Sonako Light Novel Wiki
Advertisement
Lưu Pocket Xuất PDF
Pocket_Image.png Print_page.gif

Shinonome Yuuko Loves Short Stories[]

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P002.png


Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P003.jpg

“......Cậu đang đọc cái gì đấy?”

“Một quyển sách.”

“Nhiêu đó thì tôi biết rồi...Nhưng chẳng phải câu trả lời thường thấy sẽ là những điều như là tựa sách hay tác giả quyển sách hay sao?”

“Tuyển tập truyện ngắn.”

“Tuyển tập truyện ngắn...như là một tập hợp những câu truyện ngắn sao?”

“Đúng vậy.”

“Tôi hiểu rồi...Cá nhân tôi thì tôi thích đọc những câu chuyện dài hơn một chút đấy.”

“......Có chuyện gì sao?”

“Vậy là Minami-kun cũng nghĩ như thế.”

“Cậu đang nói đến?”

“Sự thật rằng cậu thích truyện dài hơn.”


Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P004.jpg

Khi lần đầu tiên gặp Arumi-san thì tôi đang còn học tiểu học. Lúc đó thì Kyousuke thì đang học cấp ba, và Arumi-san đã bắt đầu việc đến thăm nhà tôi thường xuyên. Tất nhiên là dưới danh nghĩa bạn gái của Kyousuke rồi.

Nhưng lúc đấy thì tôi vẫn chỉ là một đứa trẻ, vì thế tôi chẳng hiểu được những điều như thế.

Trước khi tôi nhận ra thì tôi đã phải lòng Arumi-san. Về phần những gì xảy ra sau chuyện đó...chà, cơ bản là chẳng có gì cả.

Một ngày, vào một khoảnh khắc nọ, tôi chợt hiểu ra.

Và từ đó trở đi, tôi đã luôn lo sợ Arumi-san.

Hay cụ thể hơn là, tôi sợ phải nhớ lại bản thân đầy ngây thơ của tôi đã phải lòng Arumi-san như thế nào, mặc dù tôi chỉ là một đứa nhóc.

Có lẽ đó là khi tôi thôi quan tâm quá nhiều đến những người khác và những thứ xung quanh tôi.

Có những việc mà bạn không thể nào thay đổi cho dù bạn có cố gắng như thế nào đi chăng nữa—từ tận sâu trong nhận thức của tôi về vấn đề này, thật dễ dàng để thấy tôi đã yêu Arumi-san một cách say đắm như thế nào.


Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P005.jpg

“Hửm......?”

Một âm thanh ngu ngốc phát ra từ miệng tôi. Việc đó thì có hơi xấu hổ một chút. Tôi ngẩng đầu mình lên và so sánh trang trong quyển tạp chí với Shinonome, người mà đang quay lưng về phía tôi khi cô ấy đang làm việc trên máy tính, vài lần.

Trên trang giấy đang mở ra là hình của người mà trông giống như một tác giả nữ với cái tên Nishizono Yūko. Tuy nhiên, cho dù có nhìn bằng kiểu nào đi chăng nữa thì Nishizono Yūko giống y như Shinonome vậy.

“Ồ......?”

Gì thế này?

Tất cả dường như không có thật với tôi vậy. Tuy nhiên, một Nishizono Yūko vô cảm trên quyển tạp chí thì rõ ràng là Shinonome mà. Cô ấy là Shinonome Yuuko.


Chính xác thì...tôi đang hy vọng gì từ Shinonome cơ chứ?


Mở Đầu[]

Cô ấy...... thật còn quá trẻ để là một người phụ nữ, nhưng lại thiếu đi sự ngây thơ của một thiếu nữ.


Nishizono Yūko

«Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana»


***


Vào mỗi thứ Tư và thứ Sáu.

Từ khi kết thúc tiết học đến tiếng chuông vào lúc 5 giờ 30 điểm. Đó chính là khoảng thời gian tôi phải đi trực.

Thực ra cũng chẳng có gì nhiều để làm cả, vì thế tôi dành hầu hết thời gian của mình vật vờ sau quầy.

Khi các học sinh tiến đến thì tôi chỉ cần đưa mã vạch ở cuối cuốn sách về phía máy quét, và rồi lặp lại hành động ấy cho tấm thẻ thư viện. Đó là quá trình tự động lưu hồ sơ của học sinh cùng với ID của quyển sách vào trong máy tính. Một nhiệm vụ dễ dàng đòi hỏi không quá 10 giây của tôi.

Tất cả những gì còn lại phải làm là trao quyển sách cho học sinh và thông báo cho ngày trả sách.

“Quyển sách phải được trả lại vào thứ Sáu tới.”

[Quy-ển] [sá-ch] [ph-ải] [đư-ợc] [tr-ả] [l-ại] [v-ào] [th-ứ] [S-áu] [t-ới]. Tất cả những lời ấy phát ra mà chẳng cần phải qua não bộ tôi xử lý. Tất nhiên là tôi sẽ đổi “S-áu” thành “T-ư” nếu như đó là thứ Tư.

Hoàn tất quá trình đó, tôi quay trở lại việc thả hồn lần nữa.

Thành thật mà nói, tôi đang giết thời gian ở đây.

Tuy nhiên, ngay từ đầu đó là lý do tại sao tôi lại chọn trở thành thành viên của ban thư viện, vì thế tôi chẳng có phàn nàn gì.

Tôi ngăn cú ngáp dài của mình khi phát hiện cái nhìn của cô gái đang đi ngang qua quầy. Sau đó tôi liền hướng sự chú ý của mình vào Shinonome Yuuko, đang ngồi cạnh tôi.

Nói chung, quần mượn và trả sách sẽ được phân riêng cho mỗi thành viên trực. Tôi thì phụ trách việc mượn, trong khi Shinonome thì phụ trách việc trả sách. Chúng tôi ít nhiều gì thì cũng đã quyết định vai trò của mình mà chẳng có bất kì cuộc thảo luận nào trước cả, nhưng có điều này nảy ra trong đầu tôi gần đây.

“...... Hora.”

Tôi thì thầm với Shinonome sau khi đảm bảo rằng chẳng có ai ở quanh cả.

Shinonome đang ngồi thẳng thớm và đọc một quyển sách bìa mềm, trả lời mà không hề nhìn qua tôi.

“...... Vâng?”

“Thật sự thì cũng chẳng có gì. Tôi chỉ vừa mới để ý rằng... khối lượng công việc của tôi ở quầy mượn sách có hơi nhiều hơn của cậu một chút đấy.”

“Vậy sao?”

Ánh mắt của Shinonome vẫn dán chặt vào quyển sách của mình. Cô ấy thậm chí còn chẳng bận tâm nhìn tôi trong khi nói chuyện nữa——như thể cô ấy chẳng có một chút hứng thú nào với những gì tôi đang nói vậy. Tuy nhiên, không đời nào tôi lại bỏ ngang cuộc trò chuyện khi tôi là người khơi mào nó cả, vì thế tôi lại tiếp tục lời mình.

“Tôi chẳng nhớ rằng có thấy Shinonome làm nhiều trong tháng vừa rồi hay gì cả.”

Tôi nhìn Shinonome lật sang trang với những ngón tay mảnh mai trong khi đợi cô ấy trả lời.

Nhưng cho dù thế, sự chú ý của cô ấy vẫn cứ dán chặt vào quyển sách.

Tôi cho rằng tình yêu sách của cô ấy chính là lý do cô ấy tham gia vào ban thư viện từ đầu.

Tôi đoán việc ai đó nói rằng tôi thuộc thành phần thiểu số những người tham gia vào ủy ban mặc dù không có chút đam mê nào trong việc đọc sách thì cũng không sai gì. Tuy nhiên, tình yêu dành cho sách của Shinonome thì còn xa hơn cả bình thường nữa.

Đó là vì cô ấy luôn luôn đọc sách.

Và đó không phải là nói quá đâu.

Cô ấy dành tất cả thời gian trong lúc trực của mình vào việc đọc sách, trừ khi có ai đó tiến đến cô. Thậm chí là khi về nhà sau giờ trực, cô ấy vẫn đọc trong khi bước đi. Là bạn học cùng lớp, thấy cô ấy đọc một quyển sách giấu dưới bàn của mình trong khi ghi chép trong giờ học không phải là chuyện hiếm.

Nhìn cô ấy như thế, cảm giác như rằng cô bị loại bệnh nào đó mà mình sẽ chết nếu như không đọc sách vậy, và do đó buộc cô cứ vào vùi đầu vào quyển sách mọi lúc.

“Thế thì chúng ta đổi chỗ vậy?”

Câu trả lời của Shinonome bất ngờ kéo tôi về thực tại.

“Huh? Ý cậu là gì?”

“Chẳng phải cậu đang nghĩ việc cậu phải làm nhiều hơn là thật bất công sao? Tôi cũng không có ý kiến nếu chúng ta đổi việc.”

Đôi mắt Shinonome vẫn cứ dính vào quyển sách thậm chí là ngay cả khi nói điều đó.

“Không……, ý tôi không phải vậy.”

Tôi lúng túng từ chối lời đề nghị đầy bất ngờ của Shinonome.

“Có thể là tôi làm nhiều việc hơn, nhưng không phải là tôi thấy bận bịu hay gì cả. Tôi chỉ có chút tò mò về chuyện này mà thôi.”

Shinonome kẹp một tờ đánh dấu trang vào giữa những trang sách rồi đóng quyển sách lại với một tiếng thụp nhỏ——tôi chẳng biết liệu có phải là vì cô ấy cuối cùng cũng thấy hứng thú với cuộc trò chuyện của chúng tôi, hay là vì cô đã đọc xong một chương trong quyển sách ấy. Dù gì thì đôi mắt cô ấy cuối cùng cũng nhìn về phía tôi.

“Có chút tò mò? Ý cậu là gì?”

“Ta phải trả lại những quyển sách mà ta đã mượn, đúng không nào? Không phải là ai cũng trả sách sau hạn định của mình, vậy tại sao lại có nhiều người mượn sách hơn nhỉ?”

Nghĩ rằng chuyện này có thể chỉ là sự tưởng tượng của mình nên tôi thực sự đã đếm số lượng người mượn và trả sách. Việc đó mau chóng trở nên rõ ràng rằng có nhiều người mượn sách hơn là trả sách. Có giới hạn mượn 3 quyển sách cho một học sinh, và họ chỉ có thể mượn sách cho đến tối đa một tuần mà thôi. Với lưu lượng cao trong việc mượn sách, chẳng phải như thế có nghĩa là thư viện sẽ nhanh chóng hết sách cho mượn sao?

Nhưng không phải thế.

Dựa trên sự quan sát của tôi từ quầy, chẳng hề có sự suy giảm trong số lượng học sinh mượn sách (mặc dù ngay từ đầu thì đó cũng chẳng phải nhiều nhặn gì). Tuy nhiên, cũng chẳng có sự thiếu hụt các đầu sách sẵn có, vì thế có vẻ không có bất kì vấn đề nào xảy ra bởi sách chưa được trả cả.

Shinonome nhìn tôi chăm chú một cách yên lặng trong một lúc. Cuối cùng cô ấy cũng nghiêng đầu mình chút, khiến cho những sợi tóc mềm mại kia khẽ lay động.

“Cậu chưa bao giờ mượn sách trước đây cả, đúng không Minami-kun?”

“Không... tôi thực sự không có đọc sách nhiều.”

“Đó là lý do tại sao cậu lại không hiểu được đấy.”

Tôi biết điều đó chứ——có một chút khó chịu trong câu trả lời của tôi, nhưng không phải là tôi đang giận hay gì đâu. Việc tôi không đọc sách là có thật, vì thế việc này chẳng thể nào tránh được cả.

“...... Vậy là tôi sẽ hiểu được nếu như tôi mượn một quyển sách sao?”

“Nếu cậu mượn một quyển...... cậu chắc sẽ hiểu được nếu như cậu đặt bản thân mình vào vị trí của ai đó đang mượn sách.”

Tôi suy nghĩ về những lời của cô ấy, nhưng chẳng thể hiểu được hàm ý.

“Tôi không hiểu.”

“Nghĩa là, có những ngày nhất định cậu sẽ muốn đi mượn một quyển sách.”

“Hmm......?”

Tôi cuối cùng cũng ngộ ra được một chút với lời gợi ý đó từ cô ấy.

“À, là các ngày cuối tuần...... huh?”

Shinonome gật chậm.

“Có rất nhiều người sẽ mượn sách vào ngày thứ Sáu và rồi đọc chúng vào những ngày cuối tuần. Họ sẽ đem trả những quyển sách vào thứ Hai.”

Giờ thì đó nghe có vẻ như là một nguyên nhân điển hình cho hiện tượng này đây.

“Nhưng còn thứ Tư thì sao? Tôi cũng đã đếm rồi, và cũng có một lượng kha khá người mượn sách vào ngày thứ Tư đấy.”

Shinonome trả lời câu hỏi của tôi mà không chậm một nhịp nào cả.

“Có lẽ là vì «Thông Tin Sách» được xuất bản vào thứ Tư.”

«Thông Tin Sách» là một ấn bản mà đại loại như là một tờ báo nhỏ vậy. Nó được thực hiện bởi Shiina-sensei, thủ thư của trường. Cô ấy dán nó lên tất cả những bản tin quanh trường mỗi tuần. Ấn bản đó liệt kê những danh sách nói về những quyển sách khác nhau, cũng như là quyển sách được đề cử của tuần.

“Ah...... vậy là họ sẽ đến thư viện sau khi đọc nó.”

Tôi cảm thấy hơi có lỗi với Shiina-sensei, nhưng tôi chưa bao giờ nghĩ rằng lại có người thật sự đi đọc ấn bản đó. Nhưng đối với những ai muốn đi mượn một vài quyển sách từ thư viện thì đúng là «Thông Tin Sách» cung cấp đủ lý do để làm việc đó.

“Vậy ra đó là như thế......”

Một học sinh khác đến gặp tôi để mượn sách trong khi tôi lẩm bẩm với chính bản thân mình, vì thế tôi dừng cuộc trò chuyện của chúng tôi lại và quay về quầy để xử lý công việc mà tôi cực kì quen thuộc——nói những câu đã thành tiêu chuẩn trước khi tiễn người học sinh đi bằng mắt mình.

Sau khi học sinh đó rời khỏi, người tiếp tục cuộc trò chuyện lại là Shinonome.

“Tôi có thể hỏi cậu một câu được chứ?”

Nhìn Shinonome, tôi nghĩ trong đầu “Việc này khá là hiếm thấy đấy”.

“Ừ?”

“Lý do Minami-kun tham gia vào ban thư viện là gì?”

Trong một thoáng, tôi thắc mắc cô ấy thật sự sẽ “lên lớp” tôi, nhưng tôi cảm thấy nhẹ nhõm khi nhận ra không có có dấu hiệu gì của sự trách cứ trong mắt Shinonome cả. Tôi cũng nhận thức khá rõ có một vài người rất không đồng ý việc tôi nằm trong ủy ban này.

“...... Ừm, thẳng thắng mà nói, đó là vì tôi chẳng hứng thú trong việc tham gia bất kì câu lạc bộ nào cả.”

Có một điều luật rõ kì lạ trong trường chúng tôi.

Tất cả học sinh phải tham gia hoạt động câu lạc bộ. Việc đó thật sự rất ư là phiền phức cho tôi, mà tôi cũng chẳng có động lực để đứng lên phản đối lại các giáo viên. Vì thế mục tiêu ưu tiên nhất của tôi khi vào năm là tìm kiếm ngang dọc một câu lạc bộ mà không hoạt động gì nhiều.

Thành thật mà nói, tôi thật sự chẳng quan tâm đến những câu lạc bộ liên quan đến thể thao. Hầu hết những câu lạc bộ ấy sẽ dính đến những buổi tập luyện hằng ngày, nơi mà bạn sẽ phải đổ sạch mồ hôi trong người ra trong khi chịu đựng những lời hò hét từ các thầy cô hay đàn anh. Hãy tha cho tôi đi, thật đấy. Tôi cũng chẳng thích thú gì việc vắt kiệt sức bản thân mình cả.

Với ý nghĩ đó trong đầu, những mục tiêu khả thi còn lại là những câu lạc bộ nhân văn.

Khác xa so với những câu lạc bộ thể thao, các câu lạc bộ nhân văn chẳng có những tình huống mà bạn phải ướt sũng trong mồ hôi. Tuy nhiên, các thành viên trong câu lạc bộ thì bằng cách nào đó lại gắn kết với nhau một cách nhiệt tình bởi tình bạn thắm thiết nào đó, thứ mà tôi cũng chẳng có khiếu gì.

“Hỡi những ai say mê phim ảnh, hãy tập hợp lại với nhau và thảo luận các bộ phim nào! Chúng ta sẽ cho mọi người thấy sản phảm của chính chúng ta trong kì lễ hội trường!”

Những việc như thế.

Tôi là một người khá thờ ơ, và cũng chẳng có gì mà tôi thực sự muốn làm cả. Không đời nào mà tôi lại có thể làm những việc như là nói chuyện về những bộ phim. Tôi cũng chẳng lấy làm thích thú việc vác một cái máy quay phim lên vai mình bằng một tay và đi lòng vòng với nó trong khi ghi lại các cảnh quay. Việc cho lũ ếch ăn nếu tôi tham gia Câu lạc bộ Sinh Vật thì cũng thật quá ư phiền hà.

Ngay lúc mà tôi nản chí bởi nên làm gì đây thì tôi vô tình nghe thấy một cuộc nói chuyện về ủy ban thư viện.

Tham gia ủy ban thư viện cũng giống như tham gia một câu lạc bộ, vì thế chẳng cần phải tham gia câu lạc bộ nào khác nếu muốn.

Sau khi điều tra thêm thì tôi nhận ra rằng tất cả những gì mà các thành viên thuộc ủy ban phải làm là trực quầy với một lịch làm việc hai ngày và tham gia vào buổi họp, thứ được tổ chức một tuần một lần. Chỉ thế thôi.

Đó trông có vẻ là công việc nhàn hạ nhất có ở đây, nhàn hạ hơn bất kì câu lạc bộ nào khác.

Khi nghe xong lý do của việc tham gia ủy ban thư viện của tôi, Shinonome vẫn không biểu lộ gì cả——chẳng có bất kì dấu hiệu gì của xúc cảm trên mặt cô ấy. Trái lại, không phải là tôi có thể đoán được bình thường cô ấy nghĩ gì, nên nếu cô ấy đang trách móc tôi trong đầu mình với những lời tựa như “Trò đùa gì thế kia?” thì cũng chẳng đáng ngạc nhiên gì.

Từ quan điểm của những người yêu sách, việc tôi tham gia vào ủy ban thư viện mặc dù không hứng thú đến sách thì khá là hèn. Đó là lý do tại sao tôi lại bị xa lánh bởi nhiều người trong ủy ban.

Shiina-sensei, thủ thư, đã từng hỏi tôi câu hỏi này không ít lần trong các cuộc họp.

“Minami-kun, chẳng lẽ không có thứ gì em muốn đọc, hay có bất kì quyển sách nào em muốn đề cử hay sao?”

Và câu trả lời của tôi luôn là, “Không”. Những thành viên còn lại sẽ liệt kê ra những tác giả và quyển sách ưa thích của họ một cách đầy hào hứng, trong khi tôi là người duy nhất trông có vẻ như là đang cố xa cách bản thân mình với mọi người vậy.

“...... Cậu giận sao?”

Tôi bật ra một câu hỏi hướng đến Shinonome đang im lặng.

Shinonome khẽ lắc đầu. Tôi chưa bao giờ mong cô ấy nở một nụ cười cả, cho dù đó chỉ là một nụ cười nhẹ.

“Tôi không giận.”

Rồi cô liền nói tiếp,

“Bởi vì tôi cũng như thế.”

Kể từ khi nghe thấy câu trả lời đó từ người mà tôi tin rằng yêu sách hơn bất kì ai khác, tôi bắt đầu chú ý đến cô gái mang tên Shinonome Yuuko này hơn.

Đó là trong tuần lễ đầu tiên của tháng Sáu, một khoảng thời gian mà một vài học sinh đã bắt đầu mặc đồng phục mùa hè của mình.


Chương 1[]

Romiemarigana được sinh ra trên hành tinh Grando, một trong rất nhiều hành tinh nằm trong một hệ hành tinh cách xa hệ Mặt Trời. Grando là một hành tinh xinh đẹp với rất nhiều tài nguyên thiên nhiên, tưong tự như Trái Đất những ngày còn trong thời hoàng kim. Cũng chẳng có nhiều thiên tai hay sinh vật nguy hiểm, vì thế con người chẳng cần một nền văn minh tiên tiến để sống một cách thoải mái. Họ chỉ đơn giản đi săn bắn một chút hay hái lượm ít trái cây dại bất kì khi nào họ cảm thấy đói mà thôi. Khi dạ dày đã được lấp đầy, họ lại tụ tập với những người bạn của mình và hét lên hết gân cổ một cách đầy vui vẻ như thể đang ca hát vậy. Giữa phong cách sống đầy nguyên sơ này, Romiemarigana là người duy nhất cảm thấy khác biệt so với những người còn lại trong nhóm.

Cô luôn cảm thấy rằng cuộc sống đáng lý ra không phải là chỉ làm đầy bụng của một con người không thôi.


Nishizono Yūko.

«Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana»


***


Khi giờ học kết thúc, hầu hết các học sinh bắt đầu sửa soạn cho hoạt động của câu lạc bộ.

Mọi người đều tham gia câu lạc bộ nào đó, vì đó là điều luật được nhà trường đưa ra.

Và lý do cho điều luật này là bởi vì trường Cao Trung Dân Lập Ousei——trường của tôi——được thành lập cách đây không lâu. Để đánh bóng danh tiếng ngôi trường của chúng tôi trước sự chú ý của công chúng, ban giám hiệu đã yêu cầu tất cả học sinh phải năng nổ tham gia hoạt động câu lạc bộ. Đó là một bí mật công khai vì hiệu trưởng chúng tôi đã nói về vần đề này một cách đầy nhiệt huyết trong buổi lễ khai giảng.

Tất cả là vì ‘văn hóa’ đó của chúng tôi mà một phần lớn các học sinh đều tích cực tham gia các hoạt động câu lạc bộ của họ. Điều này đặt biệt đúng cho các câu lạc bộ thể thao, nơi mà mọi người tập luyện gần như là mọi ngày. Tôi có nghe nói đến những điều như có những học sinh được nhận vào ngôi trường này nhờ học bổng thể thao.

Một vài đứa con trai trong lớp đang thay áo đá banh hay bóng chày của mình. Tôi có nghe nói đến chuyện có một số lượng đông đảo các thành viên trong các câu lạc bộ bóng chày và đá banh, đến mức chẳng có chỗ để cho các học sinh năm nhất trong phòng của câu lạc bộ. Và kết quả là, họ buộc phải thay quần áo trong phòng học của mình.

Tôi liền nhớ ra rằng chuyện cũng như thế cho câu lạc bộ bóng mềm và bóng vợt. Vả lại, cả hai câu lạc bộ đấy là chỉ dành cho nữ sinh.

Nhưng tất nhiên là chẳng đời nào các cô gái lại thay trang phục của mình một cách thoải mái trong phòng học được. Họ nhanh chóng làm chuyện đó trong phòng vệ sinh nữ trước khi quay lại phòng học.

Vì thế tất cả những gì tôi làm là ngồi yên tại chỗ của mình và lơ đãng nhìn đám con gái.

Họ đang tám chuyện với nhau sau khi đã thay đồ xong, và mọi người đều có vẻ khá là vui vẻ. Không chỉ đám con gái, mà lũ con trai từ câu lạc bộ bóng chày và bóng đá cũng chém gió hăng say trong khi thay quần áo thể dục.

Tôi là người duy nhất lạc loài.

Người duy nhất thơ thẩn một cách vô cảm.

Chẳng ai trong số những người bạn thời trung học của tôi học ở ngôi trường này cả. Trong hai tháng vừa qua kể từ khi nhập học, tôi cũng chưa bao giờ trò chuyện nhiều cùng các người bạn cùng lớp của mình. Thời gian cứ thế mà trôi qua.

Không phải là tôi có tư cách than phiền, mà vì đó bởi quyết định trở nên cô độc của tôi. Nhưng tôi cũng không thể không cảm thấy khó chịu về chuyện này.

Điều duy nhất ngăn tôi khỏi việc rời phòng học là bởi vì cửa ra vào và hành lang đầy những học sinh đang chuẩn bị cho hoạt động câu lạc bộ của mình. Chỉ nghĩ đến việc phải đi xuyên qua đám đông đó cũng khiến tôi muốn bỏ cuộc.

Đám đông ấy thì có lẽ sẽ tản đi trong 5 phút thôi. Trong lúc đấy, tôi hướng sự chú ý của mình về góc phòng học.

Đến chỗ ngồi của Shinonome Yuuko.

Sinonome đang đọc sách, như thường lệ vậy. Kể từ sau cuộc trò chuyện đó ở quầy, tôi thi thoảng bắt chuyện với Shinonome.

Ít nhất thì chuyện đó cũng hơn được việc lãng phí thời gian chẳng làm gì cả của tôi. Với suy nghĩ đó trong đầu, tôi đứng dậy và bước về phía Shinonome. Tuy nhiên, cái nhìn của cô ấy vẫn cứ dán chặt vào quyển sách của mình.

“...... Cậu đang đọc gì thế?”

Tôi chẳng có gì cụ thể trong đầu để nói cả, vì thế tôi bắt đầu bằng điều nảy ra trong đầu mình trước tiên.

Shinonome tiếp tục đọc mà chẳng nhìn tôi lấy một lần.

“Một quyển sách.”

Đó là câu trả lời của cô ấy.

“Nhiêu đó không thôi thì tôi biết rồi…… Nhưng chẳng phải câu trả lời thường thấy phải là những thứ như tựa hay tác giả của quyển sách hay sao?”

Tôi nở một nụ cười nhạt để đáp lại câu trả lời không chút xúc cảm của cô ấy. Sau đó tôi liền ngồi xuống ở một chỗ trống cạnh cô ấy.

“Dù sao vì Minami-kun không đọc sách, nên tôi không nghĩ cậu sẽ biết được tôi đang đọc gì.”

Shinonome trả lời.

Đúng vậy. Tôi không nghĩ là tôi sẽ biết về tựa sách hay là tác giả nếu như nó không phải những tác giả nổi tiếng trong sách giáo khoa Nhật Ngữ. Về cơ bản thì khả năng tôi biết quyển sách đó là con số không.

“Chà, uun…… Nhưng ít ra thì cậu có thể nói cho tôi biết tóm tắt hay những điều đại loại như thế, được không?”

Thực ra thì tôi cũng chẳng hứng thú gì với điều đó. Tất cả những gì tôi có trong đầu là giết thời gian bằng cách tán chuyện với Shinonome mà thôi. Đó là những gì đã dẫn tôi đến việc bật ra câu hỏi này.

Và vì thế Shininome trả lời bằng,

“Tuyển tập truyện ngắn.”

“Tuyển tập truyện ngắn…… như là một tập hợp những câu chuyện ngắn sao?”

“Ừm.”

“Chúng thú vị chứ?”

“Hmmm.”

Thành thật mà nói, tôi thậm chí còn chẳng chắc liệu có thể coi đó như là một cuộc trò chuyện hay không nữa. Nhưng dù sao còn tốt hơn là một mình ngồi thẫn thờ ra.

“Vậy là cậu cũng đọc một tuyển tập truyện ngắn lúc đó luôn phải không?”

Tôi hỏi những gì nảy đến trong đầu. Lúc tôi làm nhiệm vụ của mình ở quầy, Shinonome có đặt quyển sách lên bàn trong một chốc khi cô ấy trời khởi vị trí của mình trong một quãng thời gian ngắn. Đó là khi tôi nhìn thấy tựa của quyển sách. Tôi chẳng thể nhớ lại đươc cái tựa hay tên tác giả, nhưng tôi có nhớ rằng có thể dòng chữ ‘tuyển tập truyện ngắn’.

“Cậu nói đúng.”

Shinonome lẩm bẩm.

“Cậu thích đọc truyện ngắn sao?”

Câu hỏi đấy khiến cho Shinonome lần đầu tiên hướng mắt mình ra khỏi cuốn sách. Cô ngước mắt về phía trần nhà, làm như thể đang lưỡng lự chọn một câu trả lời.

“Hmm. Thật thế à……?”

Vì lý do nào đó tôi chẳng rõ, Shinonome không trả lời bằng những câu trả lời nhàm chán lặp lại mà cô ấy thường đưa ra bất kì khi nào tôi hỏi những câu hỏi như thế. Tôi đoán là những người yêu sách có những lý do cá nhân cho mấy điều như thế.

“Hmm…… cá nhân tôi, thì tôi thích đọc những câu chuyện dài hơn một chút hơn.”

Không phải là tôi có đọc nhiều, nên câu trả lời đó dựa trên ấn tựong mà tôi có khi tôi đọc sách ở trường tiểu học. Vào khoảng thời gian ấy, tôi là một người rất ham mê đọc sách, và điều mà luôn nảy ra trong đầu tôi là——

Giá như câu chuyện dài hơn một chút.

Vì truyện luôn rất thú vị, tôi muốn đắm chìm bản thân mình trong thế giới đầy vui thích đó mãi mãi. Nhưng giờ đây, tôi nghi ngờ tôi có thực sự đã có suy nghĩ đó trong đầu mình vào lúc đấy không.

Tôi đang lẩm nhẩm với bản thân mình khi nhận thấy rằng Shinonome đang nhìn tôi chăm chú.

“…… Có chuyện gì sao?”

Vì lý do nào đó, có vẻ như Shinonome đang kìm lại những lời của mình. Chuyện đó khá là không giống với cô ấy, so với những câu trả lời vô cảm thường thấy của cô ấy bất kì khi nào cô mở lời.

“Vậy là Minami-kun cũng nghĩ như thế.”

Đó là những gì Shinonome rốt cuộc nói ra.

“Cậu đang nói đến chuyện gì thế?”

“Chuyện cậu thích những câu truyện dài hơn.”

“Ừm. Dù sao thì cũng vì cậu đang đọc sách, cậu không nghĩ rằng việc các câu chuyện dài hơn thì…… tuyệt hơn sao?”

Chỉ đến lúc tôi trả lời xong tôi mới nhận ra——thôi chết.

Có lẽ Shinonome thích những câu chuyện ngắn hơn những câu chuyện dài. Hẳn cô ấy không vui với câu trả lời của tôi khi tôi nói những câu truyện dài thì tốt hơn.

Tuy nhiên, tôi không có ý định xin lỗi vì những lời của mình.

“Mà thông thường thì những truyện dài bán chạy hơn, đúng không? Việc truyện ngắn trở thành best-seller phải nói là rất hiếm đấy.”

Đó là khi tôi nhận ra rằng tôi đã thực sự có hơi khiêu khích Shinonome bằng những lời của mình. Tuy nhiên, tôi cũng có tò mò về việc Shinonome sẽ phản ứng ra sao, dựa trên vẻ mặt không thay đổi và thiếu cảm xúc của cô ấy. Kể từ cuộc trò chuyện của chúng tôi ở quầy, hứng thú của tôi về Shinonome cũng có tăng chút ít.

Shinonome bĩu môi mình không vui vẻ gì thành chữ へ và nhìn chằm chằm vào tôi. Sự thể hiện cảm xúc này là một điều mà siêu hiếm đối với Shinonome.

“Đó không phải là cách tôi nhìn nhận nó.”

Nói rồi, cô ấy cúi đầu và tiếp tục đọc quyển sách của mình. Cô ấy chẳng hề nhìn tôi sau câu trả lời đó cả.

Như thể là cô ấy đang nói rằng: sẽ thật là lãng phí thời gian nếu chúng ta tiếp tục cuộc trò chuyện này.

Và việc bác bỏ cô ấy xa hơn nữa thì cũng khá là vô nghĩa.

Nói chung, việc tôi nêu ra ý kiến của mình trước Shinonome là đã sai rồi, khi xem xét thực tế rằng tôi chẳng phải là người yêu đọc sách. Hơn nữa, việc chọc tức Shinonome không phải là ý định của tôi.

“Vậy sao…… A-uh, tôi chẳng có đọc nhiều…… nên dầu gì tôi không nghĩ quan điểm của tôi quan trọng mấy đâu.”

Tôi đảo mắt khắp căn phòng học sau khi lầm bầm câu trả lời nửa vời. Chẳng còn lại nhiều người xung quanh nữa, vì thế điều đó có nghĩa là tôi cuối cùng cũng có thể quay về nhà rồi.

“Gặp cậu sau.”

Tôi chào tạm biệt Shinonome, mặc dù sự chú ý của cô ấy vẫn dán chặt trên quyển sách của mình. Sau đó tôi quay lại chỗ ngồi và chuẩn bị cặp của mình.

Thật là một cô gái kì lạ. Tôi đã nghĩ là cô ấy sẽ đưa ra một câu bắt bẻ lại đầy xúc cảm chứ, vì thế câu trả lời lãnh đạm của cô gây hơi chút bất ngờ.

Tuy nhiên, phản ứng lạnh lùng của cô ấy chỉ càng khơi gợi hứng thú trong tôi với cô ấy nhiều hơn nữa mà thôi.

Có lẽ đó là vì tôi chẳng hợp với những người luôn cố hết sức mình.

Suy cho cùng, tôi nghĩ tôi cũng khá là thờ ơ với tất cả mọi chuyện.


***


Khi sắp về đến nhà, tôi được chào đón bởi một mùi thoang thoảng của các loại gia vị.

Có vẻ như là nó đến từ nhà tôi, và kết quả là tôi có hơi thất vọng một chút.

“Cà ri sao……”

Tôi chẳng ghét cà ry, nhưng tôi cũng chẳng thích thú gì nó.

Vấn đề chính là người nấu ăn.

Mùi thơm của các loại gia vị trở nên nồng nàn hơn khi tôi bước vào ngưỡng cửa.

“Em về rồi.”

Tôi lầm bầm một cách nhỏ nhẹ để cho không ai có thể nghe được nó, và cởi giày mình ra. Nhưng đúng như tôi đã dự đoán, Arumi-san bước ra từ nhà bếp tiến về phía tôi với đôi dép mềm trên mặt đất.

“Eita, câu ‘Em về rồi’ của em đâu rồi chứ?”

Tôi cau mày khi nghe thấy điều đó.

“Em đã nói rồi……”

Một cái cớ từ tôi, nhưng không có vẻ gì là Arumi-san sẽ chấp nhận nó cả. Chị ấy bĩu môi.

“Eh…… Nhưng chị chẳng nghe thấy gì cả. Làm lại xem nào?”

Tôi không thể không thở dài. Thế thì lần nữa vậy, không phải là tôi muốn khơi một cuộc cãi vã ở cửa vào đâu, vì thế tôi chịu thua.

“Em về rồi.”

Tôi làm đúng như chị ấy yêu cầu. Arumi-san lập tức nở một nụ cười và gật mạnh đầu.

“Hmmm! Mừng em về nhà!”

Khi bước một cách yếu ớt vào nhà, tôi đưa tay mình ra rõ ràng để ngăn Arumi-san khỏi lấy cặp của tôi. Sau đó tôi liền quay lại và để ý rằng chỉ có giày của tôi và của Arumi-san ở cửa ra vào mà thôi. Khó hiểu bởi những gì mình thấy, tôi liền hỏi,

“…… Eh? Anh em đâu?”

Nghe thấy điều đó, Arumi-san nhún vai.

“Anh ấy nói là đi đến hiệu sách. Chị đoán là anh ấy sẽ về sớm thôi!”

Vậy là anh ấy ra ngoài để lấy sách của ảnh, và trong khi làm việc đó thì ảnh lại để một người ngoài trong nhà của mình nấu nướng sao? Thật là một người bất cẩn làm sao. Tuy nhiên, Arumi-san có lẽ sẽ khóc nức nở nếu như chị ấy nghe những lời đó từ tôi, vì thế tôi đoán là sẽ tốt hơn nếu như giữ những suy nghĩ đó trong lòng mình.

Khi bước cạnh tôi vào trong phòng khách, Arami-san nở một nụ cười rạng rỡ và nói rằng,

“Bữa tối hôm nay là……”

“Cà ri.”

Tôi nói xong câu nói của chị ấy trước khi chị nói ra. Arumi-san vô cùng kinh ngạc bởi điều đó.

“Eh? Làm sao mà em biết chứ?”

“Chà, có mùi mà……”

“Ah, phải rồi…… Em làm chị ngạc nhiên một chốc đấy. Chị tưởng em là nhà tâm linh cơ.”

“Đời nào có chuyện đó……”

Khi tôi kiếm đường đi lên phòng mình trên lầu hai thì Arumi-san nói vọng lên về phía tôi đang đứng.

“Nhớ treo đồng phục của em một cách đàng hoàng lên móc đấy! Đừng có mà ném nó lung tung! Ngoài ra, không được ăn vặt đấy! Chúng ta sẽ dùng bữa tối ngay khi Keisuke về!”

Tôi không vui mấy với cách mà Arumi-san gọi anh trai tôi trực tiếp bằng tên…… nhưng cho chị ấy biết quan điểm của tôi về việc đó thì cũng không cần thiết.

Khi đến được phòng mình, điều đầu tiên tôi làm là quẳng cái áo khoác của tôi lên giường. Tuy nhiên, tôi lại nhớ đến những gì Arumi-san nói trước đó. Tôi cuối cùng cũng treo bộ đồng phục lên móc mặc dù chuyện đó thật là phiền.

Tôi sẽ lại phải chịu một trận trách mắng nữa nếu như chị ấy vô tình bước vào phòng tôi và thấy bộ đồng phục của tôi bị treo một cách không ngay ngắn gì trên giá.

Tôi liền lấy những quyển sách từ cặp mình ra và đổi chúng với những quyển sách dành cho giờ học mà tôi sẽ có ngày hôm sau. Chẳng có bài tập về nhà nào mà tôi cần phải chú ý liền ngay lúc này cả.

Tôi liền giết thời gian bằng việc lăn trên giường trong sự chán chường khi đợi bữa tối. Đó là lúc mà tôi nghĩ rằng nếu như tôi có thể đọc một chút thì sẽ rất tuyệt, giống như cách Shinonome luôn làm. Ý tôi là, không phải là tôi không có bất kì sở thích nào.

Tuy nhiên, chẳng có cuốn sách nào trong phòng tôi cả. Nếu như kết quả cuối cùng tôi lại cầm quyển sách giáo khoa lên đọc thì sẽ rất là xấu hổ đây.

Vì đã quyết tâm đọc thứ gì đó, tôi bước ra khỏi căn phòng của mình.

Phòng của tôi và anh trai tôi thì nằm trên lầu hai, và cùng với đó là phòng làm việc của ba tôi——mặc dù chủ nhân của nó thì hiện đang đang đi vắng.

Cả ba và mẹ tôi đều đang ở nước ngoài lúc này. Bởi vì công việc, ba tôi được yêu cầu đi đến Mỹ. Mẹ tôi cuối cùng cũng đi theo ông ấy.

Nếu chúng ta nói trong hoàn cảnh bất kì ai khác, thì câu chuyện đó có lẽ là về việc ba tôi đi một mình đến Mỹ.

Tuy nhiên, mẹ tôi là người kè sát bên ba tôi mọi lúc, mặc dù sự thật rằng bà ấy đã vào khoảng bốn mươi hơn, gần năm mươi tuổi rồi.

“Mẹ sẽ đi cùng với ba, như thế được chứ? Dù gì thì cũng chỉ có 3 năm thôi.”

Và bà ấy đi khỏi trước khi chúng tôi thậm chí có đồng ý nữa.

Chỉ nội việc nghe tất cả những lời đó, thì có thể bạn nghĩ rằng bà ấy thật sự là một người mẹ rất vô tư và tự do. Tuy nhiên, phần nhiều lý do tại sao bà ấy lại làm thế là vì Keisuke.

Keisuke, lớn hơn tôi 5 tuổi, là một người luôn trưởng thành hơn độ tuổi của mình. Thật ra, có những lần anh ấy còn thực sự nghiêm túc hơn và cơ bản là ‘người lớn’ hơn ba tôi.

“Có Kei-chan ở đây, thì mẹ không lo lắng gì cả.”

Như thế đấy.

“Hơn nữa, cũng có Arumi-chan tới mà, vì thế các con có thể nhờ cô bé giúp đỡ việc nhà cửa lúc này hay lúc khác.”

Lý do khác nữa là bởi vì bạn gái của Keisuke, Arumi-san, thì quen thuộc đến độ đủ để bước và ra nhà của chúng tôi như là người nhà vậy. Chị ấy đã hẹn hò với Keisuke kể từ những năm cấp ba của họ, và mọi người đều coi chị ấy như là một phần của gia đình kể từ một năm trước.

Tôi mở cách cửa phòng làm việc của ba mình ra để tìm một cuốn sách giết thời gian.

Keisuke chắc sở hữu một bộ sưu tập sách khổng lồ trong phòng anh ấy, nhưng ảnh sẽ càu nhàu nếu như tôi vào phòng ảnh mà không có một lý do chính đáng gì. Mà tôi cũng chẳng thích làm điều đó.

Tôi bật đèn trong phòng lên và lục tìm giá sách nằm ở góc phòng làm việc.

Ban đầu tôi nghĩ rằng ba tôi sẽ có vài loại tiểu thuyết nào đó, những đó chỉ là những suy nghĩ ngây thơ của tôi. Tất cả những gì ông ấy có là những tài liệu cao cấp liên quan đến khoa học. Cũng không có gì quá ngạc nhiên, vì điều đó có liên quan đến nghề nghiệp của ba tôi.

Cho dù thế, chúng chắc cũng ổn cho việc giết thời gian. Vì thế tôi lấy ngẫu nhiên một quyển sách và bắt đầu giở từng trang ra, nhưng kết thúc với việc tôi trả cuốn sách về vị trí cũ của nó cũng nhanh như thế.

Không thể được. Tôi không thể nào hấp thụ được bất kì phần nào của nội dung vào đầu mình cả. Thậm chí là việc đọc những ghi chép cực kì khó hiểu theo hình chữ thập đó không thôi thì cũng đã rất mệt mỏi rồi.

“Bỏ cuộc……”

Khi lầm bầm với bản thân mình, tôi có thể nghe tiếng những tiếng kẽo kẹt từ hướng cánh cửa. Âm thanh đó phát ra từ cầu thang. Từ tốc độ của bước chân, thì đó chắc là Keisuke.

Khi bước ra khỏi căn phòng, tôi gặp Keisuke, đang bước lên cầu thang.

Ảnh bắt gặp tôi ra khỏi phòng, vì thế anh ấy nghiêng đầu hỏi,

“Em đang làm gì thế?”

“Không gì cả…… Em chỉ không biết liệu mình có thể kiếm một cuốn sách để đọc không thôi.”

Keisuke ngẩng đầu lên và chỉnh lại cặp kiếng của mình để đáp lại câu trả lời của tôi.

“Sách sao……? Em muốn đọc một quyển sách sao?”

Anh ấy biết về sự chán đọc sách của tôi trong những năm gần đây, vì thế ảnh có hơi ngạc nhiên bởi câu trả lời của tôi.

“Aah…… nhưng tất cả chúng khó hiểu quá, vì thế cũng làm hứng thú em biến mất rồi.”

Ngay khi tôi bước qua Keisuke trong khi giải thích cho ảnh——

“Eita.”

Tên của tôi được gọi lên. Khi tôi quay đầu lại, thì Keisuke đã đặt tay mình lên tay cầm của cách cửa phòng ảnh. Anh ấy liền nói,

“Thế thì mượn sách của anh thì sao?”

Tôi muốn từ chối lời đề nghị của anh ấy, nhưng việc làm thế thì sẽ khá không tự nhiên.

“Ah…… Uhm…… Cám ơn anh.”

Keisuke hất cằm mình một chút mà giục tôi bước vào phòng ảnh.

Có 3 giá sách lớn đứng cạnh nhau trong căn phòng tối tăm đầy mùi thuốc lá. Từng giá sách thì được lấp đầy bằng những cuốn sách. Những cuốn còn lại, thì chúng được để một cách ngẫu nhiên ở khắp mọi nơi. Thành ra khó khăn lắm mới kiếm được một chỗ tôi có thể đứng.

Arumi-san thỉnh thoảng cũng càu nhàu về chuyện này khi mà chị ấy dọn dẹp nhà hộ.

“Chuyện này thì thật là quá mức.”

Thực tế nó như là một hang ổ của quỷ dữ vậy.

“Em muốn đọc gì nào?”

Cởi cái cặp trên vai mình ra và ném nó lên giường, Keisuke mồi một điếu thuốc và bắt đầu hút. Anh ấy bắt đầu thói quen này chỉ từ năm ngoái, nhưng giờ thì ảnh là một người hút khá nhiều. Ảnh có vẻ như là luôn hút thuốc——chỉ trừ lúc ngủ và ăn mà thôi.

“Ờm, bất cứ gì cũng được miễn là có thể giết thời gian mà thôi.”

Ngay khi tôi vừa nói xong điều đó, có một điều nảy ra trong đầu tôi——

“Thứ gì đó đại loại như tuyển tập truyện ngắn ấy?”

Tôi ngay lập tức thêm phần đó vào. Đó là bởi vì Shinonome Yuuko nảy ra trong đầu tôi.

“Tuyển tập truyện ngắn…… huh.”

Với một tiếng lẩm bẩm, Keisuke bắt đầu xới trong những quyển sách mà được chất thành chồng như trò Jenga vậy. Trong mắt tôi thì có vẻ như là Keisuke đang kiếm một cách ngẫu nhiên. Tuy nhiên, Keisuke lại là người có thể nắm được vị trí của những quyển sách một cách chính xác. Ảnh nhanh nhẹn lôi ra một quyển sách từ ở giữa chồng rồi ném nó cho tôi.

“Bắt đầu với quyển này thì sao?”

Đó là một quyển sách có tựa là «Chín Câu Chuyện». Tôi biết tác giả J.D. Salinger là ai, nhưng thực sự tôi chưa bao giờ đọc sách của ông ta trước đây cả.

Tôi khẽ gật đầu trước khi bước ra khỏi phòng anh ấy. Khoảnh khắc tôi bước ra khỏi phòng, tôi cảm thấy như những thứ xung quanh mình tươi mới ngay lập tức. Tôi chưa bao giờ nghĩ rằng mình lại ở trong phòng của anh ấy trong một khoảng thời gian lâu như thế.

Trở về phòng của mình, tôi nằm lên giường và bắt đầu lật từng trang sách vừa mới mượn từ Keisuke. Trước khi tôi thậm chí có thể đọc xong một trang của quyển sách, thì giọng của Arumi-san đã vang lên từ tầng phía dưới.

“Eita! Đến lúc ăn tối rồi!”

Giọng nói chị ấy lại kéo chìm tôi vào trạng thái ủ rũ một lần nữa. Nhưng nó không phải là lỗi của bất kì ai cả. Tôi biết rõ điều đó.

Sách của Keisuke cuối cũng lại trở thành vật trang trí trên bàn tôi trước khi tôi thậm chí có thể bắt đầu đọc một câu chuyện. Khi chúng tôi dùng xong bữa tối, tôi đã quên béng đi về quyển sách——và leo thẳng lên giường.


***


Ngày hôm sau, trong khi làm chuyện mà tôi thường làm, ngồi thẫn thờ ở chỗ của mình để đợi cho đám đông tản đi, tôi để ý rằng Shinonome không ngồi đọc sách——thay vào đó cô lại dọn dẹp và chuẩn bị rời đi. Tôi không chắc là liệu cô ấy có cũng lý do như là tôi hay không, nhưng Shinonome luôn dành thời gian của mình để đọc sách sau giờ học một lúc.

Việc thấy cô ấy vội vàng thì khá là hiếm đấy.

Tôi thắc mắc rằng liệu có phải là đến giờ cho ca của cô ấy ở thư viện hay không.

Vào những ngày có ca trực của mình, Shinonome thường đến thẳng thư viện sau khi giờ học kết thúc. Tuy nhiên, vì Shinonome và tôi có cùng thời gian làm, nên chẳng có mấy khi mà cô ấy phải đến thư viện trong khi tôi không đến. Tôi thậm chí còn kiểm tra ngày tháng để đảm bảo nữa,và hôm nay là thứ Ba.

Khi tôi ngắm nhìn Shinonome len lỏi qua những học sinh đang làm kẹt cửa, tôi đi đến kết luận này: Rốt cuộc thì Shinonome cũng là con người, vì thế cũng có những ngày mà cô ấy có như chuyện khác để làm.

Tôi liền ở lại trong phòng học lâu hơn một chút. Tuy nhiên, việc đợi chờ thời gian trôi qua mà không làm gì cả thì cũng khá là nhàm chán. Sau đó tôi liền nhớ ra lý do tại sao tôi lại mượn quyển sách từ Keisuke——đó là để dành cho những lúc như thế này.

Nhưng thật là đáng tiếc, vì quyển sách đã bị bỏ lại trên bàn tôi ở nhà. Làm sao tôi có thể đọc nó nếu như tôi không mang nó theo chứ.

Tôi nghĩ với chính mình: Mai mang quyển sách theo vậy. Và vì đám đông đã giảm đi, tôi rời khỏi phòng học.

Đi bộ từ trường Cao Trung Ousei đến nhà ga gần nhất mất khoảng 10 phút.

Nhà ga nằm ở khu vực hơi hẻo lánh một chút, nhưng những con phố mua sắm quanh nó thì dần dần tấp nập khi những học sinh cao trung tan học, hay khi mà những người lớn làm việc về nhà từ chỗ làm của họ trễ hơn chút.

Thông thường thì tôi sẽ phải đi qua những con phố đó trên đường đến nhà ga. Nếu như có một đám đông lớn thì tôi sẽ đi đường vòng và sử dụng những con hẻm có ít người qua lại hơn. Nhưng vì chẳng có quá nhiều người trên đường ngày hôm nay, nên tôi bước thẳng vào con phố mua sắm.

Được nửa đường, một chiếc xe đạp loạng choạng phóng ngang qua tôi suýt nữa thì đụng. Tôi không thể nào không quay lại để nhìn chiếc xe đạp ấy,

“Suýt nữa thì……”

Trong khi lầm bầm với chính bản thân mình, tôi nhận rằng rằng có một quá cà phê ngay bên cạnh tôi.

Vì bức tường của quán cà phê được lắp những cửa sổ bằng kính lớn, tôi có thể thấy được bên trong cửa hàng từ nơi tôi đang đứng một cách dễ dàng.

Chẳng có gì đặc biệt về nội thất của quán cả. Và vì nó chỉ là một quán cả phê bình thường, nên hẳn nó cũng không khiến tôi bận tâm nhiều đến thế.

Nhưng lý do mà tôi chú ý, đến mức mà tôi phải đứng lại, là bởi vì tôi thấy Shinonome qua lớp kính.

Shinonome, vẫn còn đang mặc đồng phục của mình, đang dùng trà với một người đàn ông trẻ tuổi, người mà tôi chẳng quen biết gì cả.

Anh ta thì còn quá trẻ để là ba của cô ấy, và cũng chẳng có vẻ gì là anh trai của cô.

Nhưng nếu nói về bạn trai của cô ấy……

Giờ thì điều đó là có thể đấy.

Có thể Shinonome là một người có hơi u sầu một chút, nhưng trông cô ấy vẫn rất xinh. Việc cô ấy có bạn trai thì cũng không ngạc nhiên gì.

Haaah

Tôi không khỏi thở dài.

Tôi sẽ trở thành kẻ bám đuôi nếu như tôi cứ tiếp tục nhìn cô ấy như thế này mất. Hơn nữa, việc can thiệp vào chuyện riêng tư và đời sống của Shinonome không phải là ý định của tôi. Tôi quay người lại và tiếp tục bước về phía nhà ga.

“Shinonome huh……”

Chuyện đó không phải là không tưởng. Nhưng cho dù thế, có điều gì đó cảm thấy như không đúng lắm.

