FANDOM


Lưu Pocket Xuất PDF
qVXrCVu.png

Minh họaSửa đổi

Chương 1 – Cuộc Chiến Của Kẻ Yếu Đuối Mà Dũng Cảm Sửa đổi

——Phức cảm tự ti của họ——

Sukasuka Iden 01 p004-005

Người ta gọi "thứ" đang hoành hành là Quái Vật. Chúng là những cá thể biến dị có gốc gác động vật hoang dã. Với bản tính hung tàn bạo ngược hơn cha mẹ gấp bội, chúng tàn phá không chỉ nơi an sinh lạc nghiệp của con người mà còn cả môi trường tự nhiên xung quanh. Vì thế rất nhiều quốc gia đặt công cuộc tiễu trừ Quái Vật lên ưu tiên cao nhất.

Song le, con Quái Vật lần này lại thuộc chủng loài nguy hiểm bậc nhất thế giới, thành thử dù đã trao thưởng cho hội Mạo hiểm Giả cũng bói không ra người đủ khả năng đảm đương trọng trách.

Trước mặt cô chình ình một cái xác Quái Vật họ gấu với vô số nhát kiếm khoét sâu hoắm vào năm điểm: mũi, họng, bắp tay phải, cổ tay trái và ngực. Mỗi vị trí không phải là một cú đâm đơn lẻ mà là ít nhất mười kiếm liên tục chính xác vào cùng một chỗ.

Sau khi quan sát nhiêu đấy, ta có thể nắm đại khái cái chết của con vật này: ai đó đã đơn thương độc mã tiêu diệt nó. Một chiến binh xoàng xĩnh dù không thể nhất kích tất sát con thú lớn xác nhưng vẫn ngoan cường giao chiến. Kẻ đó nhắm chính xác vào những điểm chí tử rồi kiên trì tung ra hàng chục nhát kiếm trúng đích. Mỗi đường kiếm chỉ bào mòn đi một chút sinh lực kẻ thù, nhưng cả trăm đường kiếm gộp lại thì thừa sức quật ngã tên khổng lồ kia.

Thực lực đấy không phải dạng tầm thường, có điều vẫn chưa tới mức siêu nhân. Nếu có gì đáng để khen thì ấy là một kẻ phàm phu tục tử lại gan dạ đứng ra đánh nhau với Quái Vật, và chiến đấu tới cùng.

"——!?"

Cô gái bỗng nháo nhác nhìn quanh. Không thể nào, là đùa thôi phải không!? Cô cầu thầm trong bụng. Trong đầu cô đã có một ứng cử viên cho tác giả sự việc. Đúng hơn là, ngoài kẻ đó ra thì cô không nghĩ được ai đủ gàn để làm chuyện như vầy.

"Yô…… ô."

Cô lập tức quay ngoắt về phía giọng nói rền rĩ the thé ấy, thì trông thấy một bóng người be bé khuất sau vách đá con con cách đây không xa.

"Xin lỗi nha Lillia…… Anh lỡ xơi con mồi của em trước rồi……"

Tựa lưng dưới vách đá là một cậu bé không quá 10 tuổi, trạc tuổi với cô bé Lillia, với mái tóc đen xỉn cùng bộ giáp da đen bạc màu. Tay phải cậu vẫn cầm chặt thanh kiếm bé tí, còn hơi thở thì dồn dập đứt quãng. Người cậu tuy chỉ bị dăm vết trầy xước nhưng đầy rẫy vết bầm, lớn nhỏ đủ cả. Phúc phước lắm mới không vào chỗ hiểm chứ chỉ cần lệch đi một ly là cậu đã đi chầu tổ tiên rồi.

"……Anh, làm cái gì thế hả?" Cô hỏi.

"Em thấy rồi còn hỏi." Cậu nhóc gượng nở nụ cười, vừa quẳng thanh gươm rẻ tiền đã rạn nứt đi.

"Không hiểu nên em mới hỏi chứ."

"……Cũng phải ha. Đến cả anh cũng chẳng hiểu nữa là."

Sau khi có tin tức phát hiện Quái Vật, cư dân thị trấn đã hành động thích đáng. Họ vừa tăng cường phòng thủ vừa liên kết với hội Mạo hiểm Giả để vay mượn nhân lực. Sau đấy thì cử một nhân vật mạnh mẽ hơn mọi mạo hiểm giả đương thời ra chiến đấu. Nhờ thế mà Quái Vật vừa xuất đầu lộ diện sẽ bị tiêu diệt trước khi kịp gây ra thiệt hại đáng kể nào.

