng mình, không phải vì giọng điệu õng ẹo thấy gớm của Krau mà là do Ran vừa bật cười khúc khích. Dễ chừng bọn họ đang sợ hơn cả lúc nhìn cô tắm cho lũ rồng.

“Để tôi dạy cho cô vài chiêu. Hát hò nè, khiêu vũ nè, sau đó sẽ đến mấy chủ đề thu hút đàn ông.”

“Coi bộ khó hơn chăm sóc rồng á.”

“Dễ ợt mà. Chí ít thì cô khỏi phải lo bị rồng xé xác. Nhanh nhanh ra ngoài hộ cái. Nguy hiểm lắm. Tôi không dám nhìn đâu.”

“Để dịp khác nhé, tôi sẽ học thử xem sao.”

Ran cọ bàn chải vào mạng sườn một con rồng Baian trong khi một con khác bắt đầu chìa lưng ra đòi được chăm sóc. Cô nhẹ nhàng giơ tay lên gãi cổ nó.

Ngay khi về đến Apta, điểm đến đầu tiên của Orba là thư phòng của hoàng tử, nay đã được chuyển vào trong trại lính. Cậu dự định sẽ giải quyết nốt công việc nhưng lại sực nhớ ra một chuyện.

Orba kiểm tra xem xung quanh có ai không rồi thò tay vào ngực áo, lôi ra một miếng kim loại bị biến dạng. Lâu nay cậu vẫn luôn nhớ phải xử lí cho xong vấn đề này, ngặt nỗi những sự kiện gần đây cùng khối lượng công việc khổng lồ đã khiến cậu quên bẵng mất.

Và rồi Orba quyết định sẽ một mình đi đến chỗ thợ rèn. Trên đường đi dọc theo khu vườn dẫn từ ngoài cổng vào trong khuôn viên pháo đài, cậu chợt dừng bước khi thấy bóng lưng của một ông già. Ông ta có mặt trong đội ngũ thợ rèn của pháo đài trong chuyến thị sát lần trước.

Ông già tóc tai bù xù nọ tên là Sodan. Vẻ ngoài già nua là thế nhưng ông vẫn nói mình chưa đến 60 tuổi. Orba cất giọng gọi rồi lại gần. Sodan ngoảnh lại. Ánh mắt ông mang nhiều nét nặng nề hơn là tinh anh, khiến người ta e ngại liệu ông có còn đang minh mẫn không. Dẫu vậy, ông vẫn nhận ra hoàng tử Gil và cúi đầu thi lễ.

“Thưa, hoàng tử điện hạ gọi gì lão?”

Sodan đón lấy cái huy chương do hoàng tử đưa và nhận sẽ sửa chữa nó. Orba đang định quay lưng đi thì chợt để ý thấy một loạt những thanh kiếm đang cắm dưới đất. Lần trước đi qua đây cậu cũng thấy như vậy. Hình như lúc nãy Sodan lúi húi nhặt lại những thanh kiếm bị văng ra rồi trả nó về chỗ cũ. Nảy dạ hiếu kỳ, Orba hỏi Sodan.

“Thưa, đó là bia mộ.”

“Bia mộ ư?”

“Mấy thanh kiếm đằng đó đều do tay lão làm. Trên mặt kiếm khắc tên một người lính đã tử trận. Chỉ những người lão còn nhớ mặt mũi tên tuổi thôi, chứ tất cả thì nhớ sao xuể.”

“Ý ngươi là sao?”

“Ấy chết, lão nói vắn tắt quá. Đằng kia là bia mộ tưởng niệm những người lính đã ngã xuống ở thành Apta, ý lão là như thế. Lão đã dành gần như cả đời trong thành trì này, đã thấy không ít thanh niên trai tráng bỏ mạng rồi. Cao quý như hoàng tử điện hạ chắc không hiểu đâu. Binh lính chết trận không có mồ riêng, chôn lẫn lộn hết với nhau thôi. Thế nên lão mới khắc tên lên kiếm, hi vọng ít nhiều gì thì linh hồn chúng nó cũng có chỗ mà về. Chỉ tiếc là chừng này chưa thấm vào đâu. Hồi quân Garbera chiếm thành, người chết nhiều lắm.