Chúng ta đang nói về Shinonome đấy, một người luôn đọc sách mọi lúc, thậm chí là ngay cả khi bạn đang nói chuyện với cô ấy, hiếm khi nào cô dời mắt mình khỏi quyển sách của cô cả. Việc tưởng tượng cô đi hẹn hò một cách đầy tình cảm với bạn trai của mình thì khá là phi thực tế.

Thật ra, đơn giản chỉ là tôi bị xao động bởi việc Shinonome đi gặp một người đàn ông mà thôi.

Và vì tôi gặp khó khăn trong việc chấp nhận điều phát hiện tình cờ, tâm trí tôi bị chiếm lấy bởi chính sự kiện đó.

Nhưng không phải là vì tôi yêu Shinonome hay gì đó đâu. Đúng hơn là vì tôi cảm thấy như thể Shinonome theo một vài mặt thì rất giống tôi vậy. Đó là Shinonome, người luôn đọc quyển sách của mình với một nét mặt khá lãnh đạm trong khi chẳng thể hiện một chút gì của hạnh phúc cả. Còn tôi, kẻ chẳng có bất kì động lực nào trong mọi thứ. Chúng tôi chia sẻ một vài điều tương tự với nhau.

Nhưng nếu Shinonome có được bạn trai với tính cách của mình, thì có nghĩa là người đàn ông đó có thể sở hữu ‘một điều nhất định’, thứ có thể khuấy động tình cảm của cô.

Giờ nghĩ lại, Shinonome là một cô gái không thích thú gì ngoài những cuốn sách của cô, đơn thuần là một suy đoán của tôi thôi.

“Yare.”

Với tính cách lãnh đạm của mình, nhiều khả năng là tôi là người nhận được những sự chú ý đầy tiêu cực thay vì vậy đây. Tôi nhớ rõ rằng mình đã lầm bầm với bản thân mình như thế nào khi trên tàu một ngày kia, và tôi bắt gặp ánh mắt đầy kinh ngạc của một phụ nữ trung niên đang ngồi cạnh tôi. Tôi đáp lại bằng một cái ho khan và giả vờ ngủ.

Khi tôi về đến nhà, Arumi-san thì chẳng thấy đâu cả.

Keisuke thì đang hút thuốc trong khi nhâm nhi một cốc cà phê trong phòng khách.

“Arumi-san đâu rồi?”

Keisuke dụi điếu thuốc đã ngắn đi vào trong cái gạt tàn.

“Chị ấy sẽ không đến vì đi ăn tối với câu lạc bộ của mình rồi.”

“Thế thì chúng ta nên làm gì với bữa tối đây?”

Đối với bữa sáng thì chúng tôi bình thường chỉ tự mình nướng bánh mì hay gì đó, nhưng bữa tối thì có hơi khác. Arumi-san thường lo chuyện này nếu như chị ấy ở đây, nhưng hai người bọn tôi thì phải tự mình giải quyết điều đó khi không có chị ấy. Việc Arumi-san không đến nhà chúng tôi khá là hiếm thấy, vì thế chúng tôi đưa ra những quyết định đầy ngẫu hứng bất kì khi nào chị ấy không có mặt.

“Em muốn nấu ăn, hay là em thích thức ăn mua sẵn hơn?”

Có vẻ như là suy nghĩ mình sẽ nấu nướng không bao giờ xuất hiện trong tâm trí của Keisuke cả. Nói chung, anh ấy không phải là người cầu kì về chuyện ăn uống, vì thế tôi sẽ chẳng thấy bất ngờ gì nếu như ảnh nói, “Anh cũng không phiền bỏ bữa tối nếu em không nấu đâu”.

“Chắc là em sẽ nấu vậy……”

Sau khi tôi chấp nhận công việc một cách miễn cường, Keisuke lôi chiếc ví ra từ túi áo mà anh ấy đã treo trên ghế và đưa nó cho tôi. Ba mẹ chúng tôi thường chuyển tiền cho những chi phí sinh hoạt đến một tài khoản ngân hàng mà họ hoàn toàn giao phó cho Keisuke.

“…… Thế thì có yêu cầu đặc biệt nào không?”

Đó chỉ là điều mà tôi lâu lâu mới hỏi, và câu trả lời của Keisuke đúng y như những gì tôi dự đoán——không quan tâm.

“Bất kì món gì cũng được.”

“Hiểu rồi.”

Tôi nhún vai và rời khỏi nhà. Giá như anh ấy gọi tôi hay để lại lời nhắn sớm hơn thì tôi chắc đã mua mọi thứ trong khi trên đường về nhà rồi.

Khi lần đầu tiên gặp Arumi-san thì tôi đang còn học tiểu học. Lúc đó Kyousuke đang học Cao Trung, và Arumi-san đã bắt đầu đến thăm nhà tôi thường xuyên. Tất nhiên là với vai trò bạn gái của Kyousuke rồi.

Nhưng lúc đấy thì tôi vẫn chỉ là một đứa trẻ, vì thế tôi chẳng hiểu được những điều như thế.

Trước khi nhận ra thì tôi đã phải lòng Arumi-san. Về phần những gì xảy ra sau chuyện đó thì tôi nghĩ là mình không cần phải đi sâu vào nữa.

Một ngày, vào một khoảnh khắc nọ, tôi chợt hiểu ra thực tại xung quanh mình.

Và từ đó trở đi, tôi đã luôn e dè Arumi-san.

Hay cụ thể hơn là, tôi sợ phải đối mặt với sự ngu dại của mình, vì đã phải lòng Arumi-san mặc dù tôi chỉ là một đứa nhóc.

Khi nghĩ về việc đó, có lẽ đó là khi mà một phần trong tâm hồn tôi trở nên lạnh giá.

Có những việc mà bạn không thể nào thay đổi cho dù có cố gắng như thế nào đi chăng nữa——đó là bài học đầy đau đớn mà tôi đã học được từ việc dành toàn bộ tình cảm cho Arumi-san một cách điên cuồng.

“Phiền phức thật……”

Tôi làu bàu khi quẳng đống nguyên liệu cho bữa tối vào trong giỏ.

Về đến nhà, Keisuke và tôi dùng bữa tối mà tôi chuẩn bị trong yên lặng.

Keisuke không phải là kiểu người bày tỏ suy nghĩ của mình trong bữa ăn.

Tôi cũng chẳng thèm khát lời khen ngợi của anh ấy, nhưng ít ra nếu ảnh có thể nói điều gì đó thì cũng đỡ hơn. Tất cả là lỗi của Keisuke vì là người tuyệt vời trong bất kì điều gì mà anh ấy thực hiện. Là đứa em trai của ảnh, tôi chỉ cảm thấy thật thấp kém khi so sánh với ảnh. Cho dù tôi có gác lại câu chuyện Arumi-san lúc này đây, thì tôi cũng nghĩ rằng Keisuke có lẽ sẽ khiến cho tôi trở nên chán nản trong những lĩnh vực khác.

Tôi thật ghét cái cách mà tôi càng ngày suy nghĩ càng bi quan hơn khi thời gian trôi qua.

Khi rửa đống chén đĩa, tôi đã quyết định đổ tất cả trách nhiệm về những gì đã xảy ra lên Shinonome.

Sự thật rằng cô ấy có một người bạn trai hay gì đó thì là một đòn rất lớn giáng lên tôi.

Nhưng không phải là vì tôi yêu cô ấy. Hay đúng hơn là tôi thực sự đã hy vọng rằng cô ấy là một người sống xa rời, giống tôi.

Tuy nhiên, đó chỉ là dòng suy nghĩ đầy mơ tưởng của tôi mà thôi. Không phải tôi là thực sự muốn Shinonome nói những lời như “Tôi không cần một người bạn trai”, hay tôi cũng chẳng muốn nói những câu như “Tôi hy vọng là cậu không có bạn trai”.

Tôi tự hỏi cô ấy sẽ có vẻ mặt ra sao nếu như tôi nói những lời như thế với cô.

Tôi bật một tiếng người khúc khích ngắn ngủi sau khi thử tưởng tưởng ra khung cảnh ấy.

Chỉ nhiêu đó thôi cũng đủ để vực dậy tâm trạng sầu thảm của tôi lên một chút. Suy cho cùng thì con người cũng là một sinh vật rất kì lạ. Trong khi suy nghĩ về những thứ như thế, tôi rửa trôi đi những bọt xà phòng trên chiếc đĩa. Rồi tôi chà ngón tay mình lên bề mặt chiếc đĩa, phát ra tiếng kin kít sạch bóng.

Điều đó khiến cho tôi mỉm cười thêm một lần nữa.

Tôi rất thích việc rửa chén bát, một điều khá là bất ngờ khi xem xét cái tôi đầy thờ ơ của mình.


Chương 2[]

Trong quãng thời gian được gọi là ‘mùa đông’ trên Trái Đất, hái lượm cây trái hay săn thú làm thực phẩm là gần như bất khả thi. Vì thế, con người ở Grando sẽ tụ tập với nhau trong một cái hang bé tí và nằm chui rúc với nhau, cố gắng ít di chuyển nhất có thể để sống sót qua mùa đông lạnh giá. Những người trẻ tuổi và tráng kiện được giao nhiệm vụ thu thập lượng thực tối thiểu cần thiết để tất cả sinh tồn.

Một ngày kia, đến lượt Romiemarigana đi tìm thực phẩm. Mặc một chiếc áo ấm làm từ da đập dẹp chưa thuộc còn lông, cô lang thang vào những ngọn núi tìm kiếm trái cây hoặc vỏ cây ăn được cho đồng loại mình.

Chính xác mình sống vì cái gì?

Trong khi trầm ngâm câu hỏi đấy như mọi khi, cô bước tới lục lạo kiếm thức ăn cho những người bạn.

Đó là lúc cô bắt gặp một người đàn ông.


Nishizono Yūko

«Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana»


***


Thứ Tư là phiên trực của tôi ở quầy, nên tôi đi thẳng tới thư viện sau khi tan học.

Trong khi các thành viên ban thư viện còn đang tìm đường tới thư viện, Shiina-sensei, thủ thư, sẽ tự mình xử lý đống sách mượn và trả. Ngoài ra, là thủ thư, cô ấy cũng có những trách vụ khác.

“Cô sẽ để phần còn lại cho em lo nhé.”

Khi tôi đến thư viện, Shiina-sensei bước vào một căn phòng nhỏ đằng sau quầy và bắt đầu phần việc của cô ấy——có lẽ là «Thông Tin Sách». Cô ấy có thể làm với phần mềm soạn thảo văn bản, nhưng Shiina-sensei cứ khăng khăng làm bằng tay, kể cả từ khung giấy đến nội dung viết lên. Có những lựa chọn khác hiệu quả hơn, nhưng tôi không có vị thế để nói bất cứ cái gì vì đó là điều cô ấy yêu thích.

Một lần nữa, trông có vẻ quầy mượn vẫn nhiều lượt tới hơn. Như mọi khi, Shinonome vẫn chúi mặt vào một quyển sách trong khi tôi làm việc không ngơi tay. Tôi xoay xở liếc nhanh qua cuốn sách Shinonome đang đọc khi tôi đi vệ sinh một lát. Hình như đó là một cuốn sách khác với cuốn cô ấy đọc hôm qua——kích cỡ chữ và chất lượng giấy không giống nhau hoàn toàn.

Có khả năng cuộc nói chuyện của chúng tôi sẽ xoay sang chiều hướng như hôm qua nếu tôi hỏi cuốn sách cô ấy đang đọc là gì, nên tôi ngăn bản thân đừng làm thế.

Nhưng nếu tôi có thể bắt chuyện với Shinonome, thì chủ đề trên hết trong đầu tôi là mối quan hệ của cô ấy và người đàn ông tôi đã thấy ở phố mua sắm hôm qua. Dầu tôi không nhai đi nhai lại vấn đề đó nhiều như lúc thức dậy sáng nay, không có gì đảm bảo tôi sẽ không lôi chủ đề đó ra dù ngẫu nhiên. Tôi thắc mắc Shinonome sẽ phản ứng thế nào nếu biết tôi đã thấy cô ấy trong một tình huống như thế.

Thoáng chốc đã đến 5 giờ, không còn nhiều người ở lại trong thư viện. Shiina-sensei chợt lao ra khỏi căn phòng nhỏ và chạy ra ngoài thư viện trong khi lẩm bẩm với mình.

Chuyện gì thế nhỉ? Đúng lúc đó, một học sinh bước tới quầy mượn sách, thế là tôi để lỡ mất cơ hội hỏi Shiina-sensei hay Shinonome về chuyện đó.

Vài phút sau, Shiina-sensei trở lại với một thứ trên tay trông như một thùng các-tông nặng trịch. Có thể lớn tuổi hơn chúng tôi một chút, nhưng quả thật cô ấy rất nhỏ con. Tôi chẳng thể nào ngồi nhìn được, nên đã bước ra và mang chiếc thùng khỏi tay cô ấy.

“Cảm ơn em. Thật là mệt khi bước cho được tới đây từ phòng giáo viên……”

Mặc dầu đã sắp 30, vẫn có một nụ cười rất trẻ trung trên gương mặt Shiina-sensei khi cô càu nhàu. Theo như Ikehara, một thành viên trong ban thư viện, Shiina-sensei nổi tiếng đến kinh ngạc với đám con trai trong trường.

Thùng các-tông tôi lấy từ tay Shiina-sensei nặng như quỷ vậy. Tờ phiếu giao hàng dán trên thùng cho thấy nó là bưu kiện chuyển phát nhanh.

“Cái thùng này là gì vậy?”

Tôi gửi câu hỏi tới cô thủ thư khi tôi đang đi cạnh. Shiina-sensei gãi gãi má trong bối rối.

“Sách cho thư viện…… Cô quên ghi rõ địa chỉ giao bưu kiện, nên nó được gửi tới phòng giáo viên thay vì đây.”

Tôi gật đầu sau khi biết được lý do cô ấy phóng như gió khỏi thư viện.

Tôi vác cái thùng sách vào trong căn phòng nhỏ, chỗ Shiina-sensei làm mấy cái «Thông Tin Sách» của cô ấy. Nghĩ việc mình đã xong, tôi xoay người đi về phía cửa ra. Thế nhưng, Shiina-sensei đã dừng tôi lại ngay tại chỗ.

“Ah, chờ đã. Cô muốn nhờ em một việc.”

Trước khi tôi kịp trả lời, Shiina-sensei ló đầu khỏi phòng và——

“Yuuko-chan, em vào trong này đi.”

Vì một lý do không rõ, Shiina-sensei gọi Shinonome lại.

Do đó cả hai chúng tôi đứng cạnh nhau mà không hay chút gì chuyện gì đang diễn ra. Shiina-sensei mở cái thùng và nhòm vào đống sách bên trong.

“Làm ơn giúp cô dán mã vạch lên sách, nhé.”

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P048.png

Tôi chưa từng làm việc này bao giờ trước đây, nên tôi không chắc mình nên làm gì.

“Vâ…ng…”

Không có lý do gì để từ chối công việc cả, vì thế tôi gật đầu ngập ngừng.

“Yuuko-chan biết cách làm đấy, nên cô trông cậy vào hai đứa. Hãy nhớ cách làm nhé, Minami-kun. Cô sẽ lo phần quầy cho.”

Nói rồi, Shiina-sensei rời phòng. Khá rõ ràng là chỉ còn Shinonome và tôi trong phòng.

Ngay trong lúc tôi còn lúng túng không biết làm gì, Shinonome đã lặng lẽ bắt đầu lấy sách ra khỏi thùng. Cô ấy tự mình bắt đầu làm việc.

“Cậu từng làm thế này trước đây rồi à?”

Tôi thình lình hỏi. Vẫn tiếp tục lấy những cuốn sách khỏi thùng, Shinonome đáp lại.

“Ừ.”

Nhưng tôi không nhớ cô ấy từng được phân nhiệm vụ này trong những ngày tôi trực cùng ca với Shinonome.

“Lúc nào thế?”

“Tôi đã đăng kí vào ban thư viện sớm hơn Minami-kun một tuần. Đó là lúc tôi làm việc này.”

“Ah, ra là thế.”

Tuy có một quy định lạ lùng buộc chúng tôi phải tham gia vào một hoạt động ngoại khóa, chúng tôi cũng được cho một tháng đệm từ tháng Tư đến tháng Năm để quyết định mình sẽ tham gia câu lạc bộ nào. Nói cách khác, chúng tôi có một tháng không phải tham gia bất kì hoạt động nào.

Với những ai đã quyết định sẵn mình sẽ vào câu lạc bộ nào, hay những học sinh lựa chọn nhanh chóng, họ đã bắt đầu tham gia vào các hoạt động từ tháng Tư. Nhưng đối với tôi, sau khi biết đến sự tồn tại của ủy ban thư viện, tôi lại chọn sống những ngày tháng Tư vô lo vô nghĩ với cái cớ “Tôi đã phải trải qua quãng thời gian khó khăn để chọn lựa đấy”.

Có lẽ đó là lý do tôi để lỡ mất cơ hội làm việc cùng Shinonome từ ban đầu.

Shinonome dừng lấy sách khỏi thùng và đứng lên như thể sực nhớ ra điều gì đó. Cô lặng lẽ bước tới cái máy tính ở góc phòng. Tôi liếc nhìn thì thấy Shinonome kiểm tra các bản ghi trong máy tính cho những cuốn sách đã có sẵn trong kho dữ liệu. Với những mã số Dewey thập phân hiển thị một dãy bên trên, cô bấm máy để in ra những miếng giấy mã vạch bằng một chương trình nào đó.

Vậy là cô ấy thật ra rất thạo vụ này. Nhưng ngược lại, ngay từ đầu, không thể nào chúng tôi có thể tiếp tục nhiệm vụ nếu không có trong tay mấy miếng giấy mã vạch đó.

Vì Shinonome chẳng giao việc gì cho tôi, tôi đành phải tiếp tục những gì cô đang dừng giữa chừng, là mang sách ra khỏi thùng.

Tôi lấy từng cuốn một ra và đặt chúng ngay ngắn trên bàn. Nhưng chỉ chốc lát đã xong kha khá rồi, nên tôi không chắc chắn nên làm gì tiếp. Thật quá ngại khi khơi chuyện và hỏi “Tôi làm gì tiếp đây?”, do vậy tôi chọn nhìn chăm chú vào mấy cuốn sách vừa lấy ra.

Một trong số chúng là một cuốn tạp chí có tên «Yotaka». Tôi chưa bao giờ thấy nó trước đây, nhưng từ những chữ in trên bìa, trông nó có vẻ là một loại tạp chí văn học nào đấy.

Vì những cuốn sách còn lại toàn là tiểu thuyết dài tập, tôi với tay ra và lật nhanh qua cuốn tạp chí. Một tạp chí chắc hẳn sẽ có vài mục chuyên biệt hay bài phỏng vấn ngắn, nên có lẽ sẽ đủ để tôi giết thời gian cho tới khi Shinonome đưa ra mệnh lệnh tiếp theo.

Bài nổi nhất có tiêu đề là «Thế Giới trong mắt của Nishizono Yūko». Vì tác giả là một ai đó tôi chưa nghe lần nào, tôi gần như lật ngay qua trang khác trong tích tắc để tìm bài nào tôi thấy thú vị hơn——nhưng lúc đấy, tay tôi bất chợt khựng lại.

“Hmm……?”

Một tiếng ngớ ngẩn phát ra từ miệng tôi. Khá là đáng xấu hổ đấy. Tôi ngẩng đầu lên và so sánh trang tạp chí với Shinonome, người đang quay lưng lại với tôi vì làm việc với máy tính, vài lần.

Trên trang mở đầu là hình ảnh của một nhà văn nữ tên Nishizono Yūko. Tuy nhiên, bất luận nhìn kiểu nào đi nữa, Nishizono Yūko này nhìn y hệt như Shinonome.

“Ohh……?”

Gì thế này?

Tôi có cảm giác như mình bị hoa mắt vậy. Thế nhưng, Nishizono Yūko có nét mặt vô cảm trên tạp chí nhất định là Shinonome. Cô ấy là Shinonome Yuuko.

Khi nghe thấy những âm thanh ngốc nghếch phát ra từ tôi lần thứ hai, Shinonome hình như đã nhận ra có điều gì không ổn bèn quay lại nhìn tôi.

“Có chuyện gì sao……?”

Cô ấy hỏi. Theo phản xạ, tôi giấu biến đi cuốn tạp chí trong tay. Tôi không biết tại sao tôi làm vậy, nhưng phần nào đó tôi cảm giác đấy không phải điều cô ấy nên thấy. Hay có lẽ tôi không muốn Shinonome nhận ra điều mình vừa khám phá.

“Ah……!”

Shinonome la lên inh tai khi trông thấy cuốn tạp chí trong tay tôi. Kiểu phản ứng bối rối đó là một điều gần như không thể ngờ từ cô ấy.

Lúc đấy Shinonome lao vội tới bên cạnh tôi, nhặt cái cuốn tạp chí tôi đã giấu bên dưới bàn và che phần bài viết cùng mặt bìa.

“…… Cậu thấy rồi à?”

Tôi nghiêng đầu đáp lại.

“C-cái gì?”

“Tấm ảnh.”

Làm gì có cách nào cho tôi giả đò phớt lờ những lời thẳng thắn của cô ấy chứ. Mà thực ra, cũng không phải là tôi có lý do nào đó để phịa chuyện khác, nên tôi trả lời lại.

“Ah, uhm…… có ai đó trông y hệt Shinonome thôi.”

Vào lúc nghe thấy điều đấy, Shinonome buông tiếng thở dài.

“Cô ấy không chỉ là giống tôi…… mà đó là ảnh của tôi.”

“Nishizono Yūko?”

“Làm ơn đừng dùng cái tên đó…… nó thật sự ngượng lắm……”

Shinonome nói khe khẽ trong khi cúi mặt nhìn xuống đất.

“Eh? Thế chuyện gì diễn ra vậy? Cậu là nhà văn ư, Shinonome?”

“Có thể gọi vậy……”

“Đó là thứ làm cậu xấu hổ à? Mà thực ra tôi cũng chẳng có tư cách nói điều đó lắm.”

Thay vì thế, chẳng phải đó là điều đáng tự hào sao? Có một mối quan hệ xa xa thế này của tôi và nhà văn tôi chưa từng gặp trước kia, người đó cũng đã viết một cuốn sách. Mẹ tôi đã mua cuốn sách đấy và tung hô cô ta tít tận trời cao.

Vẫn cúi gằm mặt, Shinonome trả lời.

“Làm ơn…… đừng nói ai trong trường về điều này……”

“Nhưng mà, đó chỉ là vấn đề thời gian cho tới khi ai đó phát hiện ra, đặc biệt là khi ảnh cậu được đăng trên tạp chí.”

Shinonome lại thở dài thườn thượt và đưa ánh mắt u sầu về phía cánh cửa.

“Đó là lý do tại sao tôi đã nói Shiina-sensei không mua «Yotaka»……”

Tôi cũng nhìn theo cô ấy.

“Huh? Shiina-sensei biết rồi sao?”

“Cô ấy cũng là người rất yêu thích đọc sách …… sớm muộn gì cô ấy sẽ nhận ra, nên tôi đã nói cho cô ấy luôn……”

“Vậy sao……”

Tôi bắt đầu sắp xếp lại thông tin trong đầu mình.

Tóm lại, tác giả “Nishizono Yūko” xuất hiện trên tạp chí không ai khác mà là chính Shinonome. Mà Shinonome không muốn ai biết điều này, nhưng Shiina-sensei lại đã biết rồi…… Hmm, chắc là thế nhỉ.

“Nishizono Yūko.”

Ngay khi dứt lời đấy, tôi được chào đón ngay bằng một ánh mắt hình viên đạn từ Shinonome.

“Tôi đã bảo cậu đừng dùng cái tên ấy rồi mà.”

“Tuy nhiên…… đó là cậu, không phải sao?”

“Cậu không sai……”

“Nhưng…… tại sao là Nishizono?”

“Không có…… ý đặc biệt gì sau đó đâu……”

“Để tôi đoán xem: cậu chọn “Nishi” bởi đã có chữ “Shino” trong tên cậu?” [1]

Đó chỉ là một lý do ngẫu nhiên xuất hiện trong đầu tôi, nhưng Shinonome gật đầu khá là thẳng thắn.

“…… Đúng rồi đó.”

Tôi cứ nghĩ là cô ấy sẽ phủ nhận câu trả lời của tôi cơ, thành ra thực sự tôi cảm thấy hơi lúng túng.

“Uhm…… ch-chuyện đó không có vấn đề gì đâu, chắc vậy nhỉ? Đó cũng là lý do khá đơn giản mà.”

Tôi mở miệng cười lịch sự khi Shinonome liếc nhanh qua phía tôi. Rồi cô ấy đặt cuốn sách lên bàn.

“Bất luận chuyện, cậu không được hé nửa lời cho ai khác. Được chứ?”

Vào ngay cái thời điểm đó, thật tình tôi muốn đùa giỡn và từ chối cô ấy với một tiếng “Không”. Nói chung, sự hứng thú của tôi dành cho Shinonome chỉ là vì tính tò mò trong tôi thôi, nhưng vì lý do nào đấy tôi không biết, mấy cái cảm giác trẻ con kiểu “muốn bắt nạt cô gái mình thích” bất thình lình xuất hiện trong đầu tôi.

Nhưng thế hóa ra trông tôi lại như đang yêu Shinonome rồi, nên tôi nhanh chóng tỉnh táo lại và quay ngoắt 180 độ với những mưu tính trong đầu.

“Hmmm, tôi sẽ không hé nửa lời nếu đó là điều Shinonome muốn.”

Kết thúc lại, tôi trả lời cô ấy với một câu tầm thường.

Sau một tiếng cảm ơn nhỏ nhẽ của cô ấy, chúng tôi làm tiếp công việc đang làm dở trong phòng——dán mã vạch lên sách.

Quyển tạp chí «Yotaka» với ảnh của Shinonome không được đóng dấu mã vạch vào.

Sau khi chúng tôi xong việc với tất cả các cuốn sách trừ «Yotaka», Shinonome nhặt quyển tạp chí lên và nói tôi cô sẽ đi gặp Shiina-sensei.

“Cậu có thể về nếu muốn, Minami-kun.”

Tôi cũng chỉ tuân lời làm thế thôi. Có lẽ Shinonome định than phiền với Shiina-sensei hay đại loại thế. Tuy nhiên, có vẻ Shiina-sensei khá là ngốc nghếch, vì thế tôi không chắc mấy Shiina-sensei sẽ hiểu chuyện gì đang diễn ra ngay cả nếu Shinonome có giải thích.

Khi đang bước trên đường tới nhà ga với hồn trí đang bay bổng chốn nào, tôi trông thấy một hiệu sách.

Chợt nảy ra một cảm giác thôi thúc mua tạp chí, nhưng thay vì thế, tôi cho nó chìm xuồng liền. Không có chuyện tôi sẽ mua một quyển tạp chí không hề rẻ chỉ vì vài trang bài viết trong đấy đâu.

Mà phần nào, tôi nghĩ dù sao trong nhà mình cũng có một quyển tạp chí đó.

Suy cho cùng, đấy là Keisuke, một con mọt sách sẽ mua hầu như mọi tạp chí văn chương được bán.


***


Thực đơn buổi tối bao gồm thịt khoai tây hầm, rau bi-na rim và cơm risotto cùng dashimaki tamago.

Mọi thứ đều được chuẩn bị bởi bàn tay điệu nghệ của Arumi-san. Như thường lệ, Keisuke ăn mà không nói một tiếng. Arumi cũng không hỏi ý kiến ảnh về những món ăn.

“Thức ăn ngon chứ, Eita?”

Thế chỗ ảnh, tôi là người bị hỏi.

“Hmmm……”

Arumi cứ nhìn tôi chăm chú khi nghe thấy câu trả lời kia của tôi.

“Không được chỉ “hmmm” đâu. Chị sẽ vui hơn nhiều nếu em nói rõ ra đấy.”

“Ngon lắm.”

“Hmmm! Cảm ơn em!”

Tôi biết rất rõ tại sao Arumi-san cứ một mực nói chuyện với tôi. Từng có một lần chị ấy nhờ Keisuke hỏi vài câu thay mình.

“Em ghét Arumi à?”

Đó là giai đoạn tôi chầm chậm nhận thức được mối quan hệ giữa Arumi-san và Keisuke. Tôi đã thường gần gũi với Arumi-san, nhưng tôi bắt đầu trở nên xa cách chị ấy khi đã thấy rõ tình hình. Arumi-san cảm thấy lo lắng lắm.

“Thật sự…… không phải thế.”

“Em nên cư xử tốt hơn với chị ấy. Chị ấy thực tình muốn kết thân với em.”

Mấy lời đó hoàn toàn cho anh đấy, đồ dửng dưng——tôi muốn nói điều đó vô cùng. Không phải hai người họ là một cặp đôi đặc biệt thân mật gì cho cam, nhưng Arumi-san lại phần nào không mảy may lo lắng về mối quan hệ với Keisuke, điều làm tôi kinh ngạc đến chẳng ngờ. Từ lâu, họ đã xây dựng một sự tin tưởng lẫn nhau, không chừa chút chỗ trống để tôi chen chân vào.

“…… Được rồi.”

Cuộc trò chuyện đấy là từ 2 năm trước.

Sau khi chúng tôi xong bữa tối, Keisuke lập tức trở lại phòng ảnh ngay. Dọn xong đống bát đĩa, Arumi-san nói với tôi.

“Tối này, chị sẽ về nhà. Đừng có thức khuya đó, Eita.”

Arumi-san để lại một lời khuyên rất mẹ hiền cho tôi rồi lên đường về nhà.

Một lần nữa, tôi quay lại phòng mình. Khi thấy cuốn «Chín Câu Chuyện» đặt trên bàn, tôi lại nhớ đến Shinonome.

Thế là tôi bước về phía phòng anh ấy, gõ cửa rồi vào phòng mà thậm chí chẳng đợi trả lời.

Keisuke đang đọc một quyển sách dày cộp trong khi ngâm ngâm điếu thuốc.

“…… Gì thế?”

Tôi quét mắt quanh phòng.

“Uhm…… Anh có cuốn tạp chí «Yotaka» không?”

“Em đọc xong cuốn em mượn rồi à?”

“Chỉ mới nửa quyển thôi…… Nhưng giáo viên Nhật Ngữ của em khuyên nên tìm tạp chí, nên em nghĩ em sẽ lướt qua chút.”

Tôi không có ý định tiết lộ câu chuyện về Shinonome. Lý do tôi làm thế không phải là vì lời hứa với cô ấy, nhưng là vì tôi không muốn để Keisuke biết mấy chuyện riêng tư của tôi.

Keisuke chỉ vào một đống sách ở góc phòng mà nói,

“«Yotaka» thì chắc là đâu đó trong kia.”

Đâu đấy trên chồng sách là một hình ảnh bìa rất quen thuộc, hẳn là số tạp chí mới nhất. Tôi nhặt nó lên.

“Cứ lấy đi.”

Nói rồi, mắt Keisuke trở lại với cuốn sách lần nữa, nhưng phải sau khi nói, “Nhớ trả lại”.

Tôi quay về phòng ngay tức khắc sau khi rớ tay lên cuốn sách và bật đầu lật qua chuyên mục đặc biệt trong «Yotaka». Trông có vẻ là một bài phỏng vấn, và người được phỏng vấn (tức Shinonome) sẽ trả lời những câu hỏi dưới bút danh là ‘Nishizono Yūko’.


—Động lực của cô để trở thành nhà văn là gì?

'Nishizono:' Không có gì đặc biệt, tôi chỉ tình cờ thôi.

—Cô đang viết những truyện ngắn, thế cô có hứng thú nào với tiểu thuyết dài hơn trong tương lai không?

'Nishizono:' Tôi chưa nghĩ xa đến thế. Dù gì cũng không phải lúc này.


Bạn có thể thấy cô ấy lạnh lùng thế nào trong bài viết rồi đấy. Bạn thậm chí còn không thấy mấy thứ linh tinh như cười trong bài phỏng vấn. Mà vì tôi cũng quen biết cô gái Shinonome bằng da bằng thịt rồi, tôi có thể hình dung cảnh tượng ấy ngay tức thì.

Đó là điều tôi đã bỏ sót, không chú ý lúc trong thư viện; họ có đăng một tác phẩm của Nishizono Yūko sau bài viết. Đó là một câu chuyện ngắn có tên «Sự Kháng Cự Nhu Nhược Của Đứa Trẻ Trong Bể Cá».

Khi đọc xong nó, tôi không hiểu gì lắm.

Tôi không cảm thấy gì từ câu chuyện; không thú vị cũng chẳng chán ngấy. Cốt truyện đi theo một hướng thẳng tắp. Nó trông khá cứng ngắc, dù thật sự rất Shinonome. Có lẽ tôi sẽ có một ấn tượng khác về câu chuyện nếu tôi là người hay đọc chăng, nhưng với một kẻ hiếm đọc, tôi nghĩ thậm chí đọc xong câu chuyện cũng đã là một chiến công rồi.

Khi tra cứu cái tên ‘Nishizono Yūko’ trên internet, tôi mới cô ấy lần đầu tiên trình mắt công chúng vào hai năm trước nhờ chiến thắng «Giải Thưởng Nhà Văn Trẻ Yotaka». Vì bằng tuổi với tôi, có nghĩa là Shinonome đã khởi nghiệp văn chương từ khi chỉ mới là năm hai Sơ Trung. Đó phải là một điều khá ấn tượng đấy.

Có khi Keisuke biết nhiều hơn về Nishizono Yūko. Nhận xét của anh ấy về câu chuyện đó là gì? Tốt hay không? Ảnh hẳn sẽ chia sẻ ý kiến nếu tôi hỏi.

Tôi muốn thảo luận với anh ấy, nhưng rốt cuộc tôi không làm thế.

Bất chấp ý kiến của Keisuke thế nào, sự thật vẫn không thể thay đổi rằng Nishizono Yūko thực ra là Shinonome, lại càng không thể phủ nhận cô ấy cũng là bạn cùng lớp tôi.

Tôi không thể làm gì với người cô ấy sẽ đi chơi cùng.

Hai chúng tôi chẳng hơn gì là ngoài những người bạn cùng lớp đơn thuần, và bởi ngẫu nhiên mà chúng tôi cũng là thành viên ban thư viện thôi.

Thế mà chỉ vì vài lý do đâu đâu không biết, tôi lại xao động khi thấy cảnh cô ấy và một người đàn ông. Cảm giác sầu muộn trong tim tôi như sắp xé tung tâm trí bản thân.

Tuy là một người yêu sách, Shinonome lại không chỉ thỏa mãn với mỗi việc đọc thôi. Cô ấy còn bắt đầu học hỏi viết sách, cuối cùng được đón nhận rộng rãi.

Còn tôi, tôi chỉ cảm thấy mình như kẻ bị rơi rớt lại phía sau.

Nói cho nghiêm túc, cô ấy được cho là giống tôi, một người không chú ý đến hầu hết mọi thứ——ôi, thật là một sự cáu tiết ngang như cua của tôi.

Giờ nghĩ lại mà xem, đó chỉ là ấn tượng tôi có về Shinonome. Cô đã là một cây bút trước khi tôi biết cô ấy, vì thế tôi không có đủ tư cách để phát biểu những điều như cô ấy bỏ rơi tôi phía sau. Shinonome đã ở một đẳng cấp rất khác với tôi ngay từ đầu rồi.

Những xúc cảm ngay bây giờ trong tôi thật sự tương tự với hồi tôi nhận ra mối quan hệ của Arumi-san và Keisuke.

Vắt kiệt sức lực để cố tìm cách gây sự chú ý tới mình của Arumi-san, chỉ để rồi thấy rõ hai người họ đã yêu nhau từ trước. Tôi nào làm được gì để thay đổi sự thật hiển nhiên ấy. Nhưng tôi đã không ý thức chuyện đang xảy ra, kết quả cuối cùng là tôi đã lãng phí tất cả nỗ lực của mình trong khi cố gắng hết sức hòng đạt được điều gì đó.

Đấy là một cú tát nặng nề cho tôi, vì vậy cuộc sống của tôi đã trở thành cơn giận dỗi trong khi cố gắng lảng tráng Arumi-san. Và rồi bây giờ, tôi lại trải qua những cảm giác ngày ấy lần nữa với Shinonome, tuy nó hoàn toàn chẳng liên quan gì đến tình yêu cả.

Thế này không được——giữ điều đó trong tâm trí, tôi ngồi dậy trên giường.

Gần đây tôi luôn quá phiền não, tâm trí cứ lải nhải những ý nghĩ vô nghĩa. Tôi có thể là kẻ đã chọn cuộc sống của một tên bại trận thê thảm bằng cách bàng quan trước hầu hết mọi thứ, nhưng dầu sao đi nữa tôi cũng nên suy nghĩ tích cực hơn.

Tôi lượm cuốn «Yotaka» lên và rời khỏi giường.

Sau khi nhét nó vào trong cặp, tôi rời phòng và đi về phía phòng tắm.

Tôi sẽ nhờ Shinonome ký lên quyển tạp chí vào ngày mai——tôi nghĩ thầm. Có khi hệ lụy là Shinonome sẽ ghét tôi, nhưng nó cũng không lựa chọn quá tồi.

Trong ngâm người vào bồn nước nóng, tôi nhận ra mình đang thực sự quan tâm về Shinonome.

Mà tôi còn cảm thấy vui khi nhìn thấy nét mặt hờn dỗi của Shinonome nữa chứ.

Có lẽ đó là do Shinonome chỉ biểu hiện nét mặt ấy cho tôi mà thôi.


***


Kế hoạch ngày hôm qua tôi lên lịch đã đi tong——Shinonome rời khỏi lớp ngay sau khi tan học. Vì tôi phải giữ chuyện đó bí mật, thời điểm duy nhất có thể hỏi xin chữ ký của cô ấy là sau giờ học. Khá là nản đây.

Vào những lúc khác như thế này, cô ấy sẽ đang thư thư đọc sách. Tuy nhiên, hôm nay lại khác hẳn.

Và khi nhận ra lý do sự vội vã của Shinonome có thể là một cuộc hẹn gặp với anh chàng tôi thấy lần trước, cảm xúc tôi có giờ thật khó tả được.

Với cái kiểu cứ đoán mỗi một hành động của Shinonome thế này, tôi cứ như là một tên rình rập ấy.

Tôi có cảm giác tôi sẽ thấy Shinonome đang hẹn hò ở quán cà phê đó lần nữa nếu tôi đi về nhà như lần trước (dù có khi ngay từ đầu cô ấy còn không ở đó), nên tôi không còn lựa chọn nào khác ngoài phung phí thời giờ trong lớp học như mọi khi.

Sau khi xác nhận không còn ai trong lớp nữa, tôi lôi cuốn «Yotaka» ra và bắt đầu đọc.

Tôi đã dự tính để Shinonome ký lên trang có ảnh cô. Đấy không phải là chỉ để chọc giận cô ấy, mà còn trêu Keisuke một chút. Khá là hiếm khi thấy Keisuke đọc một cuốn sách lần thứ hai, nên hẳn là ảnh sẽ quẳng nó vào chồng sách mà chẳng bận lật qua vài trang lần nữa.

Nếu điều đó xảy ra, cuốn tạp chí bị quăng vào một góc sẽ có chữ ký của Shinonome trên nó. Nhưng không một ai hay.

Có lẽ sẽ mất 5 tới 10 năm trước khi Keisuke biết tới sự tồn tại của nó. Mà cũng có khi ảnh đã tống nó đi trước khi kịp nhận ra. Ngay cả nếu anh ấy có để ý, khá chắc chắn ảnh sẽ không nói gì về nó cả. Thật ra, anh ấy có thể không nhận ra đó là trò đùa của tôi.

Tuyệt thật đấy.

Khá là buồn khi tôi phải nói điều này; mặc dầu trò chơi khăm của tôi có thể không ai ngó ngàng đến, nó vẫn mang ý nghĩa nào đó với tôi.

Sau khi thả rông tâm trí quanh quẩn một lúc, đã tới lúc tôi về nhà rồi.

Đã hơn một tiếng từ lúc Shinonome rời khỏi lớp.

Thế chắc là đủ để mình không thấy cô ấy đâu, nhỉ?

Nghĩ thế trong đầu, tôi bắt đầu lên đường về nhà.

Nhưng nhờ thứ diễn ra tiếp theo, mọi điều tôi làm thật ra chỉ khiến sự việc thêm tồi tệ mà thôi.

Để tránh Shinonome, tôi đáng lẽ nên tránh phố mua sắm mới phải.

Bởi vì trong khi đi ngang qua quán cà phê, tôi tình cơ đụng mặt hai người bước ra từ cửa. Chẳng ai lạ lẫm gì, là Shinonome và anh chàng kia.

Tôi đang cố câu giờ, vậy mà rốt cuộc trông tôi lại giống tôi đang đợi để bắt quả tang họ vậy. Quả là khó xử.

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P066.png

“Ah……”

Shinonome và tôi cùng lúc thốt lên. Trông thấy cảnh này, người đàn ông bên cạnh Shinonome chăm chú nhìn chúng tôi với vẻ mặt bối rối.

“Uhm…… hai em biết nhau à?”

Anh ta hỏi Shinonome.

Shinonome gật đầu nhẹ và đáp lại,

“Cậu ta là bạn cùng lớp tôi……”

“Ah, ra là thế.”

Khi nói vâyh, nét mặt anh ta trở nên băn khoăn. Từ biểu hiện đó, nhìn như anh ta đang nghĩ “Mình không bao giờ nghĩ chúng ta lại bị bắt gặp ở một chỗ thế này”. Anh ta có vẻ áng chừng 25 tuổi. Ở độ tuổi đó, hẳn thực sự rất ngại khi bị một người bạn cùng lớp bạn gái học Cao Trung của mình thấy.

Về phần tôi, tôi cũng chẳng có ý tưởng nên làm gì khi đối diện họ cả.

Ngay từ đầu, tâm trạng tôi đã không mấy vui vẻ khi thấy họ cùng nhau. Vả lại, tôi đã cố gắng hết sức lực giết thời gian để tránh chạm mặt họ, nhưng kết quả là mọi thứ chỉ tệ hơn.

“Uhm…… Anh ấy là ai vậy? Anh cậu à?”

Trong tuyệt vọng, tôi bật ra câu hỏi đó sau khi quyết định nó là điều trường hợp bất khả thi. Hơn nữa, có một khoảng cách tuổi tác rất lớn giữa hai người họ. Shinonome lắc đầu.

“Anh ấy là biên tập viên của tôi.”

Ấy vậy mà, người mang vẻ mặt ngạc nhiên khi nghe thấy câu trả lời ấy lại thực ra là chính anh ‘biên tập viên’ kia.

“Eh? Nói ra có sao không? Không phải em muốn tôi giữ bí mật sao?”

“Minimi-kun biết rồi.”

Trong câu trả lời của Shinonome không thấy một li do dự. Đáp lại nó là một câu cảm thán từ người đàn ông.

“Vậy à, hóa ra là có người biết rồi à……”

Trong khi nói, anh ta bắt đầu lục lục cái túi trong của áo khoác và rút ra một tệp danh thiếp. Lấy ra một cái các rồi anh ta đưa cho tôi.

“Thế anh xin tự giới thiệu.”

Trên tấm các có dòng chữ 『Văn Phòng Biên Tập Yotaka Aikawa Youji』.

“Nếu cậu đang viết tiểu thuyết, cứ thoải mái liên hệ với tôi bất cứ lúc nào và tôi sẽ xem xét. Chúng tôi hiện đang tập trung khai thác các tài năng trẻ chưa hé lộ.”

''Anh ta hẳn đang phí công nhọc sức, xét theo thực tế mình chưa viết cuốn tiểu thuyết nào trong đời——tôi nghĩ thầm trong mình. Nhưng vặn lại anh ta cũng không ích gì, nên tôi lặng lẽ nhận tấm danh thiếp với một cái gật đầu.

“Ngoài ra, tôi hy vọng cậu có thể thuyết phục Yuuko-chan viết tiểu thuyết dài kỳ. Có vẻ lúc này cô ấy thiếu chút cảm hứng, vì thế mong cậu giúp cô ấy nếu có thể.”

Đó có phải là thói quen nghề nghiệp của một biên tập viên không, hay là chỉ mỗi trường hợp Aikawa này? Tôi đã không bao giờ nghĩ mình có thể nghe một lời yêu cầu vậy, dù anh ta chỉ mới gặp tôi ngay lần đầu tiên. Thực sự mà nói, tôi không giỏi ứng phó với những người như anh ta.

“Phải rồi.”

Aikawa nháy một nụ cười nhạt khi thấy khuôn mặt vô thần của tôi. Rồi anh ta quay đầu lại về Shinonome.

“Giờ thì, tôi có một cuộc hẹn với một tác giả khác, nên em vui lòng tiếp tục bản thảo nhé.”

Shinonome cuối chào theo Aikawa đang vừa đi vừa vẫy vẫy tay. Tôi cũng làm theo.

Đứng như trời trồng tại chỗ, tôi nghĩ trong đầu: vậy anh ta là biên tập viên của cô ấy.

Khả năng ấy vẫn tồn tại, dựa trên công việc nhà văn của Shinonome. Lý do nó chưa bao giờ xuất hiện trong đầu tôi bởi tôi có quen ai là biên tập viên đâu.

Shinonome lặng lẽ buông tiếng thở dài khi Aikawa mất hút khỏi tầm nhìn chúng tôi.

“Thật sự rất ấn tượng đấy.”

Nghe thấy bình luận của tôi, Shinonome nghiêng đầu hỏi,

“Ấn tượng?”

“Thì, chỉ là cậu có một biên tập viên.”

“Đấy thực sự không phải là điều nhiều nhặn. Cũng khá bình thường.”

“Làm gì có chuyện bình thường…… Có bao nhiêu học sinh Cao Trung cậu biết thực sự có một biên tập viên cho họ?”

“…… Hmmm, phải. Tuy nhiên, biên tập viên đó được chỉ định cho tôi mặc dầu tôi không phải là một nhà văn lớn đến thế.”

“Không, mỗi việc cậu là nhà văn cũng đã ấn tượng rồi.”

“Thật à……? Không có ở đâu cũng có nhà văn sao?”

Shinonome vẫn vô cảm như mọi khi. Tôi không thể nói đó là do cô ấy khiêm tốn, hay là cô ấy luôn thế.

Vì lý do nào đấy, tôi thấy thật nhẹ nhõm đến kinh ngạc khi biết người đàn ông ấy là biên tập viên của cô ấy, không phải bạn trai.

Để tránh cô ấy đọc được suy nghĩ của mình, tôi bắt đầu mở cặp trước mặt cô, lấy ra cuốn «Yotaka» và đưa nó cho cô ấy.

Trong một thoáng, gương mặt Shinonome lộ vẻ không thích. Cô ấy nhìn tôi chăm chăm.

“…… Cái này là gì?”

Tôi vội mở miệng cười trừ đáp lại.

“Tôi có thể xin chữ ký của cậu không?”

Đó là câu trả lời của tôi. Shinonome thinh lặng nhìn tôi trước khi khẽ nghiêng đầu. Đấy là lúc tôi nhận ra có lẽ đó là một thói quen của cô ấy khi nghiêng đầu như thế. Tôi luôn nhìn thấy cô ấy làm vậy khá thường xuyên gần đây.

“Tại sao cậu lại hỏi xin chữ ký của tôi?”

“Ah, không có gì đặc biệt lắm…… Tôi chỉ thấy nó thú vị thôi.”

“Cậu thực sự đã mua quyển tạp chí đó?”

“Anh trai tôi yêu thích đọc sách, nên tôi đã mượn của anh ấy.”

“Cậu đã nói với anh cậu về tôi?”

“Không. Chẳng phải tôi đã hứa với cậu sẽ không làm thế sao?”

“Tuy nhiên, anh ấy sẽ nhận ra nếu tôi ký lên tạp chí, phải không?”

Rốt cuộc là tôi giải thích cho Shinonome về thói quen đọc sách của Keisuke, như việc ảnh không đọc một cuốn sách hai lần, nên anh ấy có lẽ chỉ ném nó vào một góc phòng khi tôi trả lại. Tôi cũng giải thích cho cô ấy biết nhờ cô ký vào tạp chí của Keisuke tất cả đều là trò khăm của tôi thôi.

Có thể tôi thực sự rất bất nhã rồi.

Từ quan điểm của cô ấy, nghe như chữ ký của cô không phải là điều tôi thật tình mong muốn.

Tuy vậy, Shinonome không giận gì tôi. Trái lại, thực tế cô ấy còn cười nữa kia.

“Thật là một anh chàng kỳ lạ.”

Cô ấy nói.

“Nhưng Minami-kun, cậu có mang bút dầu không?”

Khi cô ấy nhắc thì tôi mới choáng mình. Tôi có vài cây luôn cất trong cặp để viết bài, nhưng chúng không hơn gì bút thường. Trang in ảnh là giấy bóng, nên rất khó để ký lên nó với những thứ khác bút lông.

“Ah, tớ không mang……”

“Cậu nên chuẩn bị nó nếu cậu muốn một chữ ký.”

“Cậu không có một cây sao, Shinonome?”

“Dĩ nhiên không…… Tôi có mang vài cây bút lông đây, nhưng chúng hẳn sẽ nhòe ra.”

“Thế lần sau thì sao? Tôi sẽ chuẩn bị một cây bút dầu.”

Shinonome nghiêng đầu lần nữa khi nghe yêu cầu của tôi.

“…… Cậu đã muốn đến thế, thì được thôi.”

Có nhiều người bước ra từ quán cà phê, nên chúng tôi dừng ngang cuộc nói chuyện và nhường đường cho họ. Rồi Shinonome bắt đầu đi bộ về phía ga tàu trong lặng lẽ. Tôi nhét cuốn tạp chí vào cặp và theo bước cô ấy.

Có vẻ Shinonome cũng đi học bằng tàu. Vì chúng tôi cùng qua cửa một lúc, tôi thấy chuyến tàu cô ấy sẽ lên đi ngược chiều với tôi.

“Tạm biệt.”

Shinonome cất tiếng chào. Tôi gật đầu và chuẩn bị đi tới sân ga, nhưng tôi dừng lại bởi tiếng gọi của Shinonome.

“Minami-kun.”

Tôi quay lại. Sau khi nhìn tôi một lát, Shinonome tiếp lời.

“Về chữ ký.”

Tôi đang nghĩ cô ấy sẽ nói những điều đại loại như, “Thôi bỏ đi nhé”.

“Oh…… Nếu cậu không muốn thì cũng không sao……”

Shinonome lắc đầu khi nghe vậy.

“Không phải thế. Tôi sẽ ký quyển tạp chí cho cậu.”

“Ah, thật chứ? Tôi sẽ mang nó vào thứ Sáu vậy.”

“Tuy nhiên, cậu có thể lắng nghe một yêu cầu của tôi không?”

Một câu hỏi khá là ngạc nhiên từ cô ấy, nên không cách nào tôi giấu nỗi sự thắc mắc. Hơn nữa, thật sự Shinonome là người bắt đầu. Vì tôi là người đã yêu cầu cô ấy một việc, có lý nào tôi lại từ chối lời thỉnh cầu đó đây.

“Ah, hmmm, chắc chắn rồi…… Thế nó là gì vậy?”

Điều quan trọng là yêu cầu của cô ấy. Ấy vậy, Shinonome không trả lời tôi.

“Tôi sẽ nói vào ngày đó.”

“Uhm…… được thôi.”

Rồi Shinonome bỏ tôi lại trong mớ câu hỏi mà quay người khỏi tôi.

“Hẹn gặp lại.”

Tôi lặng lẽ nhìn theo Shinonome khi cô ấy rời bước sau lời ấy.

Hình ảnh nụ cười tinh nghịch cô ấy để lại vẫn cứ vấn vương trong tâm trí tôi một thời gian dài.


Chương 3[]

Người đàn ông đấy mang Romiemarigana tới một ngôi nhà kỳ lạ màu bạc.