Tuy nhiên, trước mắt cô không chỉ có bấy nhiêu: túm tụm với nhau run bần bật sau lưng chàng trai là vài cậu bé khác còn nhỏ tuổi hơn anh chàng. Ngoài ra, xung quanh chỗ họ có lác đác vài ngọn thảo dược có thể đun lên làm thuốc hạ sốt.

——À, hiểu rồi. Cô đã mường tượng ra tình hình. Ai đó trong gia đình tụi nhỏ ngã bệnh, mà thuốc thang thì không có để mua do chẳng người nào dám lên núi hái thuốc trong khi có Quái Vật hoành hành. Dẫu đã bị cấm bén mảng đến lãnh địa của con Quái Vật mạnh hơn mạo hiểm giả trung bình cho tới khi có chuyên gia đến diệt trừ xong Quái Vật, lũ trẻ kia vẫn bất chấp lên núi một mình. Và chàng trai này lúc phát giác cũng đã một mình bám theo.——Chúng vì không chấp nhận lý lẽ của người lớn mà đã chọn không vâng lời.

Dĩ nhiên trên đây chỉ là phỏng đoán của cô dựa trên quan sát hiện trường, cơ mà chắc phải đúng đến tám chín phần rồi. Cái ông sư huynh này khi nào cũng vậy, chẳng thay đổi gì cả.

"Anh……"

"Em định nói là 'tại sao không chờ Legal Brave-sama đến' phải không? Anh hiểu mà."

Nói đoạn, anh chàng quay người, đau đớn phảng phất trên mặt song cậu không nề chi. Rồi cậu đặt tay lên đầu đứa nhóc mà xoa đầu ủi an.

"Cái đó thì anh không cãi được. Là do anh đã tự mãn và chiến đấu đơn độc, và kết cục lại như này đây…… Chán ơi là chán, sao anh yếu thế không biết."

Nhìn bề ngoài và lời nói thì có thể coi đây là hành động vị kỷ. Thậm chí có thể gán kết là cướp công hay cố ý bôi bác Giáo Hội sau khi họ đã gửi Dũng sĩ Chính quy đi. Tức là như lời anh ta ban nãy, một cuộc chiến hồ đồ.

——Aa. Bó tay, y chang cái ngày mới gặp ảnh. Lillia khẽ nhếch môi mỉm cười. Lúc nào cũng chẳng biết gì hết trơn hết trọi.

Còn mình, mình đã làm gì? Mình đã đạt được những gì? Ngay cả Legal Brave – người được xưng tụng là "chiến binh hùng mạnh nhất đại lục" – cũng không thể bảo vệ những gì nằm quá tầm tay. Dầu cho có đạt được mục đích lớn nhất là hạn chế thiệt hại cho thị trấn, vẫn có thể dễ dàng bỏ rơi những điều nhỏ bé hơn. Nghĩa là nếu anh ta không ra tay, bọn trẻ chắc chắn sẽ không còn thấy ngày mai.

Vì thế, nhìn theo kết quả sau rốt, những gì mà Legal Brave không bảo vệ nổi, đã có anh chàng này chở che.

Một chút tôn trọng. Một chút ghen tỵ…… Cộng một chút mến thương. Tất cả xúc cảm nảy sinh cô đều gói ghém vào một chiếc hộp con giấu kín trong tim mình.

Chỉ để lại gương mặt nhăn nhó thường thấy của Lillia Asplay, đương kim Legal Brave, cũng là sư muội đanh đá hống hách khó ưa của chàng trai kia.

"Anh chỉ cần bảo vệ những gì trong tầm tay thôi. Còn ngoài ra thì cứ để em."

"……Làm sao anh đồng ý được cơ chứ." Chàng trai tiu nghỉu.

"……Em biết ngay mà."

"Hở?"

"Anh còn sống nhăn răng nhưng ngốc hết thuốc chữa."

Hự, chàng trai rên một tiếng đau thắt trước khi lặng im chịu thua. Nhìn mặt cậu như vầy, Lillia nở một nụ cười dịu.

Chương 2 – Ở Thế Giới Còn Thái Dương Chiếu Soi Sửa đổi

——Thế giới đẹp tươi——

Sukasuka Iden 01 p012-013

Phần 1 – Legal Brave Đời Thứ Hai Mươi Và Khủng Hoảng Toàn Cầu Sửa đổi

Trong thế giới này, con người là một chủng tộc yếu nhớt, phải đối đầu với hầu hết sinh vật sống trên lục địa nhưng sức chiến đấu thì chẳng có là bao. Một người bình thường có cầm gươm cầm giáo cũng không thắng nổi một con sói hoang đơn lẻ. Bàn về sức sinh đẻ và tinh thần đoàn kết thì thua xa Orc. Còn so về tài trí, kỹ nghệ hay bí thuật thì thể nào cũng sẽ có một tộc khác vượt trội hơn.