Ra là như thế. Orba lẩm bẩm. Ánh mắt cậu lướt qua từng bia mộ. Thật vậy, trên bề mặt mỗi thanh kiếm đều có khắc chữ. Milan, Ceed, Raphael, Agnas... Cậu lần qua cái tên của những kẻ không hề quen biết, không dính dáng hay có ích lợi gì cho cậu. Rồi cậu đột nhiên nhận ra một điểm tương đồng. Không, không phải những cái tên. Lối khắc chữ trên mặt kiếm, Orba nhận ra nó.

Lúc ấy, Sodan đã trả hết kiếm về chỗ cũ và đang sửa soạn cáo lui. Orba gọi giật ông lại.

“Ngươi nói...tất cả những thanh kiếm ở đây đều do ngươi làm?”

“Vâng. Có chuyện gì vậy?”

“Ngươi...Thế ngươi có nhớ cái này không?”

Orba vội vàng nắm lấy thanh đoản kiếm đeo bên hông như thể mình không được phép lãng phí một giây nào. Thanh đoản kiếm dài tầm 60 centimet, trên mặt kiếm có khắc chữ. O-R-B-A. Tên của cậu.

“Hửm?” Sodan nhíu mày. “Đây đích thị là do lão làm. Có điều, thanh đoản kiếm này chắc chắn là không xứng đáng để một người vĩ đại như hoàng tử điện hạ dùng làm vũ khí phòng thân. Hay Điện Hạ vừa nhổ nó ra... không, lão nhớ mình không bao giờ đem thanh kiếm bé thế này ra làm bia mộ cả.”

“Ta được người khác gửi gắm lại. Ngươi còn nhớ không? Ắt phải có ai đó yêu cầu ngươi rèn thanh kiếm này. Anh ta đang ở đâu? Có còn ở Apta không hay đã đi đâu rồi?”

Orba, tay vẫn cầm lăm lăm thanh kiếm, áp sát Sodan trong vô thức. Người ngoài nhìn vào dễ hiểu lầm rằng cậu đang toan đâm ông cụ già.

Tuy nhiên, Sodan không mảy may run sợ.

“Lão không nhớ.” Ông nghĩ ngợi một lúc rồi đáp. “Lão đã rèn ra không biết bao nhiêu món vũ khí rồi. Đối với lão, chúng giống như đồ chơi trẻ con vậy. Chỉ cần nhìn kiểu dáng là lão biết ngay cái nào là của mình nhưng nhớ tường tận đến cả người mua nữa thì không, lão không nhớ.”

Sodan nói đoạn rồi chìa tay ra. Lồng ngực Orba quặn thắt, cậu đau khổ trao thanh kiếm cho ông. Người thợ rèn già nheo mắt soi xét nó dưới mọi góc cạnh.

“Thanh kiếm này chưa quá cũ.” Ông lẩm bẩm. “Mười năm, không, không đến nối đó. Cùng lắm là năm, sáu năm. Xem nào, cân bằng đối trọng giữa cán kiếm và lưỡi kiếm cũng hơi khác thường... Điện hạ còn nhớ tên người đó không?”

“Tên là Roan.”

“Roan...Roan...Hừm. Lão đã nhận làm nghĩa là chí ít cũng phải có chút ấn tượng, nhưng cũng có hàng tá người như thế. Trí nhớ của lão mông lung lắm nên không dám chắc.”

“Làm ơn đi. Cố nhớ xem. Ta sẽ làm bất cứ việc gì.”

“Cho dù Điện hạ có nói vậy... Lão biết thanh kiếm này hơi khác so với loại thông thường...nhưng tại sao...”

Sodan gật gù một hồi rồi bỗng mở to mắt. Á! Orba cản tưởng như mình vừa ngừng thở.