Dẫu mũi cô không thể ngửi thấy bất cứ mùi gì ở đấy, nhưng bầu không khí ngôi nhà vẫn xoa dịu được tâm trí cô bằng cách nào đó.

Anh ta cho Romiemarigana những đồ ăn cô chưa từng thấy bao giờ. Chúng không chỉ ngọt sắc mà còn xoa dịu cả cơn đói của cô.

Anh ta là ai?——Romiemarigana suy nghĩ trong mình.

Ngoài những người cùng bộ lạc mình, cô chưa hề gặp ai khác. Tuy nhiên, quả thật họ biết trong thế giới họ gọi tên là “Grando” này, cũng có những bộ lạc khác. Pegii-Iliziya, người bạn cùng bộ lạc với cô, thường xuyên ba hoa về những cuộc gặp gỡ giữa anh ta và bộ lạc khác, và cả chuyện anh ta bị đuổi đi thế nào nữa.

Điều đó khiến cô nghĩ tất cả bộ lạc khác là mối nguy hiểm tới cô.

Thế nhưng, chàng trai trước mặt cô lại chân thành đến kinh ngạc.


Nishizono Yūko

«Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana»


***


Thứ Sáu, khi tới trường, tôi chẳng giao tiếp mấy với Shinonome.

Cô ấy vẫn đang làm việc thường ngày của mình, chúi mũi vào một quyển sách thậm chí còn không nhìn tôi lấy một lần. Trong một thoáng, tôi cảm thấy cuộc nói chuyện giữa chúng tôi hôm qua chỉ là giấc mơ. Mà nghĩ lại, tuy tôi xin chữ ký của Shinonome, chính cô ấy là người muốn giữ danh tính nhà văn của cô ấy bí mật. Chắc chắn cô ấy sẽ không khơi mào chủ đề ấy trong khi vẫn còn học sinh khác quanh quẩn đây đâu.

Trong lúc chống cầm nghe những bài giảng lịch sử nhàm chán, tôi bắt đầu hồi tưởng cuộc chuyện trò của tôi với Shinonome hôm qua.

“Tuy nhiên, cậu có thể lắng nghe một yêu cầu của tôi không?”

Yêu cầu đó sẽ là gì đây?

“Có một cái túi xách tôi thích từ lâu rồi.”

Đời nào cô ấy sẽ nói thế, rõ ràng rồi. Cô ấy trông không phải là một người theo chủ nghĩa vật chất. Hơn nữa, với những truyện được đăng trên tạp chí của mình, hẳn cô ấy cũng nhận kha khá nhuận bút rồi. Gần như chắc chắn cô ấy giàu hơn tôi.

Rốt cuộc, tôi không nghĩ được Shinonome cần gì ở tôi nữa. Tôi không biết một tác giả ký một chữ ký sẽ mệt thế nào, nhưng sẽ chẳng có chuyện cô ấy trở nên cực đoan rồi nói mấy điều như “Ánh mắt cậu tởm quá, đi chết đi”——tôi hy vọng thế.

Những bài giảng tiếp tục trôi qua mà không đọng lại gì, rồi chóng hết sau một ngày học.

Phớt lờ những học sinh đang chuẩn bị đi tham gia hoạt động ngoại khóa, tôi cất dụng cụ sách vở vào cặp trong nháy mắt rồi đứng dậy chuẩn bị rời đi. Tôi có thể chờ đám đông tản đi trong bao lâu cũng được thay vì phải lao vào chen chúc với họ nếu không có gì chờ đợi tôi cả, nhưng hôm nay không phải là ngày nên làm vậy. Shiina-sensei sẽ phải tự tay tiếp quản quầy sách trong khi chờ đợi những thành viên trong ban thư viện đến, nhưng tôi rất tiếc khi nói rằng Shiina-sensei không thực sự là người bạn có thể trông cậy vào. Cô ấy có thể sẽ quên quét mã vạch chỉ bởi một thoáng mất tập trung. Thế là cô sẽ rối tung lên khi nhận ra sai sót của mình, hậu quả là cứ liên tục không thể quét được mã vạch. Và vì vậy, cô ấy sẽ gầy dựng nên một hàng dài lê thê ngay trước quầy.

Khi vô tình quay đầu, tôi thấy Shinonome cũng đang đứng dậy.

Chẳng phải tuyệt lắm khi cứ một mình đi thẳng tới thư viện, nên tôi bắt kịp Shinonome rồi rời lớp với cô ấy. Tôi không thể tán gẫu với cô ấy vì vẫn còn học sinh khác quanh chúng tôi. Khi chúng tôi đã đi đến tầng cao nhất – nơi thư viện đặt đấy, cuối cùng tôi quyết định phá tan bầu khí yên lặng, sau khi đã chắc chắn không còn ai khác quanh đây.

“Oh aah, tôi đã đọc rồi. Truyện của Shinonome ấy.”

Nghe thấy điều đó, Shinonome dừng bước để nhìn vào tôi.

“Eh?”

Tôi không mong đợi cảm xúc vui vẻ gì của cô ấy cả. Thực tế, tôi đã nghĩ tôi sẽ nhận câu trả lời lạnh lùng kiểu “Oh” hay “Cảm ơn” cơ. Thành ra, tôi lại là người bối rối.

“Ah…… có gì không ổn sao? Tôi đáng ra không nên đọc nó à?”

“Đấy…… không phải điều tôi muốn nói.”

Rồi Shinonome lại đi tiếp, nên tôi bước theo.

“Uhm, thật lòng mà nói, tôi không hiểu câu chuyện lắm.”

“Hmmm, tôi nghe điều đó cũng nhiều rồi.”

“Tuy thế, thật sự rất đáng ngạc nhiên đấy. Cậu đã có truyện được đăng mà.”

“Thật à……?”

Tôi nhớ lại vị biên tập viên tôi gặp hôm qua – Aikawa Youji. Anh ta đang hy vọng tôi có thể thuyết phục Shinonome viết truyện dài.

“Mọi truyện Shinonome viết tới giờ đều là truyện ngắn sao?”

“Phải, chỉ truyện ngắn thôi.”

Lúc đó tới nhớ ra cuộc trò chuyện trước đây của chúng tôi về truyện ngắn và dài. Tôi chần chừ một lát, không biết có nên tránh chủ đề ấy không.

Khi nghe tôi nói thích truyện dài hơn, Shinonome đã kết thúc cuộc nói chuyện với tâm trạng chẳng mấy vui vẻ gì. Nếu bây giờ mang ra chủ đề đó, có khi tôi sẽ làm cô ấy giận mất.

Sau khi trầm ngâm một lúc, tôi chọn cách bắt đầu câu chuyện với:

“Shinonome, cậu yêu những câu chuyện ngắn sao?”

Một lần nữa, Shinonome dừng bước. Tôi vẫn bước theo sau.

Ngẫu nhiên sao mà chỗ chúng tôi dừng lại là chỗ nghỉ chân giữa cầu thang, nhìn cảnh này như thể một chàng trai quyết định thổ lộ với một cô gái ở một nơi vắng người vậy. Thật là rắc rối quá.

“Thay vì nói tôi yêu chúng……”

Cuối cùng Shinonome cũng lên tiếng, nhưng cô ấy nghiêng đầu giữa chừng câu nói.

“Thực ra có hàng đống lý do đằng sau……”

“Nhiều lý do?”

Shinonome không trả lời câu hỏi của tôi. Thay vào đó, cô tiếp tục nhìn tôi khi nói.

“Có một lần Minami-kun đã nói là thích truyện dài hơn, phải không?”

Tôi đang cố hết sức để tránh chủ đề đó, thế mà kiểu gì Shinonome cũng lại quyết định lôi nó ra.

“Đúng là tôi có nói thế trước đây, nhưng…… cậu biết đấy? Tôi đang hỏi về tình cảm của Shinonome cho truyện ngắn——”

Bỗng Shinonome vươn hai tay tới tôi, như thể cố cắt lời tôi vậy. Khi đã nhìn thấy tôi im lặng, cô cúi đầu mà nói,

“Uhm…… có thể cậu thấy điều tôi sắp nói là kỳ quặc, nhưng dù sao đi nữa, cảm phiền cậu lắng nghe được không?”

Tôi gật đầu.

“Có bao giờ Minami-kun thắc mắc cậu có đang thực sự sống một cuộc sống của nhân vật chính chưa?”

Một câu hỏi khá là ngạc nhiên từ cô ấy, nên lần này đến lượt tôi nghiêng đầu bối rối.

“Nhân vật chính……? Tôi á……?

“Thật ra, tôi nghĩ mọi người đã từng hình dung bản thân họ là thế ít nhất một lần trong đời. Tưởng tượng mình là nhân vật chính của một đại sử thi, chạm trán với đủ loại tình huống, gặp gỡ và chia tay đủ loại người——và câu chuyện ấy vẫn tiếp tục lại tiếp tục như thế. Nhìn tổng quát ra, nó trông rất giống một pho sách khổng lồ.”

Nhưng nhiêu đó vẫn chưa phải tất cả những gì Shinonome muốn nói.

“Tuy nhiên, tôi không nghĩ vậy. Con người cực kì bé nhỏ. Trở lại sự suy luận ban nãy của tôi, nó cùng lắm chỉ lấp kín 50, 60 trang giấy thôi——độ dài của một truyện ngắn.”

Những gì Shinonome vừa nói thật sự là những điều quá triết lý; những thứ xa ngàn dặm đối với một người bình thường như tôi có thể nghĩ ra trong đầu. Vì không thể dứt khoát đồng ý với cô ấy hay không, cách giải quyết hay nhất của tôi là gật đầu mơ hồ đáp lại.

“Minami-kun đã từng nói điều này trước đây, phải không? Các truyện ngắn không bán chạy như những truyện dài.”

“U-uhm……”

“Tôi nghĩ cậu đúng. Truyện dài chiếm phần lớn trong những cuốn best-seller, đó chắc hẳn là vì phần lớn mọi người ưa thích các câu chuyện dài hơn. Mặt khác, điều đó cũng có nghĩa, nội dung truyện ngắn không nhiều, hay cũng có lẽ các nhân vật không đủ thú vị đối với độc giả.”

“Là vậy…… sao?”

“Dầu tôi cũng không chắc lắm về điều đó…… nhưng tôi quả thật tin nó có liên hệ ít nhiều đến điều tôi nói ban nãy. Mọi người đều hy vọng bản thân mình là nhân vật chính của trường thi nào đó, nhưng thực tế không như vậy…… Chắc rằng đó là lý do người ta khao khát một câu chuyện dài. Họ cần đến những cuốn tiểu thuyết dày cộp để làm những việc họ không thể nào thực hiện trong đời thực.”

Tôi rất hiểu điều Shinonome đang cố gắng nói, nhưng chưa đến độ tôi có thể đồng ý một cách thuyết phục. Vì thế mọi thứ tôi làm là đứng đó và lắng nghe cô ấy.

Đây là lần đầu tiên tôi thấy Shinonome nói nhiệt huyết đến vậy.

“Do đó, tôi muốn chỉ cho mọi người thấy quan niệm ‘cuộc đời như là một câu chuyện ngắn’ tuyệt vời đến nhường nào, và giúp người đọc trải nghiệm cảm giác ấy. Truyện ngắn quả thật rất gọn, nhưng có hàng tá câu chuyện cậu sẽ muốn đọc đi đọc lại mãi. Chúng ta có thể không sống được trong một cuộc đời như bản anh hùng ca, nhưng chúng ta vẫn có thể trân trọng nó nhờ những lát cắt thú vị đâu đâu cũng có của nó.”

Cuối cùng tôi cũng có thể hiểu Shinonome đang cố gắng truyền đạt điều gì. Thực ra thì, cũng vừa vừa.

“Thế, đó là lý do cậu viết truyện ngắn à?”

Tôi ngạc nhiên nhìn khi Shinonome gật đầu mạnh.

Một lần nữa điều này làm tôi nhận ra viết một cuốn tiểu thuyết khó đến mức nào. Vậy là bạn phải nỗ lực đạt được một vài loại ý tưởng khai sáng vòng vo nào đó trước khi quyết định độ dài câu chuyện bạn sẽ làm. Ở vị trí một kẻ chưa từng nghĩ đến viết một cuốn sách, hiểu được những lý do của cô ấy không phải là chuyện tản bộ trong công viên.

“Thật…… kinh ngạc đấy.”

Tôi chỉ đưa ra một câu trả lời chiếu lệ. Shinonome lặng lẽ tiếp tục bước đi mà mặt vẫn cúi xuống.

Giả như cô ấy nói kiểu:

“Tôi viết vì tiền.”

Hay——

“Truyện dài thật phiền phức.”

Hay đại loại như thế. Tôi đã có thể dễ dàng chấp nhận những lời giải thích đó rồi. Và tôi sẽ đáp lại kiểu: “Ahh, ra vậy” hay “Thực tế cậu đúng đấy”.

Đằng này, ‘lý do’ của Shinonome lại cao siêu quá. Nghe như bài giảng đạo của một vị sư nào đó.

Trong khi tôi ngẫm nghĩ, chúng tôi đã đến thư viện. Đúng như đã dự đoán, Shiina-sensei đã vào chế độ bối rối trong lúc tôi và Shinonome có cuộc nói chuyện ngắn.

“Ah! Nhanh lên, hai em! Nhanh lên!”

Shiina-sensei lập tức vẫy tay khi trông thấy chúng tôi. Sau khi đi vòng qua cái hàng chờ dài như rắn và vào trong quầy, chúng tôi bắt đầu công việc của quầy mượn và trả sách.

Đứng đằng sau chúng tôi, Shiina-sensei nhẹ nhõm thở phào ra cả tiếng——

“Ah, ơn trời…… Cô không biết phải làm gì nếu hai em không đến.”

Cô ấy càu nhàu. Thực tình, tôi không tin mấy trên thế giới này còn có một thủ thư nào khác thậm chí còn không thể giải quyết một đám đông cỏn con trước mặt chúng tôi.

Sau khi chúng tôi xong việc với cái hàng học sinh trước mặt, Shiina-sensei bảo là phải tiếp tục làm tờ «Thông Tin Sách», như thường lệ. Thế là cô ấy mất hút vào căn phòng nhỏ kia.

Nghĩ lại mà xem, chính xác bạn không thể nào gọi việc dành cả một tuần chỉ để làm một tờ thông báo nho nhỏ là hiệu quả được, ngay cả nếu làm bằng tay không. Nếu được làm bởi một người khác, hẳn họ sẽ chỉ cần nửa thời gian thôi so với làm tất cả bằng tay.

Và như mọi khi, phần lớn học sinh đến thư viện là để mượn sách, nên Shinonome ngồi đọc sách bên cạnh tôi. Bìa cuốn sách không khác gì với những cuốn cô ấy đã đọc trước đó, nhưng kể từ khi tôi biết được thân phận thật sự cũng như lắng nghe bài diễn thuyết cao siêu kia của cô ấy, giờ nhìn theo cách nào đó, trông cô ấy rất thanh nhã ngay cả khi đang đọc sách. Tò mò thật.

Khi số lượng học sinh bắt đầu ngớt, tôi nhớ lại việc tôi đã dự tính trong hôm nay. Vì thế, tôi với lấy cái cặp đặt trong góc và lôi ra quyển tạp chí.

“Shinonome…… cái này.”

Shinonome ngây ra, chăm chăm nhìn tôi khi tôi chuyển quyển tạp chí và cây bút dầu qua cho cô ấy, đi kèm là nụ cười gường gượng.

“…… Vậy là cậu vẫn còn nhớ. Tôi đã nghĩ mọi chuyện hôm qua cậu làm chỉ là nhất thời nông nỗi.”

Trúng chóc tim đen. Rồi tôi đáp lại,

“Hmmm, thực ra cậu cũng đúng…… nhưng đấy đâu phải là điều cậu có thể thấy hằng ngày. Ý tôi là, bao lâu cậu mới được bạn cùng lớp xin chữ ký?”

“Thay vì gọi là chữ ký, đúng hơn là tôi sẽ viết tên mình lên quyển tạp chí. Cậu chấp nhận không?”

“Dĩ nhiên, không có vấn đề gì. Chữ ký là chữ ký, haah?”

Nghe nói thế, Shinonome chầm chậm lật mở quyển tạp chí. Nhưng tôi vội vàng ngăn lại khi nhận ra cô ấy định ký vào mặt bìa sau.

“Cậu dừng lại chút. Sẽ tốt hơn nhiều nếu cậu ký lên trang có ảnh cậu đấy.”

Gương mặt Shinonome khi ấy hẳn là sự cự tuyệt lớn nhất cô ấy có thể biểu hiện.

“Eh?”

“Thôi nào, kiểu đó mới giống chữ ký hơn chứ.”

Với vẻ mặt khó chịu, Shinonome viết chữ ‘Nishizono Yūko’ bé tí trên trang đấy. Nhìn nó giống một ghi chú hơn là một chữ ký, dù không kể đến cỡ chữ tí hon. Tuy nhiên, tôi làm gì có quyền than phiền được.

“Xong.”

Sau khi chắc chắn mực đã khô hết, Shinonome đóng quyển tạp chí lại và trả cho tôi.

“Hmmm, cảm ơn nhiều.”

Khi nhận cuốn tạp chí từ cô ấy, tôi nhớ ra ‘yêu cầu’ của Shinonome.

“Phải rồi, yêu cầu của cậu là gì, Shinonome?”

Lúc nghe thấy câu hỏi của tôi, Shinonome cúi mặt xuống mà trả lời,

“Việc đấy để sau.”

“Sau?”

“Hmmm, để sau. Khi chúng ta về nhà.”

Tôi không còn lựa chọn nào khác ngoài đồng ý vì đó là điều cô ấy muốn. Hơn nữa, cũng không có ai quanh chúng tôi, nên cô ấy không cần phải lo bị nghe thấy bởi ai khác.

“Ah, được rồi……”

Shinonome nhìn trộm sang tôi khi tôi đang ngồi tựa ra sau.

“Cậu không phiền…… nếu về nhà muộn một chút chứ?”

“Chắc rồi……”

“Được……”

Rồi Shinonome không nói gì nữa.

Vì phần lớn học sinh đến quầy là để mượn sách, tôi không còn thời gian để nghĩ về cái gì khác ngoài công việc.

Nhưng bất cứ khi nào tôi xong việc và nghỉ một lát, tôi không khỏi suy nghĩ.

Yêu cầu quái nào cô ấy sắp bắt tôi thực hiện đây?

Tim tôi bị sự băn khoăn giày vò mãi. Về phần Shinonome, cô ấy còn không lộ chút chú ý nhỏ nhoi nhất tới tôi và vẫn tiếp tục đọc sách. Tôi không tài nào đoán suy nghĩ gì trong đầu cô ấy.


***


Thậm chí dù đã hơn một tháng tôi tham gia ban thư viện, đây là lần đầu tiên tôi đi về nhà cùng với Shinonome. Bình thường thì chúng tôi đã mạnh ai nấy đi mà không chờ gì nhau rồi. Chúng tôi cũng chẳng phải thân thiết nhau gì cho lắm, nên không có lý do gì để làm vậy.

Ngay cả nếu chúng tôi sẽ rời thư viện cùng nhau, tôi sẽ không ngần ngại mà ra sức tìm một con đường khác để về nhà. Ý tôi là, bạn sẽ phải tìm một chủ đề để trò chuyện nếu chúng ta về nhà cùng nhau, nếu không chúng tôi sẽ mắc vào một tình huống ngượng nghịu. Một tình huống tôi ghét cay ghét đắng. Hơn nữa, tìm một đề tài để phá vỡ sự yên lặng cũng thật đau cả đầu.

Ấy vậy mà, mọi chuyện vẫn có ngoại lệ của nó, và hôm nay tình cờ là ngày tôi không thể từ chối đi bộ về nhà cùng với Shinonome. Rốt cuộc, tôi là người đã xin Shinonome một chữ ký, nên tôi buộc phải đáp lại ‘yêu cầu’ của cô ấy vào lúc cô ấy đồng ý với tôi. Vấn đề bây giờ là, nhân vật chính của chúng ta – Shinonome vẫn chưa đưa ra ‘yêu cầu’ đó.

“Bất cứ chuyện gì, vui lòng đi cùng tôi đến nhà ga.”

Không ngoài tưởng tượng, một khoảng lặng ngượng nghịu, dài lê thê cứ bám lấy chúng tôi trong suốt cả quãng đường.

Ngay khi tôi đang trầm ngâm liệu tốt hơn là nên để tình hình như thế hay tôi nên khơi mào một cuộc trò chuyện ngẫu hứng, Shinonome bất chợt mở lời.

“Tôi đã kể cho cậu…… về lý do tại sao tôi viết truyện ngắn……”

“Ah, phải. Thế thì sao?”

“Aikawa-san…… cũng là biên tập viên…… anh ấy bảo ảnh muốn tôi thử viết truyện dài.”

Tôi gật đầu. Đấy cũng là điều anh ta đã nói với tôi vào đúng cuộc chạm mặt đầu tiên, nên đó hẳn là sự thật.

“Tôi đã kể cho anh ấy về suy nghĩ của tôi trong vấn đề này…… nhưng ảnh nói tôi viết tiểu thuyết dài sẽ tốt hơn. Không quá muộn để trở lại truyện ngắn khi tôi đã có chút danh tiếng.”

“Là vậy sao……”

“Thật ra, bên cạnh lý do tôi để nhắc đến cho Minami-kun lúc trước, vẫn còn một lý do khác mà tôi không sẵn sàng viết truyện dài——”

Chúng tôi đến lối vào phố mua sắm vừa ngay khi cô ấy nói thế. Giữa chừng lời nói, cô ấy quay lại nhìn tôi và hỏi,

“…… Chúng ta vào quán cà phê có được không?”

Đó là một câu hỏi.

“Chắc rồi…… nhưng chờ một chút.”

Tôi lôi cái ví ra để kiểm tra có đủ tiền cho tôi không. Shinonome cười rất khẽ khi thấy vậy.

“Tôi sẽ trả cho cậu.”

“Không cần đâu. Sao tôi có thể để cậu làm vậy?”

“Không sao đâu, vì tôi là người yêu cầu. Hơn nữa, tôi cũng không nghèo xơ với khoảng nhuận bút tôi nhận.”

Mặc tất cả lời của Shinonome, tôi vẫn liếc vào ví một lần. Nhưng thậm chí còn chưa có đến 1000 yên trong đấy. Có vài tiệm đổi tiền lẻ gần đây, nhưng trông nghèo nàn quá. Nếu biết trước, tôi đã xin Keisuke một ít tiền dưới cái cớ là đi ăn tối ở ngoài rồi. Mà nói chung, tôi không phải một kẻ phàm ăn, cũng không phải kẻ tiêu xả láng trong thú vui nào đó. Vì thế tôi thường không mang nhiều tiền trong mình.

“Cảm ơn nhiều…… vì lời đề nghị đó.”

Thật sự tôi thấy mình thật kém cỏi khi được một cô gái đãi. Giá cô ấy là một người phụ nữ lớn tuổi hơn tôi thì chuyện đã tốt hơn rồi, nhưng đằng này ta đang nói tới một người bạn cùng lớp.

“Thật sự, cậu không cần bận tâm.”

Nói rồi, Shinonome lại mỉm cười.

Lúc cuộc nói chuyện của chúng tôi bị dừng lại, Shinonome dẫn đường và đưa tôi đến một quán cà phê. Đó là nơi tôi đã gặp Shinonome và anh biên tập viên kia. Mà đây cũng lần đầu tiên tôi đến quán cà phê này. Nhờ khoảng cách rất thoải mái giữa các bàn, quả thật nơi này rất tiện lợi để thảo luận.

Người bồi bàn dẫn chúng tôi tới một góc. Shinonome gọi một tách cà phê nóng.

“Cậu thì sao, Minami-kun?”

“Ah…… Tôi cũng gọi món đó.”

Tôi đang định không gọi gì cả, nhưng thế thì sẽ thật sự khó xử, nên rốt cuộc tôi trả lời vậy.

Trong lúc chúng tôi chờ cà phê tới, Shinonome không nói lấy một lời.

Chúng tôi sẽ chẳng đi tới đâu với tình hình cứ thế này, nên tôi đang chuẩn bị bắt chuyện. Tuy nhiên, bấy giờ chiếc điện thoại di động trong túi tôi rung lên. Tôi lấy ra và nhận thấy đấy là một tin nhắn từ Arumi-san.

『Chúng ta sẽ có món sukiyaki tối nay, nên em hãy về nhà sớm nhất có thể nhé.』

Tôi không phải là fan bự của sukiyaki gì…… trong khi nghĩ thế——

『Em có thể sẽ về trễ một chút, nên chị và Keisuke hãy cứ bắt đầu mà không có em.』

Tôi bấm thế vào điện thoại. Tin phản hồi bay lại trong vòng chưa tới 30 giây.

『Là hẹn hò sao? Em đang hẹn hò à?』

Tôi quyết định phớt lờ và đút gọn điện thoại vào túi.

Canh giờ tuyệt hảo. Người phục vụ mang cà phê đến. Shinonome thêm một muỗng đầy đường và cà phê của cô ấy, trong khi tôi không thêm gì cả.

“Thế, chúng ta nói tới đâu rồi?”

Shinonome hỏi khi đang khuấy tách cà phê.

“Về lý do khác mà Shinonome không muốn viết truyện dài.”

Shinonome gật đầu khi tôi dứt câu đấy.

“Phải, chỗ đó.”

“Thế nghĩa là ngoài lý do muốn độc giả của cậu hiểu rõ hơn về vẻ đẹp truyện ngắn, còn một lý do khác?”

“Hmmm.”

Tôi lập lại điều tôi đã nghe lúc ở trên cầu thang – cảm ơn trời tôi không nghe nhầm – và giục Shinonome nói tiếp. Shinonome thổi nhè nhẹ vào tách cà phê rồi nhấp một ngụm nhỏ trước khi tiếp tục.

“Không có kiến thức hay kinh nghiệm liên quan, sẽ khó kinh khủng để viết truyện dài……”

Tâm trí tôi đã sẵn sàng đón nhận vài loại lý do phi thường của cô ấy, nhưng điều Shinonome vừa nói ra lại thông thường đến nỗi ngạc nhiên. Một điều tôi có thể hiểu, tôi nghĩ thế.

“Uhm…… rồi sao nữa?”

“Tuy nhiên, tôi mới hơn 16 tuổi một chút, và tôi không sở hữu trải nghiệm cá nhân độc đáo nào cả…… Nói cho thật, rất khó nảy ra điều gì đấy vừa ý.”

“Ra thế là lý do cậu viết truyện ngắn thay vì vậy? Nhưng tại sao cậu không mở rộng những câu truyện ngắn ấy thành vài thứ dài hơn nữa, chỉ cần thế thôi?”

“Không được. Truyện ngắn về cơ bản khác với một phần truyện dài.”

“Vậy sao……”

Tôi không hiểu mọi chuyện lắm, nhưng chắc đó là sự thật vì chính miệng Shinonome, một cây bút, đã nói mà. Tuy vậy, tôi chẳng cảm giác mấy có chuyện nào liên quan đến ‘yêu cầu’ của Shinonome.

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P092.png

“Thế, về yêu cầu đó của tôi……”

“Hmmm.”

“Tôi đã luôn suy nghĩ——về thử sức với truyện dài…… Những lý lẽ của Aikawa-san đưa ra cũng có lý. Vì tôi là một tác giả có tác phẩm đã được xuất bản trên thị trường, tôi chí ít cũng nên thử sức với một truyện dài.”

“Oh…… Không tồi đâu.”

Nhìn lại vẻ mặt không hài lòng của cô ấy trong cuộc trò chuyện về những thể loại truyện khác nhau, đúng là ngạc nhiên khi Shinonome đi đến quyết định đó. Tuy vậy, không phải tôi có thể ngăn cô ấy viết một cuốn. Đó hẳn là điều tốt nhất vì biên tập viên của cô ấy đã thúc giục cô viết nó.

“Nên tôi đang nghĩ đến nhờ sự trợ giúp của Minami-kun trong thu thập tư liệu……”

Shinonoe trông có chút khó khăn khi nói thế.

“Ah, ra là thế.”

Cuối cùng, tôi cũng có thể hiểu cô ấy đang muốn truyền đạt gì. Tôi gật đầu đồng ý.

“Chắc chắn rồi, nếu mọi chuyện là thế thì không sao.”

Shinonome ngạc nhiên nhìn tôi chằm chằm khi nghe thấy câu trả lời của tôi. Tôi đang mong cô ấy sẽ vui, thế mà có vẻ không phải vậy rồi. Luôn luôn là vậy, tôi không thể đọc được những cảm xúc của cô ấy chỉ từ mỗi gương mặt.

“Thật sự…… không sao với cậu chứ?”

“Tôi dư sẵn lòng để giúp cậu nếu mọi việc là thế.”

Shinonome uống thêm một ngụm cà phê nhỏ rồi thở phào nhẹ nhõm.

Bấy giờ, cô cúi mặt xuống mà nói,

“Aikawa-san bảo truyện dài lãng mạn sẽ hay hơn.”

Dù tôi không quá thân thuộc với sách, ít nhiều tôi có thể chấp nhận ý kiến đấy khi tôi nghĩ đến Arumi-san thích đọc tiểu thuyết lãng mạn thế nào tuy chị ấy không có hứng thú đọc sách. Tôi đoán chắc là tiểu thuyết lãng mạn dễ bán hơn.

“Lãng mạn huh…… khá hay đấy.”

“Nhưng tôi chưa bao giờ yêu ai…… nên tôi không hiểu lắm……”

Ah, chuyện là thế à——tôi nghĩ thầm trong đầu. Đối với một kẻ ngoài cuộc, Shinonome toát ra dáng vẻ là người chưa từng yêu.

Tôi nói Shinonome không nhất thiết cứ phải khăng khăng viết tiểu thuyết lãng mạn, nhưng Shinonome lắc đầu.

“Tôi muốn viết thể loại đó vì dù sao tôi cũng đang thử thách bản thân.”

“Thể loại mà cậu đang nhắc tới…… là lãng mạn, phải không?”

Với chiếc tách trong tay, Shinonome gật đầu.

“Nhưng cậu chưa hề yêu lần nào trước đây mà?”

“Đó là lý do tớ cần cậu giúp.”

Gần như tôi có thể thấy được điểm đích cuộc trò chuyện này rồi. Cử động tôi đóng băng lại ngay khi tôi đang nhấc tách cà phê tới miệng.

“Giúp kiểu gì vậy?”

“Những chuyện…… sẽ làm trong tình yêu……”

“T-tôi nên làm gì đây?”

“U-uhm…… thì……”

Đấy là khi Shinonome khẽ nuốt nước bọt và nhìn thẳng vào tôi.

“Xin hãy hẹn hò với tớ.”


***


Đúng như tôi dự đoán, Keisuke và Arumi-san vẫn chưa ăn tối khi tôi về đến nhà.

“Đã trễ lắm rồi đó, Eita…… em có thấy đói không?”

Arumi-san hỏi với cái miệng bĩu lại. Về phần Keisuke, ảnh hờ hững đọc giấy tờ trong phòng khách.

“Em đã gửi chị tin nhắn nói hai người cứ ăn trước mà không có em rồi mà?”

Tôi càu nhàu. Khi đang hối hả chuẩn bị bàn, Arumi-san nói,

“Vì thức ăn sẽ ngon hơn khi mọi người ăn với nhau, không phải sao?”

Suy nghĩ đấy có lẽ bởi vì cô ấy mất cả cha lẫn mẹ từ khi còn nhỏ. Keisuke và tôi chưa bao giờ trải qua bất cứ thứ gì như thế. Ngay cả khi cha mẹ tôi có đi công tác ở hải ngoại, anh em chúng tôi luôn ăn trong yên lặng mà không có chút giằn vặt của cô đơn hay lo lắng nào.

Sau khi đưa tôi tới chỗ, Arumi-san bắt đầu lấy những cái bát ra trong khi cười toe toét nhìn tôi.

“G-gì vậy?”

“Là hẹn hò, phải không?”

Tôi á khẩu ngay khi câu hỏi của chị ấy khơi gợi lại ký ức về yêu cầu của Shinonome.

“Kh-không phải như thế……”

Và thực tế, nó không phải. Tôi nghĩ vậy.

Tôi đã hoang mang khi nghe Shinonome ngỏ lời với tôi. Chưa có ai từng rủ tôi đi chơi trong cả đời tôi, và sự thật người mời là Shinonome còn khiến tôi xao động dữ dội hơn. Tuy nhiên, Shinonome nói,

“Không phải theo nghĩa thật…… chúng ta chỉ cần giả vờ là một cặp. Như đi đâu đó trong một cuộc hẹn…… những điều như thế. Có những nơi quá bất tiện cho tôi đi một mình, và tôi sẽ không bao giờ hiểu một cuộc hẹn hò sẽ như thế nào nếu tôi không trải nghiệm nó với ai khác……”

Chuyện là thế đấy.

Thật lòng mà nói, không hơn gì việc tìm kiếm tư liệu.

Cái giá tôi phải trả cho ‘chữ ký’ là trở thành bạn trai giả của Shinonome. Tất cả chỉ có thế.

Ấy vậy mà, tôi vẫn để lộ vẻ căng thẳng ngượng nghịu khi Arumi-san gọi đấy là ‘hẹn hò’.

“Em bối rối kiểu thì thật đáng nghi đấy nhé…… thế chuyện gì vậy? Chị sẽ không cười em đâu, nên em nói đi.”

Thật ra với cái kiểu chị đang nói thì chị sẽ cười phá lên phải không? Tôi kìm lại lời bắt bẻ của mình. Arumi-san là đồ ngốc.

“Nó thực sự không phải là một cuộc hẹn hò đâu.”

Sau khi cố nài nỉ tôi với vẻ giả nai mà không thành, Arumi-san đành bỏ ngang câu chuyện.

Rồi chị ấy gọi Keisuke xuống ăn tối cùng chúng tôi.

Ngay cả trong khi chúng tôi dùng bữa, Arumi-san là người nói chủ yếu. Keisuke thì cứ yên lặng như bản tính của ảnh, còn tôi thì đã quen thuộc với cái kiểu đó rồi. Vì thế, tôi không có thói quen là người bắt chuyện trước.

Tôi đứng dậy sau khi xong bữa. Arumi-san, đang đứng dọn bàn cạnh tôi, nói,

“Eita, nếu em có bạn gái thì chắc chắn phải kể với onee-chan đó, nghe chưa?”

“Vâng vâng.”

Bởi cách nói của chị ấy mà tôi trở nên chán nản.

Arumi-san luôn luôn gọi mình là ‘onee-chan’.

Lý do à, tôi khá là chắc chắn đấy. Vì Arumi-san là bạn gái của Keisuke, chẳng sớm thì muộn chị ấy sẽ là chị dâu của tôi thôi nếu mối quan hệ của họ cứ tiếp tục như vậy. Và ngay sau đó, không thể nghi ngờ chị ấy sẽ thực sự là ‘onee-chan’ của tôi.

Nhưng về phần hiện tại, tôi thấy thật khó khăn để làm theo những gì chị ấy bảo.

Em không muốn gọi chị là ‘onee-chan’ đâu.

Đồ ngốc.

Tôi đã từng nghĩ rằng Keisuke và Arumi-san đang giả vờ không nhận ra cảm xúc của tôi mặc dù đã biết tôi phải lòng Arumi-san.

Nhưng khi chúng tôi sống chung với nhau lâu hơn, tôi nhận ra——

Hai người họ không nhận ra cảm xúc của tôi chút nào. Họ thật chậm hiểu đến nỗi kinh ngạc, mà đấy gần như là điểm chung duy nhất giữa họ.

Trèo lại lên giường, tôi lấy điện thoại di động ra hòng xóa đi sự u sầu lẩn quẩn trong mình.

Thứ tôi đang nhìn chăm chú là số của Shinonome, vừa mới được lưu vào điện thoại tôi cách đây không lâu lắm.

“Dù sao chăng nữa…… sao chúng ta không trao đổi số điện thoại và địa chỉ mail?”

Tôi làm theo lời đề nghị của cô ấy. Tuy vậy, trong một tình huống như thế, đáng lẽ tôi phải ý thức hơn, để thay vào đó, là người mở lời xin số điện thoại và địa chỉ mail của cô ấy chứ nhỉ?

Nếu chúng tôi thực sự hẹn hò, có khi tôi đã không ngần ngại gì rồi.

Nhưng buồn thay, chỉ là ‘nếu’.

Rốt cuộc, nhiệm vụ của tôi là ‘hỗ trợ Shinonome trong tìm kiếm tư liệu’. Kết quả là, tôi phải đồng ý làm bạn trai hờ của cô ấy và thực hiện những điều mà tình nhân sẽ làm. Hơn nữa, tôi tuyệt nhiên không biết ‘bắt chước một cặp đôi’ là cái gì nữa.

“Mình không hiểu chút nào……”

Tôi vô thức càu nhàu.

Tôi cứ nhai đi nhai lại chủ đề đó. Không phải công việc của biên tập viên là trợ giúp tác giả trong nghiên cứu của họ sao? Anh Aikawa bảnh bao đó cũng không hơn 20 là mấy, nên anh ta cũng không phải là không thích hợp để giả làm bạn trai cô ấy nếu anh ta muốn. Mà vì anh ta còn giàu hơn tôi, có lẽ anh ta đã từng hẹn hò với một hay hai cô gái trước đây.

Tôi làm gì có kinh nghiệm như thế.

Shinonome có nói đến rằng cô ấy chưa từng yêu bao giờ. Tôi cũng nào khác biệt lắm đâu.

Tình đầu của tôi là Arumi-san, một tình yêu không bao giờ kết quả. Khỏi cần nói, kinh nghiệm khi đến mức hẹn hò là số 0 tròn trĩnh đối với tôi.

Tôi lắc đầu khi nhận ra suy nghĩ của mình đang đua ào ào đến một hướng khá nguy hiểm.

Tôi đang luôn cố hết sức hết mình để không nghĩ vẩn vơ quá nhiều, nhưng thực sự tôi rất nản vì chị ấy luôn có mặt trong nhà. Chị lại còn là người ngốc nghếch, càng khiến sự việc tồi tệ thêm. Tôi không phải là người bạn có thể gọi là ngây thơ, nhưng tuy vậy, điều đó khiến tôi thật ức chế.

Ấy thế mà, sự bất tiện đã có thể tệ hơn bây giờ.

Tuy có hơi khiếm nhã với Shinonome, nhưng tôi đã quyết định nhắn tin cho cô ấy để lôi tâm trí tôi khỏi vấn đề. Chẳng mấy chốc mà tôi bối rối không biết nên viết gì.

『Có vẻ mọi việc biến chuyển khá bất ngờ, nhưng tôi sẽ làm hết sức để giúp cậu.』

Đó là tin nhắn tôi đã đúc kết sau chừng ấy ngần ngừ, nhưng nó chỉ để gỡ rối khỏi cho tôi đi lạc xa hơn nữa.

“Chúc ngủ ngon.”

Và thế là tôi thêm vào câu ấy.

Lúc đó tôi nhớ ra chữ ký của Shinonome, nên tôi bước đến phòng của Keisuke để trả lại quyển tạp chí cho ảnh.

Không có ai trong phòng. Keisuke chắc là đang tắm hoặc làm gì khác. Tôi đặt quyển tạp chí lên chồng sách nó vốn thuộc về. Khi trở lại phòng thì tôi nhận được tin nhắn của Shinonome.

『Cảm ơn cậu. Chúc ngủ ngon.』

Một tin nhắn không ảnh dễ thương, không biểu tượng mặt cười, không gì hơn cả. Quả thật đúng là rất Shinonome. Những tin nhắn của Arumi-san, hay đôi khi của mẹ tôi——tất cả chúng đều có mấy cái mặt cười.

Tuy nhiên, tôi nên làm thế quái nào để giúp Shinonome với cái kiểu người của cô ấy đây?

Chữ ký tôi đã xin cô ấy trong một thoáng xốc nổi đã dẫn đến một kết quả khá thú vị.

Tôi tắt điện thoại, đứng dậy và vươn vai.

Rồi tôi mở cửa sổ phòng. Khi làn da chạm vào hơi ẩm của không khí mùa mưa dầm, tôi hít một hơi sâu vào.

Keisuke nên cai thuốc lá. Không đùa được.

Lúc tôi bước vào phòng ảnh, hít thở là chuyện khó khăn đến tột cùng.

Tôi cảm thấy đã khá hơn nhiều sau vài hơi sâu nên đóng cửa sổ lại.

Bấy giờ, tiếng Arumi-san vọng qua cửa gọi tôi đi tắm, khiến tâm trạng tôi lại chìm vào nỗi phiền muộn lần nữa.

Chắc hẳn chị ấy sẽ ở lại đêm hôm nay. Thường là thế vào ngày nghỉ cuối tuần.

Và rồi chị ấy sẽ lại xuất hiện trước mặt tôi trong bộ dạng không phòng bị sau khi tắm.

Haiii, chị ấy còn ngốc đến mức nào đây.

Trong khi nhanh nhẹn bước tới phòng tắm, tôi đột nhiên tưởng tượng ra cảnh Shinonome tắm. Một nụ cười gượng nở trên môi tôi. Tôi thấy nó thật sự quái đản khi nghĩ những điều như thế vào lúc này, nhưng Shinonome trong hình dung của tôi trông đẹp tuyệt tuyệt vời.

Làn da cô ấy mượt như của em bé vậy——nhưng dĩ nhiên, tôi đã bao giờ nhìn thấy đâu. Rõ ràng là không.


Chương 4[]

Khi cô tỉnh lại, ngôi nhà bạc đang bay lơ lửng trên không với những âm thanh khổng lồ cứ ầm ầm không ngớt.

Romiemarigana sợ hãi hét toáng lên vài lần, nhưng chàng trai kia xoa dịu cô. Mặc cho rào cản ngôn ngữ, Romiemarigana vẫn biết anh ta đang cố trấn an cô.

Romiemarigana nghĩ với mình: Quả là một người khó hiểu.

Nhưng Romiemarigana lại thấy bình tâm khi nghe giọng nói anh ta.

Rồi ngay sau đó, Romiemarigana rời khỏi Grando, hành tinh nơi cô được sinh ra và lớn lên.

Sẽ rất lâu trước khi cô biết đến cái tên của hành tinh cô (và cả những nhận thức về chính hành tinh đấy).

Khi cô vẫn còn nhìn chăm chú vào biển cả đen đặc bên kia cửa kính của ngôi nhà bạc,

Đây có thể là lý do cô được sinh ra trên thế giới này.

Không chỉ để ăn hay sinh tồn, nhưng cho ‘một điều nào đó’ đang say giấc nồng trong lòng biển đen kia.

Còn cả chàng trai kì lạ đã cố gắng làm cô bình tĩnh nữa.

Một hy vọng phi thường nhẹ nhàng vây lấy trái tim cô, át đi nỗi băn khoăn cô mang trong mình.


Nishizono Yūko

«Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana»


***


Mỗi thứ Tư và Sáu.

Shinonome và tôi sẽ về nhà khi đã xong ca trực ở quầy. Cũng có đôi khi chúng tôi đi thẳng đến nhà ga rồi chia tay, nhưng thường thường chúng tôi lại đi đường vòng và ghé quán cà phê——nơi chúng tôi nói chuyện về ‘cuộc hẹn hò’ của hai đứa.

“Với cái kiểu hiện tại này, thật sự có thể nói chúng ta đang hẹn hò không?”

Một ngày kia, tôi nói thế trong khi khuấy khuấy tách cà phê gần cạn. Vì đang mải đọc sách của mình, phản ứng của Shinonome chỉ là khẽ ngước mắc lên.

“…… Gì cơ?”

“Thỉnh thoảng ghé quán cà phê cũng gọi là thu thập tư liệu à?”

Pa, Shinonome đóng sách lại. Ngay cả chúng tôi có đang đi uống cà phê thì Shinonome vẫn cứ đọc sách, nên tất cả những gì tôi có thể làm là quan sát cô khi cô ấy đọc và đôi khi nói lên suy nghĩ mình. Thế thì gần như chẳng khác gì những gì tôi làm để giết thì giờ ở quầy thư viện cả.

Nếu bạn tìm kiếm bất cứ thay đổi bên ngoài nào về điều tôi đã nói, thì đó sẽ là tôi có nhắn tin qua lại với Shinonome ở nhà. Ấy vậy mà, nội dung thì còn không chứa tới một chút yêu đương——chỉ là những thứ tôi không có vẫn sống khỏe.

“Thế chúng ta nên làm gì đây?”

Trong khi nhìn Shinonome đang nghiêng đầu hỏi nhỏ, tôi nhét một viên đá cục vào miệng rồi nhai nát nó ra.

“Dù vậy, tớ thật sự cũng chẳng biết làm sao trả lời câu hỏi của cậu……”

“Quan điểm về ‘hẹn hò’ của cậu là gì, Minami-kun?”

“Tớ cũng không chắc mấy mình có câu trả lời về điều đó……”

Không đời nào tôi có thể trả lời mấy chuyện thuộc về nhận thức, quan điểm như vậy. Tôi chỉ đang nói ra câu hỏi mập mờ trong tâm trí mình.

“Để xem nào, một cặp đôi bình thường chắc hẳn sẽ không giống chúng ta.”

“Một cặp bình thường sẽ thế nào?”

“Uhm……”

Không lẽ tớ phải nói từng chữ ra sao——tôi tự hỏi. Nhưng trái lại, Shinonome không phải là người bạn có thể gọi là bình thường. Một người bình thường chắc chắn sẽ không yêu cầu giả là một cặp đôi chỉ để tìm kiếm tư liệu đâu.

Vì thế, cái thân không may này của tôi không còn lựa chọn nào khác ngoài nói.

“Ví dụ như…… một cặp sẽ đi xem phim cùng nhau, hay hẹn hò vào các ngày nghỉ cuối tuần – những việc thế chăng? Tớ không chắc lắm đâu.”

Tôi liệt kê ra những gì tôi nhớ bâng quơ trong đâu. Shinonome lại nghiêng đầu lần nữa, như thể để suy nghĩ điều gì. Rồi sao?

“Ta cũng làm thế đi.”

Cô ấy nói.

“Như đi hẹn hò vào ngày nghỉ cuối tuần?”

Tôi tìm kiếm sự xác nhận từ cô ấy. Và Shinonome gật đầu.

“Ngày mai cậu có rảnh không, Minami-kun?”

“Ngày mai?”

Khá là bất ngờ đấy, nhưng không phải là tôi đã lên sẵn kế hoạch gì. Tôi luôn dành gần hết hai ngày cuối tuần để vật vờ quanh nhà.

“Tớ không bận gì cả.”

“Thế ngày mai chúng ta có thể gặp nhau không?”

“Ch-chắc rồi…… Ở đâu đây?”

“Nơi nào sẽ hợp?”

Cô ấy thảy quả bóng câu hỏi qua, nhưng dù sao tôi cũng trả lời.

“Như xem phim hoặc kiểu thế……”

Tôi không khát khao xem phim gì cho lắm, nhưng đó lại là điều duy nhất tôi có thể nghĩ tới lúc này.

“Được rồi.”

Và rồi, Shinonome quay lại với cuốn sách lần nữa, có lẽ chấm một dấu chấm hết cho cuộc nói chuyện ngắn ngủi giữa chúng tôi. Tôi đành buông một tiếng thở dài nhè nhẹ thương thân mình.

Thực tình mà nói, bản thân tôi cũng không quá chắc chắn về chuyện đó.

Nếu người đề nghị xem phim là Shinonome, tôi đã hớn hở đi cùng cô ấy vì giờ là tôi là ‘bạn trai’ cô ấy mà; nếu tôi là người muốn đi, tôi đã phải đưa ra gợi ý ngay từ khi bắt đầu. Rất ngạc nhiên khi đoạn đối thoại giữa chúng tôi kết thúc theo cách đấy.

Hẹn hò giống vậy sao?

Tôi chưa bao giờ hẹn hò với một cô gái trước đây, nên bản thân tôi không chắc lắm.

Nhưng dựa trên cảm tưởng của tôi, không phải có cách khác hạnh phúc và ngây ngất hơn sao? Nếu không thì làm một ‘cặp đôi’ khá vô nghĩa.

Tuy vậy nghĩ lại, rốt cuộc Shinonome và tôi trở thành một ‘cặp’ chỉ bởi vài hoàn cảnh đặc biệt thôi. Tôi có thể làm gì được nhiều hơn chứ.

Dù chúng tôi đã là một ‘đôi’ cũng không có nghĩa có tình yêu trong đó.

Tất cả là để Shinonome có thể tích lũy kinh nghiệm cho tiểu thuyết của cô ấy. Không có niềm vui nào khi chúng tôi thành đôi cả.

Tôi nhét thêm một viên nước đá khác vào hàm răng đang nhai rệu rạo trong khi suy nghĩ những điều như thế. Shinonome thì vẫn đang lặng lẽ đọc sách.

Mà nói chung, cô ấy nghĩ gì về tôi nhỉ?

Tôi không tin là cô ấy ghét tôi, vì nếu không thì chúng tôi đâu thể được thế này.

Nhưng tôi cũng không nghĩ cô ấy thích tôi.

Tôi cứ thắc mắc với bản thân trong khi thơ thẩn nhìn Shinonome.

Vậy thì cảm xúc của tôi đối với cô ấy thế nào?

Tôi cũng không chắc chắn về điều đó.

Tôi không ghét cô ấy. Tôi thấy cô ấy ‘thú vị’ nhờ lần gặp mặt đó, và cảm giác đấy vẫn chưa phai.

Nhưng tôi không chắc đó có là tình yêu hay không.

Quả thật Shinonome đã nói ‘chưa từng yêu ai trước đây’.

Tuy nhiên tôi thì không vậy. Tôi đã yêu Arumi-san, nên tôi đã trải qua những xúc cảm điên cuồng khi phải lòng ai khác.

Nói cách khác, cảm giác của tôi đối với Shinonome còn lâu mới giống những gì tôi đã dành cho Arumi-san.

Trong khi tôi yên lặng trầm tư, Shinonome khe khẽ nhảy mũi. Nó nghe giống như tiếng kêu của những con vật tí hon như chuột hamster hay nhím, làm tôi thấy điều đó thật dễ thương. Theo phản xạ, tôi bật cười.

Shinonome để ý thấy. Đỏ mặt, cô ấy chăm chú nhìn tôi.

“Sao cậu lại cười?”

“Đâu, có gì đâu.”

Tôi thậm chí đã nghĩ Shinonome thật ra rất đáng yêu, nhưng đời nào tôi lại nói với cô ấy suy nghĩ của mình. Hơn nữa, tôi và Shinonome không phải là một ‘đôi thật. Thế nên tôi cũng chẳng cần phải vắt óc đoán mò xem chúng tôi nghĩ về nhau thế nào.

Shinonome ngẩng đầu nhìn lên chiếc đồng hồ treo trong quán cà phê. Những cây kim của nó nhắc chúng tôi đã đến lúc về nhà.

“Đến lúc chúng ta đi rồi.”

Tôi gật đầu và cầm hóa đơn lên.

“Để tớ trả.”

Tôi lờ đi yêu cầu của Shinonome mà bước thẳng tới người thu ngân. Shinonome đuổi theo tôi vì muốn thanh toán hóa đơn, nhưng tôi quay qua và nói với cô ấy,

“Thông thường, con gái không trả tiền cho cái này đâu.”

Tôi đã đi uống cà phê với Shinonome nhiều lần, và cô ấy luôn trả thay tôi. Tôi không thể phản kháng lại gì nhiều vì tôi có mang theo nhiêu tiền đâu. Hơn nữa, Shinonome luôn gạt đi với lý do, “Tớ là người mời”.

Hết lần này tới lần khác, cô ấy luôn nhấn mạnh mình mới đúng là người trả, và tôi chỉ biết chấp nhận mà không mấy bận tâm.

Tuy nhiên, bởi cách mọi chuyện đang diễn ra, tôi bị nhiễm phức cảm tự ti mất rồi. Chắc hẳn cũng tốt nếu lâu lâu đãi cô ấy một bữa. Tôi quả là may mắn, khi đã xin Keisuke ít tiền lúc trước để mua chút nguyên liệu cho bữa tối.