Ấy vậy, nhân loại lại nắm trong tay nhiều đất đai nhất. Có nhiều nguyên do lý giải, chẳng hạn như hệ thống "Brave" (Dũng Giả, Dũng Sĩ).

Dựa theo định nghĩa nguyên thủy thì đó là người dũng cảm. Tức là những người đã hoặc sẵn sàng làm những điều to tát mà người thường phải chùn bước. Ví như một vị tướng đương đầu với một sư đoàn, một thích khách ám sát tên hôn quân, một thủy thủ lèo lái con thuyền xuyên qua biển dữ mùa đông, một kiểm lâm viên chung sống hòa thuận với một con gấu khổng lồ ăn thịt người, một gã đàn ông nhạt nhẽo cầu hôn với một mỹ nữ không môn đăng hộ đối, vân vân.

Tuy vậy, hệ thống Brave thực ra hơi khác một chút, bao gồm Legal Brave (Dũng Giả Chính Quy) và Quasi Brave (Dũng Giả Tiêu Chuẩn). Họ là những thánh nhân sống được Giáo Hội Thánh Quang công nhận và trao trọng trách bảo vệ con người. Định mệnh đã sắp sẵn cho họ – những siêu nhân sở hữu năng lực phi phàm – nghĩa vụ chiến đấu đẩy lùi các thế lực mưu toan hãm hại nhân loại. Dầu là người trần mắt thịt, mỗi Brave đều dâng trào chiến lực khủng khiếp, nhất là những ai được chọn là Legal Brave: Rồng hay Elf cũng không phải là đối thủ của họ.

Dũng Giả Chính Quy là niềm hy vọng chói lọi chống lại mối hiểm nguy khôn lường, là những chiến binh của một thế giới xa xôi không dính líu tới bọn phàm nhân chân yếu tay mềm, là nhân vật bước ra từ những thiên sử thi anh hùng lôi cuốn lưu truyền rộng khắp mọi nơi: họ mang thân thế là người kế thừa môn phái bí ẩn, hoặc là đứa con ngoài giá thú của hoàng tộc một đất nước đã diệt vong; với sức mạnh siêu việt, vì lý tưởng chính nghĩa, họ lật đổ bọn ác ôn hùng mạnh để bảo vệ mọi người.

Ở rặng núi đông nam của Fistilas, nếu bo mãi theo con đường mòn ôm quanh vách núi dốc đứng, sẽ trông thấy một ngôi đền cổ xưa hoang phế mà to lớn không kém gì một thị trấn cỡ nhỏ.

"Xin lỗi chư vị tiền nhân cổ thần nhé!"

Vừa liến thoắng xin lỗi, cô gái vừa đạp lên khuôn mặt bức tượng thần khổng lồ rệu rã rêu phong mà nhảy lên cao. Chấn động sinh ra khiến khối đá thủ cấp to hơn một vòng tay người lớn cũng phải vỡ tan tành từng mảnh. Cô gái tiếp tục giậm lên tường vài lần nữa để điều chỉnh độ cao cũng như tốc độ, rồi ra tay chém bay đầu con dơi trước mặt và lấy thân người nó làm bệ phóng lên. Đáp lên trần nhà rồi, cô bèn trở người phi thân đến đến mục tiêu tiếp theo.

Phép thuật điều khiển Venom chảy cuồn cuộn trong mạch máu để cường hóa sức mạnh thể chất. Một môn võ hệ đất có khả năng triệt tiêu trọng lượng cơ thể mãi mãi. Mỗi kỹ thuật đã yêu cầu kẻ luyện phải bứt phá giới hạn người phàm, huống hồ giờ lại còn kết hợp cả hai thì những chuyện kỳ ảo như bộ pháp phi hành là hoàn toàn khả dĩ. Ai đắc đạo sẽ có thể đương đầu với lũ quái vật vốn nằm ngoài tầm với con người.

——Nói oách thế thôi chứ gặp kẻ thù đông nhung nhúc cũng oải lắm.