“Nhớ ra rồi! Một yêu cầu kỳ quặc, hình như là đặt làm cho người nhà chứ không phải cho bản thân.”

“Đúng lắm! Đúng người đó rồi!”

“Hình như anh ta đã đem gần hết tiền lương ra để đặt làm thanh kiếm này. Hồi ấy lão bận lắm nhưng cũng mủi lòng trước sự kiên quyết của cậu ta nên mới nhận lời. Yêu cầu rèn một thanh kiếm vừa tay trẻ con. Bản thân lão cũng chưa bao giờ làm ra món nào như thế nên cũng ngứa tay muốn thử.”

“Sau đó thì sao? Chuyện gì đã xảy ra với Roan?” Orba gặng hỏi. Cậu đã hoàn toàn quên mất cái mặt nạ ‘hoàng tử Gil’ mà mình đang đeo.

“Sau đó...” Sodan rụt vai lại. “Cậu ta chỉ là một tên lính quèn ở thành Apta. Dĩ nhiên-“

Đáng lẽ Orba phải chăm chăm chú ý vào Sodan nhưng trong lúc ông còn đang nói chưa dứt câu, cậu bỗng cảm thấy một thứ gì đó kinh khủng vừa dấy lên nơi khóe mắt. Cậu ngoảnh sang nhìn. Không có ai, ngoại trừ những thanh kiếm vẫn đang cắm xuống nền đất.

“Ah.”

Sodan thở dài nhìn theo Orba. Cậu lẳng lặng bước tới, mắt dán chặt vào vệt chữ khắc trên một thanh kiếm nọ. Cậu nhổ nó lên và nhìn thật gần. Những kí tự của cái tên được khắc trên mặt kiếm vẫn không thay đổi.

R-O-A-N.

“Lần cuối cùng lão thấy cậu ta là vào lúc quân Garbera công thành.” Giọng Sodan nghe sao mà xa xăm. “Điện hạ biết đấy, các cấp chỉ huy đều đã bỏ trốn hết rồi nhưng quân lính đâu có biết. Một binh sĩ bị bắt làm tù binh sau này kể lại, đến phút cuối cậu ta vẫn động viên mọi người chiến đấu, vẫn tin tưởng vào quân cứu viện. Rốt cuộc, cái xác không hồn của cậu ta lọt thỏm giữa những chồng xác lính Mephius. Lão khắc tên lên thanh thanh kiếm này để tưởng nhớ đến cậu ta. Roan.”

“Không-Không thể nào.” Orba lẩm bẩm, giọng khàn vỡ. “Ông nhớ nhầm rồi. Có nhiều người tên là Roan lắm cơ mà. Đây không phải là Roan mà tôi biết.”

“Hình như Điện hạ rất coi trọng cậu ta. Xin chờ chút.”

Sodan quay vào trong xưởng rồi trở lại với một cuộn giấy da trong tay. Orba đón lấy nó rồi run run mở ra.

Một bản vẽ thiết kế. Orba nuốt nước bọt. Cậu vừa nhìn đã nhận ra ngay đây là do Roan vẽ. Nó mô tả chính xác cái tên ORBA phải khắc ở vị trí nào. Bên dưới bản vẽ thanh kiếm còn có một bức phác họa hình bàn tay.

“Làm chuôi kiếm sao cho vừa với bàn tay cỡ này, cậu ta nói thế.”

Orba run rẩy.

Sau rồi, khi Sodan đã trả kiếm về chỗ cũ rồi xin cáo từ, Orba vẫn đứng chôn chân tại chỗ hồi lâu. Cậu ướm tay lên bản phác ấy. Đương nhiên, bây giờ tay cậu đã to quá rồi, không khớp với hình vẽ nữa nhưng cậu dám chắc trên mặt giấy vẫn còn lưu lại chút hơi ấm.

Gặp lại sau nhé Orba.

Hơi ấm của người anh trai không hiểu vì sao lại muốn bắt tay mình, sáu năm về trước.