“Vậy thì tớ cậu phần ai nấy trả nhé!”

Tôi từ chối tờ 1000 yên mà Shinonome cứ khăng khăng dúi vào tay tôi.

“Cậu đã luôn trả cho thức uống những hôm trước, nên cho phép tớ thanh toán chỉ lần này thôi. Rồi sau này, mạnh ai người đấy trả nhé, được không? Do đó, không ai trong chúng ta sẽ thấy áy náy đâu.”

“Ah, hmmm……”

Chúng tôi hoàn toàn im lặng trên đường đi tới nhà ga.

Sau đó, chúng tôi tạm biệt ở sân ga. Trong khi ngồi trên tàu, tôi nhận được một tin nhắn từ Shinonome.

『Cảm ơn cậu rất nhiều vì tách cà phê đãi.』

Thật là một tin nhắn quá nghi thức. Tôi không khỏi nhún vai.

Đấy là phép lịch sự của cô ấy, hay cô ấy chỉ là nhắn tin cho có lệ nhỉ——tôi không hề nhắn bất cứ thứ nào như thế cho cô ấy sau những lần cô ấy trả giúp phần uống của tôi, nên tôi vội hồi đáp cô ấy lại ngay.

『Tớ cũng cảm ơn cậu vì đã trả thức uống cho tớ. Thế kế hoạch ngày mai ra sao?』

『Tớ sẽ để cho Minami-kun quyết định. Cậu thấy được không?』

『Được. Tớ sẽ nhắn lại cho cậu.』

Chúng tôi quả là có một mối quan hệ kì lạ——tôi nghĩ thế trong đầu.


***


Khi đi bộ về nhà từ ga gần nhất, tôi đi vòng sang siêu thị để mua một ít đồ. Khi tôi trở về nhà, Arumi-san đã ở đó tôi chẳng biết tại sao. Hôm nay đáng lý là chị ấy không sang đây, chính vì thế mà ban đầu tôi định làm bữa tối.

Arumi-san đang đứng chào đón tôi ở lối vào, bật ra một câu hỏi cùng một nụ cười thật tươi trên mặt.

“Tối nay chúng ta sẽ có món gì vậy, Eita?”

“Thịt hầm…… nhưng mà tại sao hôm nay chị ở đây, Arumi-san? Em nghe là chị sẽ không tới mà.”

Vẻ mặt Arumi-san hiện rõ mồn một chữ không vui khi nghe tôi nói thế.

“Có vấn đề gì sao? Em cứ như không vui khi có chị ở đây ấy.”

“Ý em không phải là thế.”

“Đúng là chị có việc, nhưng nó bị hủy rồi. Mà chị lại nghe Eita sẽ làm bữa tối nay, nên chị mong chờ lắm đó.”

“Oh, thế à……”

Những lúc thế này, tôi thật sự chẳng bận tâm lý do chị ấy là gì. Kiểu gì đi nữa Arumi-san cũng đã ở đây rồi.

“Em có cần giúp gì không?”

Arumi-san hỏi trong khi đi theo sau lưng tôi.

“Không hẳn.”

Tất cả những gì bạn phải làm để có một món hầm là xắt mọi nguyên liệu rồi đổ chúng vào một cái nồi. Chỉ chừng đó thì tôi không cần sự giúp đỡ.

“Chị sẽ làm cùng em trong khi em nấu thì sao?”

“Hmmm…… vậy thì phiền chị.”

Nên rốt cuộc là tôi và Arumi-san nấu ăn trong bếp. Tôi đã có thể khước từ đề nghị của chị ấy, nhưng trong đầu tôi không chỉ có mỗi món thịt hầm. Hơn nữa, chị ấy sẽ chẳng vui nếu tôi cứ nhất quyết làm một mình.

Khi chúng tôi nấu xong, Keisuke nhập bọn để dùng bữa. Mặc kệ sự yên lặng của Keisuke, Arumi-san luôn luôn nói với ảnh bất cứ khi nào có cơ hội giữa bữa cơm. Keisuke sẽ trả lời với kiểu “Hmmm” hay “Vậy à”, làm tôi liên tưởng rất nhiều tới cha tôi.

Cha tôi là một chuyên viên lành nghề nhưng cứng nhắc, trong khi mẹ tôi lại là một người hướng ngoại rất tốt bụng với hầu hết mọi người bà ấy gặp. Họ gặp nhau giữa những ngày còn Cao Trung. Ngay cả tôi là con của họ, tôi vẫn cảm thấy tính cách của họ quá khác biệt đến nỗi tôi không tìm được điểm nào chung giữa hai người họ cả.

Nhưng từ quan điểm của mẹ tôi (và đó cũng là điều bà ấy luôn có thể tuyên bố dõng dạc) là bà ấy yêu cha tôi rất sâu đậm. Y hệt như cách Arumi-san khi nói chuyện với Keisuke, mẹ tôi cũng xử sự như vậy với cha tôi.

“Món hầm ngon lắm đấy, Eita.”

Tôi giật mình tỉnh lại khi nghe câu đấy và nghiêng đầu.

“Thật sao? Nhưng đừng mong em lúc nào cũng nấu món đấy.”

“Huh, em nhận ra rồi à.”

Arumi-san cười khúc khích. Tôi không nghĩ là chị ấy có ý định vậy ban đầu. Tôi biết rất rõ chị ấy thích nấu ăn đến mức nào (dù phần lớn nguyên do có thể là vì lợi ích của Keisuke).

“Dù sao thì em cũng yêu món hầm của Arumi-san hơn.”

Nó thoát khỏi miệng tôi trước khi kịp nghĩ suy. Arumi-san tròn mắt nhìn tôi. Rồi nở một nụ cười rói trên mặt.

“Uwah, chị hạnh phúc lắm đó! Thật sự hạnh phúc!”

Trong khi la lên với dáng vẻ ngây thơ, Arumi-san nhìn qua Keisuke vài lần. Như thể chị ấy đang đợi Keisuke cũng nói lên suy nghĩ của ảnh.

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P113.png

Nhưng Keisuke chẳng nói gì, chỉ lẳng lặng liếc qua tôi rồi thôi.

Ngay khi tôi chuẩn bị dọn dẹp bàn sau bữa, Arumi-san dừng tôi lại.

“Được rồi em, cứ để bát đĩa cho chị! Em về phòng nghỉ đi, Eita!”

Nói rồi, chị ấy bắt đầu lau rửa đĩa trong khi ngâm nga một khúc nhạc. Dường như mấy lời lúc nãy của tôi khiến chị ấy thật sự rất hạnh phúc.

Vì chị ấy đã đề nghị, tôi đành chấp nhận rồi quay bước lên cầu thang. Tuy nhiên, tôi dừng bước lúc chợt nhận ra quá kì lạ khi tôi có thể nói những lời như thế với Arumi-san.

Tại sao mình đã nói vậy hoàn toàn thật lòng?

Không tính khoảng thời gian tôi còn mù mờ về mối quan hệ của Arumi-san với Keisuke, kể từ lúc tôi biết, tôi đã không bao giờ mở nửa lời với Arumi-san nếu có từ ‘yêu’. Ngay cả dù tôi không dứt khoát nói với Arumi-san rằng tôi yêu chị ấy, nhưng tôi vẫn thấy rất xấu hổ khi dùng từ đó trong lúc nói chuyện với chị.

Nhưng chỉ vài phút trước, tôi đã nói nó mà không mấy suy nghĩ. Một cách tự nhiên, không mảy may do dự.

Thế có nghĩa là vết thương của mình đang dần lành lại?

Thời gian có thể…… chữa lành mọi thứ à?

Tôi lắc cổ nghe răng rắc, rồi trở lại phòng mình. Ánh sáng nhấp nháy từ chiếc điện thoại trên bàn cho tôi biết mình có tin nhắn. Tôi lật mở cái nắp bật——là tin nhắn của Shinonome.

『Kế hoạch ngày mai thế nào?』

Nhờ ơn bữa tối mà tôi hoàn toàn quên khuấy mất. Tôi vội vã bật máy tính lên để kiểm qua những bộ phim đang công chiếu. Thao tác thì nhanh thôi, nhưng tôi không thể lựa ra phim nào hay cả. Tôi có thể lục qua các trang review để tham khảo, nhưng thế thì quá phiền phức. Hơn nữa, có lẽ còn làm Shinonome đợi lâu hơn nữa. Vì thế, tôi cần một biện pháp có thể cho tôi thông tin cần thiết nhanh hơn.

Tôi lưỡng lự một lát trước khi bước khỏi phòng.

Khi tôi vào phòng Keisuke, ảnh ngước mắt khỏi cuốn sách mà hướng về tôi. Rồi hỏi,

“Gì thế?”

Hiếm khi Keisuke không hút thuốc, nhưng dẫu sao đi nữa căn phòng cũng toàn mùi thuốc lá.

“Em muốn hỏi ý kiến của anh về vài điều.”

Lý do Keisuke ngẩng đầu lên hẳn là ảnh không bao giờ tưởng nổi tôi có thể hỏi những thứ như thế. Khi liên quan đến Arumi-san hay những chuyện khác, trong tôi luôn luôn có cảm giác thấp kém bất cứ khi nào đối mặt với Keisuke. Chính vì vậy mà tôi ít khi nhờ ảnh giúp đỡ.

Hẳn anh ấy đang thắc mắc tôi định làm gì tiếp theo sau vụ hy hữu tôi mượn sách của ảnh.

“Khá là ngạc nhiên đấy. Anh giúp gì được cho em đây?”

Keisuke đóng sách lại rồi đặt một điếu thuốc lên môi. Có lẽ ảnh nghĩ đây sẽ là một cuộc nói chuyện dài hơi.

“Không có gì quá quan trọng đâu, thật đấy……”

Keisuke châm điếu trong khi nhìn tôi gãi gãi đầu. Rồi ảnh phả một hơi dài, để lại làn khói như rắn trườn trên không khí.

“Thế là về gì nào?”

Có thể trông giống như ảnh đang hối thúc tôi nói những gì mình nghĩ, nhưng xét từ tính cách của Keisuke, hẳn đó không phải là điều trong đầu anh ấy. Mà hơn nữa, chính bản tính đó là một trong các lý do chính khiến tôi thấy rất khó khăn khi hỏi nhờ ảnh.

“Hiện giờ có phim nào hay hay đang chiếu trong rạp không?”

Tôi muốn xong chuyện cho nhanh, nên đáp lại ngay lập tức. Keisuke mặt ngạc nhiên nhìn tôi.

“…… Phim?”

“U-uhm……”

Ngay cả nếu anh ấy đang nghĩ tôi ngu ngốc nhường nào khi hỏi ảnh thứ như thế thì tôi cũng nào làm gì được.

“Em muốn coi phim sao?”

“Hmmm, ừ.”

Keisuke không chỉ là một con mọt sách, mà cũng đam mê phim không kém. Có một cái TV lớn đặt trong phòng anh ấy, đi cùng với một chồng đĩa DVD y như tủ sách của ảnh.

“Những phim đang chiếu rạp là……”

Trong khi lẩm bẩm ra chiều khó chịu, Keisuke bắt đầu thao tác trên màn hình PC. Anh ấy nói vài cái tiêu đề phim trong lướt qua màn hình, còn tôi hí hoáy ghi lại trong sổ.

“Được rồi. Cảm ơn anh.”

Ngay khi tôi sắp rời khỏi phòng, Keisuke dừng tôi lại.

“Có chuyện gì xảy ra với em à?”

Biết tính tôi thờ ơ thế nào với hầu hết mọi thứ xung quanh, chắc Keisuke có chút nghi ngờ tại sao mấy ngày gần đây tôi hay vào phòng ảnh cùng những câu hỏi kì quặc.

“Không, không có gì……”

“Vậy sao. Thôi được.”

Khi mở cửa ra, tôi bỗng muốn nói, “Đừng kể Arumi-san về chuyện này”. Tôi ngại sự quấy rầy hồ hởi và câu hỏi của chị ấy lúc trước, “Thế là em có bạn gái rồi phải không?”. Nếu chị ấy đánh hơi thấy mùi mờ ám từ việc đó, tôi sẽ phải đối mặt với hàng tá câu chất vấn không nương tình của chị.

“…… Chuyện gì thế?”

Đặt tay lên tay ghế, Keisuke lưỡng lự hỏi.

“Không, không có gì.”

Nói rồi, tôi rời phòng.

Ngay từ đầu, yêu cầu anh ấy giữ bí mật việc này là lạ rồi. Nếu tôi chọn nhầm, thay vì như kia, ảnh thực sự có thể sẽ tiết lộ cho Arumi-san. Với những việc thế này, nếu tôi yên lặng thì chắc Keisuke sẽ không kể với Arumi-san.

Về lại phòng, tôi tra trên Internet những bộ phim Keisuke đã đề nghị rồi chọn ra từ đống đó lựa chọn an toàn nhất. Sau khi kiểm qua lịch chiếu, tôi quyết định giờ khi nào Shinonome và tôi sẽ gặp.

Rồi tôi nhắn địa điểm và thời gian gặp qua cho Shinonome.

『Đã hiểu. Hẹn ngày mai. Chúc cậu ngủ ngon.』

Vẫn là kiểu đáp lạnh lùng mọi khi của cô ấy, nhưng trong tôi lại có cảm giác vừa hoàn thành một điều khá lớn lao. Tôi ngả người lên giường.

“Đây là…… hẹn hò ư?”

Tôi bất giác tự hỏi với bản thân. Tôi không thấy thật lắm bởi câu trả lời thường thường của Shinonome. Nhưng ngoài ra, xét theo những hoạt động chúng tôi sẽ làm ngày mai, rõ ràng đây là hẹn hò rồi.

Tôi ý thức chúng tôi thực sự không ‘cặp kè’ rõ như ban ngày, nhưng chỉ mỗi từ ‘hẹn hò’ cũng đủ làm tim tôi đập thình thịch.

Tôi bật dậy lập tức, mở tủ quần áo và suy nghĩ trang phục cho ngày mai.

Cha tôi và Keisuke không hứng thú chuyện rời nhà, nên chúng tôi hiếm khi đi dã ngoại cùng nhau như một gia đình. Vì thế mà tôi không quan tâm mấy đến ‘quần áo ngoài trời’. Dù vẫn chưa tới mức độ không có gì có thể mặc mỗi khi đi chơi, nhưng tôi vẫn phải cân nhắc rất lâu bộ nào hợp cho cuộc hẹn ngày mai.

Sau khi suy nghĩ nát óc, tôi quyết định dẹp hết mà chọn bất cứ cái gì vừa ý mình.

Có ai đó đang gõ cửa phòng. Khi tôi mở cửa, Arumi-san đang đứng đấy, chùi tay vào tạp dề mình.

“Eita, em muốn đi tắm chưa? Bây giờ không có ai trong phòng tắm đâu.”

Em thì sao cũng được, nhưng lúc đấy tôi chợt nhận ra tắm một chút trong đêm chuẩn bị cho cuộc hẹn thì thật tuyệt. Thường thì tôi ngủ nướng tới tận trưa vào các ngày thứ Bảy, nhưng sáng ngày mai tôi phải dậy sớm.

“Vậy em tắm trước.”

Gương mặt Arumi-san khẽ mỉm cười khi nghe tôi trả lời.

“Hmmm. Khăn vẫn đặt ở chỗ mọi khi nhé.”

“Vâng.”

Tôi quơ đại một bộ quần áo rồi tiến về phòng tắm. Bấy giờ, đột nhiên tôi thấy tâm trí mình hôm nay thật bình thản. Tôi đã tự nhiên được trước nụ cười của Arumi-san.

Trong quá khứ, nụ cười của chị ấy luôn khiến tôi đau đớn khôn xiết.


***


Tôi đến ga tàu 10 phút trước giờ hẹn.

Nói cho thật lòng, tôi chưa bao giờ đợi ai trong vài năm qua, nên việc chờ ai đó là một trải nghiệm khá bồn chồn với tôi. Hơn nữa, đây còn là một ‘cuộc hẹn hò’ càng khiến thần kinh tôi căng thẳng.

Tôi đứng trước cổng soát vé, trong một bộ trang phục bình thường hợp thời. Dù sao tôi cũng cảm thấy lạc lõng nơi đây. Những thanh niên thiếu nữ quanh tôi tất cả đều ăn vận thời trang——bạn có thể dễ dàng nói vài người trong số họ bỏ rất nhiều công sức suy nghĩ để chọn quần áo.

Lúc đấy, tôi thắc mắc về trang phục Shinonome sẽ diện.

Tôi đã một lần thấy Shinonome lúc bình thường. Đó là trong trang tạp chí in ảnh ‘Nishizono Yūko’——bức ảnh Shinonome đang mặc một bộ thường phục. Nếu tôi nhớ đúng, đó là một chiếc đầm trắng với vài đường diềm thêu đơn giản mà trang nhã, cùng với một chiếc áo len đan.

Đó là lý do khiến tôi nghĩ ‘Nishizono Yūko’ đấy là ‘ai đấy rất giống với Shinonome Yuuko’. Tôi chỉ luôn thấy Shinonome vận đồng phục, nên tôi không dám chắc nhà văn đó có đúng là cô ấy hay không.

Khi hướng mắt về những bậc thang dẫn lên sân ga đối diện cổng.tôi có thể thấy một đám đông đang lúc nhúc đi lên. Họ hẳn là những hành khách vừa xuống tàu đến từ ga của Shinonome. Tôi không rõ chính xác cô ấy ở đâu, nhưng từ một trong những câu bông đùa lúc trước của chúng tôi, tôi có biết trạm ga gần nhà cô ấy nhất.

Shinonome đang bước chậm rãi phía cuối đám đông, như thể đang cố tránh họ hoàn toàn. Quần áo của cô ấy là bản sao thật của thứ tôi đã thấy trên trang tạp chí, dù cô ấy có mang thêm một chiếc túi xách tay nhỏ trước ngực.

Shinonome khẽ cúi đầu chào khi thấy tôi. Tôi nghĩ cô ấy có chút quá cứng nhắc trước những ai đồng trang lứa.

Khi cuối cùng cũng bước qua cổng và đến bên tôi, Shinonome nghiêng đầu hỏi,

“…… Cậu có chờ lâu không?”

Tôi lắc đầu.

“Đâu có, không chút nào.”

“Đi nào”. Ngay sau đó, Shinonome và tôi bắt đầu đi.

“Cậu mặc giống như hồi chụp ảnh tạp chí đấy.”

Lúc nghe thấy, Shinonome đứng khựng lại mà nhìn xuống quần áo mình. Rồi cô nhìn lên tôi.

“Vậy là cậu có nhớ……”

“Uhm, vì đó là lần duy nhất tớ thấy Shinonome mặc thường phục.”

“Thật lòng, đây là bộ thường phục duy nhất tớ có……”

Shinonome bẽn lẽn nói khi cúi mặt xuống.

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P122.png

“Không cần phải xấu hổ đâu. Tớ cũng không khá gì hơn cậu.”

Thậm chí tôi biết con gái sở hữu hàng đống quần áo đến ngỡ ngàng thì cũng chỉ là chuyện bình thường. Cha tôi luôn cáu lên mỗi khi mẹ tôi lại mua thêm một bộ quần áo mới; bất cứ khi nào Arumi-san sang, tôi hiếm khi để ý những chuyện như “Oh, mình từng thấy chị ấy mặc thế lần trước”. Cũng có thể chị ấy mặc một bộ nào đó nhiều hơn một lần, nhưng không đủ thường xuyên để tôi nhận ra.

Vì thế, ít nhiều tôi cũng hiểu Shinonome có lẽ xấu hổ khi không có nhiều quần áo. Ai đó sẽ thấy lạ khi một cô gái có ít đồ như cô ấy.

Nhưng đó chẳng phải vấn đề to tát gì với tôi. Đúng hơn là, thậm chí tôi còn cảm thấy ‘rất Shinonome’.

Chúng tôi tiếp tục đi đến rạp chiếu phim.

“Ah, về bộ phim lát nữa chúng ta sẽ xem……”

Tôi nhận ra mình chưa kể với Shinonome về phim tôi chọn, nên tôi nói với cô ấy khi đang bước đi. Shinonome mỉm cười khi nghe thấy tiêu đề bộ phim.

“Thật ra tớ cũng muốn coi phim đấy.”

Nghe được câu đó của cô ấy cảm giác thật tuyệt.

“Dường như Shinonome cũng thích những phim sâu lắng nhỉ, nên tớ đã khó khăn lắm mới chọn ra phim nên coi.”

Hầu hết trong số phim Keisuke đề nghị đều mang nặng tính tài liệu. Ngay cả tôi có tra bản tóm tắt của chúng trên mạng, rốt cuộc tôi luôn nghĩ “Vậy nó đang nói cái quái gì thế?”. Tôi đắn đó không biết Shinonome có hài lòng với những loại phim như vậy không.

Tuy nhiên, tôi chóng để ý chúng tôi thật ra đang hẹn hò. Sắp xếp lại suy nghĩ và quyết định vì chúng tôi đang cặp hờ, tốt nhất là nên chọn giải pháp an toàn thay vì liều. Thể loại phim mà một cặp đôi bình thường sẽ chọn.

“Tớ cũng coi những phim kinh điển, cậu biết không?”

Shinonome nói. Nhưng vì cô ấy đề cập đến từ ‘cũng’, có nghĩa cô ấy có làm những chuyện thâm thúy.

“Thì, à ừ. Là hẹn hò mà, nên nó không phải vậy sao? Phim kinh điển phù hợp hơn, phải không?”

Giọng tôi cao lên một đến hay lần vì ngượng nghịu khi nói từ ‘hẹn hò’. Shinonome cũng như thế——cô ấy thoáng ngần ngại khi nghe tôi.

Tôi kho khan vài tiếng rồi im lặng chốc lát.

Khá là đau đây, trung thực mà nói.

Chúng tôi rốt cuộc rơi vào mối quan hệ này bằng thế cách quỷ quái nào vậy trời? Mọi việc đã bắt đầu thế nào? Là tôi sao? Từ khoảnh khắc tôi xin cô ấy chữ ký? Hình như đó là câu trả lời nếu mọi nút thắt đều được mở.

Chúng tôi bước đến rạp chiếu mà không ai nói thêm một từ nào.

Nhờ vào kế hoạch từ trước và bộ phim chúng tôi sắp coi không phải trong tuần đầu công chiếu, chúng tôi xoay xở tìm được giờ chiếu không quá xa lúc này. Mặc dầu tôi đề nghị trả hết, lời từ chối của Shinonome nghĩa là chúng tôi tự trả cho vé của mình.

“Ah, cậu muốn uống gì?”

Tôi hỏi Shinonome trước khi vào rạp. Shinonome nghiêng đầu rồi trả lời.

“Gì cũng được…… Cậu thì sao, Minami-kun?”

Tôi lắc đầu.

“Tớ cũng vậy, sao cũng được hết.”

“Chúng ta chẳng chọn được gì, tốt nhất là bỏ đi.”

“Ừ.”

Cả hai chúng tôi vào rạp. Tuy không tới nỗi chỉ có mỗi chúng tôi ở đấy, nhưng cả rạp cũng chỉ lưa thưa lớt thớt. Đó là lý do chúng tôi tìm được một cặp vé ghế giữa.

Sau vài đoạn trailer, cuối cùng đã tới lúc màn chính.

Đó là một bộ phim nước ngoài có phụ đề, tôi buộc phải căng hết mắt lên màn ảnh vì sợ rằng mình sẽ bỏ sót nội dung. Đặc biệt là vào khởi đầu bởi một lượng lớn đoạn hội thoại, nên tôi chẳng có cơ hội đảo mắt đi chỗ khác.

Khi chúng tôi đã đến phần hành động trong phim, tôi có hơi khó chịu vì phải giữ một thế quá lâu. Tôi tựa lưng vào ghế và đẩy xuống một chút, cố gắng tạo càng ít tiếng ồn càng tốt.

Đó là khi Shinonome lọt vào mắt của tôi.

Dù chúng tôi luôn ngồi cạnh nhau một lúc lâu rồi, đấy mới là lần đầu tiên tôi nhìn thấy Shinonome thật kỹ.

Chúng tôi quá gần nhau.

Đúng là chúng tôi có ngồi cạnh nhau trong ca trực ở thư viện và khi chúng tôi thường ghé quán cà phê——ấy vậy mà, đây là khoảng cách sát nhất tôi từng có với Shinonome.

Shinonome đang chăm chú vào bộ phim với tất cả sự nghiêm túc (dù tôi không chắc mấy đó có phải là từ thích hợp hay không). Gương mặt vô cảm của cô ấy không khác gì mọi khi, nhưng lần này là lần đầu tiên tôi thấy Shinonome chăm chú vào một thứ ngoài sách.

Và quá ngẫu nhiên khi phim chuyển đến cảnh lãng mạn đầy khêu gợi——như thể có ai đó cố tình chuyển sang vậy. Cặp đôi ngoại quốc kia bắt đầu hôn nhau say đắm khi họ sắp bị miễn cưỡng chia ly. Tôi hoàn toàn không chuẩn bị cho tình huống đó, nhưng Shinonome vẫn sốt sắng theo dõi diễn biến của bộ phim.

Keisuke khốn kiếp——tôi rủa thầm. Tôi đã có thể tránh mọi phim có mấy cảnh thế này nếu có thể, nhưng là lỗi của tôi khi ngay từ đầu không nói ảnh về tiêu chuẩn của tôi.

Hành động của tôi lúc này thật đáng nghi. Đấy cũng là lúc Shinonome quay sang tôi, nghiêng đầu hoang mang. Rồi cô ấy đưa mặt lại sát mặt tôi.

“Có gì không ổn sao?”

“Không…… không có gì.”

Tôi trả lời, nhưng Shinonome tiếp tục nhìn tôi với gương mặt bối rối. May mắn thay, những diễn viên giờ đang trò chuyện; cảnh khiêu gợi đã kết thúc. Shinonome quay lại với màn ảnh. Về phần tôi, tôi cũng tập trung vào bộ phim như thể chưa có gì diễn ra.

Nhưng trái tim tôi vẫn còn bấn loạn.

…… Điều này rất khó hiểu.

Lý do là vì tôi đã bất chợt nhận ra——

Shinonome dễ thương không ngờ đến nhường nào.

Ban đầu cô ấy đã xinh sẵn rồi; đường nét khuôn mặt không tì vết. Tôi từng nghĩ cô ấy ‘dễ thương’ vài lần, nhưng cảm giác đó là trông giống như dành cho thú cưng hơn.

Thế nhưng, cái ‘dễ thương’ này rõ ràng khác hẳn.

Có lẽ là vì mặt Shinonome đã gần mặt tôi thế nào; hoặc có khi là vì rạp quá tối; hoặc cũng có thể là do cảnh khêu gợi của cặp diễn viên ngoại quốc kia.

Có liên quan tới hay không, cũng không thể thay đổi sự thật tôi đã rung động khắp mình mẩy bởi những cảm giác trong người.

Ngay cả khi phim đã hết, tôi vẫn không thể lấy lại bình tĩnh.

Sau bộ phim, chúng tôi đi uống cà phê và tán gẫu. Rồi sau đó chia tay ra về.

“Hôm nay tớ thực sự đã rất vui, nên cảm ơn cậu. Thế hẹn gặp lại lần sau.”

Đó là những gì Shinonome nói khi rời đi.

Vẫn luôn là gương mặt vô cảm của cô ấy, vì thế tôi không tài nào đoán nổi liệu cô ấy có thành thực hay không. Nhưng với những lời ấy, tôi đoán sự lo lắng của tôi cũng đáng.

Vì lý do nào đó ai hay, tôi mệt mỏi kinh khủng khi lên tàu về nhà. Lúc đấy tôi nhớ lại câu ‘Hẹn gặp lại lần sau’ Shinonome đã nói, khiến tôi đoán mọi chuyện sẽ không kết thúc chỉ với mỗi một cuộc hẹn này đâu. Trái lại, mối quan hệ của chúng tôi chẳng có vẻ gì sẽ sụp đổ khi ngày hết.

Nếu là thế, mối quan hệ này sẽ kéo dài bao lâu?

“Vậy chính xác quan hệ chúng ta bây giờ là gì?”

Tâm trí không nghĩ ra được câu trả lời nào, tôi chỉ có thể để cho cảm giác băn khoăn bám lấy mình.


Chương 5[]

Tên người đàn ông là Eason.

Ban đầu, Romiemarigana không thể hiểu nổi một từ nào anh ta nói. Cô chỉ biết được tên anh ta sau khi anh chỉ vào chính mình và lặp đi lặp lại “Eason” một cách chậm rãi.

Sau khi nhận thấy cô đã hiểu được ý định của mình, anh chỉ ngón tay vào cô.

“Romiemarigana”, cô đáp lại.

Trong ngôn ngữ dân tộc cô, ‘romie’ nghĩa là đẹp, còn ‘marigana’ là rừng. Theo ý cô hiểu, mẹ cô đã sinh cô ở giữa rừng rậm trong khi đang vào mùa đẹp nhất, và từ đó có tên cô.

Cô hy vọng Eason có thể hiểu câu chuyện này đằng sau tên cô.

Tuy nhiên, cô không thể truyền tải thông điệp đến Eason mặc cho đã cố hết sức diễn tả nó trong ngôn ngữ của mình, vì thế điều đó làm cô rất chán nản.


Nishizono Yūko

«Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana»


***


Đã một tuần kể từ cuộc hẹn hò của tôi với Shinonome. Khi tôi về đến nhà từ trường, lập tức tôi được chào đón bởi những tiếng bước chân náo động khi Arumi-san ra cửa đón tôi. Trông chị ấy có vẻ bận rộn hơn bình thường——tôi nghĩ thế trong đầu đang khi tháo giày. Arumi-san chợt thét lên thích thú.

“Eita! Em có bạn gái rồi, đúng không!?”

Chị ấy nói thế trong khi tôi đang hít vào, làm tôi ho sặc sụa.

“Cái gì? Sao chị lại đột nhiên hỏi chuyện đó?”

Tôi lảng mặt đi mà hỏi. Arumi-san đang nghía tôi một cách nghi ngờ, hai tay chị bắt chéo trước ngực còn má thì phồng lên. Dễ thấy chị ấy đang thất vọng.

“Chị nghe Keisuke nói thế.”

“Eh?”

“Em đã hỏi ảnh về phim mà, phải không?”

Gã đần trời đánh kia——tôi nguyền rủa trong tâm. Tôi không bao giờ tưởng nổi anh ấy sẽ tiết lộ với Arumi-san…… Không phải là tôi đòi ảnh giữ bí mật, nhưng tôi cũng không bao giờ nghĩ tới chuyện ảnh có thể kể với chị ấy.

“Ah, có gì đâu. Lúc đó em đang thèm phim thôi mà……”

Ánh mắt soi mói của Arumi vẫn không chịu buông tha tôi.

“…… Một mình à?”

“Hmmm, ừ.”

“Em nói dối!”

Chị ấy vặn lại ngay tức khắc.

“Chị sẽ không bao giờ tin Eita, một người chưa từng coi một cái DVD trước đây, có thể đến rạp chiếu phim một mình. Thôi nào, khai ra đi. Em đi với ai? Nói cho onee-chan coi!”

Cảm giác Arumi-san cứ như một bà cụ non đang ráo riết theo đuổi mục tiêu hay đại loại thế. Tôi buông một tiếng thở dài bực tức.

“Coi phim một mình thì có gì lạ chứ? Thỉnh thoảnh sẽ có lúc chị cảm thấy muốn làm thế thôi……”

Tôi từ bỏ nỗ lực giải thích. Nếu cô ấy là bạn gái thực sự của tôi thì đã dễ giải thích hơn rồi, đằng này quan hệ giữa tôi và Shinonome lại khá phức tạp. Mà tôi cũng chẳng hứng thú gì với tràng nói luôn miệng liên tu bất tận của Arumi-san cả.

Tôi xếp giày lại ngay ngắn rồi lách qua Arumi-san như thể cho chị ấy ra rìa vây. Thế nhưng, Arumi-san lại bấu lấy lưng tôi như con cún con.

“Eh…… Tại sao em lại cố giấu nó vậy?”

“Hở, em giấu gì đâu?”

“Nhưng em đang có tình cảm với ai đấy, đúng chứ?”

Arumi-san hỏi khi đi ra trước mặt tôi, nghiêng đầu và mỉm cười.

“Không.”

Đôi vai Arumi-san chán nản rủ về phía trước.

“Chán thế……”

Tôi định bắt bẻ lại: không phải em có mặt trên đời này chỉ để mua vui cho chị đâu. Nhưng thay vì thể hiện sự bất mãn của mình, tốt hơn hết là giữ nó lại.

“Dù sao, Eita, nhớ giới thiệu bạn gái của em cho chị nếu em có đó nghe.”

Tôi buông vai ra chiều bực dọc trước một Arumi-san dai như đỉa.

“Ừ, nếu em có.”

“Ehehe. Vậy nhé!”

Ngay sau đó, Arumi-san chạy tọt vào bếp. Thật là một bà chị ngốc ơi là ngốc. Haaah, xét theo việc chị ấy không bao giờ nhận ra cảm xúc của tôi cho chị ấy, đấy cũng là điều dễ hiểu.

Tôi lê bước về phòng với những suy nghĩ kia trong đầu.

Điện thoại tôi rung lên khi tôi vừa cởi bỏ bộ đồng phục. Có vẻ là tin nhắn của Shinonome. Không có ‘cuộc hẹn hò’ nào khác kể từ ngày đó. Hơn nữa, cách chúng tôi giao tiếp trên trường cũng không thay đổi chút nào. Tôi đoán thay đổi duy nhất, dù nhỏ thôi, là Shinonome bắt đầu nhắn tin cho tôi thường xuyên hơn. Khi chúng tôi mới khởi đầu, Shinonome hầu như không nhắn gì cho tôi trừ khi trả lời tin của tôi.

『Cậu có muốn đi chơi đâu đó không?』

Một lời mời bất thường từ cô ấy. Dẫu lưỡng lự trong người, tôi đáp lại:

『Tất nhiên rồi.』

『Chủ Nhật tới cậu có rảnh không?』

『Không có vấn đề gì, nhưng ở đâu đây?』

『Tớ đang nghĩ đến một công viên giải trí……』

Tôi không thể không ngạc nhiên thốt lên ‘Ehh~’.

Công viên giải trí?

Đó quả thật là một địa điểm hàng đầu cho mấy đôi ‘hẹn hò’. Ấy vậy mà, tôi vẫn thấy có gì đó rất không ổn khi Shinonome là người đề nghị. Chỉ là vẫn còn rất xa so với những thứ ‘bình thường’ của Shinonome.

Tôi đang quá lười để bò khỏi chiếc giường nên tôi tìm thông tin về các công viên giải trí gần đây trên điện thoại luôn. Ngay khi tôi vừa kiếm được vài ứng cử viên thích hợp và đã sẵn sàng để gởi cho Shinonome.

『Tớ thích nơi có vòng đu quay hơn…… Minami-kun có tìm được không?』

Cái này càng lúc càng giống một cuộc hẹn hò hơn rồi đấy. Rắc rối quá.

Sau khi nghiền ngẫm vài lần, tôi chỉ thấy được một công viên giải trí gần đây có vòng đu quay. Kể cho Shinonome xong, cô ấy đáp, 『Được đấy』. Chuỗi tin nhắn của chúng tôi đến hồi kết ngay khi chúng tôi đã quyết định xong giờ và địa điểm gặp mặt.

Tôi vứt điện thoại ra sang bên rồi thẩn thờ một lúc.

Công viên giải trí. Vòng đu quay.

Arumi-san đã từng đưa tôi tới một công viên giải trí khi tôi còn nhỏ, mà ngẫu nhiên sao lần này cũng chính là nó. Ngày ấy tôi còn ngây thơ và dại khờ; chỉ là một thằng nhóc không nhận thấy quan hệ của chị ấy với Keisuke.

Thế mà, nơi đó lại thành ra công viên giải trí Shinonome muốn đến.

Tôi lắc cổ chán nản khi nghĩ về nó.

Tôi đã mong Shinonome sẽ nói vài điều kiểu “công viên giải trí rất chán”, nhưng tin nhắn tôi nhận lại là “Tớ rất thích đến một công viên giải trí”. Nội bản thân tin đó cũng đã đủ ngạc nhiên cho tôi rồi, nhưng chuyện cô ấy là người còn không biết đi đâu vào một ngày hẹn hò lại còn gây sốc hơn hết thảy.

Mà trái lại, cô ấy là Shinonome, nên có lẽ cô ấy đã dùng phương pháp nào đó để tìm kiếm thông tin hẹn hò là thế nào.

Arumi-san lên gọi tôi đi xuống ăn tối, nên tôi rời phòng.

Trong khi chúng tôi dùng bữa, Arumi-san vẫn nói đủ chuyện trên trời dưới đất với một Keisuke lẳng lặng như tờ mọi khi. Về phần Keisuke, anh ấy chỉ trả lời với những câu đã quá quen thuộc như “Huh” và “Hmmm”.

Khi quan sát họ giao tiếp, tôi nhận ra Shinonome có nét khá giống Keisuke.

Nói chung, Shinonome không phải là loại người tự mình bắt chuyện.

Nếu là vậy, có thể cứ tiếp tục nói chuyện với Shinonome như Arumi-san làm sẽ tốt hơn? Ngay cả nếu tôi có khi không thấy được bất cứ phản ứng đặc biệt nào từ cô ấy, chúng tôi hẳn vẫn có thể giữ được mối quan hệ kiểu như cặp trước mắt tôi nếu tôi cứ không ngớt bắt chuyện với Shinonome.

Dù sao chăng nữa, tôi đang mong đợi gì về quan hệ của tôi với Shinonome vậy nhỉ?

Chúng tôi chỉ là một cặp đôi hờ đến với nhau chỉ để Shinonome có thể thu thập tài liệu cho tác phẩm của cô ấy. Từ quan điểm của tôi, mối quan hệ của chúng tôi kéo dài bao lâu không quan trọng. Thực tế, tôi có thể rũ vai bỏ cái việc vụn vặt rắc rối này khỏi lưng nếu chúng tôi có thể kết thúc sự giả tạo đó một cách êm xuôi.

Vậy thế quái nào tại sao tôi lại đang cố kéo dài quan hệ của chúng tôi?

“Eita, có gì không ổn à?”

Arumi-san chăm chú nhìn mặt tôi khi nhận ra tôi đang lơ đễnh.

“Ah, đâu. Không có chuyện gì cả……”

Tôi vội vã trả lời và quay lại bữa ăn. Nhìn tôi đáng nghi thế, Arumi-san bật ra câu hỏi vừa đến trong đầu mình:

“Eita, em thích ai trên trường phải không?”

Suýt chút nữa là tôi phụt món súp miso ra khỏi mồm.

“Gì cơ? Sao chị lại hỏi đột ngột thế……”

“Không biết em có thể vui lòng nói cho chị nghe được không?”

Xin lỗi, em không muốn——tôi nghĩ với mình. Nhưng, tôi thở dài một hơi mà đáp.

“Em không có, nên chị đừng nói nhiều về chuyện ấy.”

“Đến cả một cũng không à? Hay là về người em có hứng thú đi? Onee-chan thực sự rất thích chuyện tình của em đấy, Eita.”

Trong một thoáng, bản tính tinh nghịch trong tôi bị cám dỗ muốn kể cho chị ấy về Shinonome. Tôi không biết Arumi-san sẽ phản ứng thế nào khi biết về cây bút trẻ cùng lớp với tôi, và chúng tôi đang giả vờ ‘hẹn hò’ thế nào để góp nhặt tư liệu cho tiểu thuyết của cô ấy.

Hẳn chị ấy sẽ không đồng tình và nói, “Đây thật là một quan hệ lạ lùng đó”.

Hay thậm chí chị ấy sẽ la lên hứng khởi?

Đằng nào tôi cũng loại bỏ ý tưởng đó.

“Em sẽ cho chị biết nếu có ai đó xuất hiện.”

Dường như chúng tôi đang đào sâu vào chủ đề này khá thường xuyên gần đây. Arumi-san thấy được thay đổi nào ở tôi chăng?

Phần nào đó, tôi cảm giác như thể tôi đã sống cùng với Arumi-san từ thật sự rất lâu rồi. So với Keisuke im lìm hoặc cha tôi, quả thật Arumi-san giống ‘gia đình’ đối với tôi nhiều hơn.

Sau khi xong bữa tối, tôi đến bên cạnh Arumi-san khi chị ấy rửa bát đĩa.

“Lâu lâu để em dọn rửa đi.”

Ban đầu thì Arumi-san khá đắn đo, nhưng rồi cuối cùng chị ấy cũng chấp nhận yêu cầu của tôi.

“Chắc rồi. Vậy chị nhờ cả vào em nhé.”

Tuy nhiên, từ chiếc ghế sô pha, Arumi-san vẫn để ý đến cái tôi lâu lâu nổi hứng bất tử này, như thể chị ấy không yên lòng với bất cứ ai khác ngoài mình trong việc lau rửa đĩa bát.

“Thật sự em không cần chị giúp sao?”

“Không có vấn đề gì đâu.”

“Eita, em đang giận à?”

“Không chút nào. Tại sao chị hỏi thế?”

“Gần đây, Eita trở nên thật dịu dàng đó.”

Tôi rửa xà bông nổi bong bóng trên bàn tay rồi quay mặt sang Arumi-san.

“…… Dịu dàng?”

“Em thường lạnh nhạt lắm…… nên chị thấy băn khoăn khi em như bây giờ.”

Tôi hiểu ý Arumi-san. Tôi đã từng cố hết sức lực để giữ khoảng cách với Arumi-san, đến nỗi Keisuke phải can thiệp.

Nhưng những lời của chị ấy khiến tôi nhận ra tôi những ngày gần đây không còn thế.

Hơn nữa, tôi sốt sắng trả lời lại chị ấy.

“Thật thế ư? Chị có chắc là mình không tưởng tượng chứ?”

Dù tôi biết rất rõ lý do đằng sau những thay đổi đó, nhưng nếu tôi giải thích mọi chuyện thì sẽ lộ ra tình yêu của tôi cho chị ấy mất. Tôi tiếp tục rửa đĩa sau mấy câu đáp qua loa trong khi Arumi-san vẫn tiếp tục quan sát trong lo lắng.


***


Chủ Nhật. Sau khi gặp nhau ở ga, hai chúng tôi đi tàu đến công viên giải trí.

Shinonome vẫn mặc bộ quần áo y như lần chúng tôi đi xem phim.

Cô ấy có nói là không có bất kì thường phục nào khác, nhưng tôi không nghĩ nó đúng theo nghĩa đen vậy. Trái lại, đối lập với suy nghĩ của tôi, thực tế có vẻ là vậy.

Chưa kể tới trang phục của tôi cũng không khác gì lần trước, nên tôi cũng chẳng có quyền gì để nói.

Chúng tôi ngồi cạnh nhau, vai sát vai, trên băng ghế, điểm đến là công viên giải trí. Chúng tôi thậm chí còn gần nhau hơn so với hồi ở rạp chiếu phim——

Không thể tránh được tiếp xúc da thịt dù tôi có cố gắng đến đâu đi nữa. Tôi có thể cảm nhận được hơi ấm của đùi Shinonome qua lớp quần jean tôi mặc, khiến tôi ngạc nhiên không ít. Có lẽ nó chỉ là định kiến của riêng tôi thôi, nhưng tôi nghĩ cơ thể Shinonome phải mát hơn nhiều.

“…… Tại sao cậu lại háo hức đi công viên giải trí vậy?”

Tôi khơi chuyện với Shinonome để quên đi sự ấm áp của cơ thể cô ấy. Shinonome chẳng nói chẳng rằng, chỉ lôi ra một quyển sách từ cái túi xách tay. Ban đầu tôi nghĩ cô ấy định phớt lờ câu hỏi của tôi mà chúi đầu vào đọc, nhưng thay vì vậy, cô lại cho tôi xem cuốn sách đó.

“Họ nói về nó trong sách.”

Cuốn sách ấy, không dính chút bụi nào, là một tiểu thuyết lãng mạn của một nhà văn nữ. Lý do tôi nhận ra được nó lập tức là vì tôi đã thấy Arumi-san đọc nó trước đây.

“…… Shinonome cũng đọc những thứ như thế này à?”

Tôi đang lẩm bẩm kiểu “Shinonome kết hợp cùng tiểu thuyết lãng mạn chẳng hợp chút nào”, nhưng Shinonome lại nhẹ nhàng lắc đầu.

“Tớ không đọc chúng nhiều, nhưng tớ nghĩ đó cũng là một cơ hội trải nghiệm…… nên tớ cũng thử.”

Nói cách khác, tất cả là để cho cô ấy ‘thu thập tư liệu’.

“Truyện có nói về một cảnh ở công viên giải trí, khiến tớ nhận ra mình chưa từng đi chơi ở đó trước đây.”

“Hmm.”

Đó là một câu trả lời có thể đoán được từ một người như Shinonome. Cô ấy không phải là kiểu người sẽ nghĩ “Sao không đến công viên chơi khi có bạn trai nhỉ”.

Nhưng tôi thật sự ngạc nhiên khi biết cô ấy chưa từng đến công viên giải trí lần nào.

Có thể hiểu được nếu cô ấy sinh ra ở vùng nông thôn ngoại ô vốn không có công viên giải trí, nhưng khu vực chúng tôi sống có vài cái gần gần. Âu cũng là bình thường khi cha mẹ mang con cái của mình đến ít nhất một trong vài chỗ đó khi chúng còn nhỏ. Điều này cũng đúng với gia đình tôi, mặc dù chúng tôi hiếm khi đi chơi cùng nhau.

“Thế cậu có từng đi chưa, Minami-kun?”

Tôi không chắc mình nên trả lời câu hỏi đột ngột của cô ấy thế nào đây.

“Uhm, gì cơ?”

“Cậu từng đến công viên giải trí chưa?”

“Hmmm, ừ rồi. Khi tớ còn là con nít.”

Cha mẹ tôi dẫn tôi đi khi tôi khoảng 5, 6 tuổi. Lần tiếp theo là khi tôi học cấp một, và lần đấy là Keisuke và Arumi-san dắt tôi tới đây.

“…… Cậu có thấy vui không?”

Tôi thấy khá băn khoăn bởi câu hỏi đấy của cô ấy.

“Uhm, tớ nghĩ là có lẽ……”

Nói cho hoàn toàn chân thật, tôi gần như không nhớ gì về lần đi chơi với cha mẹ. Nhưng nếu xét theo độ tuổi tôi bấy giờ, hẳn tôi đã thực sự hạnh phúc, đặc biệt là khi cha mẹ hầu như không dắt tôi đi dã ngoại.

Tuy nhiên, lý do khiến tôi nói lắp lại là vì ký ức kia của tôi.

Giờ nghĩ lại, nó thật ra là một cuộc hẹn hò của Keisuke và Arumi-san, còn tôi chỉ là kẻ thứ ba. Arumi-san, là một người quá tốt bụng, không hề tỏ ra chút bất mãn khi mẹ tôi nhờ chị trông coi tôi. Đó chính là lý do chị ấy mang theo tôi tới công viên giải trí.

Ngày ấy, tôi là tên siêu đại ngốc, không nhận ra được quan hệ giữa Keisuke và Arumi-san, nên tôi đã hồn nhiên tận hưởng mọi trò vui công viên. Tôi có khi còn nghĩ đấy là một cuộc hẹn giữa tôi và Arumi-san.

Đó là một ký ức tôi không thể diễn giải bằng từ ngữ được.

Phần nào đấy, tôi đang tuyệt vọng đào lên những kỷ niệm đau buồn trong mình. Chán nản lắm, thật đấy.

Để Shinonome không nhận ra những cảm xúc trong tôi, tôi quay khuôn mặt sững sờ của mình nhìn sang khung cảnh. Shinonome cũng làm y vậy.

Khi đến nơi, chúng tôi mua vé rồi đi vào.

Shinonome cứ khăng khăng trả mọi thứ, nhưng tôi từ chối lời đề nghị của cô ấy và tự trả phần phí vào cổng của mình.

Vì là ngày cuối tuần, công viên giải trí đầy ấp các gia đình và cặp đôi. Có chút không thoải mái khi tôi cũng là một phần trong nhóm đó.

Sau khi đi qua cửa soát vé, tôi nhìn vào Shinonome.

“Uhm…… Cậu nghĩ ra trò nào muốn chơi chưa?”

Shinonome từng có nói cô chưa từng đến công viên giải trí trước đây; hơn nữa, đúng ra tôi nên là người hướng dẫn và hộ tống cô ấy. Tuy nhiên, tôi cũng không phải là người hay đi tới đây, nên thay vào đó, tôi hy vọng mình sẽ đáp ứng bất cứ ước muốn nào của Shinonome.

Shinonome nghiêng đầu nói,

“Để tớ xem…… Cậu có gợi ý nào không?”

“Tàu lượn được không……”

“Thế chúng ta chơi trò đó nhé?”

“Được chứ.”

Sau khi cuộc trò chuyện chán chường kết thúc, chúng tôi bắt đầu đi tới một trong những trò nổi nhất của công viên——tàu lượn. Một hàng đợi dài dằng dặc kéo lê từ cửa ra vào. Bảng chỉ dẫn biết còn phải chờ khoảng 30 phút.

“Chúng ta nên làm gì đây……? Có nên chờ không?”

Cá nhân tôi, tôi không hứng thú với tàu lượn đến nỗi sẵn lòng chờ 30 phút. Tuy nhiên, Shinonome gật đầu, nên chúng tôi di chuyển đến cuối hàng.

Thời gian trôi qua, cả hai chúng tôi vẫn chìm trong yên lặng.

Tôi đang cố lôi ra một chủ đề nói chuyện, thì cũng là lúc tôi nhớ ra mình từng đến nơi này với Arumi-san một lần. Thế là tôi nói.

“Anh tớ có dẫn tớ tới đây một lần.”

Thật ra ký ức tôi chỉ xoay quanh Arumi-san, nhưng sẽ xót tận tim khi phải giải thích với Shinonome về chị ấy.

“Oh phải, cậu có nói lúc trước là cậu có anh trai.”

Bấy giờ, tôi nhận ra mình chưa nghe bất cứ điều gì về gia đình cô ấy.

“Cậu có anh chị em ruột gì không, Shinonome?”

Shinonome chỉ lắc đầu đáp lại.

“Uwah, tốt quá đấy. Tớ luôn luôn ghen tỵ với con một.”

Gương mặt Shinonome trở nên tò mò khi nghe câu bình luận của tôi.

“…… Tại sao lại thế?”

“Anh tớ gần như thông thạo mọi thứ, từ học hành đến thể thao. Anh ấy cũng không gây rắc rối gì lắm cho cha mẹ tụi tớ. Có một ông anh trai như thế ở cạnh, không thể tránh được sẽ bị so sánh theo cách này hay cách khác, phải không? Vì thế, thay vì là kẻ thua cuộc trong hai anh em, làm con một vẫn tốt hơn.”

Câu chữ một khi đã bắt đầu thì không thể ngừng lại, nhưng tôi đoán tôi đã luôn mong được giải tỏa toàn nỗi lòng về chuyện này với ai đó. Không đời nào tôi sẽ nói với Keisuke hay Arumi-san, với cha mẹ tôi thì lại càng không.

Tôi lại chẳng có người bạn nào đủ thân để thảo luận những chuyện như vậy.

Shinonome nhìn tôi chăm chăm, mắt cô ấy quét từ đầu đến chân tôi vài lần. Cứ như đó là một loại hành động tiềm thức cô ấy làm trong khi suy nghĩ điều gì để nói.

“Có vẻ với cậu thì hơi khó nghe…… nhưng tớ thật sự ghen tỵ với ai có anh chị em ruột.”

Giống như Shinonome vừa nói, đó cũng là điều hiển nhiên thôi——một câu trả lời mà hầu hết mọi người (dĩ nhiên là con một) sẽ nói. Đây là khi những ai có anh chị em ruột sẽ xen vào, “Ừ, tớ hiểu cậu mà”.