Kiếm rốt cuộc chỉ là kiếm. Kiếm có tốc độ và kỹ thuật để đối phương không thể phòng thủ kịp. Kiếm có sát thương và độ chính xác để dứt điểm trong một chiêu duy nhất. Mỗi tội mỗi nhát chỉ giết được một mục tiêu. Vì thế để tiêu diệt một đàn dơi hơn trăm con thì phải cần tới hơn một trăm chiêu. Cô tốn cả thảy gần 20 giây để dọn dẹp xong bầy dơi ấy.

Một con dơi khổng lồ săn người, một con sói to không khác gì con bò, hay một con chuột lớn như con chó bự, tưởng vô hại mà thực ra rất quái dị. Khi đã đi thành đàn thì bọn Quái Vật này không hề tầm thường chút nào. Nếu xuất hiện một bầy gần làng mạc thì một mạo hiểm giả tầm trung sẽ khó lòng đảm đương nổi và thiệt hại hậu quả sẽ rất đắt.

Những con dơi bị chém chết liền lặng lẽ rơi xuống hành lang đá nứt nẻ. Không hiểu sao bọn Quái Vật sói và dơi này khi chết không để lại xác. Tựa như thả đường cục vào nước, chúng vữa thành vũng lầy rồi bốc hơi không còn dấu vết.

"Không…… thể nào……"

Ai đó thản thốt. Nhìn về phía ngọn nguồn giọng nói, ta có thể trông thấy một người đàn ông trạc tuổi tứ tuần, dung nhan đạo mạo, vận bộ đồ quý tộc lạc mốt. Và điểm nổi bật nhất che lấp tất cả là đôi mắt đỏ thẫm. Hắn ta tuyệt nhiên không phải là người, mà là ma ca rồng (Vampire).

Ma cà rồng là loại Quái Vật nguồn gốc từ con người, được xếp vào nhóm Ogre[1], và được đánh giá là nguy hiểm hơn hẳn các chi loài khác. Có vô vàn giai thoại đáng sợ về Vampire, ví dụ như chúng có thể trực tiếp vấy bẩn linh hồn con người để tạo thêm đồng tộc, hay phân chia cái bóng thành cơ man thú gây hại. Và đáng sợ nhất là không có ghi chép nào về việc diệt trừ ma cà rồng để xác định thực hư, và chúng ta không biết chính xác chúng nguy hiểm tới chừng nào.

"Vô lý. Vô lý vô lý vô lý! Không đời nào có chuyện tày trời như vậy được!" Ngón tay hắn bấu chặt vào thái dương tới nỗi tóe máu. "Mày, mày có hiểu nãy giờ mày đang chém CÁI GÌ không!?"

"……Ông không nói thì sao tôi biết."

Lillia bình thản đáp, vừa vẩy thanh đại kiếm như muốn chẻ đôi bầu trời. Vùù, âm thanh gió vút vang lên ầm ĩ. Cùng lúc ấy, thứ dịch đen ngòm bám trên lưỡi gươm cũng văng đi như những giọt máu.

"Ái chà, chạm vào mấy con quái này chắc bị bệnh liền chứ chả chơi."

"Dĩ nhiên!"

Cô chỉ phán bâng quơ mà lại trúng, làm cô cũng phải ngạc nhiên đôi chút.

"Chúng là ma bệnh. Dù mang hình dạng sâu mọt nhưng bản chất chúng khác hẳn. Giờ chỉ cần bị lưỡi kiếm ấy xước qua là lời nguyền sẽ ăn ngay vào máu thịt mày và sẽ hủy hoại mày từ bên trong. Da dẻ mày sẽ thối rữa, cơ thịt khô quắt, nội tạng tan rã như bùn nước."

"Uwa, ta không muốn vậy đâu."

Lillia huơ huơ bàn tay bé nhỏ như thể muốn chùi đi thứ dơ bẩn ấy đi. Tất nhiên làm vậy phỏng có ích gì. Chỉ là cô muốn khiêu khích gã ma cà rồng đằng đấy thêm thôi.

"Con nhãi nhân loại kia! Biết bao nhiêu máu ma bệnh đã vấy lên người mày rồi! Lời nguyền của ta lẽ ra đã nuốt chửng hết cơ thể mày rồi!" Gã ma cà rồng vừa gào lên vừa run run trỏ ngón tay gầy nhẳng về Lillia. "Nhưng sao mày còn nhởn nhơ bình thản thế?"

"……Có bình thản gì đâu. Ta bắt đầu thấy hơi mệt đi với đầu nặng trĩu rồi. Gươm cũng nhớp kinh khủng."