Có khi nào Roan làm thế là để chuẩn bị cho thứ này? Dùng chính bàn tay mình để ước lượng bàn tay của em.

Orba đứng đó, run rẩy...

Vào lúc Vileena lên bãi đáp phi thuyền để chào đón hoàng tử Gil thì ngài đã rời tàu rồi. Cô bèn đến thư phòng tìm nhưng lại được cho biết là ngài vẫn chưa về.

Bản thân Vileena cũng không nhất thiết phải gặp Gil, ngặt nỗi một khi đã đặt mục tiêu thì cô phải làm đến cùng. Có điều, không có công sự quan trọng mà lại chạy ngang chạy dọc đi tìm hoàng tử thì thật không thể chấp nhận được. Vậy nên Vileena phải nghĩ ngợi tìm vài cái cớ cho hợp lẽ.

Hoàng tử chắc chắn sẽ mở cuộc họp bàn về vấn đề chi viện cho Garbera. Ta sẽ bắt hắn cho phép ta tham dự.

Hiện giờ, Vileena đa có một lí do để bao biện cho chuyến viếng thăm của mình. Tuy nhiên, nếu cô quấy rầy hoàng tử quá đà thì sẽ chỉ tổ phản tác dụng.

Trước hết, phải nói vài câu tán dương để làm hắn cao hứng. Cô nghĩ thầm. Đối phó với trẻ con cũng khó ra phết.

Vileena nhoẻn miệng cười. Cô cho rằng mình đã bắt đầu xích lại gần hơn với hoàng tử Gil.

Công tác sửa chữa đang được tiến hành khắp trong và ngoài pháo đài Apta. Đa số những người đàn ông đang hối hả qua lại đều cởi trần. Vileena cũng thấy gò má mình hơi nóng lên nhưng cô vẫn bấm bụng nhẫn nhịn, dò hỏi tung tích hoàng tử Gil.

“Điện hạ vừa lên trên cầu thang trung tâm cách đây không lâu.”

“Cảm ơn ngươi.” Vileena nói đoạn rồi bắt đầu chạy vụt đi. Một người trong nhóm thợ gọi với lại.

“Bên trong pháo đài có nhiều chỗ dễ bị sập, rất nguy hiểm. Công chúa đừng lại gần những khu vực bị giăng dây chắn!”

Vileena không trả lời, chỉ vẫy tay ra hiệu đã hiểu.

Nhóm thợ bất giác cùng quay ra nhìn nhau, cười xòa.

Orba đang ở trên tầng thượng pháo đài.

Đây thực ra là gian phòng bên dưới tầng thượng vì phần lớn sân thượng đã bị trận không kích phá hủy. Quanh phòng vương đầy gạch vụn, vết bồ hóng, sàn phòng rạn nứt, sụt lún, tường bao cũng bị thổi bay mất một nửa. Bên ngoài kia, những tầng mây đen dày đặc đang dần bao lấy bầu trời nhuộm màu đỏ rực lúc chiều tà của thành Apta.

Chết.

Tại đây, trong tòa lâu đài đổ nát với những hành lang và sườn đồi đẫm máu, Orba đang bị ý nghĩa của từ [chết] làm cho choáng váng. Ánh nắng chiều đỏ rực như máu đập vào mắt cậu, khiến cậu liên tưởng mình là Roan đang nhìn những thi thể nằm chồng chất lên nhau.

Chết rồi ư?

Orba vừa nhắm mắt lại đã thấy cảnh tượng đó hiện lên rõ mồn một trong tâm trí. Roan, trên người mặc bộ áo giáp quá khổ, tay cầm thanh kiếm nặng nề không vừa sức, hết lời động viên bạn bè, những người đã không còn ý chí chiến đấu rồi xông lên, tin tưởng rằng viện binh đang đến.

Orba quỵ gối, tay chống sàn, cảm giác như thể mặt sàn sắp sập xuống bất cứ lúc nào.

Đến muộn quá.

Nước mắt rơi lã chã.