Tuy vậy, Shinonome lại nói tiếp:

“Có thể sẽ ấm ức khi bị so sánh với người khác, nhưng nếu cậu xét theo một góc độ khác, điều đó có nghĩa cậu có một thứ để làm thước đo, không phải vậy sao?”

Tôi không biết đáp lại sao. Shinonome đã trả lời một cách không thể ngờ tới và tiếp tục mà không đợi tôi.

“Hơn nữa, cậu không nghĩ rằng, một người chỉ có thể biết được mình đang ở đâu khi so sánh với ai khác sao? Dù cậu có ngang tài hay không thể biết vị trí mình là tốt hay xấu…… Tớ thật sự ghen việc cậu ít nhiều hình dung được tình thế hiện tại của mình. Nếu tớ không thể so sánh bản thân với người khác, tớ sẽ không bao giờ biết nên phải làm gì với bản thân.”

“Uhm……”

Cuối cùng, điều duy nhất tôi làm là buông một tiếng rên tịt. Dù Shinonome bắt đầu với câu “Có vẻ với cậu thì hơi khó nghe”, nhưng lý do đi kèm với câu trả lời của cô lại không hề vậy. Tôi khá chán nản bởi quan điểm của cô ấy, nên tôi kết lại đoạn nói chuyện bằng, “Ừ, quả thật cậu đúng”.

Câu “một người chỉ có thể biết được mình đang ở đâu” của Shinonome cảm giác y như điều bạn có thể sẽ nghe thấy từ một nhà văn. Chắc là thế. Tuy nhiên, ít nhiều gì thì Shinonome cũng nhận ra mình khác thường mức nào nếu cô ấy ghen tỵ với những thứ như vậy.

“Tớ xin lỗi vì nói vài điều kì quặc.”

Shinonome xin lỗi với một nụ cười. Hàng di chuyển, nên chúng tôi cũng đi theo.

“Dẫu sao cách Shinonome suy nghĩ cũng khá thú vị đấy.”

Tôi thì thầm khi bước tới. Shinonome nghiêng đầu đáp lại, như mọi khi.

“Thật vậy sao?”

“Ừ. Cảm giác rất giống như suy nghĩ của một nhà văn.”

Shinonome ngây ra nhìn tôi khi nghe những nghĩ suy chân thực từ đáy lòng tôi. Rồi cô cúi đầu.

“Thế à……”

Một tiếng lẩm bẩm yếu ớt. Tôi nghĩ cô ấy chỉ là xấu hổ thôi, nhưng tôi lại ngạc nhiên, Shinonome có vẻ có chút thất vọng. Tôi lo lắng trước những gì mình thấy.

Hàng lại tiến lên phía trước lần nữa khi chúng tôi đang nói chuyện. Cuối cùng cũng đến lượt chúng tôi. Không lâu sau khi Shinonome và tôi yên vị, một nhân viên lại gần mà hạ thanh ngang bạc xuống ngực chúng tôi. Đó chỉ là một thanh kim loại đơn giản thiết kế nhằm giữ an toàn cho người chơi. Khi xong việc đó, Shinonome đột nhiên bắt đầu dáo dác nhìn quanh.

“…… Có chuyện gì thế?”

Shinonome nhìn chằm chằm vào cái thanh trước ngực khi nghe tôi hỏi.

“Chỉ…… thế thôi sao?”

“Ừ.”

“Eh? Nhưng tớ coi trong ti vi, không phải có một cái chắn màu đen ấn lên vai sao——”

Tôi cũng đoán được đại để ý Shinonome muốn nói, nên tôi gật đầu và cắt lời cô ấy.

“Cũng có kiểu đó, nhưng tàu lượn này là kiểu đời cũ.”

Shinonome lưỡng lự khi nghe từ “cũ”.

“C-cũ……?”

“Ý tớ là, loại tàu này có từ hồi tớ còn đi nhà trẻ ấy.”

Nhìn vào cổ họng Shinonome, tôi có thể dễ dàng nói Shinonome vừa nuốt nhẹ.

Thấy rõ là cô ấy đang sợ. Tôi đã có thể trấn an cô ấy mọi thứ đều không sao cả, nhưng tôi quyết định không. Hẳn tôi sẽ không bao giờ có cơ hội chiêm ngưỡng gương mặt hãi hùng của Shinonome lần thứ hai.

Tiếng chuông vang lên, và con tàu bắt đầu nhích về phía trước.

Tôi có thể nghe thấy tiếng la thất thanh từ người phụ nữ trẻ tuổi đằng sau tôi. Nhìn qua Shinonome, mắt cô ấy nhắm tịt lại còn tay thì đang nắm lên thanh kim loại chặt hơn trước.

Tôi thấy cô ấy thật đáng thương, nên——

“Thư giãn đi. Cậu sẽ không rơi đâu.”

Tôi cố làm cô ấy bình tâm, nhưng Shinonome lắc đầu yêu yếu.

“Tớ sợ độ cao……”

Âm thanh ken két phát ra khi con tàu lượn leo lên những thanh sắt từ chỗ dốc. Chúng tôi sẽ chạm đến đỉnh sau vài giây nữa, rồi tiếp theo sẽ là một cú tăng tốc bởi trọng lực và tốc độ kinh ngạc của tàu lượn này sẽ giật rầm rầm đường ray không tiếc thương.

Liếc qua, tôi có thể thấy Shinonome đang nhìn qua tôi, nên tôi cũng quay đầu nhìn vào cô ấy.

“Minami-kun…… Xin lỗi, nhưng……”

“Huh? Sao thế?”

“Tớ có thể…… nắm tay cậu không?”

“Eh? Ah, ừ……”

Trước khi tôi thậm chí có thể nói hết câu, Shinonome đã nhanh gọn nắm lấy tay tôi. Lòng bàn tay cô ấy vừa lành lạnh lại vừa âm ẩm.

Khi con tàu lượn nhào xuống, Shinonome siết chặt lên bàn tay tôi. Tôi cũng nắm lại tay cô ấy ngay lập tức. Các hành khách xung quanh chúng tôi đều đang la hét inh ỏi vì phấn khích hay sợ hãi, nhưng Shinonome và tôi chẳng phát ra một tiếng động nào.

Bất cứ khi nào tàu bật lên bật xuống, Shinonome lại siết tay cô ấy như thể đang cố cột chúng lên tôi. Gần như tôi có cảm giác mình đang nắm trong tay một con vật cực bé con và mong manh đang run lên bần bật.

Mà dĩ nhiên, chẳng có con vật nào, đấy là bàn tay Shinonome.

Bàn tay của một cô gái bằng tuổi tôi. Khi nhận ra điều đó, tôi bắt đầu cảm thấy e ngại.

Ơn trời lòng bàn tay Shinonome ươn ướt——hẳn cô ấy sẽ không nhận ra bàn tay tôi cũng đang túa mồ hôi ra.

Tim tôi cũng đang đập loạn cả nhịp. Đấy không phải là vì mấy khúc cua ngoắc ngoéo của tàu lượn đâu, nhưng là vì nỗi căng thẳng khi nắm lấy bàn tay Shinonome.

Khi con tàu cuối cùng cũng về lại điểm xuất phát, các nhân viên đi đến mở thanh chắn an toàn ra. Các hành khách còn lại lần lượt rời khỏi chỗ một cách nhanh gọn, nhưng Shinonome vẫn sững ra một lúc. Rồi cô ấy tỉnh táo lại và đứng dậy.

Bàn tay chúng tôi vẫn còn siết chặt lấy nhau.

Nhận thấy điều đó, Shinonome bối rối nói,

“h…… Xin lỗi……”

Cô ấy thả bàn tay tôi ra, rồi chúng tôi đứng lên.


***


Chúng tôi tiếp tục dạo quanh, xem những đường tàu mà chúng tôi thấy không quá điên khùng. Thật lòng mà nói, tôi không hứng mấy với những con tàu chậm chạp, nhưng Shinonome đã nói là không thể chịu thêm nữa những thứ tương tự với tàu lượn. Vì thế, tôi không còn lựa chọn nào ngoài đi cùng cô. Cô ấy là người muốn đi chơi ở công viên giải trí, nên tôi cho rằng trách nhiệm mình là chiều theo ước vọng của cô.

Chúng tôi tán gẫu về những thứ tầm phào trong khi đi những đường tàu, đu quay.

Dẫu vậy, chúng tôi không nắm tay nhau như lúc trên tàu lượn, và chúng tôi cũng không hề nhắc đến nó trong những cuộc nói chuyện giữa hai đứa. Như thể chuyện ấy chưa hề xảy ra vậy.

“…… Cậu chán à, Minami-kun?”

Bất chợt Shinonome hỏi trong khi chúng tôi đang ngồi nghỉ trên một băng ghế.

“Đâu có, không chút nào.”

Đó là câu trả lời của tôi.

“Thay vì vậy, tớ thật ra rất lo cậu có chán không.”

“Tớ không chán.”

Dù nói vậy, nét mặt cô ấy cũng không phải vui vẻ gì. Đấy chính xác là thứ tớ lo lắng đấy——nhưng tôi không bật suy nghĩ của mình thành tiếng.

“Chà, tuyệt thật. Tớ thực sự rất thích thú.”

Tôi nhận ra mình đang thực sự cáu bực trong khi nói thế. Tôi không chắc lắm tại sao mình làm vậy, và nghi vấn đó kéo theo một sự hoang mang khác trong tôi. Bởi cảm giác tôi đang có, giọng tôi nghe có chút gay gắt. Shinonome khẽ cúi đầu——có lẽ cô ấy phần nào cảm giác được những gì tôi đang trải qua.

“Uhm……”

Một sự yên lặng khó xử. Tôi thắc mắc mình nên làm gì trong tình huống như thế này đây.

Ngay cả khi chỉ là bắt chước, suy cho cùng nó vẫn là một ‘cuộc hẹn hò’. Tự dưng nổi đóa lên với Shinonome thật vô lý. Tôi nên giấu nhẹm cảm giác của mình để không làm cô ấy phật lòng.

Nằm đối diện băng ghế là một quầy hiệu nhỏ bán kem, thức uống và đồ lưu niệm.

“Chúng ta ghé qua kia được không?”

Vừa đứng dậy, tôi vừa nói. Shinonome, vẫn còn đang ngồi, nghiêng đầu nhìn theo tôi. Chắc là cô ấy không hiểu tôi đang nói gì.

“Đi nào.”

Tôi ngập ngừng giây lát trước khi giương bàn tay ra cho Shinonome.

Shinonome cũng lưỡng lự một chốc trước khi rụt rè nắm lấy tay tôi. Khi cầm chặt tay cô, tôi mới có thể thấy từ lòng bàn tay mình rằng cơ thể Shinonome đang cứng đờ lại.

“Cùng ghé qua bên kia nhé.”

Tôi không có gì rõ ràng trong đầu. Tôi chỉ làm vì tôi muốn Shinonome vui vẻ. Không đợi cô trả lời, tôi bắt đầu bước về phía cửa hiệu trong khi vẫn nắm lấy bàn tay Shinonome.

Shinonome lặng lẽ theo sau tôi.

Tay cô ấy thật mềm mại như lúc nãy vậy.

Nhờ thế mà nỗi bối rối tôi trải qua ban nãy cũng phần nào dịu đi. Tôi có thể đưa ra lý do đằng sau những khó chịu của tôi.

Chắc đó là vì tôi muốn tiếp tục nắm lấy tay cô ấy.

Tôi tăng nhịp bước lên một chút để Shinonome không nhận thấy cảm giác của tôi. Shinonome theo bước tôi mà không nói lấy một từ.

Về phần quà lưu niệm trong cửa hiệu, có đủ món đồ bạn có thể thấy ở bất cứ nơi đâu. Có những móc khóa hình con rồng, trang phục nhân vật, vâng vâng. Đấy cũng là điều bình thường, bởi thực tế công viên giải trí này không có linh vật may mắn riêng.

Tôi chẳng hứng thú gì với thứ tôi thấy, ngay cả khi tôi là người kéo Shinonome tới đây, tôi đang nghĩ tới việc bỏ qua và rời đi tức khắc. Ấy vậy mà, Shinonome, vẫn còn tay trong tay với tôi, chợt dừng lại. Tôi quay lại nhìn cô.

“…… Hở?”

Hẳn là Shinonome ngạc nhiên bởi cách tôi đưa mặt lại sát cô ấy, nên cô lùi lại một bước.

“Ah, không có gì…… Chỉ là tớ thấy cái này dễ thương……”

Tôi nhìn gần hơn món vật trong tay Shinonome. Đó là một cái móc khóa của một con khỉ mắt to siêu cách điệu.

“…… Nó dễ thương à?”

Tôi vô thức buột miệng. Shinonome do dự đáp lại với tốc độ chưa từng thấy ở cô.

“Eh?”

Giọng cô ấy cao lên một chút.

“Ah, tớ xin lỗi. Nó nhìn dễ thương đấy……”

Tôi ngay lập tức đồng ý với cô ấy, nhưng rõ ràng đấy là một lời nói dối. Shinonome bị xị nhìn tôi.

Ngay khi cô định trả cái móc khóa lại kệ, tôi ngừng tay cô ấy lại mà nói,

“Nếu cậu thấy nó dễ thương thì sao không mua đi?”

“Nhưng Minami-kun…… thật ra không thích nó, phải không?”

“Đâu có, tớ thấy cũng được mà. Vấn đề là cậu có thích nó không thôi.”

Lúc đó tôi nhớ ra điện thoại di động của Shinonome không có vật trang trí gì.

“Điện thoại cậu chưa có trang trí phải không? Cái móc khóa này cũng đẹp, nên…… đ-để tớ mua cho cậu nhé?”

Rồi tôi giải thích việc này là đền lỗi với cô vì tôi đã không chỉ thất bại trong trách nhiệm làm cô vui vẻ mà thay vào đó, còn làm việc hoàn toàn ngược lại.

Shinonome cúi đầu nhìn chăm chú vào chiếc móc khóa một hồi lâu. Cuối cùng cô ấy nói,

“Cậu có thể vui lòng…… mua nó cho tớ được không……”

Tôi khá bất ngờ trước quyết định ấy của cô.

“Minami-kun không muốn…… mua nó cho tớ sao?”

“Eh, không, không phải thế đâu……”

Bất cứ khi nào đến việc thanh toán, Shinonome luôn nhất mực dành phần. Khi cô ấy nói thế thì sao tôi ngờ được chứ. Nhưng ngược lại, tôi là người đã đề nghị mua nó cho cô ấy, nên tôi không có quyền rút lui. Tôi lấy cái móc khóa từ Shinonome, thả bàn tay cô ra rồi bước tới quầy thu ngân.

Tôi bắt đầu lục ví sau khi đặt cái móc khóa lên lên quầy. Khi tôi đang loay hoay thế, Shinonome bắt kịp từ phía sau, cũng để một cái móc khóa y hệt vậy lên quầy.

“…… Huh?”

Tôi bối rối nhìn Shinonome. Nhưng Shinonome chỉ mỉm cười.

“Tớ sẽ mua cái này.”

Cậu thích cái móc khóa này đến thế ư? Mặc cho tôi ngạc nhiên, cả hai chúng tôi đều phần ai nấy trả cho món đồ trang trí kia. Rốt cuộc, mỗi chúng tôi cầm trong tay một cái móc khóa hình con khỉ kì dị.

Khi chúng tôi bước khỏi cửa hàng, tôi chuyền cái túi giấy với hai cái móc khóa cho Shinonome. Shinonome mở túi giấy ra ngay tại chỗ.

Rồi cô lấy một cái móc mà trao cho tôi.

“Đây, là cho Minami-kun.”

“Gì cơ?”

“Minami-kun cũng không đồ trang trí điện thoại, phải không?”

“Ah, ừ……”

Nhờ ơn cơn bấn loạn mà tôi không thể từ chối lời đề nghị của cô ấy——tôi chẳng thể làm gì khác ngoài ngoan ngoãn nhận cái móc từ Shinonome.

“Cậu nhớ đính vào điện thoại đó.”

Shinonome cao giọng nói cùng một nụ cười tinh nghịch và nghiêng đầu. Nét cười bí ẩn ấy tôi chưa từng thấy ở cô ấy trước đây; nó khiến tôi quên cả thở.

“Nh-nhớ rồi……”

'Mình nên vui vì điều này, nhỉ……? Cô ấy tặng mình là vì thiện ý, hay là đang cố hết sức để chọc mình vì mình lỡ nghi ngờ vẻ dễ thương của nó lúc nãy? Không có câu trả lời nào cụ thể, tôi không biết nên làm gì đây.

Chúng tôi tiếp tục đi dạo quanh công viên giải trí khi mặt trời dần lặn xuống đường chân trời. Chúng tôi theo kế hoạch của Shinonome và đi vòng đu quay lớn. Lúc trước tôi đã giải thích cho Shinonome biết vòng đu quay không phải là một trong các trò nổi nhất của công viên, nên chúng tôi có thể để nó cuối cùng trước khi về nhà.

Chúng tôi đi vào một cabin tầm 2 m vuông rồi ngồi xuống. Cửa đóng lại và cabin bắt đầu leo lên không trung một cách chậm rãi.

Chúng tôi chẳng ai nói một lời. Shinonome và tôi ngồi mặt đối mặt mà chỉ nhìn vào khung cảnh đằng sau cửa sổ.

Một không gian không có ai xung quanh, chỉ tôi và Shinonome. Tôi không khỏi trở nên ái ngại khi nhận thấy điều đó. Rồi tôi nhớ ra cái móc khóa đang bỏ trong túi, thế nên tôi bắt đầu gắn nó vào điện thoại mình.

Khi thấy tôi đang làm gì, Shinonome cũng treo móc khóa vào điện thoại cô.

Hai chúng tôi hoàn tất vào gần cùng một lúc——chúng tôi trưng kết quả ra bằng cách lúc lắc nó trước mặt người kia. Shinonome mỉm cười.

“Nó dễ thương, phải không?”

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P158.png

Tôi không thể đồng ý lắm với cô ấy, nhưng tôi sẽ không nói gì hơn nếu đó là điều Shinonome nghĩ.

“Có lẽ.”

Tôi đáp lại.

Cabin chạm đến đỉnh vòng đu quay. Có thứ gì đó nảy ra trong đầu Shinonome, nên cô ấy nói,

“…… Tớ có một câu hỏi.”

“Ừ?”

“Tớ có thể……”

“Hmmm.”

“Tớ có thể…… đến nhà Minami-kun lần tới không?”

Tôi ngỡ ngàng nhìn Shinonome.

“Tớ chưa từng đến nhà bạn cùng lớp nào trước đây…… nên nếu Minami-kun thấy được……”

Thật tình, tôi cũng chưa từng đến nhà của người bạn cùng lớp nào. Tôi chẳng có tay cầm game hay manga, nên chẳng có gì để làm ngay cả khi tôi có mời họ đến. Đó là lý do tôi không bao giờ thử.

“Eh, uhm…… à thì……”

Hậu quả rõ ràng là tôi cà lăm ngọng nghịu khi rơi vào hỗn loạn không biết nên làm gì. Shinonome nhìn thấy phản ứng của tôi với ánh mắt phiền muộn. Cuối cùng cô ngoảnh mặt đi và dìu dịu thầm thì,

“Nếu cậu không thấy được thì cũng không sao đâu…… Tớ xin lỗi.”

Lúc đấy, những tia nắng hoàng hôn chiếu xuyên qua cửa sổ, nhuộm một bên mặt Shinonome trong những gam màu cam đậm nhạt.

Gương mặt bần thần của Shinonome hẳn không khác gì tôi thường thấy. Nhưng vì một lý do kì lạ nào đó, tôi cũng không chắc có phải là do những tia nắng lúc trời lặn hay cảm xúc tôi đang trải qua bấy giờ; dẫu sao đi nữa, nét mặt cô ấy trông cực kỳ lộng lẫy.

“Không, không phải thế. Chắc chắn rồi……”

“Thật không?”

“Mặc dầu nhà tớ không có gì, nên nếu cậu thấy được……”

Shinonome mỉm cười mà nói,

“Cảm ơn cậu.”

Nếu phải làm tất cả để làm cô ấy vui vẻ, tôi cũng cam lòng. Rồi Shinonome nói thêm,

“Tớ đang nghĩ cách viết một cảnh nhân vật đến thăm và chơi ở nhà bạn cô ấy, nhưng tớ không có kinh nghiệm…… Tớ thật sự rất cảm kích sự giúp đỡ của cậu lần này.”

Sau đó, Shinonome tiếp tục quay lại nhìn ngắm khung cảnh bên ngoài cabin.

Tôi có hơi chút thất vọng khi nhìn vào nét mặt nhìn nghiêng của Shinonome.

Tôi đã dành cả ngày đi cùng với Shinonome, nên tôi đã nghĩ đó là “một chút gì đó” giữa trái tim chúng tôi. Tuy nhiên, trong mắt Shinonome, mọi thứ chúng tôi có đều là dành cho ‘công việc’ của cô ấy. Tôi đã hoàn toàn quên ráo điều này.

Từ ‘bạn’ mà Shinonome nói lúc nãy cứ âm ỉ trong tai tôi.

Thật sự, Shinonome không biết một tí gì.

Nhưng ấy vậy, người mù tịt nhất vẫn là tôi.

Chính xác thì…… mình đang trông mong điều gì ở Shinonome?


Chương 6[]

Dần dà, Romiemarigana sử dụng được ngôn ngữ của Eason.

Cô có thể giao tiếp với anh ta tuy vẫn còn lắp bắp không ít. Không lâu sau, ngôi nhà bạc họ đang ở trong (sau này cô học được tên nó là ‘tàu không gian’) đáp xuống một hành tinh.

Một nhóm người bao gồm bạn của Eason đang đứng đấy chờ họ.

Bạn bè của Eason cứ hết người này đến người kia quan sát Romiemarigana bằng ánh mắt hiếu kỳ. Dù sao đối với Romiemarigana, chỉ có Eason là đáng để cô tin tưởng.

Cô không thể hiểu tại sao lại vậy nữa.

Ngay cả nếu một người đàn ông khác có ngoại hình gần giống và bộ quần áo y hệt, Romiemarigana vẫn không thể tin anh ta. Chỉ có mỗi giọng nói của Eason là có thể khiến cô an lòng.

Và như thế, cô và Eason bắt đầu sống chung trong một ngôi nhà nhỏ.

Tuy vậy, cô không thể chấp nhận được điều xảy ra ở đó.


Nishizono Yūko

«Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana»


***


Chuyện xảy ra vào thứ Tư, một tuần sau khi Shinonome và tôi đi chơi ở công viên giải trí.

Shinonome viết đơn xin nghỉ hôm đó, báo với giáo viên chủ nhiệm của chúng tôi rằng cô bị cảm lạnh. Tôi nhắn tin cho cô ấy sau khi hết tiết học, nhưng không có trả lời——chắc hẳn cô ấy đang ngủ hay gì đó. Dù gì cô ấy cũng chỉ là người trần mắt thịt thôi, nên bị choáng váng khi cảm lạnh cũng hợp lý.

Tôi muốn đến thăm, nhưng tôi lại không biết địa chỉ nhà. Hơn nữa, nhiều khả năng cô ấy sẽ bị làm phiền. Vì vẫn chưa có hồi đáp từ cô——

『Xin lỗi đã làm phiền giờ nghỉ của cậu. Làm ơn giữ sức khỏe nhé.』

Một tin đơn giản thế là tất cả những gì tôi có thể làm.

Giờ vấn đề là ca trực quầy thư viện. Cần phải có hai người làm việc cùng nhau, nên tôi tự hỏi mọi chuyện sẽ thế nào đây. Công việc đấy rõ ràng không phải là thứ có thể một mình cáng đáng, nên tôi đoán tốt hơn hết là nên báo trước cho thủ thư chăng?

Tôi tìm đường đến thư viện giữa giờ nghỉ trưa, vào phòng thủ thư thuộc về Shiina-sensei. Cô ấy đang ăn hộp bento tự làm, bé tí mà lộn xộn.

“Ara, Minami-kun. Ngạc nhiên ghê. Cơn gió nào mang em tới đây thế?”

Đối với một kẻ chỉ góp mặt ở thư viện khi tới ca trực của mình như tôi, cô ấy hẳn không bao giờ nghĩ tôi sẽ xuất hiện vào bữa trưa. Shiina-sensei cứ chập chập hai đầu đũa vào nhau lách cách trong khi nhìn tôi đăm chiêu.

“Vâng thì, Shinonome nộp đơn xin nghỉ ốm hôm nay…… Thế chúng ta nên làm gì đây?”

Nghe vậy, Shiina-sensei lại kẹp đầu đũa lần nữa.

“Ah…… Cô cũng vừa được thông báo chuyện đó……”

Shiina-sensei nói. Trong khi tôi đang ấn tượng làm sao một thủ thư cũng được cho biết sự vắng mặt của học sinh, Shiina-sensei lại gắp một quả trứng ở góc hộp bento của cô mà quẳng vào miệng. Trông có vẻ cô ấy không hề có dự định dời bữa trưa cho đến sau khi cuộc nói chuyện của chúng tôi chấm dứt.

Sau khi xử lý miếng trứng xong, Shiina-sensei nói,

“Hmmm, vì đó là một công việc dành cho hai người, sao em không tìm ai thay?”

“Thay?”

“Em ấy hẳn sẽ buồn nếu chúng ta thay một người thâm niên hơn vào chỗ em ấy, vì thế tại sao em không đi hỏi nhờ Ikehara-kun nhỉ?”

“Oh……”

Dường như cô ấy không quá hứng thú trong chuyện này, hành động của cô ít nhiều gì cũng đã chứng minh điều đó. Shiina-sensei không bận tâm mấy nữa rồi bắt đầu bữa ăn của mình. Có lẽ đoạn hội thoại đã tới hồi khép lại.

“Em sẽ nhắn qua.”

Tôi cúi chào. Shiina-sensei chỉ đáp lại “Hmmm” một tiếng nghẹn bởi đang nhai đồ ăn.

Tôi chỉ biết thở dài rồi rời khỏi thư viện.

Ikehara là một trong vài học sinh năm nhất trong ban thư viện mà trước đây tôi có nói chuyện cùng, nhưng chúng tôi không đặc biệt thân thiết gì. Chúng tôi chỉ là ngồi kế nhau trong những cuộc họp, nên cả hai có trao đổi qua lại vài lần.

Hơn nữa, chúng tôi không giao tiếp nhiều vì khác lớp nhau. Thật phiền hà khi buộc phải nhờ cậu ta.

Tôi bước tới lớp Ikehara để tìm cậu. Quả nhiên, cậu ta đang nằm ườn lên bàn——chắc là đang nghỉ ngơi sau giờ cơm trưa. Tóc cậu ta lúc nào cũng rối bù lên, nên không khó khăn gì để nhận diện cậu mặc dù không thấy mặt.

“Ikehara.”

Tôi bước tới cạnh và gọi cậu ta. Ikehara từ tốn ngồi dậy trong khi dụi mắt.

“Hmmm……?”

“Uhm, tôi muốn nhờ cậu một việc.”

Ikehara sững sờ nhìn tôi. Rồi cậu cứ liên tục chùi mắt trước khi nói,

“Ara, là Minami…… Ngạc nhiên ghê. Việc gì thế?”

Lại thêm một lần “Ngạc nhiên ghê” nữa. Ờ thì, tôi biết trách ai ngoài bản thân mình vì không giao tiếp với người khác đây. Không thể tránh được.

“Là về ca trực hôm nay. Shinonome đang nghỉ ốm, nên tôi hy vọng cậu có thể thay chỗ cô ấy.”

Ikehara ngáp. Anh chàng này gần như lúc nào trông cũng buồn ngủ——cậu ta cũng ngủ trong giờ họp luôn. Cậu là một trong những thành viên ủy ban không ‘quá nghiêm túc’. Lý do thỉnh thoảng Ikehara nói chuyện với tôi có lẽ là vì cậu ta thấy chúng tôi có lý do chung để tham gia ủy ban.

“Uhm…… Tôi không phiền đâu…… Nhưng Shinonome có thể đi thay tôi vào phiên trực tới của tôi được không?”

“Tôi không chắc lắm…… Hỏi cô ấy thử xem?”

“Hmmm, ừ…… Hmmm. Tôi hiểu rồi. Vậy tôi chỉ cần có mặt hôm nay thôi, phải không?”

“Ừ, cảm ơn nhiều.”

Không còn gì để nói, tôi rời khỏi lớp học. Ơn trời là cậu ta vui lòng đồng thuận, vì tôi quá lười để cố thuyết phục cậu ta.

Vẫn không có tin gì từ Shinonome ngay cả khi đã tan học. Cô ấy còn định nghỉ đến bao lâu nhỉ? Phải chăng có thể cô ấy đang thấy hết sức khó chịu lúc này? Thực tế thì tôi không biết tí gì cả, nhưng đoán qua diện mạo, trông cô ấy không phải là người dồi dào sức khỏe mấy.

Ikehara đã ở đấy khi tôi đến thư viện, và đang làm vai trò của mình ở quầy. Sau một chốc liếc nhìn nhau, tôi cũng lủi vào quầy mình.

Có rất nhiều người trong thư viện, nhưng lượng người mượn và trả sách thì giảm đáng kể. Chắc là do các bài thi cuối kỳ đã đến gần rồi.

Thế này còn nhàm chán hơn bình thường.

Ikehara đang ngồi ở chỗ vốn của Shinonome, chăm chú nhìn cái màn hình điện thoại trong khi ngón tay bấm vội vã lên màn hình. Có lẽ là cậu ta đang bận trò xếp hình.

Theo phản xạ tôi cũng tiếp gót mà lôi cái điện thoại mình ra.

Tôi để lỡ một tin nhắn chưa đọc. Mở ra. Đó là từ Shinonome.

『Tớ đã ngủ suốt cả ngày. Xin lỗi vì đã trả lời trễ. Cơn sốt đã hạ một chút, nhưng tớ nghĩ tớ cũng sẽ xin nghỉ ngày mai.』

Vẫn là những câu vô cảm, nhưng chí ít thì, cô ấy cũng sẽ không chết sớm đâu. Cảm thấy nhẹ nhõm, tôi bắt đầu bấm tin đáp.

『Ikehara đang thế chỗ cho cậu, nên cậu có thể thay phiên cho cậu ta để bù lại không?』

Hồi âm của Shinonome đến tức thì.

『Chắc rồi. Làm ơn cảm ơn cậu ta giùm tớ.』

Thế là xong việc——tôi quay qua nhìn Ikehara, thì chỉ thấy cậu ta đang nhìn về hướng tôi. Ánh mắt cậu ta rõ ràng không vào tôi, nhưng là cái điện thoại di động của tôi. Chính xác hơn, là cái móc khóa treo trên điện thoại tôi——con khỉ kì quặc chúng tôi đã mua ở công viên giải trí.

“Không phải…… nó giống y như cái của Shinonome-san có sao?”

Cậu ta tung câu hỏi ra không chút báo trước.

“Eh?”

Tôi thốt lên ngạc nhiên. Hành động đó của tôi đã châm ngòi cho sự nghi vấn của cậu ta. Đôi mắt cậu dò qua xét lại giữa tôi và cái móc khóa liên tục.

“Eh? Là sao đây? Có phải là thứ tôi đang nghĩ không nhỉ?”

“Huh, ý cậu là gì? Oh, Shinonome cũng có thứ này à? Cái móc khóa y vậy.”

Tôi đang cố phủi tay trước mọi cáo buộc. Ikehara nghiêng đầu bối rối.

“Tôi tình cờ chạm mặt Shinonome-san hôm qua trên đường về nhà. Cô ấy đang gọi điện thoại. Cái móc đó làm tôi rất chú ý vì nó rất lạ lùng. Nó giống y hệt như cái này này.”

“Eh, thật ư…… Thì, chỉ là trùng hợp thôi. Một phần triệu ấy mà. Cậu biết đấy, hoàn toàn là ngẫu nhiên……”

Vì tình huống bất ngờ này, tôi không thể nghĩ ra một lời nói dối nào thuyết phục hơn được. Ikehara thở dài rồi nói,

“Ôi chàng trai…… Cậu nói dối dở lắm đấy, biết không?”

Tôi đớ miệng ngay.

“Chuyện đó không thành vấn đề…… Hmmm, ra là vậy…… Thế hai cậu đang hẹn hò à?”

Vậy ra đó là điều Ikehara thấy được.

“Đâu có, chúng tôi không chính xác là hẹn hò……”

Tôi nói thế bởi đó là sự thật, nhưng Ikehara khịt mũi và vặn lại,

“Không bao giờ có chuyện móc khóa giống nhau nếu các cậu không hẹn hò với nhau!”

Tôi không chắc nó có đúng lắm không, nhưng có khi nó thực sự là vậy.

“Thật à?”

“Ừ, nói chung là vậy. Còn lý do nào khác nếu không phải là một đôi đây? Hai cậu đều treo cùng con khỉ kỳ lạ đó mà, phải không? Đấy cũng không phải là xu hướng thời trang gì.”

Vậy con khỉ này trông quái đản thật——tôi nghĩ trong người nhưng ngăn không bật lên thành lời. Dù sao giờ cũng không phải là lúc làm vậy.

“Uhm……”

Tôi không thể giải thích cho cậu ta mối quan hệ giữa tôi và Shinonome. Nếu làm thế, tôi sẽ để lộ danh tính nhà văn của Shinonome mất. Mà Shinonome lại muốn tôi giữ bí mật chuyện đó. Nhưng nếu không cho cậu ta biết bí mật, thì ép cậu ta chấp nhận chuyện chúng tôi chỉ ‘giả vờ làm một cặp’ là chuyện không tưởng.

“Sao rồi? Không cần phải giấu đâu. Không có vấn đề gì cả đâu.”

“À không, nhưng tớ hy vọng cậu có thể giữ kín chuyện này……”

“Tại sao?”

Tôi không có câu trả lời thật nào cho câu hỏi đó. Bí rồi.

“Thì, nó khá là ngượng ngượng……”

“Ah, thì ra là thế.”

Trước khi tôi kịp bảo cậu ta niêm phong cái miệng lại, chúng tôi bị cắt ngang bởi một học sinh muốn mượn sách. Rồi những câu hỏi của Ikehara oanh tạc tôi chẳng tiếc tay, nhưng tôi chỉ có thể đáp lại mơ hồ vì không thể nghĩ ra cái gì tốt hơn cả.

Cả ngày hôm đó, Ikehara cứ tra khảo tôi về chủ đề kia. Ngày tiếp theo, Shinonome làm giống như những gì cô ấy nói trong tin nhắn và nghỉ thêm một ngày.

Tới ngày thứ Sáu. Lúc Shinonome bước vào lớp học, cũng là lúc rõ ràng có một đám học sinh nhìn láo liên giữa cô ấy và tôi. Tôi không thể không buông một tiếng thở dài lặng thinh.

Thằng đần trời đánh thánh đâm Ikehara.

Tin đó lan truyền nhanh hơn cả tôi tưởng.

Shinonome bước một mình lại chỗ ngồi. Phần tôi, tôi nở một nụ cười và liếc nhìn cô.

Thấy cảnh đó, vài người bạn cùng lớp đăm chiêu nhìn tôi với đôi mắt cười toe toét.

Quả là một lũ ngồi lê đôi mách——tôi rủa thầm và thở dài một tiếng nữa.

Chỉ là nếu chúng tôi thực sự là một cặp, thì tôi đã chẳng bận tâm tin đồn kia rồi.

Nhưng đấy rõ ràng không phải là điều tôi có thể nói thành tiếng.

Shinonome và tôi chẳng nói gì với nhau suốt các tiết học.


***


Ngày đó, khi tôi về tới nhà, Arumi-san đón tôi trong bộ tạp dề.

“Mừng em về rồi, Eita. Em muốn ăn tối hay đi tắm đây?”

Trước câu hỏi rất giống một người nội trợ của Arumi-san, câu trả lời của tôi là:

“…… Ngủ.”

Rồi tôi thẳng bước lên phòng. Arumi-san mặt sững sờ dõi theo tôi.

Không thèm cởi bỏ đồng phục, tôi thả mình lên giường luôn.

“Haih……”

Có tiếng gõ lên cửa ngay khi tôi đang thở dài bực tức.

“…… Gì thế?”

Tôi vẫn nằm yên đấy, phản ứng của tôi chỉ là thốt lên. Bên kia cánh cửa là tiếng của Arumi-san.

“Eita…… có chuyện gì xảy ra à? Em có sao không?”

Tôi vốn định đáp lại với câu “không gì cả” như bình thường, nhưng tôi lại vô tình——

“Có thể nói là có, mà cũng có thể nói là không.”

Một câu trả lời rất nước đôi.

Nhưng sự thật là vậy. Shinonome và tôi đang bị lôi vào trong lời đồn thổi, nhưng chẳng có điều gì trong số chúng là thực cả. Vì thế, bạn có thể nói đường nào cũng đúng. Phiền kinh.

“Em có muốn tâm sự với chị không?”

Giọng Arumi-san vọng lại thật sự buồn.

“Uhm……”

Nói cho chị ấy về việc này không mang lại thay đổi mấy cho tình thế. Vấn đề nằm giữa tôi và Shinonome cơ, mà tôi không nghĩ quan điểm của bên thứ ba có lợi lắm cho sự cấn nhắc của tôi.

“Eita, chị không đáng tin sao?”

Giọng đằng sau cánh cửa giờ gần như khóc. Khi nào Arumi-san cũng vậy cả. Chị ấy luôn luôn nghĩ tôi là một người lạnh lùng cô độc, sống mà không mảy may quan tâm tới thế giới này——chị ấy không biết tí gì về nỗi đau tôi phải gánh chịu bên trong.

“Không phải thế.”

Tôi trả lời.

“Không phải lỗi của Arumi-san. Hoàn toàn là chuyện khác.”

Có lẽ tôi là kẻ bị tạo hóa sắp đặt phải chao đảo chòng chành khi có liên quan tới con gái. Họ chắc là không có dự định đặt tôi vào tình huống vậy, nhưng dù sao tôi cũng tự mình xoay mòng mòng một cách ngu ngốc.

“Vậy được rồi…… Cứ tự nhiên thảo luận với chị bất cứ điều gì em có thể chia sẻ, nhé?”

“Hmmm……”

Ngạc nhiên thay, tôi không còn chút khó chịu khi nghe Arumi-san nói. Dầu trong quá khứ tôi đã thất bại việc kiềm chế cảm xúc phát cáu đối với Arumi-san, giờ đây tôi đã có thể điềm đạm lắng nghe chị ấy và bình tĩnh trả lời.

“Cảm ơn chị.”

Tôi nói câu đấy một cách tự nhiên.

“Chị sẽ gọi em khi bữa tối đã sẵn sàng.”

Giọng nói của Arumi-san tươi tỉnh hơn thấy rõ.

Sau khi chắc chắn rằng Arumi-san đã đi khuất dạng, tôi mới ngồi dậy và móc cái điện thoại di động từ túi ra. Treo lủng lẳng trên chiếc điện thoại là một con khỉ kì quái với điệu cười dễ làm người khác điên tiết.

Ra mày là kẻ làm ta loạn cả lên.

Thật ra là không, là chủ nhân của mày mới phải.

Tôi bắt đầu soạn tin nhắn trong khi tưởng tượng Shinonome đang nghịch con khỉ như huấn luyện viên của nó.

『Khi nào cậu định đến thăm nhà tớ, Shinonome?』

Sau khi gửi tin, tôi lại lăn qua lăn về trên giường.

Tốt thôi, mình cũng là một con khỉ. Shinonome là chủ nhân, trong khi tôi là con khỉ làm việc chăm chỉ cho cô ấy. Vì chủ nhân đã có mong muốn sang thăm nhà tôi, tôi sẽ phải sắp xếp mọi việc cần thiết. Thế này thì sẽ châm ngòi cho một làn sóng dư luận mới đây, nhưng việc gì cần làm phải làm cho xong.

Chủ nhân của tôi đáp lại lập tức.

『Ngày cuối tuần sắp tới…… có được không?』

『Được thôi. Thứ Bảy tới nhé.』

Tôi tức tốc trả lời rồi quẳng cái điện thoại ra xa. Ngay khi tôi đang ngẫm nghĩ nên làm gì tiếp thì đã có tiếng Arumi-san báo tôi biết bữa tối sẵn sàng rồi.

Tôi đứng dậy và bước về phía phòng ăn. Như thường khi, Keisuke đang thờ ơ đọc báo ở đấy.

Khi đang nhai món cải bắp cuộn, tôi nói với Keisuke,

“Uhm, em có thể mời bạn tới chơi vào thứ Bảy tới không?”

Lúc nghe thấy câu đó, Keisuke đóng tờ báo lại cái soạt và ngạc nhiên nhìn tôi chằm chằm.

“…… Bạn?”

Gương mặt ảnh hoàn toàn muốn nói, ‘vậy ra em có bạn?’. Không thể trách ảnh được, bởi tôi đã bao giờ mời bạn lại nhà chơi lần nào đâu.

“Hmmm……”

Ngay tức thì, ánh mắt Arumi-san xoáy vào tôi đang trệu trạo nhai món cải cuộn.

“Một cô gái à? Bạn em là con gái phải không?”

Tôi không hiểu lắm lý do đằng sau sự hứng khởi của chị ấy, nhưng không có lý do gì để tôi nói dối cả. Nên tôi gật đầu trong khi mồm tôi vẫn tiếp tục công việc của nó.

“Uwah! Vậy là đúng rồi! Thế chị phải chuẩn bị một bữa ra trò mới được!”

Tôi có chút khó chịu, thật lòng đấy. Nếu tôi để yên cho chị ấy khi chị đang cao hứng thế kia, chị ấy thậm chí có thể chuẩn bị món sekihan vào ngày đó không chừng. [2]

“Không cần đâu chị. Chỉ làm bữa bình thường như mọi lúc là đủ.”

“Bạn gái à? Em ấy là bạn gái em phải không?”

Lại câu hỏi đó. Một câu hỏi quá khó nhai. Tôi thật sự không muốn trả lời.

“Uhm……”

Tôi lắc cổ kêu răng rắc. Vì lý do nào đó, Arumi-san gật đầu lia lịa khi thốt lên,

“Đừng lo lắng! Chị hiểu mà! Vậy ra là thế! Vẫn còn một khoảng cách khó xử giữa hai đứa! Cứ để đấy cho chị! Onee-chan sẽ cố hết sức giúp các em!”

“Không không không, chị chỉ cần đối xử với bạn ấy thật bình thường thôi! Tụi em chưa tới mức đấy đâu!”

“Em lại thế rồi. Còn lý do nào khác để em ấy tới đây chứ?”

“Uhm……”

Đầu tôi bấn cả lên khi cứ cố giải thích mọi điều cho chị ấy.

Tôi cũng đến lạ khi bất thình lình mời cô ấy sang nhà mà không giải thích gì. Chúng ta đang nói về những ngày cuối tuần, những ngày mà cả Keisuke và Arumi-san sẽ ở nhà. Mọi chuyện sẽ rối tù mù nếu tôi phải giải thích tất cả sự việc vào chính cái ngày họ gặp mặt.

“Dù thế nào đi nữa, chị chỉ cần cư xử với cô ấy như một người khách bình thường thôi. Không, nghiêm túc đấy. Không cần phải bày hết ra đâu.”

Vai Arumi-san buông thõng một cách cường điệu khi nghe yêu cầu của tôi. Tuy nhiên, chị ấy lấy lại tinh thần cũng nhanh không kém, liên tục nhìn qua lại giữa tôi và Keisuke mà hỏi,

“Tụi chị để hai đứa một mình sẽ tốt hơn chăng? Keisuke và chị sẽ rời nhà nhé?”

“Không, tốt hơn là hai anh chị nên ở lại……”

Điều Shinonome muốn có lẽ là ‘thăm nhà bạn’, có nghĩa là nếu có các thành viên gia đình ở đấy sẽ được hơn. Chắc là thế.

Nghe lời tôi nói, Arumi-san “Uh-” một tiếng rồi lầm bầm,

“Những cảm giác vui buồn của tình yêu…… Dễ thương làm sao……”

''Chị gàn dở à? Keisuke thì trông chẳng hứng thú mấy rồi lại quay mắt về tờ báo.

Nói cho thật lòng, tôi không thích thú gì chuyện Shinonome lấy nhà tôi làm tham khảo khi có Arumi-san và Keisuke ở đây. Hơn nữa, cha mẹ tôi cũng không ở nhà.

Bấy giờ tôi nhận ra mình chưa từng kể cho Shinonome về hoàn cảnh gia đình mình. Bất luận thế nào, tốt hơn là nên báo sớm cho cô ấy.

Trong khi nghĩ thế, tôi nhồi miếng cải bắp cuộn cuối cùng vào miệng.


***


Thứ Tư tuần tiếp theo, sau khi chúng tôi xong ca trực ở quầy, Shinonome và tôi lên đường tới tiệm cà phê.

Shinonome không mở sách ra ngay cả sau khi đã ngồi xuống. Chắc là vì tôi đã nói trước rằng tôi có điều muốn nói. Cô ấy nhìn tôi đầy đề phòng, rất giống như một chú cún.

Chúng tôi gọi cà phê. Không ai nói gì cho đến khi cà phê tới. Shinonome vẫn cứ im lặng. Khi bồi bàn lại và đặt hai tách cà phê lên bàn, cuối cùng tôi lên tiếng.

“Là về gia đình tớ.”

Shinonome chớp chớp mắt vài lần khi nghe vậy. Hẳn là cô ấy không ngờ tôi sẽ nói thế.

“Thì, cậu sẽ sang nhà tớ vào thứ Bảy, phải không?”

“Ah…… Hmmm.”

“Vì thế tớ nghĩ tớ nên cho cậu biết trước. Cha mẹ tớ không ở đây.”

Tôi lo là cô ấy sẽ hiểu nhầm và nghĩ là cha mẹ tôi đã mất, thế nên tôi giải thích cha tôi chuyển công tác tới Mỹ vì công việc ra sao, còn mẹ tôi đi theo thế nào.

“…… Vậy là không có ai ở nhà cậu?”

Shinonome nghiêng đầu hỏi sau khi nghe xong lời giải thích của tôi. Tôi cuống quýt trả lời,

“Có anh tớ ở nhà! Không phải là chúng ta sẽ ở nhà một mình đâu!”

Shinonome chắc sẽ lo lắm nếu khi cô ấy đến và phát hiện ra tôi là người duy nhất ở nhà. Mà tôi cũng vậy thôi. Tôi chưa bao giờ gặp phải tình huống nào như thế, nên tôi cũng chẳng biết làm gì.

Rồi tôi nhớ ra một điều khác và tiếp tục.

“Oh phải rồi. Có cả bạn gái anh trai tớ nữa.”

Shinonome nghiêng đầu theo hướng khác. Dù không cần nói ra, tôi cũng biết từ phản ứng của cô ấy rằng cô đang thắc mắc tại sao tôi lại mang chuyện đó ra.

Do đó, tôi phải giải thích với cô ấy về việc Arumi-san thường xuyên đến nhà tôi. Cô ấy gật gật đáp lại trong khi lắng nghe tôi. Lúc tôi dứt lời, cuối cùng Shinonome cũng dịu dàng nói,

“Thế thì tốt quá.”

“…… Thật ư?”

“Tớ cảm thấy mình có thể viết cả một câu chuyện chỉ với nhiêu đó.”

Cảm giác thực đến kì lạ nếu người nói là Shinonome, một nhà văn. Nếu tôi cho cô ấy biết thêm về xúc cảm của tôi đối với Arumi-san, thế chẳng phải là giúp cô ấy viết nên một câu chuyện tình lâm li bi đát sao? Nhưng tuyệt nhiên tôi không có ý định làm vậy rồi. Sẽ rắc rối lắm nếu cô ấy chú ý chuyện đó. Mà hơn nữa, đấy cũng là quá khứ, nên dù sao tôi cũng không chắc mình có nên kể ra không.

“Nó không thú vị chút nào đâu.”

Tôi thẳng thừng. Shinonome lộ vẻ thất vọng khi nghe vậy.

Mặt nào đó, tôi lại làm vẻ lạnh lùng với cô ấy một lần nữa rồi.

Kể từ chuyến đi chơi đến công viên giải trí lần trước, vì vài lý do tôi không hay, trái tim tôi cứ nhoi nhói một chút bất cứ khi nào tôi nói chuyện với Shinonome. Nếu tôi không thấy cô ấy thì chuyện đó sẽ không xảy ra, nhưng bất cứ khi nào gặp cô, tôi lại không thể cự lại được.

“…… Xin lỗi.”

Shinonome rút chiếc di động từ cặp mình ra. Nó đang rung dữ dội trong chế độ yên lặng.

“Tớ có thể nghe điện thoại được không?”

Tôi thinh lặng gật đầu. Shinonome tỏ vẻ xin lỗi rồi quay đầu đi và đặt chiếc điện thoại kề vào tai.

Thỉnh thoảng Shinonome nhắc đến ‘bản thảo’——chỉ nhiêu đó tôi có thể dễ dàng suy ra cô ấy đang nói chuyện với biên tập viên, xét từ thái độ của cô. Mỗi lần cô ấy nói, chiếc móc trên điện thoại cô lại lắc lắc như thể bị làm phiền vậy.

Trông như cuộc đối thoại ấy sẽ không kết thúc nhanh. Tôi lôi cái điện thoại của mình ra rồi nhìn nó trong buồn chán. Treo trên nó cũng là một chiếc móc y hệt vậy.

Cái mặt nó hợm hĩnh thật——tôi nghĩ thầm. Tôi thật sự không thể hiểu ai đó có thể thấy nó dễ thương chỗ nào.

Khi ngước lên, tôi nhận ra Shinonome đã xong cuộc gọi. Cô ấy đang nhìn vào tôi. Khi thấy cái móc khóa trên điện thoại tôi, cô mỉm cười và nói,

“Tớ đã nghĩ là cậu sẽ vứt nó ra rồi.”

“Treo nó ở đấy cũng vừa vặn…… Suy cho cùng cũng là cậu tặng tớ mà.”

Giọng tôi lộ vẻ bất lực rõ mồn một như ban ngày. Chắc hẳn Shinonome đã nhận ra cảm giác của tôi vì cô ấy đang chán nản chọt chọt ngón tay vào cái móc treo trên điện thoại. Thật ra cảm giác như cô ấy đang đùa với con khỉ thì đúng hơn.

Tôi không thể không hình dung mình là con khỉ đó lần nữa.

Có phải Shinonome chỉ đang chơi đùa với mình trong lòng bàn tay cô ấy? Dù cô ấy nói mọi thứ là cho nghiên cứu của cô, có khi nào đấy là nói dối? Có thể tất cả đều là để mua vui cho cô ấy khi quan sát mình đang quay mòng mòng?

Một khoảng yên lặng dài, ngượng nghịu giữa Shinonome và tôi.

Shinonome để chiếc điện thoại lại vào cặp, rồi thêm ít đường vào cà phê của mình.

“Ah!”

Một tiếng kêu bất thình lình của tôi. Đang lấy muỗng trà khuấy tách cà phê, Shinonome giật mình ngưng lại.

“…… Vâng?”

Shinonome cúi đầu hỏi và liếc nhìn tôi.

Tiếng kêu của tôi là do tôi nhớ lại câu chuyện liên quan tới Ikehara vài ngày trước. Dẫu sao tôi không chắc mình có nên kể cho cô ấy hay không.

“Có việc gì không ổn à?”

Shinonome lo lắng hỏi. Trả lời “Không có gì” sẽ chỉ làm tôi trông như đang cố giấu diếm gì đấy, hậu quả là càng khiến cô ấy lo thêm thôi.

“Không có gì đâu…… Lần trước khi Shinonome nghỉ ốm ấy, tớ có kể là Ikehara trực giúp cậu, phải không?”

“Hmmm.”

“Đấy cũng là lúc Ikehara để ý thấy chúng ta có móc treo giống nhau…… Từ đó, thì, tin đồn về chúng ta lan truyền ngay ngày hôm sau.”

“Tin đồn?”

Vẻ mặt của Shinonome cho tôi biết rằng cô ấy không hề có chút ý niệm gì về điều tôi đang nói đến.

“Tin đồn về Shinonome với tớ đang hẹn hò……”

Trong nháy mắt tôi thấy tiếc nuối ngay. Đáng lẽ tôi không nên nói ra. Tôi biết rất rõ nó ảnh hưởng tồi tệ thế nào đến tâm trí tôi, bất kể phản ứng của Shinonome ra sao.

Đôi mắt Shinonome ngơ ngẩn nhìn xung quanh——tôi không thể nhìn thấu được suy nghĩ trong tâm trí cô ấy. Cuối cùng cô nghiêng đầu nhìn tôi và hỏi,

“Cậu…… thấy phiền sao?”

“Eh? Gì cơ?”

“Minami-kun thấy bị quấy rầy bởi tin đồn kiểu vậy à?”

Tôi không biết có ai đủ can đảm nói “Không” sau khi nghe một câu hỏi như thế.

“Ah, đâu có. Thật sự tớ không phiền đâu……”

“Thật vậy sao? May quá……”

“Shinonome thì sao?”

Cuộc hội thoại này chỉ nên dừng lại về phía tôi là được rồi, nhưng tôi đã quyết định xen thêm một câu hỏi của chính mình. Đôi mắt Shinonome tròn lên ngạc nhiên trong tích tắc.

“Eh…… Tớ không…… phiền đâu……”

Rồi ngay tức thì cô ấy cúi gầm mặt xuống. Tôi không thể hiểu nổi ý cô ấy.

Ý cô ấy là gì khi nói ‘không phiền’? Có phải là cô ấy không bận tâm về những lời đồn vô căn cứ? Hay nó không thành vấn đề vì người ấy là tôi? Nếu cô ấy đáp lại “Tớ thấy rắc rối lắm” thì tôi đã có thể xin lỗi thẳng thắn với “Vậy sao? Tớ xin lỗi về điều đó”.

Tôi sắp gánh phải một đòn tâm lý nếu cuộc nói chuyện tiếp tục, nên thay vì vậy, tôi đổi chủ đề.

“Giờ mới nói, cậu đã bắt đầu viết truyện dài chưa?”

“Không phải là tiểu thuyết thật sự…… nhưng tớ đang bắt đầu với bản tóm lược……”

“Tóm lược?”

“Đó là một kiểu cốt truyện, nếu cậu phải làm. Đầu tiên, tớ phải trình lên cho biên tập viên. Rồi tới phần chỉnh sửa trước khi chính thức bắt đầu câu chuyện thực. Tuy vậy, truyện ngắn thường làm ngay từ bản tóm lược.”

“Vậy à……”

Cuộc nói chuyện chúng tôi không tiếp diễn như kế hoạch, vì không có nhiều thứ để nói nếu cô ấy vẫn chưa bắt đầu nó. Tôi có thể đào sâu thêm vào bản tóm lược đấy, nhưng thật lòng mà nói, tôi không hề có khái niệm gì về chuyên ngành văn học. Tôi không chắc mình có thể kéo dài đoạn đối thoại này không.

Tôi ngẩng đầu nhìn về phía đồng hồ treo trên tường. Chỉ mới 30 phút——thường thường chúng tôi ngồi ở đây đến một tiếng.

“…… Tới giờ rồi.”

Tôi đề nghị. Shinonome khe khẽ gật đầu rồi đứng dậy.

Chúng tôi trả tiền phần nước của mình và đi bộ đến ga cùng nhau, như mọi khi. Chẳng ai nói ai rằng.

Ở ga, khi chúng tôi sắp đường ai nấy đi, Shinonome thoáng quay qua nhìn tôi. Dường như cô ấy muốn nói gì đó, nhưng thay vì vậy, cô ấy lại lắc đầu.

“Xin lỗi…… Không có gì đâu. Hẹn ngày mai gặp lại.”

“Được thôi.”

Tôi giơ tay rồi quay bước khỏi cô ấy. Khi bước lên tầng cấp dẫn đến sân ga, tôi có thể thấy Shinonome đang đứng phía đối diện. Cô ấy đang đọc sách, không để ý đến tôi ở sân ga bên này.

Khi tôi bước lên nền, con tàu ở phía hướng đối diện đến, chen vào giữa Shinonome và tôi. Khi nó rời ga, Shinonome đã chẳng còn ở đấy nữa. Một cảm giác cô đơn quấn lấy tôi.

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P187.png

Cuối cùng, chuyến tàu của tôi cũng đến.

Khi con tàu xình xịch trên đường ray, tôi đứng dựa vào cửa sổ. Đăm chiêu nhìn cảnh vật đằng sau những khung kính, tôi dần hiểu được cảm giác của mình.

Như tôi khó chịu đến lạ thế nào khi ở cùng Shinonome, hay cách tôi đối xử bình tĩnh với Arumi-san gần đây.

Tôi có thể hiểu tất cả chúng là gì, nhưng một phần trong tôi lại không sẵn lòng tiếp nhận điều ấy. Tôi bị níu lại bởi hàng đống thứ——chút xấu hổ, cảm giác thấy điều đó rắc rối nhường nào, và cả chút kiêu hãnh quái đản của tôi nữa.

Tôi không chắc lắm điều tôi nói có thích hợp lắm không, nhưng chắc chắn nó rất ngượng——nói thật tình, đã đến mức tôi buộc phải thừa nhận điều đấy.

Thật ra, tôi yêu Shinonome.

Ghi Chú[]

  1. Chữ 東 trong 東雲(Shinonome) là chữ kanji cho “phía Đông”, còn chữ 西 trong西園(Nishizono) là chữ kanji cho “phía Tây”
  2. Sekihan: món cơm đậu đỏ Nhật Bản, thường được phục vụ vào những dịp kỷ niệm, đến nỗi nó gần như đồng nghĩa với từ ‘lễ kỷ niệm’.


Chương 7[]

Đối với Romiemarigana, mỗi ngày đều u ám. Rất u ám.

Hơn nữa, Romiemarigana nhận ra rằng chỗ dựa duy nhất của cô, Eason, chỉ mang cô tới đây dưới danh nghĩa ‘nghiên cứu’.

Anh ta không tỏ ra một chút tình yêu hay thương mến cô cả.

Để thỏa trí tò mò của mình, Eason hỏi cô đủ loại câu hỏi và thực hiện nhiều bài kiểm tra chi tiết lên cơ thể cô.

Mặc kệ sự thất vọng của mình, Romiemarigana chưa bao giờ rời bỏ Eason. “Ổn thôi”, cô nghĩ với bản thân. Miễn là cô có thể ‘thỏa mãn’ Eason—ngay cả nếu không phải là tình yêu hay thèm khát—thì vẫn có ý nghĩa nào đó.

Vì thế, cô vẫn còn có thể chịu đựng ngay cả nếu người khác ném những cái nhìn hiếu kỳ hay tiếng cười khinh khỉnh vào cô.

Dầu cô bị giam lỏng trong một ngôi nhà nhỏ, đó vẫn là thế giới với cô.


Nishizono Yūko

«Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana»


***


Đã là thứ Bảy. Arumi-san, tối qua đã ở lại qua đêm, bắt đầu buổi sáng của chị ấy bằng việc dọn dẹp nhà cửa và nấu ăn. Không chỉ thế, khi tôi còn nửa tỉnh nửa mê bước vào phòng khách trong bộ pyjama bởi cả tá tiếng ồn——

“Eita! Em còn định mặc bộ đồ đó đến bao lâu nữa!? Không được đâu! Em phải mặc đẹp hơn!”

Rốt cuộc chị ấy cằn nhằn tôi. Shinonome sẽ đến vào chiều nay, nên vẫn còn ối thời gian. Tuy vậy, Arumi-san phủ nhận mọi lời phản biện của tôi và vừa đẩy vừa giục tôi vào phòng tắm.

“Tắm rửa cho sạch sẽ! Còn quần áo em thì sao? Em đã chọn bộ nào chưa? Mọi thứ có được không?”

Tôi đã nhắc Arumi-san một lần.

“Đồ bình thường cũng được rồi mà, Arumi-san. Có phải là dịp đặc biệt đâu.”

Dù tôi nói vậy, kiểu gì đi nữa Arumi-san vẫn cứng đầu phủ nhận quan điểm của tôi.

“Dĩ nhiên là dịp đặc biệt rồi! Eita sắp dẫn bạn gái về nhà! Chị không biết bạn gái đó ra sao đây? Onee-chan đang rất phấn khích này!”

Tôi thở dài thườn thượt. Tôi đã nỗ lực hết sức để phủ nhận điều đó, nhưng Arumi-san cứ in vào đầu rằng Shinonome là bạn gái tôi. Tôi không có cơ hội nào để bắt bẻ chị ấy. Chí ít, tôi nên nhắc chị ấy đừng làm phiền Shinonome quá. Thế nhưng, mọi chuyện sẽ đổ sông đổ bể nếu chị ấy không bình tĩnh trước đã.

Arumi-san gật đầu hài lòng khi thấy tôi rửa mặt. Rồi mục tiêu của chị ấy chuyển sang Keisuke. Chị hét vọng lên tầng hai.

“Keisuke! Tới giờ anh cũng phải dậy rồi đấy!”

Chị ấy chẳng thư thái chút nào. Chỉ lần này thôi, tôi thấy Keisuke thật tội nghiệp——một kẻ thường xuyên ngủ nướng đến tận chiều, giờ lại bị dựng đầu dậy bởi mấy thứ thế này thì thật ngớ ngẩn.

Lúc tôi quay lại phòng khách sau khi đã thay quần áo, Arumi-san đang nấu ăn trong bếp. Nhìn lén qua, tôi lập tức nhận ra chị ấy đang làm bò hầm. So với những món chị ấy thường nấu, mùi và màu sắc của món hầm này khác biệt rất nhiều, dễ có khi chị ấy đã chuẩn bị nó từ tận đêm qua.

“Chị đã hầm cái này trong 8 tiếng từ hôm qua đấy.”

Arumi-san hạnh phúc nói. Nhìn gần hơn, tôi có thể thấy vài vòng thâm đen quanh mắt chị. Quả thật chị ấy đã chuẩn bị món hầm cả đêm mà không ngủ. Tôi không khỏi nhún vai bực bội bởi độ khùng hết cỡ của chị.

“Ah, em ấy có ăn được thịt không nhỉ?”

Chợt Arumi-san lo lắng hỏi.

“Không hề gì, bạn ấy không——”

Lúc đấy tôi mới nhận ra mình chưa từng ăn trưa hay tối cùng với Shinonome lần nào cả. Lần coi phim đó vào buổi chiều và chúng tôi tạm biệt trước bữa tối. Đúng là chúng tôi có ăn cùng nhau khi ở công viên giải trí, nhưng khi đó chỉ là sandwich không có thịt.

Khả năng Shinonome ghét thịt không hẳn là zero, nhưng đã quá trễ để lo về chuyện như thế lúc này.

“À phải, chị định dọn món đó ra khi nào?”

Trước khi nhận ra thì tôi đã hỏi Arumi-san rồi. Arumi-san trả lời với nét mặt lúng túng.

“Eh? Bữa tối. Vì sao em hỏi thế?”

Shinonome sẽ đến vào buổi chiều. Do đó, vẫn còn ít nhất bốn tiếng cho tới bữa tối, đó là đánh giá lạc quan nhất.

“Chúng ta sẽ ăn tối cùng nhau phải không?”

“Tại sao mặt em có vẻ không thích vậy?”

Tuyệt nhiên không có gì trong nhà, làm thế quái nào tôi với Shinonome trải qua bốn tiếng cùng nhau? Chúng tôi nên giết giờ bằng bài chăng? Hay Keisuke, Arumi-san, Shinonome và tôi sẽ chơi Tam Sao Thất Bản? Tôi thấy là không nên nghĩ về chuyện đó. Kế hoạch ban đầu của tôi là tán gẫu với cô ấy về mấy chuyện lặt vặt trong một đến hai tiếng trước khi tiễn cô ấy về nhà, nhưng Arumi-san hẳn sẽ ngăn tôi làm thế. Dù sao cũng phải giả sử Shinonome sẽ đồng ý việc đó.

“Không, không có gì đâu.”

Nói trung thực, chỉ nghĩ đến việc sắp sửa xảy ra thôi cũng đã đủ nản lắm rồi. Khi tôi đang ngồi trên ghế sô pha trong phòng khách chuẩn bị bật ti vi lên, Arumi-san hướng sự chú ý sang tình hình tầng hai.

“Xin lỗi vì làm phiền em, Eita, nhưng em làm ơn lên đánh thức Keisuke dậy. Lúc nãy chị đã lên phòng ảnh rồi, nhưng ảnh nhất quyết bám giường.”

Lề thói hàng tuần của Keisuke là đọc sách cho tới tận sáng trong ngày cuối tuần, nên có thể lúc này anh ấy chỉ mới ngủ được ba đến bốn tiếng. Quả là tàn nhẫn khi kéo ảnh dậy.

“Anh ấy sẽ tỉnh sớm thôi mà, chắc vậy? Mà ảnh có ngủ tiếp thì cũng đâu có sao……”

Biết rất rõ là khó mà khiến Keisuke dậy, tôi đi đến quyết định là cố gắng tìm cớ để lịch thiệp thoái thác nhiệm vụ, nhưng trong đầu Arumi-san đã có kế hoạch khác sẵn.

“Không được đâu! Keisuke sẽ ngẩn ngẩn ngơ ngơ tận hai giờ sau khi tỉnh dậy! Sẽ bất lịch sự với bạn gái em nếu anh ấy không cư xử cho đàng hoàng!”

“Eh?”

“Keisuke và chị sẽ giả làm người giám hộ của em vì cha mẹ em không có đây! Tụi chị cũng phải giới thiệu bản thân cho đúng mực nữa chứ! Bây giờ, xuất phát nào!”

Có vẻ không có chỗ để tranh luận rồi. Tôi bất đắc dĩ đứng dậy và bước lên tầng hai.

Trong phòng không có tiếng đáp lại khi tôi gõ cửa. Lúc cẩn thận mở cửa ra, đúng y như tôi dự đoán——Keisuke vẫn ở trên giường, cuộn tròn dưới lớp chăn.

“Arumi-san sẽ lên cơn lôi đình đấy, anh nên dậy ngay đi.”

Tôi lay lay người ảnh hòng làm anh ấy tỉnh, nhưng Keisuke chẳng có dấu hiệu gì sẽ thức giấc cả. Thế này thì áp lực lên tôi quá——Arumi-san sẽ rầy tôi nếu tôi trở lại phòng khách mà chẳng làm được gì.

Không còn lựa chọn nào khác, tôi quyết định giết thì giờ trong phòng Keisuke cho tới khi anh ấy thức dậy. Tôi bắt đầu tìm kiếm trong một chồng sách, và ở đấy là cuốn tạp chí «Yotaka» mà Shinonome đã ký. Có nhiều cuốn tạp chí gần đây chất đống lên trên nó. Khi tôi cẩn thận rút xuyên qua những cuốn sách xếp dưới trong khi gắng hết sức không làm lung lay cái núi này, tôi thấy vài ấn bản «Yotaka» số cũ hơn cuốn tôi từng mượn.

Tôi bắt đầu đọc lướt qua trang bìa, mắt tôi kiên quyết tập trung vào những cái tên và nội dung. Chỉ có tác phẩm của Shinonome khiến tôi có hứng thú. Sau một lúc chọn lựa, tôi mang chồng tạp chí tới bàn PC của Keisuke, ngồi lên ghế và bắt đầu đọc từ quyển cũ nhất. Cuốn tạp chí với tác phẩm đầu tay của Shinonome, «Đôi Mắt Đau Buồn Của Sanni Yaka».

Lại thêm một câu chuyện tôi không tài nào hiểu nổi.

Cũng giống như nhưng truyện khác Shinonome viết, bối cảnh không được đặt trong thế giới hiện đại. Bạn có thể phân loại nó là sci-fi hoặc fantasy chăng? Câu chuyện không được phân loại vì được xuất bản trong một tạp chí văn chương, nhưng với tôi, nó nằm hẳn trong hai thể loại đó.

Câu chuyện tiếp theo và cái kế tiếp, mọi thứ vẫn y vậy. Mọi câu chuyện đều diễn ra trong thế giới hư cấu. Không cái nào trong chúng mang dáng dấp thế giới tương lai, cũng không hề nhắc đến mấy cụm từ như ‘Nhật Bản’ hay ‘Hoa Kỳ’.

Trong khi đọc chúng, tôi bắt đầu gợi nhớ lại những gì Shinonome đã nói.

Cần phải có những kiến thức cần thiết hoặc trải nghiệm để viết truyện dài. Biết rất rõ điểm yếu của mình, rốt cuộc cô ấy viết về những thế giới viễn tưởng thay vào.

Một điểm chung khác của truyện cô ấy là không hề có yếu tố lãng mạn. Ngay cả khi có nhân vật nam và nữ, không tình yêu nào nở hoa giữa họ. Mọi sự việc chỉ đều khắc họa vai trò của họ một cách máy móc——ít nhất tôi thấy thế. Tuy vậy, vì các câu chuyện của cô ấy không xây dựng trên thế giới chúng tôi sống, có thể cắt nghĩa rằng ‘đó hẳn là kiểu bầu khí cô ấy đang cố gắng miêu tả’.

Nếu diễn giải như thế, truyện của Shinonome có thể xem là ‘khá tao nhã’ theo phương diện đó. Thế nhưng, là một kẻ hiếm khi đọc, tôi không có tư cách nào để đánh giá.

Ngay khi tôi hoàn tất đống tạp chí tôi rút ra (hay chính xác hơn, những truyện của Shinonome), cơ thể Keisuke phập phồng theo nhịp thở đều đều của anh ấy. Với cái chăn vẫn còn dính trên người, dường như Keisuke lờ đi sự có mặt của tôi mà lấy cái kính từ bàn PC trước khi vụng về đeo lên. Lúc đấy, cuối cùng ảnh cũng quay qua nhìn tôi.

“…… Em đang làm gì thế?”

Tôi đóng quyển tạp chí.

“Arumi-san bảo em lên thức anh dậy, nhưng anh không chịu dậy, nên em ngồi đây chờ. Nếu em đi xuống lầu một mình thì chị ấy sẽ đuổi em lên lại thôi.”

“…… Phải rồi.”

Keisuke vuốt mái tóc lên bằng ngón tay rồi rời khỏi giường với bản mặt khó chịu. Ảnh chẳng nói gì khi thấy cuốn tạp chí tôi đang đọc, bước ra khỏi phòng, chắc là đi rửa mặt hay gì đấy. Cảm giác hoàn toàn nhẹ nhõm vì sau cùng cũng hoàn thành nhiệm vụ, tôi đặt cuốn tạp chí lên trên chồng sách và ra khỏi phòng anh ấy.

Quay lại phòng mình, điện thoại tôi nhận được một tin nhắn từ Shinonome.

『Chào buổi sáng. Tớ đến lúc hai giờ chiều được không? Tớ thật sự không làm phiền gia đình cậu phải không?』

『Không, không vấn đề gì. Nhắn cho tớ biết khi cậu lên tàu, được chứ? Tớ sẽ đón cậu ở nhà ga.』

『Hiểu rồi. Giữ liên lạc nhé.』

Tôi chỉ cho cô ấy trạm gần nhà tôi nhất. Sẽ không có bất cứ phiền phức nào do chuyển làn, và thế cũng giảm thiểu tối đa rủi ro cô ấy lạc. Không những thế, tôi còn để điện thoại trong túi quần ngay cả khi tôi vào phòng khách, chỉ để phòng hờ khi cô ấy cần gọi tôi lúc khẩn cấp.

Keisuke đang đọc báo với một điếu thuốc trên miệng, tóc anh ấy vẫn còn rối bù và chưa chải chuốt gì. Lúc nãy Arumi-san cứ khăng khăng bảo tôi phải thay quần áo, nhưng tới phiên Keisuke thì chị ấy lại yên lặng, thay vào đó là đi chuẩn bị bữa sáng trong bếp. Có lẽ chị ấy thừa biết trông mong điều gì đó từ một Keisuke mới tỉnh dậy là vô ích. Hẳn chị ấy sẽ để mặc anh ấy như thế trong hai giờ.

Điều còn lại duy nhất là xử lý bữa sáng nhanh gọn trước khi liên lạc với Shinonome và chờ cô ấy ở nhà ga——đúng khi tôi đang suy nghĩ mấy điều đó, bất thình lình tôi để ý thấy……

“Ah.”

Keisuke liếc nhanh qua tôi, nhưng chẳng nói gì rồi quay lại tờ báo. Chắc là não ảnh vẫn chưa vào chế độ hoạt động hết công suất. May sao, anh ấy không hỏi tôi lý do việc đấy.

Khi tôi đang đứng lên, Arumi-san hỏi từ trong bếp,

“Em đi đâu thế, Eita? Bữa sáng sẵn sàng rồi này.”

“Chút nữa em sẽ quay lại. Em phải đi gọi điện thoại.”

Nói rồi, tôi lên phòng mình và lôi di động tôi ra. Tôi tìm thấy số của Shinonome trong danh bạ và bấm nút gọi.

Sau ba tiếng chuông, giọng Shinonome vang lên.

“…… Alo?”

“Ah, xin lỗi vì gọi đột ngột thế này. Tớ muốn nói với cậu.”

“Về chuyện gì?”

“Hôm nay cậu sẽ tới nhà tớ, phải không? Vì vô vàn lý do, tình huống đã cách nào đó trở thành bạn gái tớ đến thăm nhà tớ……”

Không có tiếng Shinonome đáp lại khi nghe lời phát biểu ấy. Chỉ có yên lặng.

“Quan hệ của chúng ta khá phức tạp, nên có khi họ cũng không thể hiểu mọi chuyện dù chúng ta có giải thích. Vì thế, tớ thật sự rất biết ơn nếu cậu có thể hợp tác cùng tớ và giới thiệu cậu là bạn gái tớ.”

Shinonome vẫn yên lặng. Vì vẫn còn sớm, có lẽ cô ấy vẫn chưa tỉnh táo hoàn toàn? Shinonome trông có vẻ giống một người bị chứng huyết áp thấp, nên cô ấy rất tương tự với Keisuke vào buổi sáng. Anh ấy gần như không thể trả lời lại bất cứ ai.

“Bạn gái anh trai tớ có chút…… cậu biết đấy. Chị ấy có thể sẽ thành ra làm phiền cậu không dứt, nên cậu vui lòng thứ lỗi cho chị ấy được chứ? Tớ sẽ cố hết mình để cứu nguy cho cậu.”

Cuối cùng Shinonome cũng đáp lại với giọng bé tí.

“…… Hmmm, hiểu rồi.”

Giọng cô ấy đều đều, như bình thường——chắc là cô ấy mới tỉnh dậy thôi. Nếu thế, tôi nên gác máy vì đã nói xong mọi chuyện cần nói——

“Thế thì, chút nữa gặp lại……”

Ngay vừa khi định ngắt kết nối, tôi hỏi Shinonome một câu đột ngột.

“Oh phải rồi, Shinonome. Cậu có ăn bò hầm không?”

“…… Bò hầm?”

“Phải. Bạn gái anh trai tớ thức cả đêm để chuẩn bị bữa tối cho chúng ta. Vì thế nếu cậu thấy được…… và nếu thời gian cho phép, sao cậu không dùng bữa tối với nhà tớ?”

“Thì…… Hmmm, tớ thì không vấn đề gì. Cảm ơn cậu.”

“Đâu có gì, tớ có làm gì đâu.”

“Vậy thì, hẹn gặp lại.”

“Hmmm.”

Khi âm thanh kết nối đã ngắt vọng lại, tôi thở dài nhẹ nhõm một tiếng thật to như thể vừa làm xong một việc lớn lao nào đấy. Ôi dà, khá căng thẳng cho mình quá. Gốc rễ mọi vấn đề của tôi nằm ở chỗ họ không hiểu được quan hệ của chúng tôi. Giá như cô ấy thực sự là bạn gái tôi thì tôi đã dễ thở hơn rồi.

Có thoáng thất vọng khi suy nghĩ ấy xẹt ngang đầu tôi.

Dầu tôi có muốn nó xảy ra, nhưng nó sẽ không bao giờ thế.

Bên kia cửa là Arumi-san ‘có chút…… cậu biết đấy’ gọi tôi ra. Dường như bữa sáng đã sẵn sàng.

Tôi thở dài một hơi khác rồi bước khỏi phòng mình.


***


Thời gian dần trôi qua khi bữa sáng đã xong.

Keisuke thì hệt như Arumi-san đã dự đoán: hai tiếng sau khi thức dậy, cuối cùng anh ấy cũng chải tóc thay đồ ra dáng ‘chỉnh tề’. Về phần Arumi-san, chị ấy vẫn bận bịu như mọi lúc, hết lau nhà lại kiểm tra món hầm. Chỉ sau khi đã xong mọi thứ, chị mới thảnh thơi ngồi lên ghế sô pha coi ti vi.

“Chúng ta an trưa đơn giản thôi, nhé? Chị ước giá chúng ta được ăn tối sớm hơn.”

Chúng tôi đồng tình với gợi ý của Arumi-san và ăn trưa với udon. Sau đấy, ngay khi tôi sắp tìm xem có việc gì để làm, tin nhắn của Shinonome tới.

『Tớ lên tàu rồi. Tớ sẽ đến nơi trong khoảng 30 phút nữa.』

Tôi đứng dậy sau khi đọc tin. Lập tức Arumi-san ngoái đầu sang.

“Ah! Em ấy trên đường rồi à? Em sẽ đi đón em ấy chứ?”

“Ah…… Uhm, ừ.”

“”Được rồi! Chị sẽ chuẩn bị ít trà nhé!”

Ngay tức thời, Arumi-san lại bận việc lần nữa. Còn phần Keisuke, ảnh vẫn đọc sách báo.

Trời nắng chói chang, nhiệt độ nóng đến nỗi tôi chảy mồ hôi không đếm xuể. Tôi cố ở đi trong bóng râm càng nhiều càng tốt trong lúc đi bộ đến nhà ga. Mất nhiều lắm là 15 phút để tới nơi ngay cả nếu tôi có thơ thẩn đi nữa, nên rốt cuộc tôi chắc sẽ đợi cô ấy một lúc lâu.

Sau khi đến nhà ga, tôi dựa lưng vào cây cột ở cổng soát vé. Con tàu từ hướng Shinonome đến đúng lúc đấy. Nhìn qua cổng soát vé, tôi quét mắt tỉ mỉ trong các hành khách rời khỏi tàu, nhưng không thấy Shinonome đâu trong số họ. Xem theo giờ, hẳn là tàu của Shinonome sẽ là chuyến tới, nên tôi tiếp tục thả hồn chờ đợi.

10 phút sau, một con tàu khác đến. Tuy vậy, Shinonome vẫn không thấy đâu. Ngỡ ngàng, tôi kiểm tra lại giờ trên điện thoại. Chính xác là đã 30 phút sau tin nhắn của cô ấy, trong khi chuyến tiếp theo sẽ đến trong 10 phút nữa.

Shinonome không bao giờ muộn. Thực tế, cô ấy còn luôn đến sớm cơ. Tôi có chút lo lắng.

Có thể có chuyện gì xảy ra với cô ấy rồi chăng? Và lúc đó——

“Hay là cô ấy đã về nhà rồi……”

Tôi lầm bầm. Có khi nào thật ra cô ấy đổi ý rồi chăng? Cô ấy thấy khó chịu vì điều tôi nói sáng nay? Cô ấy có thể cho tôi leo cây vì một lý do như thế không? Tôi không thể không nghĩ đến khả năng đấy.

Nếu là thế, bình thường sẽ phải liên lạc ngay với người kia. Tuy nhiên, ở đây chúng ta đang nói về Shinonome. Tôi có thể hơi hiểu hiểu rằng bất cứ hành động nào cô ấy cũng có thể thực hiện.

『Cậu chưa tới nơi à?』

Tôi định gửi tin đấy, nhưng rồi từ bỏ ngay. Ép cô ấy như thế thì không lịch sự lắm. Cô ấy đã nhắn “khoảng 30 phút nữa”, không phải trong 30 cũng không chính xác là 30. Nói nôm na, có chút chậm trễ——thì, chung chung là thế. Tôi hy vọng.

Tôi không muốn quấy rầy cô ấy với mấy cái tin nhắn do thiếu bình tĩnh.

Thật lòng mà nói, tôi không muốn Shinonome ghét tôi. Tuy tôi không nghĩ từ đầu cô ấy có thích tôi, nhưng hơn hết thảy là không nên bị cô ấy cho vào sổ đen.

Lựa chọn duy nhất của tôi bây giờ là đứng chờ Shinonome ở sân ga, như một chú chó trung thành.

Trong khi chìm trong những suy nghĩ như thế, một con tàu cập bến sân ga đối diện. Tôi chưa bao giờ đặc biệt để ý bên đấy bởi tôi không hề nghĩ Shinonome sẽ đến từ hướng đó.

Nhưng tôi đã nhầm. Trong số các hành khách rời khỏi tàu, có Shinonome trong đấy. Cô ấy ở gần cuối đoàn người khi mới bước ra, nhưng khá bất ngờ, cô vội vã bước lên đằng trước và ra khỏi cổng soát vé. Tôi ngạc nhiên không tả nổi.

“Tớ cứ tưởng cậu sẽ đi tàu từ hướng ngược lại.”

Tôi bình luận khi Shinonome đi về phía tôi. Cô ấy quay quanh nhìn sân ga một lượt trước khi hối lỗi cúi đầu.

“Tớ bị quá trạm vì mãi đọc sách……”

“Ah, vậy à.”

“Xin lỗi vì đến trễ.”

“Không, không sao đâu. Tớ cũng đâu có chờ quá lâu.”

Tôi trả lời như thế để cô ấy không nhận ra nỗi lo lắng trong tôi khi thấy cô tới trễ.

Hai chúng tôi bắt đầu đi bộ về nhà. Mặc dù thậm chí tôi đã cố trốn dưới bóng râm hết mức có thể, mồ hồi vẫn túa ra hai bên thái dương tôi bởi sức nóng, khiến tôi phải lấy bàn tay lau đi. E ngại mùi mồ hôi, tôi chọn giữ một khoảng vừa đủ với Shinonome.

Mặt khác, Shinonome bước đi mà không lộ tí cảm xúc nào. Cô ấy còn mặc một chiếc áo len đan (thứ cô hay mặc) trong khi tôi chỉ mặc áo sơ mi, nhưng không hề thấy một giọt mồ hôi nào trên người cô.

“Cậu không đổ mồ hôi à?”

Giờ nghĩ lại, tôi chưa thấy Shinonome đổ mồ hôi, nên tôi bật ra câu hỏi đó trong khi hai đứa đang đi.

“Eh……? Sao cậu lại hỏi đột ngột thế?”

“Tớ nhớ là không thấy cậu đổ mồ hôi bao giờ. Hôm nay cũng khá nóng mà, phải không?”

“Không phải là tớ không đổ mồ hôi……”

Ngay sau đó, Shinonome khẽ nghiêng đầu rồi bất chợt với lấy bàn tay tôi. Rồi cô cầm lấy bàn tay khép hờ của tôi và nắm lấy. Tôi có thể cảm giác được một chút âm ẩm trong lòng bàn tay cô ấy.

“…… Thấy chưa?”

“Ah, ừ……”

Chuyện đó gợi tôi nhớ lại tay Shinonome ướt đẫm thế nào khi chúng tôi đi tàu lượn siêu tốc ở công viên giải trí. Hẳn cô ấy đang cố nói rằng đấy là cách cơ thể cô hoạt động.

Khi chúng tôi nói xong, Shinonome lưỡng lự thả tay tôi ra, nhưng để đáp lại, thay vì thả tay cô ấy đi, tôi lại nắm chặt. Liếc qua, tôi có thể biết rằng Shinonome đang nhìn tôi chằm chằm. Tuy nhiên, tôi không nhìn thẳng vào mắt cô ấy. Sẽ xấu hổ kinh khủng nếu lúc này mắt chạm mắt.

Rồi Shinonome cũng lẳng lặng để mình bị tay tôi dắt đi. Tôi cũng không nói gì thêm. Mặt nào đó, tôi thấy nếu chúng tôi nói gì thì tôi sẽ bị buộc phải thả cô ấy ra.

Và cứ như thế, chúng tôi cũng đến nhà tôi mà không ai nói ra một từ.

Tôi có cảm giác Arumi-san sẽ chọc quê tôi nếu chị ấy thấy chúng tôi cầm tay, nên tôi thả bàn tay cô ấy ra khi ở trước cửa. Shinonome tránh nhìn vào tôi mà nói,

“Tớ thấy…… hơi lo sợ……”

Đặt tay lên nắm cửa, tôi ngoái đầu lại nói,

“Thư giãn đi, sẽ ổn cả thôi. Anh tớ thì hiếm khi nói, dù bạn gái ảnh khá là mau mồm mau miệng. Tớ sẽ giúp cậu nếu có vấn đề gì.”

“Hmmm……”

Rồi tôi quay lưng lại với Shinonome vẫn còn lắp bắp và xoay nắm đấm cửa. Trong chớp mắt, Arumi-san xuất hiện trước mặt tôi khiến tôi hơi ngạc nhiên.

“Chào mừng em!”

Arumi-san la lên khi thấy tôi. Rồi chị nhanh gọn đặt hai cặp dép vải lên sàn. Trông có vẻ chị ấy có thể tiếp đón chúng tôi bất cứ lúc nào. Tôi từng nhắc chị ấy; nhưng chị ấy phấn khởi hơn tôi tưởng tượng nhiều. Tôi quay sang và nói với Shinonome,

“Cậu vào đi.”

Từ cái dáng Shinonome cứng đờ bước qua cửa, dư sức thấy cô ấy căng thẳng tới mức nào rồi. Arumi-san dịu dàng gật đầu.

Chị ấy cười tươi rói trong khi quan sát Shinonome.

Arumi-san chắc hẳn là một trong các lý do khiến Shinonome sợ sệt thế này——tôi nghĩ trong đầu khi theo sau Shinonome. Vì thế, tôi thì thầm vào tai Arumi-san.

“Giờ chị chỉ cần chờ ở đằng kia thôi.”

Arumi-san tỏ vẻ hờn dỗi trước yêu cầu của tôi nhưng dù sao cũng làm như tôi nói và đến phòng khách.

Tôi giục Shinonome thay dép vải trong tôi mang đôi của tôi, nhưng Shinonome vẫn đứng như trời trồng. Mắt cô cứ sững sốt nhìn theo Arumi-san.

“…… Có chuyện gì thế?”

Tôi hỏi. Shinonome trả lời nho nhỏ,

“Chị ấy đẹp quá.”

“Chị ấy á?”

Tôi nghiêng đầu, không phải để đồng tình với điều cô ấy vừa nói.

Đúng ngay khi tôi nhắc lại lời mời cô ấy một lần nữa và Shinonome bước vào gian bên.

Keisuke đang ngồi kế bàn phòng khách và đọc sách trong khi hút thuốc. Khi Arumi-san yêu cầu ảnh ngừng hút, anh ấy dập điếu thuốc vào trong cái gạt tàn thuốc bên cạnh ảnh, ra chiều cụt hứng. Tôi không bao giờ nghĩ Keisuke đủ nhạy cảm để biết không nên hút thuốc cạnh một vị khách tuổi vị thành niên.

Keisuke phả ra một hơi trắng—chắc là để lọc hết đám khói còn trong phổi—khi nhìn vào Shinonome đang đứng đằng sau tôi. Đấy là lúc Keisuke hơi nheo mắt lại. Chính xác thì Keisuke không phải là người trông dữ tợn gì, nhưng nhìn ảnh giống như đang săm soi ai khác bất kì khi nào ảnh nheo mắt lại. Shinonome sợ hãi lùi một bước trước ánh mắt của anh ấy.

“Chuyện gì thế?”

Tôi hỏi thay phần Shinonome.

Keisuke tiếp tục nhìn tôi đăm đăm——hay thực ra, là đang nhìn vào Shinonome.

“Em……”

Tôi nao núng khi nghe giọng trầm trầm của Keisuke.

Tại sao mình đã không nghĩ tới——tôi nghĩ vậy trong đầu.

“…… là Nishizono Yūko, phải vậy không?”

Keisuke hỏi.

Quả như tôi nghĩ. Đây cũng là điều bình thường thôi. Keisuke là một con mọt sách, là người tháng nào cũng đọc hết «Yotaka». Dĩ nhiên, anh ấy có lẽ đã thấy quyển tạp chí có ảnh Shinonome. Chưa kể tới, trí nhớ Keisuke lại tuyệt vời nữa chứ.

“Ah……”

Shinonome thốt lên.

“Uhm…… Sao thế? Có chuyện gì xảy ra à?”

Đang chuẩn bị trà trong bếp, Arumi-san đi ra khi cảm giác thấy có điều gì đó không ổn.

“Kh-không gì đâu. Chị cứ làm tiếp đi.”

Lý do tôi nói vậy là bởi sự việc sẽ thêm phần phức tạp nếu dính dáng thêm Arumi-san. Arumi-san nhìn qua Keisuke rồi nhìn lại Shinonome liên tục, lầm bầm,

“Sao mọi người lại cho chị ra rìa thế?”

“Không, em sẽ kể cho chị sau…… Shinonome, cậu ngồi đi. Tớ không nghĩ là sẽ có chuyện thế này, nên tớ xin lỗi.”

Trong nỗ lực kiểm soát tình thế, tôi hơi ép Shinonome ngồi xuống một chút và nhất mực bảo Arumi-san quay lại bếp.

Khi tôi yên vị, Arumi-san bước lại với một cái khay có đặt vài tách trà và một ấm trà.

“…… Em thích cái nào hơn, hồng trà hay cà phê?”

Shinonome căng thẳng đáp lại câu hỏi của Arumi-san.

“Ah. Cà phê…… ạ……”

Trong khi Arumi-san đang chuẩn bị cà phê, tôi cật lực suy nghĩ nên giải thích chuyện này thế nào đây.

Bất luận thế nào, kim trong bọc cũng đã lộ ra. Tôi không còn lựa chọn nào ngoài tiết lộ danh tính nhà văn của Shinonome. Ấy vậy, tôi phải có sự đồng ý của Shinonome đã.

“Tớ có thể kể cho họ cậu thực ra là một nhà văn không?”

Tôi nhoài người tới tai cô ấy mà thầm thì. Shinonome gật đầu khó khăn.

Arumi-san đi đến bàn khi đã chuẩn bị xong thức uống. Nên tôi hắng giọng và bắt đầu giải thích—cũng không quên giới thiệu Shinonome cho họ—thực tế cô ấy là một cây bút thế nào.


***


Sau khi nghe chân tướng của Shinonome, thực ra Arumi-san lại là người phấn khích hơn cả thay vì Keisuke, cứ lặp đi lặp lại mấy câu như “Thật kinh ngạc!” và “Uwah……” vài lần. Mặt khác, Keisuke dường như không hứng thú gì một khi đã xác nhận ‘Shinonome = Nishizono Yūko’. Ảnh chẳng nói thêm tiếng nào.

Sau khi chúng tôi dùng xong bánh và cà phê, mọi việc cần làm đã hoàn tất. Phần nào đó, khi cuộc nói chuyện của chúng tôi chấm dứt, tôi có dự cảm Arumi-san sẽ chuẩn bị ngồi buôn dưa lê và dội Shinonome hàng tràng câu hỏi (chính xác hơn, là về mối quan hệ của cô ấy và tôi). Tôi đã báo trước cho Shinonome chuyện Arumi-san hiểu nhầm chúng tôi là một cặp, nhưng nói cho thẳng thắn, tôi không thấy Shinonome có các kỹ năng diễn xuất cần thiết để chống đỡ đòn tấn công của Arumi-san.

“Vậy thì…… Chị có thể gọi em là ‘Yuuko’ không?”

Khi Arumi-san đưa ra yêu cầu, cũng là lúc tôi nghĩ trong người——bắt đầu rồi đây.

“Ah, được ạ……”

Tôi biết họ nói chuyện sẽ chẳng đi tới chỗ lớn lao gì, nên bất chợt tôi đứng dậy và nhìn về Keisuke.

“Ah, phải rồi. Em đang nghĩ sẽ chỉ cho bạn ấy phòng anh.”

Mọi người đổ dồn mắt về tôi. Còn tôi, mắt tôi nhìn vào Shinonome.

“Anh tớ cũng rất đam mê sách, nên ảnh tích trữ hàng đống sách. Tớ nghĩ chắc cậu sẽ thích lắm khi thăm phòng ảnh. Cậu thích sách mà, phải không?”

“H-hmmm……”

Khi thấy Shinonome gật đầu ngài ngại, tôi xoay sang Keisuke.

“Thế tụi em có thể ghé qua phòng anh một lát không? Em hứa sẽ không làm lộn xộn.”

“Cứ thoải mái…… Chỉ cần đừng làm lung lay mấy chồng sách.”

“Rõ.”

Được anh ấy cho phép, mọi việc giờ phụ thuộc tôi. Tôi đỡ Shinonome đứng dậy rồi dẫn cô ấy lên tầng hai. Nhìn mặt Shinonome cứ lúng túng, bỡ ngỡ hết cả ra.

Hỗn hợp đủ thứ mùi chào đón chúng tôi khi tôi mở cửa phòng Keisuke.

“Phòng này nồng nặc mùi thuốc lá. Anh tớ nghiện hút nặng lắm.”

Tôi nói trước cho Shinonome trước khi mời cô ấy vào.

Sau khi bước vào phòng, Shinonome bắt đầu đưa mắt quét toàn bộ phòng làm việc của Keisuke.

“Wah……”

Shinonome bật lên một âm thanh kì lạ đầy xúc động.

“Ấn tượng phải không? Trông không có vẻ vậy, nhưng đây chỉ là một nửa của anh ấy sở hữu năm ngoái, nửa kia ảnh dọn đi rồi.”

Chắc lời giới thiệu của tôi chẳng lọt mấy vào tai cô ấy; mắt cô đang dán lên những núi sách. Đó là cho con mọt sách như cậu đấy. Phòng Keisuke chắc chắn nhìn giống như một kho báu khai quật trong mắt cô ấy——tôi biết chừng đó dù không thích đọc sách bao nhiêu.

Từ lúc ảnh còn nhỏ, Keisuke đã luôn tiêu hơn phân nửa tiền tiêu vặt của ảnh cho sách——đôi khi ảnh còn xin ứng trước nữa. Bản thân tôi không rõ chi tiết lắm, nhưng dường như Keisuke đã tiêu hàng chục ngàn yên để chạm tay vào những cuốn sách hiếm trong các cuộc đấu giá online.

“Wah, có cả «Eréndira» này……” [1]

Shinonome lẩm nhẩm trong khi nâng niu một cuốn sách đặt trên đỉnh của một trong các chồng sách.

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P211.png

“Huh?”

Tôi bước về phía cô ấy, trong đầu không có nổi một ý tưởng cô ấy đang nói về cái gì. Shinonome quay lại và nói với nụ cười rạng rỡ,

“«Eréndira». Cuốn tiểu thuyết ngắn tớ thích nhất.”

Tiêu đề cuốn sách Shinonome đang mân mê quả thực đánh vần là ‘Eréndia’. Được viết bởi Márquez, một cái tên tôi chưa từng nghe nhắc đến trước đây. Tôi không biết họ có phải là người nổi tiếng hay không. Tôi đã có thể tám với cô ấy chút đỉnh nếu chúng tôi nói về các tác giả như Akutagawa Ryuunosuke hay Dazai Osamu (những nhà văn xuất hiện trong sách giáo khoa môn Nhật Ngữ), nhưng tôi hoàn toàn mù tịt về các tác giả ngoại quốc. Kiến thức tôi sở hữu chẳng khác gì một người bình thường.

“…… Nó có thú vị không?”

Tôi có chút ghét bản thân vì chỉ có mỗi câu hỏi ấy trong đầu. Shinonome nghiêng đầu rồi trả lời,

“Tó thấy nó có nhiều điều hơn là chuyện thú vị hay không…… Vừa thực tế dù là hư cấu, vừa hài hước trong khi cũng mang muộn phiền……”

Một câu đáp khá là líu lưỡi, nhưng từ cách cô ấy miêu tả vậy, chắc chắn cô ấy rất yêu cuốn sách này. Cho tới lúc này, tôi vẫn không thể nêu ra ý kiến của mình về ‘điều Shinonome thích’.

Bất ngờ, cánh cửa đang khép mở ra. Mặt Keisuke xuất hiện giữa khe cửa. Ảnh không nói gì khi đặt đại cuốn sách trong tay lên một trong các chồng sách gần đấy. Rồi anh ấy lướt mắt xuống Shinonome.

“…… Thế ra em thích Márquez?”

Keisuke hỏi. Shinonome nghiêng đầu mà đáp,

“Vâng ạ.”

“Anh có thể thấy điều đó. Dù sao anh cũng đã đọc hết tác phẩm của em.”

Shinonome ửng cả mặt lên rồi e thẹn cúi đầu, hẳn là do xấu hổ khi có người khác đọc truyện của mình. Keisuke bước tới bàn PC để lật qua vài cuốn sách mới đây đặt phía trên núi sách, rút ra một cuốn rồi bước trở lại cửa.

“Ah, anh chờ một chút……”

Shinonome rón rén gọi Keisuke khi anh ấy đặt tay lên nắm cửa. Keisuke uể oải ngoái đầu ra sau.

“Về tác phẩm của em…… ý kiến của anh thế nào ạ?”

Câu hỏi hoàn toàn bất ngờ của Shinonome. Keisuke nheo mắt, lấy tay vuốt mái tóc mình lên.

“Anh thấy chúng khá non.”

“Vậy sao ạ……”

“Nhưng không có nghĩa anh ghét chúng.”

“C-cảm ơn anh rất nhiều……”

Keisuke “Hmmm” đáp lại cái cúi đầu của Shinonome trước khi bước ra khỏi cửa.

Trong khi quan sát họ nói chuyện với nhau, cứ cảm giác rằng tôi là kẻ duy nhất ngoài cuộc.

Tôi rất ngạc nhiên khi thấy Shinonome chủ động hỏi ý kiến của ai đó. Nhưng trái lại, Shinonome chắc đã có một khoảng thời gian rất dài khao khát ai đó có thể cùng mình thảo luận về sách hay tiểu thuyết. Đáng buồn thay, tôi không phải là người có khả năng đó. Shinonome có lẽ đã biết sẵn rồi.

Nên tôi nghĩ——có thể Shinonome đã bị Keisuke hấp dẫn.

Anh ấy lanh lợi hơn, bình tĩnh hơn và trưởng thành hơn tôi, và ảnh cũng thích sách nữa…… Keisuke có nhiều ưu điểm mà tôi không thể bì được. Sẽ chẳng ngạc nhiên nếu Shinonome bị lôi cuốn bởi ảnh.

“Cậu muốn đi ra chưa?”

Tôi khe khẽ hỏi, để cô ấy không nhận ra sự thất vọng đang lớn lên trong tôi.

“Ah, hmmm.”

Shinonome vội vã theo chân tôi khi tôi dậm mạnh từng bước.

“Anh tớ khá kì quặc, huh?”

Tôi vừa nói vừa quay đầu nhìn về Shinonome khi chúng tôi bước xuống bậc thang. Nửa trong tôi thực sự có ý nói vậy, dù nửa kia lại hy vọng Shinonome sẽ đồng ý, “Ừ” với tôi.

“Thật vậy sao……?”

Sau một lát do dự, câu trả lời của Shinonome vang lên.

“Cá nhân tớ nghĩ anh ấy là một người anh trai đặc biệt……”

Tôi chết đứng ngay giữa đường. Người Shinonome đụng vào tôi, khiến tôi sẩy chân về phía trước. Suýt chút nữa thì tôi ngã khỏi thang cấp, nhưng Shinonome vừa kịp bắt tay tôi lại trong đường tơ kẽ tóc.

“…… Có chuyện gì không ổn sao?”

Shinonome nghiêng đầu trong khi nhìn tôi quay mặt về hướng cô ấy.

“Không có gì đâu.”

Đáp vậy, tôi vùng khỏi tay cô ấy rồi tiếp tục đi xuống cầu thang.

Trong khi lắng nghe từng tiếng răng rắc của chiếc thang, tôi nghĩ thầm trong đầu——mình là thằng ngu.

Câu trả lời của cô ấy cho câu hỏi có chủ ý của tôi lại là câu tôi không muốn nghe nhất. Tôi nổi cáu lên, kéo theo hành động vậy.

“Đặc biệt…… Có lẽ, cậu đúng.”

Tôi lầm bầm với âm lượng không thể tới tai Shinonome.

Từ rất lâu, tôi biết chứ. Đặt Keisuke và tôi cạnh nhau, mọi người sẽ chọn Keisuke.

Sự tuyệt vọng tôi đang gặm nhắm giờ đây còn tồi tệ hơn nhiều so với lần Arumi-san. Lý do chính, hẳn là vì Shinonome. Shinonome—một người bạn cùng lớp, một người con gái trên danh nghĩa là bạn gái tôi—nghĩ rằng Keisuke ‘đặc biệt’. Đấy là một điều tôi tuyệt đối căm ghét và không tài nào chấp nhận nổi.

Có lẽ là do tính lịch sự của cô ấy——tôi cố thuyết phục bản thân như thế nhiều lần. Tôi biết rất rõ cô ấy không phải là người sẽ làm bẽ mặt ai đó khi có em trai anh ta đứng ngay bên cạnh.

Tuy vậy, tôi vẫn không muốn nghe.

Khi chúng tôi trở lại phòng khách, Arumi-san đang ngồi đấy trong tư thế sẵn sàng dội hàng tấn bom câu hỏi lên Shinonome, nhưng tôi không hề có dự định ngăn chị ấy lại. Nhờ tính bốc đồng của Arumi-san mà tôi được cứu thoát. Thỉnh thoảng Shinonome lo lắng nhìn qua tôi, nhưng tôi gắng hết sức không nói một lời nào. Tất cả những gì tôi làm là lắng nghe cuộc nói chuyện giữa Shinonome và Arumi-san, đôi khi có sự tham dự của Keisuke, người đang hút thuốc và đọc sách đằng sau hai cô gái.

Cuối cùng cũng đến giờ cơm tối, thế là Arumi-san dọn ra món bò hầm chị ấy đã cất công chuẩn bị từ đêm qua. Shinonome mỉm cười và khen món hầm rất ngon, nhưng với tôi thì thật ra nó nhạt thếch, vô vị.

“Eita, ngon chứ?”

Khi nghe thấy câu hỏi của Arumi-san, tôi trả lời đơn giản,

“Hmmm.”

Nhiêu đấy không cũng đã lấy hết sức lực tôi rồi.

Thật tình…… mình đang làm cái trời ơi đất hỡi gì thế này?

Ghi Chú[]

  1. Eréndira: http://en.wikipedia.org/wiki/The_Incredible_and_Sad_Tale_of_Innocent_Er%C3%A9ndira_and_Her_Heartless_Grandmother


Chương 8[]

Một ngày kia, Romiemarigana lẻn khỏi phòng Eason thành công. Cô cẩn thận để không bị bắt gặp, cũng như để bị họ mang cô trở lại phòng. Cô bắt đầu khám phá tòa nhà.

Cuối cùng, cô cũng tìm thấy được Eason. Mặc dầu nóng lòng muốn chạy đến anh ta, Romiemarigana vẫn kiềm chế và giấu mình ở một góc để dõi theo anh.

Đúng lúc đấy, một người phụ nữ xuất hiện trước mặt Eason. Romiemarigana không biết tên cô ta——nhưng cô thấy hai người họ nói chuyện rất thân mật. Từ nét mặt hạnh phúc của cô ta, và cả nhan sắc phái yếu quyến rũ kia, ai cũng biết rõ cô ta yêu Eason.

Không chỉ người phụ nữ, Eason trông cũng rất vui mừng.