Bọn chúng đến muộn quá phải không anh?

Đâu đó trong thâm tâm, cậu hiểu Roan không có cơ may sống sót. Cậu đã nhận ra sự thật đó suốt sáu năm nay rồi. Dẫu vậy, cậu vẫn không chấp nhận nó, trừ khi mình đã tận mắt kiểm chứng. Một ước muốn cỏn con, cỏn con đến mức khó có thể coi là một niềm hi vọng.

Để rồi, khi trở thành thế thân cho hoàng thái tử, Orba lại nhìn thấy nó. Chút ánh sáng nơi cuối đường hầm. Hi vọng lại được nhen nhóm. Cậu chạy về phía nó, tưởng rằng mình sẽ thoát ra, sẽ lại được nhìn thấy ánh ánh mặt trời. Cậu nghĩ, nếu giành được quyền lực dưới thân phận hoàng thái tử, rồi sẽ có ngày cậu đoàn tụ với Roan, Alice và mẹ.

Và giờ, cậu nhận ra tất cả đều là ảo tưởng.

Tuyển thêm lính à?

Orba kinh tởm chính bản thân mình lúc nghĩ đến phương án ấy. Kẻ cầm quyền chỉ nhìn người lính qua những con số. Roan là một trong số đó. Anh chết mà không ai hay biết, không ai ghi nhớ. Rồi khi trận chiến kết thúc, anh bị gộp chung vào cùng một con số thống kê thương vong.

Mình không khác gì Oubary. Mình không khác gì bọn quý tộc thối nát Mephius.

Trong lúc Orba đổ gục xuống, lớn tiếng gào khóc, cậu không hề hay biết rằng có một người khác đang ở sau lưng mình. Cô ta đứng chôn chân tại chỗ rồi giật mình bỏ chạy xuống cầu thang, như thể mình vừa nhìn thấy điều không nên thấy.

Phần 3[sửa | sửa mã nguồn]

Vạn vật đổi thay không ngừng nghỉ. Cùng một sự kiện có thể tác động đến hai người, khiến người này phất lên như diều gặp gió trong khi kẻ kia thì bị quăng quật, bị thổi bay đến miền xa lạ. Nên coi đó là vận mệnh của mỗi cá nhân hay chỉ đơn giản là chảy chung của thời gian, điều này còn phải để cho đời sau phán xét.

Tại đất nước Garbera, Noue Salzantes nhận được một tin báo như sau.

Hoàng tử Gil Mephius đã đẩy lùi cuộc tấn công nhắm vào thành Apta của Ax Bazgan. Không những vậy, chỉ hai ngày sau, ngài còn buộc ông ta phải chấp nhận lập liên minh.

“Fufu.”

“Có tin tốt lành gì sao, ngài Noue?”

Roger – sĩ quan chỉ huy kỵ binh – lên tiếng hỏi. Vào lúc này, mọi nẻo đường trên đất nước Garbera đều tấp nập quân lính và hàng hóa qua lại. Họ đang bận rộn chuẩn bị cho chiến tranh.

“Không hẳn. Chỉ là mẩu tin này vừa tạo thêm cơ hội cho chúng ta.”

Noue mỉm cười rồi rời khỏi thư viện, ra ngoài khu sinh hoạt chung. Những trận gió mùa sẽ sớm thổi lồng lộng trên các cánh đồng của xứ Garbera. Noue chợt nhớ Ryucown hồi trước rất thích ngắm cảnh miền thảo nguyên nghiêng ngả theo làn gió trong khi đang nhàn nhã ngồi trên lưng ngựa.

Gil Mephius. Ta đã lầm tưởng hắn giống như Ryucown. Y là một thứ gì đó khác hoàn toàn.