Romiemarigana chỉ còn biết lẳng lặng quan sát mà thôi.

Cùng lúc đấy, cô cảm giác như thể từ bên trong người mình vọng ra một âm thanh nào đấy.

Đó là tiếng tan nát dần dần thành từng mảnh của thế giới nhỏ bé trong cô. Một âm thanh thật xé lòng.


Nishizono Yūko

«Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana»


***


Kể từ ngày đấy trở đi, Shinonome và tôi gần như không nói tiếng nào với nhau nguyên khoảng một tuần.

Có thể là vì ngày kiểm tra đang lại gần. Điểm số tôi chẳng phải loại ưu tú gì lắm, nên tôi sẽ trượt vỏ chuối đầy ngoạn mục nếu không bỏ công sức ra học. Lỡ như điều ấy xảy ra, tôi sẽ phải đi làm bài kiểm tra lại.

Chúng tôi vẫn phải tiếp tục việc trực quầy trong kỳ kiểm tra, nhưng thậm chí Shinonome và tôi không bao giờ nói chuyện khi ở quầy thư viện. Còn về phần những tin nhắn lạnh lùng của cô ấy, tôi chọn cách trả lời cứng nhắc như đá không kém.

Vào ngày những bài kiểm tra đã là dĩ vãng, trong khi chúng tôi ở trên lớp học, Shinonome bước tới chỗ tôi và gọi tôi bằng tên——một điều cô ấy chưa từng làm trước đây.

“Minami-kun.”

“…… Huh?”

“Hôm nay cậu có rảnh không?”

Bởi ánh mắt hiếu kì của mấy người bạn cùng lớp, không đúng đắn nếu tôi ăn nói lạnh nhạt với Shinonome.

“Hmmm.”

Tôi đứng dậy sau một tiếng đáp cụt lủn. Thấy tôi đứng, Shinonome trở lại chỗ mình và lấy cặp. Tôi cũng đã dọn xong đồ đạc, nên tôi vơ cái cặp rồi bước ra khỏi phòng học cùng với Shinonome.

Shinonome toàn yên lặng, nên tôi cũng quyết định không cất lời. Chúng tôi bước đi trong tĩnh lặng trên đường tới trạm.

Khi chúng tôi đến phố mua sắm thì Shinonome dừng bước.

“Cậu có rảnh…… ngày mai không?”

Ngay mai là thứ Sáu, nhưng trường tôi cho nghỉ vì đã xong kì kiểm tra. Dĩ nhiên, chúng tôi cũng chẳng cần phải đi trực ở thư viện.

“Ừ, chắc tớ rảnh.”

Trong một thoáng, tôi muốn nói là tôi sẽ bận việc. Nhưng rồi cuối cùng, tôi trả lời cô ấy thành thật. Tôi đoán là bất kì khi nào nói dối thì tôi sẽ do dự.

“Ngày mai cậu có hứng…… muốn gặp nhau không?”

Shinonome bồi tiếp một câu hỏi khá ngập ngừng. Giống như cách cô ấy tiến lại gần tôi và bắt chuyện lúc nãy thế nào, chỉ mỗi việc Shinonome đưa ra một yêu cầu đã là sự kiện hiếm hoi đến vô cùng rồi.

“Chắc có……”

Tôi không thể thật thà trả lời “Chắc chắn rồi” với cô ấy được. Từ sâu thẳm trong tôi, thật ra có một niềm hạnh phúc nho nhỏ thắp lên vì Shinonome đã bắt đầu trước.

“Vậy thì…… Về thời gian, tớ sẽ nhắn chi tiết cho cậu sau.”

Sau đó, Shinonome lại bước tiếp. Tôi lập tức dừng cô lại.

“Chúng ta sẽ đi đâu?”

Cách Shinonome trả lời là lảng mắt khỏi tôi. Đầu cúi thấp, chỉ để lộ nụ cười lém lỉnh.

“Bí mật.”

Đôi mắt tôi vẫn dõi theo Shinonome một hồi, dù cô ấy đã tiếp tục đi sau khi đáp xong. Rồi tôi rơi trở lại thực tế và vội bước tới bắt kịp cô.

“Tớ xin lỗi vì gần đây không nói chuyện với cậu.”

Khi đã tới cạnh, tôi nói với Shinonome.

“Thế thực sự cậu đã…… tránh mặt tớ?”

“Ừ…… Một chút.”

“…… Tớ làm gì…… sai sao?”

Khó mà giải thích tường tận cho cô ấy được. Tôi nghĩ đúng là cô ấy có gây nên chuyện, vì hành động của cô ấy đã khiến tôi trằn trọc và bồn chồn suốt thời gian qua. Dù sao tôi cũng không trách cứ cô ấy; tất cả chỉ là mình tôi tự biên tự diễn thôi.

“Không hề.”

Tôi lẩm bẩm. Sau một lát ngần ngại, tôi thêm vào,

“Chỉ là tớ thấy thất vọng một chút.”

“Vậy sao……”

Đấy cũng là lúc Shinonome ngừng bước. Từ tiếng chuông điện thoại nhỏ nhoi đến từ bên trong cặp cô, trông có vẻ có một cuộc gọi tới.

Tôi đứng băn khoăn bên cạnh, nhìn Shinonome khi cô ấy nói chuyện điện thoại. Từ một vài từ ngữ quen thuộc mà tôi khó khăn lắm mới nghe thấy, chắc đó là từ biên tập viên của cô ấy. Cảm giác nó giống như điều xảy ra lần trước. Lúc đó tôi thắc mắc——tiểu thuyết của Shinonome thế nào rồi nhỉ?

Lần trước khi tôi hỏi, Shinonome có nói rằng cô ấy đang nháp hay gì đó, nên chắc hẳn cũng có nghĩa là có tiến triển, phải không? Khi tôi quyết định sẽ hỏi cô ấy về chuyện đó sau khi xong cuộc gọi, Shinonome gác máy và đặt nó lại vào cặp.

“Xin lỗi, Minami-kun…… Biên tập viên của tớ tình cờ ở gần đây, nên tớ muốn thảo luận một chút với anh ấy.”

Shinonome xin lỗi trước khi tôi thậm chí có thể mở miệng. Vậy là tôi không thể thăm hỏi Shinonome về tiểu thuyết của cô rồi.

“Ah, vậy à…… Thế giờ chúng ta nên tạm biệt vậy.”

“Hmmm…… Tối nay tớ sẽ nhắn cho cậu kế hoạch ngày mai.”

“Hiểu rồi.”

“Vậy, hẹn gặp lại.”

Tôi ngước lên nhìn Shinonome đi dọc theo con phố mua sắm với những bước xinh xắn và đi vào tiệm cà phê. Này, chúng ta có thể đi cùng nhau——tôi nghĩ trong đầu. Tuy nhiên, tôi ngăn bản thân lại lập tức ngay khi chân tôi chuẩn bị di chuyển.

Nếu Shinonome và biên tập viên của cô ấy ngồi kế bên cửa sổ, có nghĩa là tôi sẽ đi ngang qua ngay trước mắt họ. Thế sẽ thật khó xử, nên tôi đổi hướng và đi vào một con hẻm nhỏ chỉ ngay trước phố mua sắm.

“Mình đang làm cái quỷ gì thế này?”

Tôi vô thức lầm bầm.

Tôi toàn là kẻ bị xoay vòng vòng bởi Shinonome. Chuyến tàu lượn siêu tốc đầy cảm xúc tôi trải qua, hay cả việc tôi phải lén lút đi qua con hẻm nào đó.

Tôi chưa bao giờ cảm thấy thế này lúc còn yêu Arumi-san.

Thuở ấy tôi còn quá ngây thơ, nên tất cả những gì tôi làm là vui đùa xung quanh chị ấy. Tôi chẳng bao giờ giận chị ấy, hay cảm thấy chút xấu hổ nào.

Vậy có nghĩa là tôi đã trưởng thành hơn lúc trước, hệ quả của toàn bộ những cảm xúc muôn màu tôi chưa từng nếm qua trước đây.

Tôi không chắc là điều đó tốt hay không.

Chính xác thì mình nên làm gì đây?

Nếu mình yêu Shinonome——Nếu mình yêu cô ấy, thì mình phải nên thỏa lòng chỉ với việc được ở bên cô ấy bất chấp hoàn cảnh, thay vì nổi cáu với cô ấy, chứ nhỉ?

Vậy mình chỉ cần khiến Shinonome yêu mình, phải không? Khiến cô ấy hạnh phúc nhìn mình mà nói,

“Em yêu anh.”

Mình có muốn cô ấy nói vậy chăng? Nhưng nếu thế, Shinonome sẽ không còn là Shinonome nữa rồi. Shinonome Yuuko tôi yêu là một cô gái có chút khác thường; một cô gái tôi không tài nào đọc nổi suy nghĩ. Vì đó là Shinonome, thế có nghĩa là tôi bị buộc phải chấp nhận số phận để cô ấy đùa giỡn với tôi, cùng tất tần tật cảm xúc hỗn loạn trong tôi đến muôn kiếp?

Điện thoại trong túi tôi rung lên. Là tin nhắn từ Arumi-san.

『Keisuke và chị sẽ đi dự tiệc gặp mặt sinh viên đại học, nên chị xin lỗi, Eita sẽ phải ăn tối một mình rồi. Chị đã chuẩn bị sẵn một ít thức ăn trong tủ lạnh đấy, nên em chỉ cần hâm chúng lên thôi. Cơm chắc sẽ chín khi em về tới nhà.』

“Hmmm……”

Nếu thế, hẳn họ sẽ không về nhà sớm tối nay rồi. Mấy chuyện thế này thỉnh thoảng diễn ra, và họ luôn về nhà rất trễ. Thật lòng mà nói, tôi khá nghi ngờ mấy vụ ‘gặp mặt’ này, nhưng tôi chẳng có hứng thú đi tìm chân tướng việc đấy.

Trước đây, mỗi khi tôi nhận tin nhắn thế này, tôi luôn cảm thấy trái tim mình sẽ chết chìm trong buồn rầu. Nhưng giờ đây, tôi lại bình tĩnh đến khó tin.

『Em hiểu rồi. Đi chơi vui vẻ nhé.』

Và thậm chí tôi còn có thể nhắn lại chị ấy một câu thế này nữa này.

Thế là đủ chứng minh tôi đã trưởng thành bao nhiêu rồi. Giờ nghĩ lại, ít nhiều gì thì tôi cũng phải cảm ơn Shinonome điều đó.

Trở về nhà, tôi thẫn thờ xem TV. Sau một chốc, tôi ngấy đến tận cổ mấy chương trình đang chiếu, nên tôi lên phòng Keisuke. Khi nhìn vào phòng của ảnh với mọi cuốn sách đặt ngổn ngang khắp nơi, tôi nhặt lên cuốn Shinonome yêu thích nhất, «Eréndira» lần nữa.

Tôi lật nhanh qua cuốn sách, nhưng nó khó hơn tôi hình dung nhiều.

Tôi thấy có chút tội lỗi khi mượn một cuốn sách tôi thậm chí còn chưa lật ra đọc, «Chín Câu Chuyện» mà tôi đã mượn của Keisuke. Thế nhưng, ngay bây giờ, thứ tôi muốn đọc không phải là “tuyển tập truyện ngắn”, mà là cuốn Shinonome thích nhất.

Tôi nằm lên giường và bắt đầu chương đầu tiên của «Eréndira».

Y như dự đoán, tôi không thể nào hiểu nổi. Tương tự với những truyện ngắn Shinonome viết, điều duy nhất hiện lên trong tâm trí tôi là một loạt hình ảnh mờ mờ. Tuy nhiên, vẫn biết đây là tiểu thuyết Shinonome thích nhất, tôi lật đật đọc tiếp.

Tôi không biết truyện đó là hư cấu hay dựa trên sự thật, nhưng phần nào nó tương tự với Shinonome.

Một cô gái có trái tim không ai có thể thấu rõ, có chút lạc lõng khỏi phần còn lại của thế giới, một người có những suy nghĩ tôi không bao giờ hiểu được.

Nhưng có tôi đây, kẻ đã phải lòng Shinonome.

Cảm giác giống như một kiểu cốt truyện bạn có thể tìm được trong một tuyển tập truyện ngắn, phải vậy chăng? Dù nó không thể đủ vĩ đại để dệt nên tiểu thuyết, nhưng hẳn vẫn đủ để tạo ra một câu chuyện thú vị, nhỉ? Tôi cười thầm với bản thân trên giường.


***


Địa điểm gặp mặt, được Shinonome chọn, là một nhà ga xây ghép trong một tòa nhà phức hợp khổng lồ. Hầu như lúc nào, tôi cũng là người đến sớm hơn, nhưng lần này thì Shinonome đã đứng đợi tôi sẵn khi tôi bước qua cổng soát vé.

“Cậu tới sớm quá đấy.”

Lý do tôi nói thế là vì tôi đến sớm hơn giờ trong kế hoạch những 10 phút.

“Hôm nay tớ rời nhà hơi sớm một chút…… vì có vài điều tớ muốn xem.”

Trong khi giải thích, cô ấy quay đầu về phía khu phức hợp mua sắm. Có thể thấy vô vàn hiệu sách ở khu siêu phức hợp chỉ mới mở một năm trước, nên chắc là cô ấy ám chỉ chúng. Tôi thờ ơ đáp “Ừ”.

“Vậy thì, chúng ta sẽ đi đâu hôm nay?”

Tôi hỏi Shinonome, vì cô ấy chẳng nhắc gì đến đích đến của chúng tôi trong bất cứ tin nhắn của cô hôm qua. Một cách rụt rè, Shinonome ngước mắt lên trả lời,

“Uhm…… Cậu có thể đi mua sắm cùng với tớ không……”

“Mua sắm à? Chắc rồi. Sách sao?”

Lúc đấy tôi nghĩ với mình——chắc là cô ấy muốn mua hàng đống sách, nên cô đang tìm ai đó cầm xách giúp cô ấy vì tự mình cô không thể mang tất cả. Ý tôi là, đặt ‘Shinonome’ kề với ‘mua sắm, điều duy nhất có thể nghĩ tới là sách.

Thế nhưng, Shinonome lại rùng mình một chút khi chầm chậm lắc đầu.

“Không…… Tớ đang nghĩ tới mua áo quần……”

“Ấu…… quèn?”

Trong thoáng chốc, tôi cau mày khi gắng suy luận điều Shinonome đang cố nói. Tuy nhiên, ý cô ấy nhanh chóng rõ ràng.

“Oh, ra ý cậu là áo quần. Cậu muốn mua quần áo huh…… không tồi.”

Cả tôi cũng thấy câu trả lời kiểu đó thật sự ngố chết đi được.

“Tớ thì không sành thời trang lắm, nên tớ đang nghĩ…… nhờ Minami-kun giúp tớ chọn lựa……”

“Eh? Lựa đồ cho cậu á…… nhưng tớ cũng là tên mù thời trang hoàn toàn mà……”

Thật tình mà nói, cô ấy đang đặt áp lực lên tôi quá. Nhưng Shinonome giục tôi, “Nào, ta đi thôi”, nên chúng tôi bắt đầu shopping.

Vậy có vẻ ‘điều tớ muốn xem’ Shinonome nhắc tới là quần áo. Hẳn là cô ấy có sẵn vài ý định trong đầu rồi. Tôi theo bước Shinonome tạt qua vài cửa hiệu. Tất cả chúng đều bán quần áo nữ, nên cũng tự nhiên khi khách hàng toàn là con gái.

Cũng có cả tá chàng trai tay xách tay cầm quanh đấy, nhưng tất cả bọn họ đều trông như là ‘hộ tống bạn gái’. Chuyện đấy khiến tôi lạc lõng biết bao.

“…… Vậy cậu thích cửa hiệu nào?”

Shinonome bật ra câu hỏi một cách bất ngờ khi chúng tôi vừa lướt qua một vài cửa hiệu.

“Eh?”

Nguyên nhân tôi đáp lại kỳ cục như thế là vì Shinonome chưa một lần hỏi ý kiến của tôi trong khi lướt qua mấy cửa hàng cả. Cô cũng không hề mở miệng nói vài câu đại loại như “Cái này trông khá được” hay “Cái này đẹp hơn nhỉ”. Mọi việc Shinonome làm là nhấc ra vài bộ quần áo rồi đặt lại vào giá trước khi đi đến cửa hiệu tiếp theo.

Tôi cứ nghĩ là cô ấy không hài lòng với kiểu dáng, nên tôi chẳng ý kiến gì trong khi theo bước chân cô.

“Dù cậu có hỏi ý kiến tớ…… thì tớ cũng không chắc lắm cửa hiệu nào tốt hơn đâu.”

Lúc nghe thấy tôi trả lời, Shinonome nghiêng đầu với ánh mắt băn khoăn.

“…… Uhm, thế làm sao cậu mua đồ cậu đang mặc bây giờ?”

Tôi không nhịn nổi tò mò nữa và hỏi Shinonome. Shinonome vừa trả lời vừa đứng bồn chồn không yên.

“Thì…… Tạp chí yêu cầu chụp một bức ảnh…… nên tớ mua chúng trên mạng.”

“Ah……”

Giờ tôi đã hiểu ra tình hình.

Shinonome không hề có kinh nghiệm ‘mua quần áo ở cửa hiệu’. Hoặc là thế, hoặc cô ấy không để tâm nhiều đến quần áo mỗi khi cô mua. Cô ấy chỉ là người vậy thôi.

Phần tôi, tôi cũng không phải loại người để tâm ăn mặc gì, nên một mặt tôi khá giống cô ấy. Tất cả vấn đề đối với tôi là quần áo phù hợp, đôi khi tôi cũng sẽ để tâm một chút để quần áo của mình đủ chỉnh tề. Nhiều lần tôi không muốn phiền hà, rốt cuộc là nhờ nhân viên cửa hàng tư vấn.

“Ok, tớ hiểu rồi. Vậy hãy đi qua các cửa hiệu lần nữa.”

Tôi nắm lấy bàn tay của Shinonome đang lưỡng lự và đi thẳng tới những cửa hiệu chúng tôi vừa ghé qua lúc nãy. Tôi có thể không phải là một chuyên gia thời trang, nhưng hẳn là tôi nhỉnh hơn Shinonome một chút; chí ít, tôi biết làm gì khi đi lựa áo quần.

“Cậu muốn kiểu quần áo nào? Quần áo mùa hè?”

Chúng tôi đang ở quãng thời gian các cửa hiệu chuyển sang thời trang mùa hè trong năm, nên dễ dàng tìm thấy chúng gần như mọi nơi. Tuy nhiên, Shinonome lắc đầu.

“Thì…… Tớ thích phong cách trưởng thành hơn.”

Thế thì mơ hồ quá. Giống như Shinonome, tôi không phải là chuyên gia thời trang. Những lúc thế này, tốt nhất là tìm đường tới hỏi một chuyên gia.

“…… Xin thứ lỗi~”

Nữ nhân viên đang quan sát chúng tôi ở đằng xa lại gần chúng tôi với một nụ cười chuyên nghiệp trên mặt. Shinonome nép mình thận trọng sau lưng tôi.

“Anh chị cần sự giúp đỡ của tôi không~?”

Người bán hàng lịch sự hỏi. Tôi quay lại và chỉ vào Shinonome sau lưng tôi.

“Vâng…… Cô ấy đang tìm thứ gì có vẻ trưởng thành hơn. Cô có gợi ý nào không?”

Khi nghe tôi yêu cầu, nhân viên kia mắt tập trung lên Shinonome.

“Để xem nào…… Một bộ hoàn chỉnh có được không?”

“Cậu thấy thế nào?”

Shinonome vẫn yên lặng, chỉ nghiêng đầu đáp lại.

“Xin vui lòng đợi một lát, tôi sẽ chọn vài bộ cho chị.”

Sau một lát, người bán hàng quay lại với vài bộ quần áo trên tay.

“Có nhiều kiểu mới hơn. Màu sắc ngả tối, nên hẳn chúng sẽ khiến chị trưởng thành hơn~”

Tôi là người duy nhất tiếp chuyện với nữ nhân viên, người cứ mỗi câu nói là một dấu luyến kéo. Chẳng “Hmmm” hay “Được” từ Shinonome cả. Shinonome nhận lấy bộ quần áo chuyền tới cô và e thẹn ướm lên người mình, trước khi nhìn tôi với vẻ mặt bất lực.

“Tớ…… không chắc lắm, nên làm ơn lựa giúp tớ, Minami-kun……”

Cậu có nhờ tớ vậy thì, tớ cũng có giỏi mấy thứ này đâu——nhưng tôi chỉ nghĩ thầm vậy thôi, lý do là cô ấy đang dựa dẫm vào tôi lúc này đây. Ở trong một tình huống thế cũng không phải là tồi.

“Sao cậu không thử đi?”

“Eh?”

“Mặc thử đi! Cô ấy có thể, phải không?”

Nhân viên bán hàng mỉm cười trả lời.

“Nhất định rồi! Phòng thay đồ đang trống~”

Nữ nhân viên đẩy Shinonome hãy còn lúng túng đến phòng thay đồ.

“Dù sao đi chăng nữa, sao giờ cậu không thử luôn một bộ? Sẽ dễ cho tớ hơn nhiều để đưa ra ý kiến.”

Khi nghe lời giải thích của tôi, cuối cùng Shinonome cũng dịu lại.

“Được rồi……”

Câu trả lời nghe như cô ấy sắp khóc đến nơi rồi vậy. Shinonome bước vào phòng thay đồ và kéo rèm lại. Có một chiếc ghế được đặt trước phòng, khiến nó giống như một kiểu ‘ghế chờ’. Đi dạo quanh quanh cửa hiệu đầy ắp khách hàng nữ thế này cũng vô ích, nên tôi thả mình lên ghế.

Có hai phòng thay đồ đặt cạnh nhau. Một phòng trống, nên tấm rèm vẫn để mở.

Còn sau tấm rèm kéo kín lại kia, là Shinonome——và tôi có thể nghe tiếng sột soạt của quần áo vọng ra. Tôi hít một hơi thật sâu.

Ngay bây giờ, bên kia bức màn mỏng manh này, là Shinonome đang thay đồ. Tôi không thể giữ bình tĩnh vì trí tưởng tượng của tôi đang tung cánh thật xa; chân tôi bất giác run bần bật. Hẳn một người đi ngang qua sẽ đoán tôi là một tên bạn trai thấy khó chịu vì chờ bạn gái mình shopping, mong ngóng mọi thứ xong xuôi trong nháy mắt để mình có thể về.

Bấy giờ lại thêm một tiếng sột khác từ phía sau rèm, tiếp theo là tiếng một mảnh quần áo rơi xuống nền đất.

Là váy cô ấy à? Suy nghĩ tôi lại loạn xạ tứ hướng. Tôi hít vào một hơi thật sâu khác.

Đệch, không thể thế này được. Trí óc tôi đang chầm chậm rẽ lái vào thế giới đồi trụy bất tận mặc bề ngoài tôi đang ở một nơi lịch sự thế này. Nếu có nhà ngoại cảm nào gần đây đọc thấu suy nghĩ tôi, nhất định hắn sẽ coi tôi là tên biến thái hạng nhất.

Thôi nào, nhanh lên và thay đồ xong đi, Shinonome. Tớ không thể chịu lâu hơn nữa đâu——mà ý tôi nói vậy theo cả nghĩa đen lẫn nghĩa bóng.

Trong khi vật lộn với trí tưởng tượng phong phú của mình, tôi nghe thấy Shinonome hắng giọng từ đằng sau tấm màn. Rồi cô nhẹ nhàng hỏi,

“Uhm…… Minami-kun có đấy không?”

“Ừ-ừ tớ đây…… Có gì sao?”

“T-tớ thay xong rồi……”

“Ah, thật à? Mà sao?”

“Nó…… có kỳ cục không……?”

Dầu hỏi thế, nhưng Shinonome vẫn giấu mình sau tấm rèm. Đời nào tôi biết được.

“Thì…… Tớ không biết được nếu cậu không chịu cho tớ thấy.”

Tấm rèn khẽ di dộng khi tôi dứt lời. Mặt Shinonome lấp ló đằng sau khe hở nho nhỏ.

“Hứa với tớ là không được cười…… ngay cả nếu nó có kỳ cục.”

“Chắc là tớ không cười đâu……”

“Nếu cậu không hứa, tớ thà không để cậu thấy còn hơn. Tớ không nghĩ nó hợp với tớ lắm……”

Tôi vội vã đứng dậy khi Shinonome chuẩn bị đóng rèm lại.

“Không cười, tớ hứa tớ sẽ không cười cậu.”

Shinonome đặt ngón tay lên rèm rồi đẩy mở ra như thể cô cuối cùng cũng chịu thua vậy. Rồi cô đứng nguyên như vậy trước mặt tôi.

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P236.png

Mang một chiếc áo cánh gần như trắng tinh khôi cùng chiếc váy ngắn đen, Shinonome đã đạt được mục tiêu nhìn ‘trưởng thành’ hơn so với lúc cô bình thường; đúng y như cô muốn. Làn da mịn màng của cô ấy dịu ánh lên trong mắt tôi.

“Th-thế nào……?”

Shinonome lo âu hỏi. Giọng tôi cao hơn hẳn bình thường.

“Eh? Ah, khá đẹp. Phải đấy.”

Mắt Shinonome ngập tràn ngạc nhiên.

“Cậu…… thật sự nghĩ vậy sao?”

“Hmmm, ừ. Chúng thật sự nhìn đẹp mà.”

Mặc tôi dỗ dành, Shinonome vẫn còn nghi ngại nhìn tôi thêm một chốc trước khi nở một nụ cười.

“Hmmm, được rồi. Vậy tớ sẽ mua bộ này.”

“Eh? Nhưng vẫn bộ khác mà?”

“Ừ…… nhưng thế này được rồi.”

Nghe thấy chúng tôi nói chuyện, nữ nhân viên bán hàng lúc nãy bước lại chỗ chúng tôi.

“Anh chị nghĩ thế nào~?”

Trong lúc tôi đang bối rối tìm câu trả lời, Shinonome đã trả lời mà không chút ngần ngừ,

“Tôi sẽ lấy cái này.”

“Thật sao? Cảm ơn chị rất nhiều~”

Shinonome tiếp tục nói với vị nhân viên, giờ không còn chút cảm xúc nào trong giọng nói,

“Hơn nữa…… Tôi có thể mặc ngay bây giờ không?”

Khi nghe cô ấy yêu cầu vây, nữ nhân viên bán hàng kia ngạc nhiên nhìn Shinonome.

Tôi cũng chẳng khác gì. Khi để ý thấy ánh mắt của tôi, Shinonome rụt rè nở một nụ cười.


***


Thế rồi chúng tôi đi tới tiệm cà phê.

“Tớ muốn thảo luận vài điều với cậu.”

Shinonome nói. Tôi nghĩ chuyện gì cũng xảy ra được trong thế giới này. Khi chúng tôi đến quán cà phê gần đó, Shinonome mang cái xách chứa bộ đồ cô vừa mặc vừa lúc nãy như thể đang ôm một chú gấu bông hay gì đấy vậy. Biết rõ cái xách có gì, và nó chẳng nặng nhiêu, nên tôi nói,

“Để tớ xách nó giúp cậu.”

Bỏ ngoài tai lời cự nự của Shinonome, tôi lấy cái túi khỏi tay cô. Shinonome nhỏ nhẻ cảm ơn tôi. Tuy nhiên, tôi không quá tự tin là mình hoàn toàn làm việc đó vì thiện ý đâu.

Một phần lý do là tôi không muốn người khác coi tôi là kẻ ‘hững hờ để bạn gái xách đồ lớn thế’.

Chúng tôi tìm thấy một quán cà phê hơi cổ. Trong khi chúng tôi đợi thức uống mang đến, Shinonome hướng sự chú ý sang bộ quần áo cô đang mặc.

“Thật sự tớ trông không kỳ cục phải không?”

Tôi trấn an cô ấy,“Một chút cũng không”, nhưng rồi tôi thắc mắc về ý tưởng bất chợt muốn mua một bộ quần áo mới của cô ấy; lại còn, nhấn mạnh là phải phong cách trưởng thành hơn.

Lý do tôi không hỏi là vì tôi hơi lo sợ câu trả lời của cô ấy.

Một khả năng nảy ra trong trí tôi.

Có khi nào——

Chỉ là đoán thôi, có khi nào vì Keisuke? Một khi nghi ngờ ấy hiện ra trong đầu, tôi không có cách nào đuổi nó đi được.

Shinonome ghé chơi nhà tôi, kết quả là phải lòng Keisuke. Vì thế, cô ấy sẽ làm bất cứ điều gì để rút ngắn khoảng cách giữa cô và Keisuke lớn tuổi hơn——điều đấy giải thích những hành động đột ngột của Shinonome.

Tôi biết rõ như lòng bàn tay tất cả đấy là tôi hoang tưởng, nhưng tôi không thể nào vứt bỏ mặc cảm tự ti trước Keisuke, nên không cách nào có thể tránh suy nghĩ lối đó.

Không đợi lâu, Shinonome đã hỏi tôi về gia đình tôi. Và cô đẩy nhanh tốc độ.

“Arumi-san có ghé nhà Minami-kun thường xuyên không?”

“Ah, ừ…… Chị ấy đã luôn đến kể từ khi anh tớ còn học Cao Trung. Đã 5 năm rồi, tớ nghĩ thế.”

“Thế nghĩa là chị ấy đã hẹn hò với anh trai cậu kể từ đấy?”

“Ừ. Đôi khi khiến tớ thắc mắc rất nhiều là làm sao anh hai tớ có thể giữ hai người họ bền vững lâu đến thế.”

Vô tình, tôi thổ lộ những cảm xúc thật của mình. Shinonome nghiêng đầu khi nghe vậy.

“Thật sao? Anh hai cậu là một người đặc biệt. Tớ nghị họ là một cặp tuyệt vời.”

Haiiii……

Tôi cố nén một tiếng thở dài bằng cách nhấc tách cà phê đã gần cạn lên. Không còn nhiều cà phê trong đó, nhưng tôi không thể giấu được sự thất vọng đang dâng trong mình nếu không làm phân tâm bản thân bằng cách táy máy gì khác.

Tôi không muốn nghe những lời như thế.

Tôi không muốn thừa nhận rằng Keisuke ‘đặc biệt’.

“Tớ ước…… Tớ có thể trở thành một người như Arumi-san.”

Shinonome lẩm bẩm rất êm dịu.

Tôi đặt chiếc tách lên tấm lót một tiếng thụp lớn.

“Ah, xin lỗi……”

Tôi xin lỗi Shinonome và cúi gằm mặt. Cô ấy đang co mình lại, dường như cô bị âm thanh bất ngờ kia làm hoảng sợ.

Một người như Arumi-san huh——tôi nghĩ thầm.

Vậy ra cô ấy thích Keisuke đến thế, huh?

Mặc dù chúng tôi đã cùng nhau đi mua sắm quần áo cho Shinonome sau đó lại cùng nhau uống cà phê —cơ bản là cư xử chính xác như những cặp tình nhân thường làm——vẫn cảm giác như chúng tôi bị ngăn cách bởi một bức tường vô hình hay gì đó. Một bức tường tôi không thể vượt qua, bất luận tôi có làm thế nào đi nữa. Dẫu tôi có leo lên bức tường vô vàn lần, những lời của Shinonome vẫn luôn xô ngã tôi xuống.

“Uhm……”

Cuối cùng Shinonome nói với giọng hối lỗi,

“Tớ đang nghiên cứu một cảnh trong tiểu thuyết…… Để làm thế, có một nơi tớ phải ghé qua, nên…… cậu có phiền đi cùng tớ không?”

“…… Chắc chắn rồi, không thành vấn đề. Ý tớ là, ngay từ đầu đó là lý do chúng ta ‘đi chơi’ mà, phải không?”

Bởi cách cô ấy yêu cầu, tôi không thể từ chối được. Kiểu quan hệ giữa Shinonome và tôi đã luôn luôn là thế này. Tôi chỉ là bạn trai hờ của Shinonome vì mục tiêu cuốn tiểu thuyết của cô ấy——sự thật đắng cay ấy một lần nữa đè nặng lên tâm trí tôi.

Shinonome đang nhìn vào cửa sổ sau tôi. Mặt trời đang lặn dần. Đấy là lúc tôi nhận ra chúng tôi đã đi chơi lâu thế nào.

“Đi nào.”

Shinonome nói khi đứng lên.

“Ngay bây giờ à?”

Tôi hỏi. Đã quá trễ để chúng tôi còn đi đâu khác nữa. Tôi đã đi chơi với Shinonome vài lần trước đây, nhưng phần lớn, chúng tôi đều chào tạm biệt khoảng giờ cơm tối. Ánh nắng ban ngày vẫn còn kéo dài hơn một chút vì là mùa hè, nhưng chúng tôi nên để dành cho ngày khác không phải tốt hơn sao?

"Giờ là thời điểm tuyệt hảo.”

Giọng của cô ấy khi nói thế rất kì lạ, nhất là khi xem xét người nói là Shinonome. Nghe như cô ấy đang thúc tôi, nên tôi cũng đứng dậy.

Shinonome không nói gì nơi chúng tôi đến tiếp theo.

Tôi lặng bước theo Shinonome. Chúng tôi dần dần đi đến những con hẻm; trông có vẻ Shinonome đang muốn rời xa khỏi sự náo nhiệt của phố phường. Tôi không thấy được bất cứ nơi nào gần đấy chúng tôi có thể ghé chơi. Không vườn, không rạp phim, công viên giải trí lại càng không. Chỉ có những cửa hiệu với biển hiệu quảng cáo nhấp nháy hay những xe đồ uống treo lồng đèn đỏ.

“Chúng ta đang đi đâu đây?”

Tôi mất hết kiên nhẫn bèn hỏi. Shinonome dừng bước mà quay lại nhìn tôi.

“Nó chỉ ngay đằng kia thôi.”

Shinonome đáp. Nhìn con đường trước mắt, tôi không nghĩ ra nơi nào Shinonome có thể đi tới cả.

Tôi đi theo Shinonome trong im lặng khi Shinonome lại đi tiếp. Vì lý do quái dị nào đó, tôi nhớ lại cảnh kì quặc tôi đọc trong tiểu thuyết hôm qua——tôi đâm ra lo sẽ bị ném vào vũ trụ bí ẩn nào đó mà không hay biết.

Ngước nhìn lên, bầu trời đầy mây đã nhuộm đỏ ánh hoàng hôn. Chắc chỉ mình tôi thấy, nhưng không khí có mùi ẩm ướt. Sẽ không mưa đâu mà nhỉ? Giờ nghĩ lại, mục dự báo thời tiết trong tin tức buổi sáng đã dự đoán sẽ có trận mưa nhẹ bất chợt vào buổi tối. Tôi không để ý nhiều lúc đấy vì tôi cứ nghĩ chúng tôi sẽ ra về trước giờ ăn tối.

Shinonome không có bất kì dấu hiệu sẽ dừng bước chút nào. Đầu tôi cứ cúi thấp xuống trong khi chúng tôi bước đi, nhưng lúc đấy tôi quyết định nhìn lên. Lúc nãy tôi không để yyý, nhưng bao vây chúng tôi là những tòa nhà ngay cả tôi cũng biết gọi nó là ‘love hotel’. Vì hãy còn khá sớm, bóng đèn neon chưa bật hết toàn bộ, nhưng bạn có thể chắc chắn những sắc màu sặc sỡ của nó sẽ nở rộ hết sớm thôi.

Ngay khi tôi đang thắc mắc chúng tôi rốt cuộc làm cái quái gì mà lại bước vào nơi ngượng thế này, đột nhiên Shinonome dừng lại.

“Ờ……”

Khi cô ấy quay đầu qua, gương mặt cô lúc đấy tôi chưa từng thấy bao giờ; cảm xúc hỗn độn, có chút u sầu lẫn bẽn lẽn.

“Uhm, ờ……”

Shinonome nhìn chăm chú những ‘love hotel’ quanh chúng tôi.

“Tớ muốn vào một trong những cái này.”

Tôi mất phải vài giây để hiểu lời cô ấy.

“…… Eh?”

Tôi hiểu điều cô ấy muốn, nhưng tôi không thể nuốt trôi.

“…… Cái gì, cậu vừa nói cái gì?”

Tôi hỏi bật lại theo phản xạ. Shinonome cúi mặt, lặp lại câu vừa nãy.

“Tớ muốn vào một trong những cái này……”

“Ở đây……”

Tôi lại nhìn quanh, hòng tìm ra có nơi nào khác mà Shinonome có thể đã ám chỉ với lời đó. Tuy nhiên, tôi có căng mắt ra tìm thế nào, những tòa nhà quanh chúng tôi đều là ‘hotel’. Mà cũng chẳng phải ‘hotel’ thông thường.

“…… Chúng ta…… không thể sao?”

Giọng Shinonome đang khẽ run lên.

“Không, không phải chúng ta không thể……”

“T-tớ chưa bao giờ vào bất cứ nơi nào thế nào, nhưng tớ rất khao khát muốn biết cái gì trong đó…… nên……”

Đúng. Tôi tất nhiên cũng chưa bao giờ đặt chân vào một cái nào trong số chúng. Dù tôi hiểu thể loại nơi đó là gì.

“Nhưng…… uhm…… thật à?”

“Tớ thật tình…… chỉ muốn nhìn một lần bên trong…… nhưng tớ không thể đi vào một mình…… nên……”

“Không không không, ý tớ không phải vậy……”

Tôi hiểu rõ rành rành điều Shinonome đang nói——đây chỉ là một phần của việc ‘thu thập tư liệu’ của cô ấy. Cô ấy đã nhắc đến khi chúng tôi rời quán cà phê, nên nếu cô ấy muốn tận mắt nhìn thấy nơi này thì cũng không lạ gì, đặc biệt là khi chúng ta nói về Shinonome.

Tuy nhiên, đây thực sự không phải là điều đúng đắn, phải không?

“Hãy quên nó đi nếu cậu không thích……”

“Không phải vấn đề là tớ thích hay không.”

“Nếu là về tiền…… thì tớ có thể trả.”

“Đấy cũng không phải là vấn đề……”

Shinonome chụp lấy tay tôi vừa ngay khi đầu tôi bắt đầu hỗn loạn. Tôi hít sâu; bàn tay cô ấy có chút ẩm ẩm.

“Chỉ nhìn lướt qua bên trong thôi, rồi chúng ta sẽ rời đi……”

Shinonome bước tới ‘hotel’với lòng quyết tâm. Tay tôi trong tay cô ấy, nên tôi cũng đành ngoan ngoãn đi theo. Những khách sạn ám muội quanh chúng tôi đang kéo khách khá năng nổ. Một vài người đàn ông thắt cà vát đang thích thú nhìn chúng tôi; chắc là vì họ thấy cuộc nói chuyện của chúng tôi khá buồn cười.

Tôi từng xem một vở kịch nhẹ cũ có cảnh một người phụ nữ từ chối lời mời vào khách sạn của một người đàn ông. Đó không phải là việc thường xảy ra sao? Còn giờ đây câu chuyện của chúng tôi lại hoàn toàn ngược lại. Có lẽ đó là lý do tại sao họ đang nhìn chúng tôi với đôi mắt cười tươi rói, phải vậy chăng?


***


Khi chúng tôi đi qua cửa của khách sạn gần nhất, có vài cái cây bao quanh, một không gian tráng lệ chào đón chúng tôi. Ngay khi chúng tôi còn đang thắc mắc nên làm gì tiếp, một cặp đôi ăn mặc đàng hoàng tay khoác tay bước ra khỏi thang máy. Khi họ đi ngang qua chúng tôi, tôi có thể nghe thấy người phụ nữ thì thầm với người đàn ông, “Không tồi, trông tụi nó ngây thơ quá”. Tôi xấu hổ cúi đầu.

“Bây giờ chúng ta làm gì đây?”

Shinonome hỏi khi giữ chặt tay tôi. Tôi có biết nên làm gì tiếp theo đâu, nhưng vì đây là một khách sạn, chắc phải một quầy check-in đâu đó, phải không? Tôi nhìn xung quanh và nhận ra có gì đó đặt kế lối ra vào, trông giống thứ tôi đang tìm. Tuy nhiên, không có ai đứng ở đó cả. Quầy chỉ rộng khoảng một khuỷu tay, và có một khe hở nhìn như lỗ nhìn lén.

Chúng tôi bước tới quầy. Cạnh bên quầy là một tấm bảng lớn; dán trên đó là tấm ảnh của các căn phòng cùng số tương ứng. Một vài bức ảnh thì sáng lên với ánh sáng phía sau nó, trong khi số khác thì không. Bên cạnh tấm ảnh là những cái nút, cũng sáng lên tương tự với tấm ảnh bên nó.

“Vui lòng bấm vào nút của phòng các bạn thích.”

Mọt giọng nói bất chợt âm vang từ phía sau quầy——cứ như có ai đó ở bên kia bức tường. Lúc đấy tôi hiểu ra; ở những nơi thế này, mọi việc có thể hoàn tất mà không cần giao tiếp trực tiếp.

“…… Gi-giờ sao?”

Lần này, đến lượt tôi hỏi câu y vậy với Shinonome.

Những phòng không sáng chắc ám chỉ chúng ‘đang được dùng’. Còn những cái vẫn sáng, nội thất bên trong ít nhiều giống nhau——hoặc dù sao trong ảnh là vậy. Giá cả cũng không khác nhau mấy.

“…… Minami-kun, cậu chọn đi.”

Shinonome bé giọng đáp lại, nên tôi ngần ngừ bấm vào cái nút gần rìa nhất. Ánh sáng bức ảnh biến mất, và một mảnh giấy chui ra từ khe hở phía dưới. Tôi cầm nó lên; số phòng được in trên đấy.

“Xin vui lòng đến phòng các bạn.”

Tiếng nói từ quầy lại lần nữa vang lên. Làm thế quái nào anh ta thấy tụi mình——tôi nghĩ thầm. Hay là có camera đặt đâu đó? Mà dù sao đi nữa, chẳng có ích gì khi chúng tôi cứ đứng đây mà chẳng làm gì.

“Đ-đi nào……”

Những kháng cự ban đầu muốn ra khỏi khách sạn trong tôi tan thành nước, tôi kéo tay Shinonome và bước thẳng tới thang máy. Shinonome chỉ níu chặt lấy tay tôi.

Ngay khi chúng tôi vào thang máy, tôi bấm nút dẫn tới tầng 3 (vì số phòng chúng tôi là 307). Khi thang máy lặng lẽ nâng lên, Shinonome buông một tiếng thở dài nghe cả tiếng mà nói,

“Tớ sợ lắm……”

“Tớ cũng thế thôi……”

Tôi thì thầm và cười gượng——bất chợt tôi lại thấy nhẹ nhõm. Khi thang máy cuối cùng cũng dừng lại, chúng tôi lại bước tiếp đến phòng mình.

Chúng tôi nắm tay suốt thời gian đấy.

Được những ánh đèn chớp chớp dẫn lối, chúng tôi bước vào một căn phòng đặt ở trong cùng nhất. Đầu tiên chúng tôi tháo giầy ra ở chỗ trông như lối vào trước khi nơm nớp nhìn vào nội thất căn phòng.

“Nó…… thông thường quá……”

Tôi đang nghĩ tới một căn phòng lòe loẹt hơn, nhưng ngay khi đặt chân vào thực sự, tôi nhận ra người ta thiết kế phong cách giản dị thái quá.

“Ừ……”

Shinonome nhìn căn phòng từng li từng tí rồi gật đầu.

Tôi nhận ra mình đang cầm tay Shinonome, nên từ từ tôi thả ra. Bàn tay tôi ướt đẫm, dù tôi không chắc là vì do mồ hôi của Shinonome hay tôi.

Trong phòng có một ti vi LCD chẳng biết mấy chiều, một ghế sô pha hai người đối diện ti vi và một cái bàn kính. Ở góc phòng là một chiếc giường lớn. Khi tôi thấy hai chiếc gối đặt trên giường, tôi lập tức tránh mắt đi trước sự thực phũ phàng thế nào.

Tôi ngồi lên ghế sô pha và nhìn về Shinonome. Cô ấy vẫn đứng như trời trồng, nhìn quanh vô định với nét mặt bần thần.

“D-dù sao đi nữa…… sao cậu không ngồi?”

Tôi gợi ý, vỗ lên chỗ kế bên tôi. Shinonome yên lặng bước tới và làm như tôi nói. Hành động đấy của cô và cách không khí trong phòng làm dấy lên trong mũi tôi một mùi hương nhè nhẹ. Ah, là mùi dầu gội đầu.

Hai tay tôi vươn thoải mái sang hai bên, đặt lên phía sau ghế sô pha——tay trái tôi quá gần Shinonome. Cơ bản tôi chỉ cần khẽ cử động là có thể chạm được cô ấy.

Mình có nên choàng vai cô ấy ở nơi thế này không nhỉ?

Ngay khi tôi định di chuyển cái tay, Shinonome với lấy cái điều khiển đặt trên bàn. Rồi cô chĩa nó về ti vi và bấm nút mở.

Thứ đang chiếu trên cái màn hình lớn kệch là một cặp đôi khỏa thân đang ôm lấy nhau. Từ cách nó chiếu, rõ ràng chúng tôi đang không coi một vở opera nhẹ mà là porn 100%. Tôi không hiểu tại sao họ lại chọn chiếu chương trình ấy một cách bất chợt vậy, nhưng chắc chắn một điều: một cảnh khá khiêu gợi đang lặp đi lặp lại ngay trước mắt chúng tôi đây.

Shinonome hoàn toàn cứng đờ ra trong thế chĩa điều khiển về ti vi.

Tôi vội vã giật cái điều khiển khỏi tay Shinonome rồi cuống cuồng bấm nút tắt ti vi.

“Tớ phải…… à cái ti vi bật lên và……”

Tôi ép miệng cười khi nói. Tuy nhiên, mắt Shinonome vẫn dán chặt vào màn hình.

“Phải rồi, vì chúng ta đã tới đây để tìm kiếm tư liệu, sao chúng ta không coi qua phòng tắm thế nào? Nhé?”

Tôi bật dậy khỏi sô pha và bước tới phòng tắm. Shinonome vẫn ngồi yên trên ghế, nhưng với diễn biến bất ngờ ngay lúc nãy, sẽ là tra tấn tâm lý nếu để Shinonome bên cạnh tôi. Việc này chỉ để ổn với tôi thôi.

Đẩy cửa kính sang bên, phòng tắm khá nhỏ nhưng tinh tế hơn tôi tưởng tượng. Ngay khi tôi nghĩ không thể tìm thấy cái gì bất thường ở đây, một cái ghế lạ lẫm lọt vào mắt tôi khi tôi nhìn xuống.

“Wah……”

Tôi la lên theo phản xạ.

Đó…… thật là một chiếc ghế ‘đồi bại’. Tôi có những kiến thức này vì tôi đã thấy trong manga và trên internet, nhưng tôi không hề nghĩ nó thật sự tồn tại.

“…… Có gì không ổn sao?”

Một giọng nói bất chợt vang lên phía sau tôi. Quay đầu lại, Shinonome đang bước tới phòng tắm. Tôi tất tả đóng cửa kính lại.

“Kh-không có gì. Chỉ là một phòng tắm bình thường. Thật sự bình thường.”

Shinonome nghiêng đầu nghi ngờ, nhưng cô không hỏi gì thêm.

Ngay khi tôi định bảo Shinonome quay lại sô pha, Shinonome dừng bước và bắt đầu dáo dác nhìn quanh. Chắc là không có gì lạ quanh chúng tôi, nên giờ là gì đây? Shinonome hỏi,

“Cậu nghe thấy gì không?”

“Gì cơ?”

“Có tiếng động.”

“…… Tiếng động?”

Tôi dồn hết chú ý vào đôi tai, nhưng tôi không nghe nổi một âm thanh nào. Nhiều lắm tôi có thể nghe được tiếng nhạc yếu ớt từ ti vi truyền hình cáp đặt ngoài phòng.

“Có cửa sổ ở đâu đây không?”

Nói thế, Shinonome bước tới phía trước. Tôi đành đi theo.

Cửa sổ kế bên giường được che bởi những bức rèm nhìn không khác gì bức tường.

Khi mở tấm rèm ra, tôi hiểu ý Shinonome là gì khi nói ‘tiếng động’. Chỉ để chắc chắn, Shinonome rút chốt cửa sổ rồi từ từ mở nó ra.

Trời đang mưa.

Nó vừa chỉ rơi lác đác vài giọt một chốc trước, nhưng giờ tầm tã hơn cả dự đoán. Bây giờ đã tối, mưa chắc chóng tạnh thôi. Thế nhưng, khi ló đầu ra khỏi cửa để nhìn trời, tôi có thể thấy mấy đám mây sét vần vũ trên đầu chúng tôi. Có vẻ mưa sẽ không hết nhanh rồi.

Cả hai chúng tôi đều không mang dù theo; hơn nữa, khoảng cách tới trạm ga từ khách sạn cũng đáng kể. Rốt cuộc chúng tôi sẽ ướt như chuột lột nếu rời khỏi khách sạn bây giờ.

Shinonome đóng cửa và kéo rèm xuống.

Rồi cô quay lại nhìn tôi, kẻ đang chán nản vì mưa. Nghiêng đầu, cô ấy nói,

“Có lẽ chúng ta không còn lựa chọn nào ngoài ở lại đây…… đến khi mưa tạnh.”

Điều đó khiến tôi hít một hơi sâu.

Mưa sẽ không ngừng chỉ trong 5 đến 10 phút nữa. Nếu may mắn thì là một tiếng, còn không thì sẽ lâu hơn. Chúng tôi hình như không còn cách nào khác.

Nói cách khác, Shinonome và tôi sẽ phải ở cùng nhau trong căn phòng này.

Chỉ hai đứa chúng tôi.

Shinonome bước tới bên tôi rồi nhẹ nhàng ngồi lên giường. Những chiếc lò xo kêu kẽo kẹt bởi cử động của cô. Khi nghe thấy vậy, Shinonome bắt đầu nhún người trên giường.

“…… Chiếc giường này thật sự cũ rồi.”

Một nụ cười hồn nhiên nở trên môi khi cô nói thế. Nét mặt khá trẻ con và cách cư xử của Shinonome khiến cô trông dễ thương đến không ngờ.

Tôi đứng bên cửa sổ và nuốt nước bọt vài lần trong khi Shinonome vừa tiếp tục nhún nhảy trên giường vừa cười. Cuối cùng tôi không thể kiềm chế nữa và đến trước Shinonome. Thời điểm Shinonome nhận ra sự hiện diện của tôi và nhìn vào tôi——

“Ah……”

Tôi đè Shinonome xuống, ngả tay dang rộng trên giường như thể tôi là một cái chăn vậy. Những chiếc lò xo giường lại rên lên, kẽo kẹt.

“Mi-Minami…… kun……?”

Có chút hãi trong tiếng thút thít của Shinonome. Tôi không thể nhìn vào mắt cô ấy được. Tay tôi đang ấn xuống tay cô ấy, hơi thở tôi gấp rút.

Shinonome cố vùng vẫy để thoát ra, nhưng tôi kiềm thêm lực để không cho cô làm thế. Tai tôi ngập toàn tiếng nuốt nước bọt từ họng tôi, tim tôi đang đập nhanh như muốn nổ tung. Những tiếng thùm thụp trầm trầm vang dội trong cơ thể tôi.

“Shi…… Shinonome!”

Lưỡi tôi líu lại khi tôi gọi tên cô. Tôi đang làm gì bây giờ vậy, tôi cũng còn không biết.

Shinonome không nói gì, chỉ hai lần thở dài đau đớn. Từ hai bàn tay, tôi có thể cảm nhận Shinonome càng lúc càng run——là vì sợ hãi hay căng thẳng? Tôi không thể nói chắc.

Tâm trí tôi ngổn ngang suy nghĩ, toàn nhớt nhớt nháp nháp như cả lố màu vẽ trộn với nhau. Mình có thể không? Mình có thể, phải không? Ý mình là, chúng ta kiểu gì cũng đã tới đây. Chúng ta ‘đi chơi’, không phải tất cả việc này là vì lợi ích của tiểu thuyết Shinonome viết? Mình không nghĩ Shinonome sẽ từ chối mình. Cậu ấy chắc sẽ giữ im lặng tất cả ngay cả nếu không thích mình.

Lần lượt câu hỏi và trả lời vờn giỡn nhau trong đầu tôi. Rốt cuộc tôi càng lúc càng sát mặt Shinonome hơn. Mình nên làm gì đây? Mình phải làm những điều gì? Mình không có cả gợi ý nhỏ nhất; điều duy nhất tôi khát khao nhất lúc này là được hôn Shinonome, được chạm vào đôi môi đỏ ửng, mềm mại của cô ấy.

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P255.png

Nét ngạc nhiên hiện trên mặt Shinonome khi cô nhận ra ý định của tôi. Cô nhẹ cắn môi. Khi tôi lại gần, cô ấy nhắm mắt lại như thể sắp bị tạt bởi một xô nước đá vậy.

Thế là mình có thể hay không thể?

Tôi thầm trầm ngâm khi cứ giữ tư thế môi tôi chỉ cách môi cô vỏn vẹn vài mm.

Mình có thể à? Thật chứ? Tại sao? Vì cô ấy thích mình sao?

Chúng tôi đang làm thế này là cho ‘thu thập dữ liệu’ của cô ấy——đó chắc là những gì Shinonome đã nói.

Cô ấy chẳng quan tâm về tôi nghĩ gì; ngay cả là điều mình ghét, cô ấy sẽ làm nó chỉ để cho ‘kinh nghiệm’ và tiểu thuyết của mình?

Tôi nhìn Shinonome chăm chú. Cơ thể cô đã hoàn toàn cứng đờ và chết điếng. Đôi mắt khép tịt, cô ấy nhìn hệt như một đứa trẻ sắp khóc.

Tôi chầm chậm di chuyển đầu mình, kéo cổ sang bên và thả sầm mặt mình lên giường, sượt ngang qua má cô ấy.

Chỉ cần từ chối nếu cậu không thích nó thôi.

Tôi thở dài một tiếng trong khi nghĩ thế.

“Minami-kun……”

Shinonome gọi tên tôi bên tai tôi, giọng hổn hển.

Tôi không trả lời. Thay vào đó, tâm trí tôi càng lúc càng nổ đôm đốp như thể tôi đang lầm bầm nguyền rủa.

Nếu cậu ghét nó đến thế; nếu cậu sợ đến mức phải cắn chặt môi thế, nếu nó làm cậu đau đớn khi phải thực hiện những việc như vậy với tớ, cậu chỉ cần nói với tớ thôi. Làm sao tớ có thể biết cậu đang nghĩ gì nếu cậu cứ im lặng thế hả? Không cách nào tớ giữ tâm tĩnh lặng khi chúng ta ở mỗi một mình trong phòng này đâu.

Ngay sau đó, tôi chậm rãi nhấc cơ thể mình xa khỏi Shinonome.

Shinonome ngồi dậy và nhìn tôi ngạc nhiên. Tôi ngồi bên cô, thở dài.

“…… Tớ xin lỗi.”

Tôi hoàn toàn nhận thức được Shinonome không có những suy nghĩ như vậy trong đầu. Lý do chúng tôi tới đây không phải là vì cô ấy ‘muốn làm thế’, đúng hơn, chỉ đơn thuần là vì không thể nhịn nổi tò mò. Nguyên do cô ấy chọn tôi để chơi trò cặp kè giả này đơn giản là do ngẫu nhiên bởi tôi vô tình biết được bí mật nhà văn của cô ấy. Tôi rút ra được kết luận đấy, dù có nhìn theo góc độ nào đi chăng nữa.

“Tớ đã…… hơi quá khích.”

Tôi nói chèn cùng một tiếng cười gượng gạo.

Lý do tôi đi chơi với Shinonome không phải là để làm hại cô ấy, mà là để giúp cô ấy ‘tìm kiếm tư liệu’ cho trót. Tôi không thể hủy hoại Shinonome chỉ vì những ham muốn và cảm giác cá nhân tôi.

Cách duy nhất là xoa dịu bầu khí ngượng nghịu và vô vàn xúc cảm bằng vài câu đùa giỡn.

“Tớ xin lỗi…… Tớ sẽ không làm thế nữa.”

Tôi lại xin lỗi. Tôi không thể nhìn thẳng vào mắt Shinonome, nhưng cảm giác như cô ấy đã lắc đầu. Điều duy nhất tôi có thể làm là cúi gằm mặt lầm lũi, kinh hãi bản thân vì không thể tự kiểm soát.

Shinonome không nói gì, nên tôi chỉ cảm thấy được ánh mắt cô. Cứ như ánh mắt cô đang trách móc tôi. Tôi e sợ phải xác nhận sự thật ấy, e sợ thấy gương mặt của Shinonome đang ở cạnh tôi kia. Tôi hạ thấp đầu để tránh ánh mắt ấy.

“Hãy…… cùng dừng lại nhé.”

Cuối cùng Shinonome cũng nói.

“Nhờ có Minami-kun, tớ đã đi đến rất nhiều nơi…… nên cậu không cần phải ép bản thân thêm nữa đâu. Tớ xin lỗi.”

“Tớ…… không ép mình.”

“Nhưng……”

Shinonome ngưng lại. Có lẽ cô ấy đang suy nghĩ cách để diễn dạt câu nói theo cách không làm tôi tổn thương.

“Haah, sao cũng được. Với chừng ấy tư liệu, cậu chắc có thể sáng tác được tiểu thuyết rồi, nhỉ? Tớ cũng đã rất vui, nên hãy cùng kết thúc mọi chuyện bằng cách này, được chứ?”

Tôi đưa ra đề nghị nhanh hơn Shinonome. Tôi không muốn nghe cô ấy nói bất cứ điều gì làm tôi đau lòng, nên chí ít tôi có thể làm là tự mình kết thúc mối quan hệ.

Yên lặng lại bao trùm giữa chúng tôi lần nữa, nhưng tôi không nói thêm tiếng nào.

Sau cùng, Shinonome lẩm bẩm,

“Hmmm…… Tớ hiểu rồi. Cảm ơn cậu rất nhiều, vì tất cả.”

Rồi chúng tôi đợi mưa tạnh mà không nói thêm lời nào nữa. Cơn mưa ngưng nhanh đến ngạc nhiên, như thể hối thúc chúng tôi về nhà ngay lập tức. Nó làm tôi tức điên người.

Phí phòng được chia đều cho hai đứa. Sau khi đặt tiền vào máy thu ngân đặt cạnh lối vào, nó cảm ơn chúng tôi với một câu máy móc “Cảm ơn quý khách đã ghé thăm”.

Giọng nói như trêu tức đó càng làm tôi cáu hơn nữa.

Cảm giác như nó đang cảm ơn chúng tôi vì đã không làm gì và rời phòng với tình trạng như mọi chuyện giữa chúng tôi chưa từng xảy ra.

Sau khi rời khách sạn, Shinonome và tôi bước về phía trạm ga cùng nhau. Rồi chúng tôi tạm biệt và đáp tàu của mình, không một lời.

Khi tôi về đến nhà, bầu trời quang đãng với mặt trăng nhô ra từ đằng sau một đám mây xám——mọi thứ trông như hư ảo.

“Thế này là ổn rồi.”

Một khung cảnh tượng trưng cho cái kết hạnh phúc, để lại mỗi mình tôi đắm chìm trong cơn đau.


Chương 9[]

Romiemarigana một mình trở lại căn phòng, lặng lẽ chờ đợi Eason đến. Trong lúc đợi, cô nhớ lại cảnh tượng ấy, cảnh Eason trò chuyện vui vẻ với người phụ nữ kia. Nếu cô cũng trở nên giống người phụ nữ ấy, không biết Eason có mỉm cười với cô như vậy không? Cô tự hỏi.

Lát sau, Eason vào phòng, thì cô nói cho anh biết, cô là phụ nữ. Cô gắng hết sức lực, dùng mọi từ ngữ cô biết lõm bõm, trong khi nghĩ về nụ cười của Eason đối với người phụ nữ kia, cô tìm cách tiếp cận anh. Đôi mắt khao khát, đôi môi gợi cảm mấp máy, đến cả ngôn ngữ cơ thể, để hoàn toàn diễn tả nét nữ phái của mình, nhưng——quan sát Romiemarigana như thế, Eason vẫn đứng yên đấy. Ngay cả khi trông thấy nụ cười dịu dàng của cô, mắt anh vẫn chỉ hiện vẻ bối rối.

Trái tim Romiemarigana, như vỡ tan.

Âm thanh thế giới xung quanh lặng đi. Cô cảm giác cứ như chúng đi đâu mất.

Đêm hôm đấy, cô trốn khỏi căn phòng.


Nishizono Yūko

«Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana»


***


Bước vào kì nghỉ hè, tôi trở lại cuộc sống lúc trước, bàng quan không mục đích sống. Vẫn thường xuyên ghé qua nhà tôi như một người trong gia đình, Arumi-san mắt lo lắng nhìn bộ dạng của tôi, tuy nhiên cũng không như hồi trước mà hỏi “Em gặp chuyện gì thế?” hay đại loại vậy. Có lẽ là từ nét mặt và thái độ của tôi mà chị ít nhiều đoán được chuyện. Trước biểu hiện biết thông cảm hiếm hoi của chị ấy, một mặt, tôi thấy thật may mắn, nhưng mặt khác, cũng thấy thật cô đơn. Thực lòng mà nói, dường cần tôi cần ngược lại, sự vui vẻ của một Arumi-san vô tư. Tuy nhiên, hy vọng đó, giờ đây quá ích kỷ.

Bất cứ khi nào trong phòng thì dành phần lớn thời gian đọc sách.

Bởi chẳng có việc gì khác để làm cả. Mỗi ngày cứ tự nhiên vào phòng Keisuke rút đại vài cuốn sách, rồi đem về phòng vui đầu vào đọc.

Có lẽ, trong tôi cũng lặng thầm mong muốn dành lại Shinonome.

Nếu mình đọc nhiều sách hơn nữa, có lẽ mình sẽ trở nên giống Keisuke hơn, thì mình sẽ đến gần Shinonome hơn một chút——dù nghĩ thế nhưng hiển nhiên nó không thể là sự thật rồi. Có suy qua tính lại thế nào đi nữa, tôi cũng biết đã quá muộn.

Tháng Tám bắt đầu, khi kì nghỉ hè đã trôi qua một nửa, ngày nọ, tôi dậy sớm, đi tới trường. Mục đích là tới thư viện.

Giữa ngày hè, thư viện mở cửa ít nhất một ngày trong tuần, các thành viên phải thay phiên nhau trực quầy, sắp xếp sách, vân vân và vân vân. Vì người tới rất ít, nên không cần phải một phiên hai người như trước, mà các thành viên thay phiên nhau mỗi người một ngày.

Mà ngày đó là tới ca của tôi.

Tuy bất đắc dĩ, nhưng là công việc đã nhận, nên cũng không có cách nào khác.

Nếu không thể tới được, cũng có thể tìm một người khác thay mình, nhưng cơ bản, chẳng thể có cái cớ “Tớ có chuyện quan trọng” để đùn việc. Mà ở nhà, tôi lại có thể liên lạc riêng với con người yêu sách, Shinonome.

Bước vào trong trường, đi ngang qua sân chơi, tôi nghe thấy âm thanh của những thành viên đội thể thao tập luyện hăng say.

Nếu biết trước là sẽ thế này, có khi ngày trước tôi nên gia nhập một câu lạc bộ thể thao nào đấy rồi. Rồi, sẽ chẳng có mối quan hệ đấy với Shinonome, ngay cả nếu gặp vài chuyện khó chịu thì cũng có thể vận động tay chân chút đỉnh để cho qua. Tôi nghĩ vậy.

Đi vào thư viện, tôi thấy thủ thư Shiina-sensei đang mặt buồn thiu thiu đọc sách.

“Chào cô buổi sáng……”

Tôi lên tiếng, Shiina-sensei dường như cũng vừa nhận thấy tôi đến mà đóng sách lại. Bìa cuốn sách lọt vào mắt tôi. Hóa ra đấy không phải là một cuốn sách mà là một tạp chí văn học. «Yotaka». Tạp chí đăng những tác phẩm đầu tay của Shinonome.

“Ah, Minami-kun. Chào buổi sáng.”

Tôi kéo cái ghế bên cạnh rồi ngồi xuống. Tôi cố không để mắt mình chạm phải cuốn «Yotaka», Shiina-sensei hỏi:

“Em có việc gì để làm không?”

Shiina-sensei vẩy vẩy cuốn «Yotaka» trong tay mình như cái quạt giấy vài lần.

“Chà, có người tới thay phiên trực bàn thì tốt quá. Nhưng ngày hôm qua gần như không có ai đến đây cả. Chắc là sắp tới lễ Obon rồi.”

“Vậy à……”

Nếu có vài việc để làm thì tôi cũng không quá chán chường, trái lại, còn tốt hơn chút đỉnh đấy chứ. Tôi nghĩ thầm, buông một tiếng thở dài.

“Are~? Trông em không vui lắm. Cãi nhau với Yuuko-chan sao?”

Bị bất chợt lôi cái chủ đề kia ra, tôi suýt nữa nghẹn cả thở.

“T-tại sao tự dưng cô lại nhắc đến Shinonome……”

“Oh? Không phải hai em đang hẹn hò sao? Ikehara-kun nói thế.”

Tôi thật sự chưa từng nghĩ những tin đồn vớ vẩn nhờ ơn Ikehara sẽ lan đến tận cả nơi đây. Tuy nhiên, tôi vẫn giả vờ bình tĩnh:

“Không ạ, không có hẹn hò gì đâu. Chỉ là Ikehara suy diễn thôi……”

Sau khi nghe tôi nói, Shiina-sensei lại chúi mắt vào quyển «Yotaka» lúc nãy.

“Thế sao? Ban đầu, cô nghĩ, chẳng trách tại sao văn phong em ấy có chút thay đổi.”

“Văn phong?”

Tôi hỏi. Shiina-sensei lật «Yotaka» ra, giơ một trang trong đấy trước mắt tôi.

“Tác phẩm này này. Em chưa xem sao?”

Shiina-sensei chỉ vào cái bút danh «Nishizono Yūko». Đằng sau ba chữ «Truyện Ngắn Mới » đó, là tiêu đề truyện: «Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana». Hình như, là «Yotaka» số mới nhất.

“Chưa, em chưa đọc……”

“Thế em đọc đi. Về phần Yuuko-chan, văn phong này hiếm đó.”

Tôi còn chưa kịp hỏi thay đổi hay hiếm thế nào thì trong thư viện có hai học sinh tiến lại, vì vậy tôi không thể chống lại lời thúc giục của Shiina-sensei mà chạy lại quầy trực. Mặc dù Shiina-sensei có nói với tôi “Thế em đọc đi”, nhưng cũng không đưa tôi cuốn «Yotaka» mà quay lại đọc tiếp; còn tôi, sau một lát, cũng thôi không nghĩ tới nữa.

Dẫu câu chuyện có khác đi chăng nữa, cũng không thể thay đổi mối quan hệ của tôi và Shinonome được.

Mà quan trọng hơn, tôi thấy trong mình có chút khó chịu khi chỉ mới lướt qua mấy chữ «Truyện Ngắn Mới».

Tại sao lại viết truyện ngắn thế, tôi nghĩ. Chẳng phải vì để viết một tiểu thuyết mà khiến tớ phải “hẹn hò” với cậu sao. Có lẽ không thể lập tức viết liền được, nhưng ngay cả thế, thường thường, người ta chắc cũng viết dài hơn chứ. Dù sao cũng đã trải qua cùng tôi một khoảng thời gian mà.

Từ ngày chia tay với Shinoonme, hơn hai tháng đã trôi qua. Trong quãng ngày ấy, không hề có lấy một lần gặp mặt. Điện thoại, ngay cả đến một tin hỏi thăm, cũng không. Truyện ngắn đăng trên «Yotaka», chắc hẳn là được viết trong lúc đấy.

Tôi không nghĩ mình muốn đọc câu chuyện ấy. Đến tận bây giờ, tôi vẫn không muốn đọc những tác phẩm của Shinonome. Nhớ lại tất cả những chuyện ấy, thì chỉ hằn thêm những cơn đau vô ích.

Sau khi xong việc, tôi rời khỏi trường.

Bước trên con phố mua sắm, tôi thoáng bận tâm về cuốn tiểu thuyết Shinonome. Không đọc. Nhất định sẽ không đọc nó. Tôi suy nghĩ với bản thân như thế, nhưng rốt cuộc, những gì Shiina-sensei nói, “văn phong hiếm thấy” lại khiến tôi tò mò không chịu được.

Sau cùng, tôi bước vào một hiệu sách nhỏ trên phố mua sắm.

Tôi đang tìm ở khu tạp chí văn học thì nghe tiếng gọi.

“Oh.”

Quay đầu qua thì thấy một người đàn ông trẻ tuổi nhìn tôi. Tôi cảm giác đã gặp anh ta ở nơi nào rồi, đang trầm ngâm, thì anh ta nhẹ nhàng cười khẽ một tiếng rồi nói:

“Chúng ta từng gặp một lần trước đây rồi mà, phải không?”

“Vậy sao?”

Tôi cũng nghĩ thế, nhưng không nhớ rõ chi tiết, đành đáp vậy. Người đàn ông đó lại cười một tiếng nhỏ.

“Tôi nhớ cậu là bạn cùng lớp với Yuuko-chan, nhỉ?”

“Ah……”

Giờ mới nhớ ra. Là biên tập viên của Shinonome.

“Anh là…… Aikawa-san, đúng không?”

“Phải phải. Cậu vừa trở về từ hoạt động câu lạc bộ nào đó à? Cậu thật sự bận bịu đấy.”

“Ah, vâng……”

Quả là trái đất tròn, cố tránh thì lại gặp ngay người quen. Lúc đấy tôi chợt nhớ tới, hỏi:

“Vậy anh tới đây là để thảo luận với Shinonome à?”

Shinonome lắc đầu.

“Không, hôm nay là người khác. Có nhiều nhà văn sống ở đây mà.”

“Vậy à……”

Thế là không phải chạm mặt Shinonome rồi, tôi nhẹ nhõm thở phào.

Ấy vậy, trong tôi vẫn có cảm giác xấu hổ. Tôi cũng không thân thuộc lắm với anh chàng tên Aikawa này. Tôi thấy Aikawa rút điện thoại ra, nghĩ đây là cơ hội hiếm, nên tôi cúi đầu chào, chuẩn bị rời đi. Quyển tạp chí à, thì chắc mua ngày khác cũng được.

Nhưng Aikawa thấy vậy, bất chợt nói:

“Phiền cậu chút, giờ cậu có rảnh không?”

“Chắc là có……”

“Tác giả anh sắp gặp dời thời gian hẹn lại một chút. Mà nơi này cũng không có gì để giết thời gian, nên thật tuyệt nếu cậu đi uống trà cùng tôi. Tôi cũng có vài điều muốn hỏi cậu.”

“Vài điều……? Về chuyện gì thế……?”

Hỏi thế nhưng trong lòng tôi cũng hình dung ra phần nào. Giữa tôi và người đàn ông Aikawa này, chỉ có duy nhất một mối liên hệ, Shinonome.

“Điều gì, thì chúng ta đến tiệm cà phê rồi tôi sẽ nói với cậu.”

Xem ra Aikawa đã mặc nhiên coi tôi đồng ý, nên đi thẳng ra khỏi tiệm sách. Tôi cũng không còn cách nào khác, cũng đành bước theo.

Dĩ nhiên, bây giờ tôi cũng có thể từ chối chứ. Tôi nghĩ, nếu Shiina-sensei không nói những lời ấy, thì tôi đã làm vậy rồi. Đi uống trà với một người lạ mặt, chẳng lợi lộc chút nào. Chỉ thấy không thoải mái thôi.

Tuy nhiên, tôi vẫn mù mờ chuyện của Shinonome. Và tôi biết, hỏi chuyện với người ít nhiều quen biết Shinonome sẽ giúp tôi giải quyết vấn đề đấy.

Đến quán cà phê, Aikawa gọi thức uống, rồi thở dài mệt lử.

“Ngày nay, ít nhà văn đúng hẹn quá……”

Nói một câu chẳng biết là thật hay giỡn nữa, Aikawa rút ra một gói thuốc lá.

“Cậu không phiền chứ?”

“Ah, không sao…… Anh của em nghiện hút nên em cũng quen rồi.”

“Thế thì xin thứ lỗi.”

Trước khi cà phê tới, Aikawa không nói lời nào, chỉ mỗi hút thuốc. Anh ta bao nhiêu tuổi nhỉ? 26 hay 27? Cũng có khi hơn.

Không lâu sau, cà phê đến, đúng lúc người bồi bàn quay đi, Aikawa cầm điếu thuốc ra, mở miệng nói.

“Cậu…… ờ, tên là gì ấy nhỉ?”

“Minami.”

“Oh, phải rồi. Minami-kun. Minami-kun, cậu là người yêu của Yuuko-chan phải không?”

Tôi hoàn toàn không ngờ được sẽ bị Aikawa hỏi vấn đề ấy, không khỏi ná thở.

“…… Shinonome có nói qua chuyện đó sao?”

“Không…… em ấy không hề nói. Chỉ là tưởng tượng của tôi thôi, mà gần đây tôi cứ thắc mắc em ấy có bạn trai hay chưa.”

Vì đây là mối quan hệ của nhà văn và biên tập viên, không khó hình dung Shinonome và Aikawa gặp mặt vài lần. Tuy nhiên, chỉ qua vài lần trao đổi như thế, cũng có thể khiến người ta cảm giác mình “có bạn trai”, chẳng lẽ Shinonome thay đổi nhiều đến thế ư?

Chí ít, trong cuộc “hẹn hò” của chúng tôi, tôi không hề nhận ra thay đổi nào của Shinonome cả.

“Vậy à…… Em không biết.”

Nghe câu trả lời của tôi, Aikawa lộ chút thất vọng mà nghiêng đầu.

“Thế à…… Tôi cứ nghĩ đó phải là cậu cơ kìa. Xét theo văn phong của em ấy.”

“Văn phong?”

Tôi thấy lạ tai với từ này, nên cũng nghiêng đầu. Aikawa nhấc điều thuốc lên, gật đầu.

“Phải. Cô ấy đang viết một truyện dài, cũng được một thời gian rồi. Có một nhân vật nam trong đó mà cảm giác như đó là cậu vậy.”

“…… Truyện dài? Không phải truyện ngắn à?”

“Ừ, nhưng rốt cuộc Shinonome bỏ ngang nó, thành ra nó sẽ không có cơ hội ra mắt đâu.”

Aikawa nhún vai rồi uống một ngụm cà phê. Tôi nhìn anh ta chăm chăm. Tâm trí tôi có đôi phần bấn loạn.

Theo Shiina-sensei nói, hẳn là nó được đăng trên mục truyện ngắn của tạp chí. Còn giờ đây, Aikawa nói, “Shinonome viết từ lâu rồi”. Nói cách khác, là đăng trên mục tiểu thuyết khác của Yotaka.

“Nếu cậu yêu cô ấy, tôi mong là cậu có thể thuyết phục cô ấy hoàn thành tiểu thuyết đấy. Tôi nghĩ nếu hoàn thành, chất lượng của nó sẽ rất tốt.”

Shinonome viết tiểu thuyết, đấy là điều đáng khích lệ rồi. Chính xác vì điều ấy mà mới có chuyện “hẹn hò” này đây. Nhưng nó lại bỏ ngang, tôi không thể nào hiểu ra nổi. Nếu là vì viết không tốt, thì có thể chỉnh sửa lại, theo lời Aikawa nói, tác phẩm chắc sẽ không tệ quá.

“Cuốn, cuốn tiểu thuyết chưa xong ấy, em có thể đọc qua được không……”

Tôi biết câu trả lời là không, nhưng vẫn cố hỏi, Aikawa chỉ lắc đầu.

“Không được đâu…… Dù là bạn em ấy, tôi cũng không thể cung cấp thông tin cho người không liên quan. Nếu cậu muốn đọc, sao không hỏi thẳng em ấy?”

“Nhưng……”

Hướng về tôi đang cúi đầu, Aikawa tiếp tục nói:

“Cho dù nếu không phải là bạn trai, Shinonome và cậu hẳn cũng rất thân, chào giúp tôi một tiếng nhé. Chuyển lời với em ấy rằng, câu chuyện đó rất thú vị.”


***


Sau đấy, tôi và Aikawa nói chuyện thêm dăm ba câu rồi chào biệt.

Về đến nhà, Keisuke nói tôi biết hôm nay Arumi-san không đến. Nhớ ra là mình chưa mua «Yotaka», tôi hỏi Keisuke:

“Ah, Yotaka số mới nhất, anh có mua không?”

Đang đọc sách trong phòng khách, Keisuke không nói gì, hất cằm chỉ vào chồng sách trên bàn. Nhìn gần lại, trong chồng sách vừa mới mua, có «Yotaka» số mới nhất trong đấy.

“Em có thể mượn một lát không?”

“Nhớ trả sớm. Anh chưa đọc nó.”

“Hiểu rồi. Hôm nay, em không có hứng nấu bữa tối, anh tự làm một tô ramen nhé? Em sẽ tự mình kiếm cái gì đó để ăn.”

Thấy Keisuke lặng lẽ gật đầu, tôi cầm cuốn «Yotaka» về phòng mình.

Tôi vứt cái cặp, rồi ngả lên giường trong khi còn nguyên đồng phục. Lật cuốn «Yotaka» ra, tìm thấy tên của Nishizono Yūko ở trang bìa. «Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana». Vẫn như mọi khi, khó mà đọc ra nội dung từ tiêu đề. Chỉ nhìn mỗi điểm này, có vẻ vẫn thấy nét “bình thường” của truyện ngắn Shinonome viết.

Từng chút từng chút một, tôi đọc tiếp.

Một cô gái sống ở một hành tinh xa xôi hẻo lánh, được một chàng trai lạ mặt mang đi, bị chính anh ta quyến rũ.

Lối viết cứng nhắc của Shinonome, y như trước đây. Tuy nhiên, có cảm giác Shinonome không giống như lúc trước. Chắc hẳn là sự xuất hiện sự tình cảm nam nữ. Theo những truyện cũ của Shinonome, không hề có chuyện nam bị nữ quyến rũ, cũng không có nữ bị nam hấp dẫn, hoàn toàn không có tình tiết kiểu đấy.

Nhưng bây giờ, tôi đang đọc một tiểu thuyết, rõ ràng đặc trưng cho “chủ đề đó”. Cô gái bị người con trai hấp dẫn, một thế giới dựng lên trong tim cô.

Nhiều lần, tôi phải đổi tay cầm sách. Tôi không thể dừng lại được.

Ngạc nhiên thay, khi tôi nhận ra lúc mình đọc, những cảm xúc của tôi lồng vào nữ chính——tên là Romiemarigana, một cái tên con gái thật đẹp.

Bất luận thế nào, tôi vẫn không tài nào hoàn toàn thấu hiểu suy nghĩ của Shinonome, nhưng mối tình đơn phương của tôi cho Shinonome, cùng với người con gái kia, lại trùng khớp kinh ngạc.

Thế có nghĩa đấy là viết về mình sao, tôi bối rối.

Có thể vậy chăng, tôi, tình yêu của tôi, và quãng thời gian tôi đi qua, Shinonome đã nhìn thấu tất cả? Vậy, những cảm xúc của tôi đã trở thành cảm xúc của cô gái đó, rồi viết nên tiểu thuyết này?

Tôi không thể không nghĩ thế.

Cô gái nhìn lén người đàn ông và phụ nữ kia cười vui vẻ với nhau, để rồi cảm thấy thế giới đã xây lên trong mình——tức là tình yêu nhỉ——sụp đổ.

Như khi tôi chứng kiến Keisuke và Shinonome nói chuyện, và tôi thấy chính mình bị bỏ rơi.

Tôi xác nhận lại chi tiết, từng chữ từng chữ một, đọc tiếp thật cẩn thận.

Thế mà, về gần đoạn cuối tiểu thuyết, tôi lại thấy càng lúc càng không đúng.

Đây có thực sự là dùng cảm xúc của tôi mà viết lại thành truyện không?

Thật sự có thể không, có thể nào ai đó——một nhà văn với những kỹ năng đặc biệt——thấu hiểu tâm tư của người khác tường tận đến vậy không?

Hay toàn bộ chỉ là tưởng tượng, khả năng này không phải không có. Suy cho cùng, đây là truyện hư cấu. Không phải tác phẩm hiện thực.

Tuy nhiên, trước khi tôi đọc những tác phẩm của Shinonome, đã từng nghe chính lời Shinonome nói. Viết một tiểu thuyết cần phải có kiến thức và trải nghiệm thực tế. Một người chỉ hoàn toàn dựa vào trí tưởng tượng để viết nên một câu chuyện, thật sự bất khả thi. Trong tác phẩm này, dù ngay cả diễn ra trong một thế giới tưởng tượng, những cảm xúc và tâm lý của nhân vật đều là bản viết tay của suy nghĩ và xúc cảm trong tôi và Shinonome.

Với hàng đống câu hỏi đó, tôi trầm ngâm khi đọc tiểu thuyết của Shinonome.

Làm thế nào Shinonome miêu tả cảm giác này?

Chẳng là để viết câu chuyện này, mà cô ấy quan sát tôi tỉ mỉ? Ấy vậy, đọc thấu suy nghĩ của tôi, là không thể rồi. Thực tế, khi tôi chứng kiến Shinonome và Keisuke nói chuyện rồi khi nổi cơn khó chịu, Shinonome không hiểu tại sao tôi lại thế. Cho tới cuối cùng tôi cũng không hề nói cho cô ấy sự thật.

Khi đọc xong tiểu thuyết, tôi cầm điện thoại lên.

Nên nhắn gì đây, tôi suy nghĩ, rốt cuộc nhắn tin thế này:

『Ta có thể gọi điện thoại không?』

Rồi vứt ra một bên. Chưa tới vài phút, điện thoại tôi đã rung lên. Tôi nghĩ là mình có tin mới, nhưng nhìn qua, lại là cuộc gọi của Shinonome.

“A-alo……”

Tôi rụt rè thầm thì vào chiếc điện thoại, thì cũng nghe đầu dây kia giọng ngần ngại của Shinonome nói:

「Cậu, c-có chuyện gì không……?」

Đối mặt với cú gọi bất ngờ, tự nhiên tôi quên mất mình định nói cái gì.

「Ờm, chờ một chút. Tớ sẽ gọi lại. Tớ sẽ gọi lại sau!」

Tôi nói rồi gác máy.

Rồi hít liền vài hơi thật sâu.

Gọi điện thoại lại, trước tiên là lời xin lỗi.

“Ờm, tớ xin lỗi…… Bất chợt quá, tớ chưa chuẩn bị tâm lý kỹ.”

「Ah, uhm……」

Phần nào trong tôi bình tĩnh lại, khi thấy giọng Shinonome vẫn còn căng thẳng.

“Tớ vừa đọc xong truyện ngắn mới của cậu.”

Tôi nói, Shinonome vẫn yên lặng một chốc, rồi nói khẽ:

「Vậy sao…… cảm ơn cậu.」

“Uhm……”

Tôi biết tôi vẫn còn chút bối rối. Những điều muốn nói loạn hết cả lên. Tôi đã nghĩ trước là sẽ không nhắc đến điều này. Cố không đụng đến nội dung cuốn tiểu thuyết, tôi nói với cô ấy:

“Còn nữa, hôm nay tớ đã gặp Aikawa-san.”

「Eh……?」

“Tớ vô tình gặp ở hiệu sách. Tớ nghe nói, cậu viết một truyện dài từ lâu rồi.”

Tôi nghe thấy tiếng ực nhỏ của Shinonome đầu dây kia. Shinonome, giờ cậu đang nghĩ gì thế, tôi thắc mắc. Có phải cậu thấy phiền hà không? Có phải cậu thấy như bị cằn nhằn không? Tôi vừa nghĩ, vừa nói tiếp:

“Thế, tớ có thể, đọc phần bản thảo được không……?”

「Không, không được!」

Một câu trả lời nhanh không ngờ tới.

「Cái đó…… Không được……!…… Nó chưa hoàn thiện, mà viết cũng không hay lắm……」

“Nhưng, Aikawa-san bảo là đã đọc nửa chừng, thấy rất tốt……”

「Không…… Ờm, cậu không thể xem được……」

Tôi không nghĩ mình bị từ chối quyết liệt thế. Tuy vậy, phản ứng của Shinonome đối với tôi như thế, thực tế, là một điều khá tốt.

“Nếu cậu đã nhất mực như vậy…… thì cũng không còn cách nào khác……”

Tôi nói, Shinonome nhẹ lòng thở phào.

“Nhưng thay vào đó, tớ có một thỉnh cầu khác.”

Tôi tiếp lời. Shinonome bối rối mà hỏi:

「Chuyện, chuyện gì thế……?」

Tôi nuốt một ngụm nước bọt rồi, chầm chậm, cẩn thận.

“Ngày mai…… hãy gặp tớ.”

Shinonome lặng im một lát. Chiếc điện thoại đang cầm trong tay tôi, nhưng tự nhiên dây thần kinh căng lên như dây đàn. Nếu bị khước từ bây giờ, tôi nghĩ sẽ để chuyện đến đây là chấm dứt. Có thể cô ấy có việc khác. Nhưng, ngay cả thế, tôi không muốn cô ấy từ chối. Nếu bị từ chối, tôi sợ, sẽ không còn có thể tiếp tục tiến lên. Tuy nhiên, tôi cũng không chắc chắn cho lắm.

Tôi cảm giác như thời gian đã trôi qua rất lâu rồi. Giống như là cùng với Shinonome, nghe tiếng tim tôi nhảy thùm thụp thùm thụp từng nhịp. Tôi vểnh tai lên, đợi câu trả lời của Shinonome.

Một âm thanh nho nhỏ, tôi nghe thấy tiếng Shinonome mở miệng. Nhắm mắt lại, tôi hình dung ra cử động khe khẽ của đôi môi Shinonome. Ở đầu kia điện thoại, Shinonome nói:

「Ah…… Hiểu rồi……」

“Ừ, thế, tớ sẽ nhắn tin. Thời gian và địa điểm.”

「Ah……」

Tôi chào tạm biệt rồi gác máy, bỗng dưng cảm thấy toàn bộ sức lực bị rút khỏi cơ thể..

Tôi cũng không còn gì để nói với cô ấy nữa. Trái tim tôi quá yếu đuối. Nhưng ngay cả thế, tôi vẫn phải nỗ lực hơn.

Tôi đặt điện thoại xuống, lấy tà áo sơ mi lau nhẹ mồ hôi trán.

Rồi tôi mở cuốn «Yotaka» đọc tiếp tiểu thuyết của Shinonome.

Tôi có cảm giác, nó sẽ trở thành tiểu thuyết yêu thích của tôi. Tôi hy vọng là thế. Chính vì vậy, ngày mai, tôi phải gặp Shinonome.


***


Tôi chọn địa điểm hẹn, là tiệm cà phê nơi tôi đã từng đến cùng Shinonome.

Vì không thể kiên nhẫn hơn, tôi vô tình đến nơi trước giờ hẹn cả một khoảng dài, tôi bước vào tiệm đầu tiên, nhưng chưa qua được 5 phút sau, Shinonome đã xuất hiện. Ngay khi thấy tôi, Shinonome sững ra nhìn tôi.

“Ah, chào buổi sáng.”

Ngồi ghế đối diện với tôi, Shinonome cất lời.

“Chỉ là hôm nay, tớ có cảm giác không hề muốn đến trễ.”

Tôi đáp lại. Shinonome nhẹ nhàng cười.

“Tớ cũng cảm thấy vậy.”

Đấy là một điểm tốt của Shinonome, tôi muốn nói gì đấy, nhưng chẳng bật ra được tiếng nào. Cứ chạm mặt, là lại nhớ đến câu chuyện ở khách sạn, tôi chẳng tránh được cảm giác ngượng ngùng.

“Ờ thì…… Tớ biết nói thế nào nhỉ…… Ah……”

Tôi gãi gãi đầu, bất luận cố thế nào cũng chỉ nặn ra được những chữ đấy. Shinonome vẫn lặng lẽ lắng nghe.

“Đó là, là…… uh……”

Tôi vòng tay, ngẫm nghĩ nên làm tiếp. Chính xác tôi phải bắt đầu từ đâu đây. Tôi nghĩ nên nói cho cô ấy mọi việc, thật rõ ràng, nhưng rốt cuộc nói thẳng với cô ấy là không thể. Tôi trầm ngâm nghĩ cách, thì Shinonome trông có vẻ có chút sợ sệt, vừa nhìn tôi vừa chỉnh lại tư thế ngồi của mình.

“Thì, chuyện đó……”

“Ah.”

Lúc đấy thì bồi bàn mang cà phê tới, làm gián đoạn cuộc nói chuyện. Mất trớn, tôi ngậm miệng lại ngay. Shinonome mặc kệ tách cà phê, vẫn nhìn tôi chăm chú.

“Hay là uống một chút cà phê trước nhé?”

Nghe tôi nói, Shinonome miễn cưỡng cho đường vào tách và khuấy lên.

Quan sát Shinonome, tôi nghĩ mông lung, dường như là có chuyện thật.

Có lẽ, tôi thật sự rất giống Shinonome. Mặc dầu người nam người nữ, tình cảnh hoàn toàn khác nhau, nhưng vẫn có những điểm tương đồng. Như là một trái tim yếu mềm, đặc biệt là thế.

Tôi cứ suy nghĩ, bình tĩnh lại phần nào, đợi khi Shinonome uống một ngụm cà phê, cuối cùng tôi mới lên tiếng.

“Tớ, thực ra, đã rất giận.”

“Eh……?”

Với Shinonome, đây có thể là lời bất ngờ. Ngay cả tôi là người nói cũng thấy thế. Không đợi Shinonome nói, tôi tiếp tục.

“Tớ nghe nói truyện dài của Shinonome đã bị bỏ ngang…… Vậy là, công sức tớ giúp cậu không có ý nghĩa gì à?”

“Ah, vâng, t-tớ xin lỗi……”

Tôi không dùng giọng quá mạnh đến nỗi khiến người khác cảm giác tôi rất giận, nhưng Shinonome sợ sệt cúi gằm đầu. Tôi nuốt cái thôi thúc muốn nghe giải thích xuống, xét theo tình thế này. Nếu không thì sẽ chẳng cách nào nói ra sự chuyện.

“Tuy nhiên, nếu Shinonome không hài lòng, tớ nghĩ cũng không có cách nào nữa. Viết tiểu thuyết là việc của Shinonome mà.”

Shinonome ngước mắt nhìn tôi. Ánh nhìn đó, như thể thắc mắc tôi đang nghĩ gì vậy. Tôi chỉ cười một tiếng nhỏ. Nếu có thể giải tỏa phần nào căng thẳng của Shinonome thì tốt quá.

“Cho nên, tớ có một đề nghị——”

Nói xong, tôi nuốt nước bọt. Shinonome nhìn tôi. Tôi đã nghĩ cô gái với tên mỹ miều Romiemarigana ấy, trong mắt Shinonome, và tôi có cùng một trái tim. Câu chuyện đó, tôi không phải là người viết nên. Có lẽ. Chắc rồi.

Chà, thế rốt cuộc là ai đây? Nhân vật nam duy nhất đã mang cô gái đi, nhưng không thể hiểu được suy nghĩ và nỗi sợ của cô, hình mẫu của anh ta suy cho cùng là ai đây?

Không còn đáp án nào khác. Hiển nhiên rồi. Không phải là Shinonome.

Nếu chúng ta nói tiểu thuyết đó dựa trên cảm xúc của Shinonome——Shinonome với tôi trong cuộc hẹn hò hờ——để viết, thì có nghĩa là, lúc đấy Shinonome và tôi có cùng cảm giác sao? Như tôi ghen tị trước ý nghĩ Shinonome bị Keisuke lôi cuốn, còn Shinonome đứng trước sự thân thiết của Arumi-san và tôi——ít nhất, đấy là sự thật trong quá khứ——mà cũng cảm thấy tương tự?

“Đấy là, cho đến khi Shinonome bằng lòng viết tiếp truyện dài ấy, thì——”

Tuy nhiên, vẫn chưa trọn lời. Tôi không có đủ tự tin vào chính mình. Nên tôi chỉ có thể nói thế.

“Cho đến lúc đấy, cậu có thể tiếp tục làm bạn gái tớ không?”

Đôi mắt Shinonome nãy giờ nhìn tôi chăm chú bỗng tròn lên.

“Eh……?”

Rồi cô ấy thốt nên một tiếng hoang mang. Tôi thinh lặng dõi theo Shinonome.

Tôi nghĩ cô ấy đã cơ bản nghe được lời tôi nói mà bối rối. Tôi không muốn nói lại câu đáng ngượng đấy chút nào. Tôi đã phải gom hết mọi quyết tâm mới thốt ra được. Nếu bắt lặp lại, thì quá chín cả mặt mất.

Shinonome cúi đầu,

“Ah…… eh, chuyện đó……”

Cô ấy cứ lắp bắp lặp lại mấy từ. Cuối cùng tôi cũng trở nên có chút lo lắng.

“Thế, cậu thấy sao……?”

Tôi không thể nào lặp lại những từ lúc nãy, nên đành hỏi thế. Shinonome bật thẳng lưng dựa vào ghế. Cử chỉ đó trông như một nam sinh buộc phải sửa lại tư thế cho đúng theo nghi thức ấy.

“Ah…… ah,…… chuyện đó, vậy nhờ cậu giúp đỡ……”

Shinonome lập tức cúi đầu, tôi chỉ biết cười trừ. Cô ấy tự mình nói ra những từ ấy, nghe khá hạnh phúc. Tôi cũng cảm thấy nhẹ nhõm. Tôi chưa bao giờ nghĩ đến khả năng bị từ chối. Tuy nhiên, nhìn Shinonome cúi đầu có chút nào đó giống một đứa trẻ “ngốc nghếch”, những âu lo căng thẳng ban nãy bất chợt cuốn theo chiều gió hết.

“Tớ vẫn nghĩ Shinonome là một người kỳ lạ đấy.”

Tôi lẩm bẩm, Shinonome lộ vẻ bất ngờ mà nghiêng đầu:

“Eh……? Vì, vì sao?”

“Không, không, chỉ là suy nghĩ cá nhân thôi.”

“Ah ah…… xin lỗi……”

Một lời xin lỗi vậy mà tôi có làm gì đâu. Tôi đâu có trách cô ấy.

“Không cần phải xin lỗi đâu. Tớ thích Shinonome như vậy hơn.”

Tôi có thể tự nhiên nói một điều như thế, một phần cũng vì Shinonome đã xoa dịu căng thẳng của tôi.

Shinonome ngượng nghịu cúi đầu. Trên khuôn mặt dễ thương của cô ấy hình như có chút ửng lên. Tuy nhiên, có thể chỉ là do tôi hy vọng thế, nên tự tưởng tượng ra thôi.

“Cảm ơn, cảm ơn cậu nhiều……”

“Chúng ta đi đâu chơi trong kỳ nghỉ hè đi. Kỳ nghỉ chỉ còn vài ngày, nên chắc giờ không đông đúc lắm đâu.”

“Ah……”

Shinonome mỉm cười và gật đầu.

Chúng tôi rời khỏi tiệm cà phê, đi tới nhà ga.

Trên đường đi, tôi nắm lấy tay Shinonome. Shinonome không phản kháng gì.

Shinonome Yuuko Series, Volume 1 - P285.png

Cảm nhận hơi ấm từ bàn tay Shinonome, chúng tôi yên lặng bước tới trạm, rồi tạm biệt nhau ở đấy. Mặc dù tim tôi khao khát được ở cùng cô ấy lâu hơn, nhưng vội vã không phải điều nên làm. Cuộc hẹn gặp tiếp theo đã sẵn sàng, và sẽ chóng tới thôi, rồi mỗi ngày tôi sẽ gặp Shinonome.

Về đến nhà, Arumi-san chạy ra đón tôi.

Chắc là biết tôi dạo đây tinh thần không mấy vui vẻ, Arumi-san cũng không hỏi tôi linh tinh gì. Tôi vừa đứng ở cửa cởi giày, vừa thì thầm:

“Arumi-san này.”

“Eh? Gì thế em?”

Tôi ngờ ngợ giây lát rồi đáp:

“Em có bạn gái rồi.”


Chương Kết[]

Dọc theo hành lang dài vô tận, một cô gái trẻ với đôi chân trần đang chạy, rồi lại chạy, trong lúc không để ý thì đã ra ngoài căn nhà. “Mặt trăng”, thứ cô chưa từng thấy ở hành tinh quê nhà Grando bao giờ, đang lờ mờ tỏa sáng giữa bầu trời. Phóng tầm mắt ra, là những tòa cao ốc mọc lên san sát như khu rừng, ngay lập tức, cô nhận ra mình đang cô độc. Không có những người bạn từng chuyện trò cùng cô, cũng không có giọng nói ôn hòa của Eason, giờ đây những điều hạnh phúc ấy đã xa rời cô rồi.

Thế nhưng, cô nhìn con đường bao la phía trước và bất chợt khựng lại.

Chẳng lẽ, tất cả mọi thứ đã chấm dứt? Romiemarigana nghĩ. Cô vẫn còn sống. Hơn nữa, trước mắt là một con đường rộng mở. Cô cảm nhận được, thế giới đã tan vỡ trong lòng cô, bây giờ một lần nữa được xây dựng lên. Đúng vậy, cô còn sống. Có một đôi chân có thể đi, một con đường có thể đi, và một trái tim còn khao khát tìm tòi.

Cô thấy mình thật may mắn vì đã từng xây dựng một thế giới trong mình nhờ quãng thời gian hạnh phúc bên Eason, rồi cô bước tới. Không lâu sau, cô bước nhanh hơn và biến mất vào màn đêm.


Nishizono Yūko

«Thế Giới Rộng Lớn Của Romiemarigana»


***


Vào học kỳ hai, những điều cần làm không thay đổi gì.

Thứ Tư và Sáu mỗi tuần. Sau khi chuông trường reo vào lúc 5 giờ 30.

Đi tới thư viện với Shinonome, đảm nhận trực quầy.

Nói về những thay đổi so với trước kia, thì trong giờ nghỉ, tôi cũng đọc sách, giống như Shinonome vậy. Ngoài việc tiếp tục với Shinonome và vài chủ đề, tôi còn lo hàng tá thứ mà vẫn dành thời giờ để đọc, nên tôi hoàn toàn xây dựng được một thói quen, đấy cũng là một thay đổi.

Nhìn chúng tôi như thế, Shiina-sensei luôn luôn mỉm cười nói:

“Tốt quá đi, mối quan hệ của hai đứa tốt lắm.”

Xem ra cô ấy đã quên tuốt việc trước đây tôi phủ nhận bất cứ mối quan hệ nào với Shinonome. Nhưng lời nói có vậy, cũng không gây rắc rối gì, nên tôi không nói thêm gì nữa.

“Minami-kun cũng ghi chú lại tiểu thuyết mình đọc à?”

Khi ca trực hết, trên đường tới nhà ga, Shinonome nói.

“Thì cũng có chút…… Đọc tiểu thuyết của Shinonome, tớ không tự tin lắm. Tớ thậm chí không thể hiểu hết nội dung đấy.”

“Tiểu thuyết của tớ không phải thế……”

“Ý tớ có phải thế đâu. Mà truyện mới gần đây của cậu không tồi đâu. «Nỗi Buồn Của Romiemarigana».”

Tôi đùa giỡn mà nói ra tiêu đề, Shinonome ngừng lại, cố hết sức nói:

“Đừng, đừng nói cái tên truyện ra…… Ngượng lắm……”

So với ngày trước, tôi nghĩ biểu cảm của Shinonome đã trở nên phong phú hơn chút.

Shinonome mặt tiếc nuối nhìn tôi chăm chăm. Tôi nắm chặt lấy tay Shinonome, tiếp tục đi về phía trước.

“Mà này, Shinonome, sau này cậu có viết truyện dài không?”

Tôi đổi chủ đề, thì thấy Shinonome vừa bước vừa nhìn xuống.

“…… Chưa.”

“Thế thì thu thập tư liệu có ý nghĩa gì?”

“Vì ……”

“Mà, dù sao với tớ, thế cũng được.”

Tôi với Shinonome giờ đang “hẹn hò” thật. Chắc là thế. Tuy nhiên, điều đó cũng không hoàn toàn chính xác với tình cảnh hiện tại.

Nói cách khác, suy cho cùng, là vì “thu thập tư liệu” chăng.

Tôi vẫn không có câu trả lời chắc chắn. Hỏi thẳng chúng ta có thật sự “hẹn hò” không, thì sẽ thật sự rất xấu hổ, và nếu khi tôi hỏi mà bị ngẫu nhiên phủ nhận thì sẽ còn mặt mũi nào để gặp Shinonome nữa. Cuối cùng, đành phải giữ nguyên tình cảnh bây giờ.

Tôi nghĩ rồi sẽ đến lúc xác nhận được điều ấy, chỉ là vấn đề thời gian thôi.

Rốt cuộc trái tim Shinonome nghĩ về tôi thế nào. Đó là điều mà tôi muốn biết nhất.

Có lẽ tới khi Shinonome viết xong tiểu thuyết kia thì cũng có thể chúng tôi tốt nghiệp Cao Trung hay gì đấy rồi. Bây giờ vẫn còn lờ mờ lắm.

Vừa tay trong tay đi tới, tôi vừa nhớ lại điều Shinonome trước kia đã nói.

Con người, nội dung toàn bộ cuối cùng cũng có thể viết gọn chỉ trong một câu chuyện ngắn ngủi.

Mọi người đều lầm tưởng cuộc đời mình là một cuốn tiểu thuyết dài, nhưng thực tế cũng chỉ hơn 10 trang giấy, bằng độ dài một truyện ngắn.

Lúc đấy, tôi đã khâm phục Shinonome có thể nghĩ tới những điều như thế, và cảm thấy cô ấy thật tuyệt vời.

Thế nhưng, giờ đây, lại khác hẳn.

Theo lời Shinonome, cả thế giới là một tuyển tập các truyện ngắn. Mỗi người sống trong một cuộc đời như truyện ngắn, đặt những câu chuyện ấy cạnh nhau sẽ trở thành thế giới.

Mặt nào đó, đúng là vậy.

Thế nhưng, mỗi người không cô đơn. Giống như tôi và Shinonome đang ở cạnh nhau, mỗi người xây dựng nên vô vàn mối quan hệ, như những viên đá bé nhỏ kiến tạo nên thế giới. Theo cách nhìn này, thế giới không đơn thuần là một tuyển tập truyện ngắn. Có thể nói đó là một series, cũng có thể nói là những chương trong một cuốn tiểu thuyết tráng lệ.

Nếu câu chuyện của một người, như tôi, rất nông cạn, thì khi ở bên Shinonome, sẽ không còn như vậy. Trong vài tháng qua, đủ kiểu chuyện đã xảy ra. Nhiều đến nỗi một cuốn sách cũng không thể viết đủ.

“…… Có chuyện gì thế?”

Có lẽ vì tôi yên lặng và bồn chồn một lúc lâu, Shinonome nghiêng đầu nhìn tôi.

“Không có gì đâu.”

Tôi đáp. Rồi cả hai bước tới nhà ga.

(Hết)


Lời Bạt[]

Shinonome Yuuko Vol 1 bonus.jpg


Ghi Chú[]


Lưu Pocket Xuất PDF
Pocket_Image.png Print_page.gif


Theo dõi & Thanh chuyển trang

Bỏ theo dõilatest?cb=20190220103837&format=originalbộ truyện này
 ♬   Shinonome Yuuko Series   ♬► Xem tiếp Tập 2


Advertisement