‘Sức hút’ là phẩm chất mà Ryucown sở hữu trong khi Gil thì không. Hắn có trí tuệ kiệt xuất, đầu óc nhạy bén, tuy nhiên con người hắn vẫn tồn tại một khoảng hở. Khi phát hiện ra kẽ hở ấy, người ta sẽ nghĩ bụng, ‘nếu không có ta ra tay giúp sức thì y xong đời rồi’. Đó chính là thứ khiến cho thiên hạ chú ý đến hắn, thôi thúc ham muốn cầu cạnh hắn, chứng tỏ năng lực bản thân nhiều hơn lúc bình thường hòng lấy lòng hắn.

Đổi lại, Gil chắc chắn không được thảnh thơi như Ryucown.

Noue không sao dò ra nổi Gil Mephius đang toan tính gì trong đầu. Bị ánh mắt của hắn chiếu tướng là một thứ trải nghiệm cực kỳ khó chịu. Dẫu cho bản thân hắn không có những phẩm chất giúp thu phục lòng người nhưng Noue vẫn phải cảnh giác. Đừng dại dột gây thù chuốc oán với Gil Mephius.

Phải công nhận là hắn đã mấy phen làm mình lạnh cả sống lưng. Ngặt nỗi, quan hệ đồng minh với Mephius không biết sẽ kéo dài thêm bao lâu trong thời đại chiến loạn này. Mình phải tranh thủ khi hắn còn đang hợp tác để xác định rõ thực lực của hắn.

Đối với Noue, đây mới là tin tốt.

Tại Mephius, một đoàn binh mã 500 người đang hỏa tốc tiến về Apta, dẫn đầu đoàn là tướng Oubary Bilan. Ông ta nhận lệnh của hoàng đế, phải lập tức đến Apta chi viện cho hoàng tử Gil ngay khi vừa trấn áp xong vụ nô lệ nổi loạn ỏ Kiluro.

Trong một lữ quán sang trọng tại một thị trấn nằm cách Apta một ngày đường, tin tức về liên minh với thành bang Taulia lan đến tai Oubary.

“Hoàng tử đã bắt tay với bọn Bazgan thối tha đó hả?” Lão nhếch môi cười khẩy. Những nữ nô lệ mà lão mua trên đường từ Kiluro đến đây đều đang quỳ mọp trên sàn.

“Lần này thằng ranh con làm quá trớn rồi. Chắc giờ nó đang khấn Long Thần sao cho Hoàng Thượng không nổi cơn lôi đình.”

Đầu tiên là cuộc xung đột dai dẳng suốt mười năm với Garbera kết thúc bằng một cuộc hôn nhân chính trị, nay lại đến việc lập liên minh với gia tộc Bazgan, kẻ địch không đội trời chung với Mephius, lại còn ngay vào lúc Oubary tưởng rằng mình sắp có cơ hội đối phó với bọn chúng. Những kẻ dựa hơi cơn bão lửa chiến tranh để tiến thân như lão thường sẽ chỉ thỏa mãn khi được tắm mình trong nó. Đối với lão, những sự kiện gần đây-

“Càng lúc càng kém vui.”

Tương tự như Orba ở Apta, lãnh chúa Fedom Aulin ở vương đô Solon cũng đang muốn tổn thọ với hàng núi công việc chồng chất. ‘Hậu thuẫn hoàng thai tử, chờ khi thời cơ chín muồi sẽ nổi lên phản kháng hoàng đế’ – Fedom đã dùng tôn chỉ này để lôi kéo một lượng lớn người ủng hộ. Để rồi, ngay lúc lão cho rằng mình đã có thể thảnh thơi hơn một chút thì chợt rộ lên tin đồn ‘hoàng tử Gil liên minh với Taulia’.

“Không thể chấp nhận được.”

Fedom thúc ngựa chạy về tư dinh, trong lòng ôm một cục tức anh ách. Đám quý tộc trong hoàng cung đang xôn xao bàn tán chuyện này. Thiên hạ đều biết hoàng tử Gil đã phải nhờ đến quân chi viện của Garbera mới đẩy lui được cuộc tấn công đầu tiên của Ax Bazgan. Lần này, pháo đài Apta thậm chí còn bị đánh cho tan hoang.

Rất có khả năng Ax Bazgan đang phải ưu tiên chú ý đến tình hình ở miền tây Tauran nên y mới chọn cách đánh phủ đầu, buộc hoàng tử Gil phải ký hòa ước nhằm tạm thời khuất phục Mephius. Việc Gil chỉ đem vài mống binh lính đến trấn thủ Apta thật đúng là cơ hội trời ban cho Ax.

“Xem ra vận may của hoàng tử điện hạ đã chấm dứt tại đây.”

Đa phần giới quý tộc đều gật gù với nhau như vậy. Tuy nhiên, các tướng lĩnh, điển hình như tướng Rouge, lại cho rằng thất bại này là khó tránh.

“Hoàng tử Gil nên được tuyên dương vì đã cầm cự trong thời gian dài với quân số ít ỏi như vậy. Quỷ tha ma bắt, nếu sớm biết Ax sẽ dồn quân tấn công Apta thì ta sẽ lập tức vác cái thân già này đi chi viện cho hoàng tử, cho dù có phải hứng chịu cơn thịnh nộ của Bệ Hạ đi chăng nữa.”

Đây là lần đầu tiên hoàng tử Gil phải đảm nhiệm công tác thủ thành, chưa kể đến việc ngài không có một sĩ quan giàu kinh nghiệm nào hỗ trợ. Giới chức quân sự phần đông đều tỏ ý bênh vực cho hoàng tử.

Khi nghe tin, hoàng đế Guhl lẩm bẩm, ‘thế mà nó dám nói là sẽ lấy đầu Ax’ với vẻ khinh thị xen lẫn ngỡ ngàng trên nét mặt.

“Các chư khanh, ta có điều muốn hỏi. Ta nên viết gì trong thông điệp gửi cho thằng con ngu xuẩn của ta đây? Những lời động viên của người cha dành cho con hay trách tội kẻ đã chịu thua gia tộc Bazgan, kẻ thù không đội trời chung của Mephius?”

Cùng lúc đó, lãnh chúa Fedom Aulin đã được cậu người hầu Dinn gửi cho một báo cáo chi tiết hơn nhiều so với những gì hoàng tử Gil đã thông báo cho giới quý tộc Solon. Báo cáo tường thuật chi tiết việc kẻ bị dồn vào đường cùng ở Apta là Ax chứ không phải Orba hay liên minh Mephius – Taulia vốn là chủ ý của chính Orba.

Fedom không thể nhắm mắt bỏ qua cho những hành vi tự tung tự tác này thêm nữa.

Hermann ắt phải có trò ma thuật nào hữu dụng chứ? Vẫy tay một cái là có thể khống chế người khác như trong truyền thuyết chẳng hạn?

Sự kiện lần này khiến Fedom giận bầm gan tím mật, tuy nhiên nó cũng đem lại nhiều chuyển biến tích cực. Cung cách đối xử tàn tệ của hoàng đế đối với chính con trai mình đã làm dấy lên không ít bất bình.

Khi thằng Orba trở về Solon, ta sẽ đem toàn bộ phe cánh về dưới trướng nó. Khi ấy, cuộc chiến sẽ chính thức khai màn.

Vì thế nên việc đầu tiên Fedom cần làm là bắt Orba phải ngoan ngoãn vâng lời. Về đến tư dinh, lão xuống ngữa, mở tung cửa chính và réo gọi Hermann. Tuy nhiên, một viên hầu cận lại chạy đến báo là có khách đang chờ lão. Fedom nhíu mày hỏi đó là ai.

“Ngày mới tốt lành, lãnh chúa Fedom.”

Trông thấy cô gái đang chờ mình ở đại sảnh, Fedom lập tức nở nụ cười xã giao.

“Công chúa Ineli điện hạ. Thật hân hạnh cho thần khi Người đến ghé thăm tệ xá.”

Dạo gần đây Fedom không thấy Ineli xuất hiện, suốt từ hồi Zaat nổi loạn. Nước da trắng của cô hình như còn nhợt nhạt hơn bình thường, đôi mắt cũng trũng sâu hơn, có lẽ là do mệt nhọc. Dẫu vậy, nụ cười của cô vẫn làm mê hoặc lòng người.

“Lãnh chúa Aulin, ta vì có chút thắc mắc trong lòng nên mới đến đây làm phiền ngài.”

“Thần ư? Chà, thần không nghĩ liệu mình có thể giúp gì được không...”

“Ta muốn hỏi về hoàng huynh của ta.”

Nụ cười xã giao trên môi Fedom nhất thời đông cứng. Ánh mắt Ineli không bỏ sót phản ứng nào của lão. Cô hỏi.

“Không biết vì sao mà mối quan hệ giữa ngài và hoàng huynh đột nhiên tốt lên. Thậm chí còn có vài tin đồn lan truyền trong hoàng cung, rằng ngài đã ra sức uốn nắn hoàng tử, người vốn không được ai để mắt đến, với mục đích biến hoàng tử thành đối trọng chống lại hoàng đế.”

“Câu chuyện phiếm thú vị đấy.”

“Ta không rõ, chỉ biết khoảng thời gian đó cũng là lúc hoàng huynh bắt đầu thay đổi.”

Ineli vẫn cười không dứt. Còn Fedom, lão gọi người hầu pha trà, tựa hồ như đang cảm thấy nóng trong người.

“Thay đổi... Ý Người là hoàng tử điện hạ đã thay đổi ư?”

“Đúng. Người ta còn nói hoàng huynh dường như đã lột xác, trở thành một người hoàn toàn khác. Ngài đã giải cứu công chúa Vileena ở thung lũng Seirin, hạ gục chiến tướng lão luyện Ryucown trong lần đầu tiên xuất trận và, mới đây thôi, phát giác ra âm mưu phản loạn của Zaat Quark và ra tay ngăn chặn nó từ trong trứng nước.”

“Đàn ông là thế, chỉ sau vài ngày đã thay đổi đến chóng mặt rồi. Đặc biệt là thành viên hoàng tộc, những người mang trong mình dòng máu cao quý, lòng hiểu rõ những bổn phận và trách nhiệm đè nặng trên vai lại càng như thế.”

“Nhưng ngài không thấy những thay đổi đó có hơi quá đường đột à? Như lúc ta suýt bị Zaat bắt đi chẳng hạn. Hoàng huynh đã ngay lập tức lên phi thuyền đuổi theo và giành chiến thắng, cho dù đã bị tên phản loạn bắn trúng ngực. Những chuyện ta nghe hồi ở thung lũng Seirin hay lúc thảo phạt Ryucown cũng tương tự, nhưng lúc ấy chính mắt ta đã chứng kiến ‘một hoàng tử khác’.”

“Như thần đã nói, đó chẳng qua là-“ Fedom toan đánh trống lảng bằng một tràng cười.

“Ừm, thôi ta không vòng vo làm gì nữa.”

Ineli nhã nhặn nhấc chén trà lên, hé môi nhấp một ngụm rồi hạ giọng xuống, tựa như đang thì thào.

“Hoàng tử Gil Mephius bây giờ, có khi nào y là kẻ giả mạo không?”

Ghi chú[sửa | sửa mã nguồn]

  1. nguyên văn là ‘đồ không xương sống.
  2. Trans: menko là trò chơi bài của Nhật, cứ tạm hiểu nó giống như đánh poker là được.
  3. Trans: có thể tưởng tượng nó giống một thanh mã tấu, hay đạo một lưỡi kiểu Ả Rập cũng được.
  4. (*)Trans: ở đây Ax tưởng cô đang gọi otou-sama, nghĩa là phụ thân.

Theo dõi & Thanh chuyển trang

Bỏ theo dõilatest?cb=20190220103837&format=originalbộ truyện này
► Xem lại Tập 2♬   Rakuin no Monshou   ♬► Xem tiếp Tập 4
Community content is available under CC-BY-SA unless otherwise noted.