Trong lúc ta thán, Lillia liếc mắt sang nhìn thanh đại kiếm trong tay mình. Ban đầu nó là một khối kim loại trắng xanh, vậy mà giờ đây lốm đốm những vệt nâu vàng tựa hồ bị trét bùn trét mỡ.

"Hoang đường! Bọn ma bệnh này là thứ thảm họa có thể thảm sát hàng vạn người, triệt hạ cả một quốc gia! Mày đã tắm đẫm thứ máu đó thì làm sao mà sống nổi……"

Hủy diệt quốc gia. Tức là một đại thảm họa. Điều khiển được cả thảm họa thì không ngoa khi xếp Vampire vào hàng xấu xa nhất của Ogre.

Cô đã hiểu được thực lực của hắn, xem ra hắn chỉ đến đấy mà thôi.

"Chẳng phải là do cái con ma bệnh của người chỉ có thể lật đổ quốc gia sao?"

"……Mày, có ý gì?"

"Ngươi muốn đọ sức mạnh với kẻ bảo hộ toàn thể loài người thì phải dùng thứ bệnh nguyền nào đủ sức hủy diệt cả nhân gian chứ."

"Nhảm nhí…… Vớ vẩn……" Gã ta trợn ngược mắt.

"Ừm, ta nghe quen rồi." Cô gật gù nhu mì.

Lillia không hề nói dối. Cô đã nghe nhiều đến nỗi bản thân cô cũng phải trầm ngâm. Ấy vậy, mặc cho ai nghi ngờ ngược xuôi, hiện thực vẫn là hiện thực, và Legal Brave vẫn là Legal Brave.

"Đừng hòng ta chấp nhận chuyện phi lý như thế!" Lão ma cà rồng gằn giọng nhào tới.

"Ta biết mà——" Cô có thể hiểu. Nhưng cô không có quyền đồng tình đồng cảm, nhất là khi cô chính là "chuyện phi lý". Vì vậy, cô chỉ có thể làm một việc duy nhất. "——Nên ta sẽ kết liễu nhà ngươi tại đây."

Cây kiếm to chảng tỏa sáng yêu yếu bất chấp bị máu bệnh bôi kín mờ, bất chợt đâm trực diện vào ngực gã Vampire.

Khụ, gã ta lập tức phun ra một ngụm máu lớn. "A……AA……"

"Ngươi không chấp nhận ta cũng giống như con người không chấp nhận ngươi thôi. Hai ta giống nhau, đều là những tồn tại vô lý cả, nên làm ơn đừng oán giận ta nhé."

Lời nói đùa của Lillia chẳng còn lọt nổi vào tai kẻ địch. Vô vàn đường nứt trên bề mặt cây kiếm của cô bắt đầu rỉ ra tia sáng nhợt nhạt.

Người ta đồn rằng Vampire gần như trường sinh bất tử. Vết thương dù có nặng đến đâu cũng sẽ hồi phục trong nháy mắt. Đấy là một trong lý do khiến chúng thuộc tốp Quái Vật đáng sợ nhất. Song le,

"A……"

"Cực Cổ Thánh Kiếm Seniorious. Nếu bị đâm bởi chủ nhân đích thực, thì đối phương có là ai cũng sẽ bị cưỡng chế trở thành kẻ chết."

Gã ma cà rồng không còn rên nổi thành lời, trợn tròn mắt và há cái mồm răng nướu xộc xệch. Cuối cùng hóa thành một cái xác bất động.

——Phùù.

Sau khi thanh gươm rút ra, cái xác ngã phịch xuống nền đất của thần điện hoang phế. Nếu ngay cả người duy nhất còn sống còn cử động là Lillia mà cũng im lặng nốt, thì không gian mới tĩnh mịch làm sao.

Về thôi. Nghĩ thầm trong đầu, cô quay gót và bước đi. Bộp. Bộp. Giữa chừng, cô đứng lại ngoái lui trông cái xác còn tươi nằm lật ngửa của kẻ địch. Hai mắt hắn ta dán chặt không ngớt vào hư vô bất định.

Hắn là một tạo vật phi lý trong mắt người đời. Và cô đã phải trở thành một sự phi lý đối với chính tạo vật phi lý này.

——Ra là thế, ngươi không phải là quỷ như bọn ta.

Môi kẻ chết không hề rục rịch. Bầu không khí yên ắng nặng nề sau khi Lillia dừng bước vẫn còn đó, vẫn ghìm đè không gian. Chứng tỏ đây chỉ là ảo giác xuất hiện trong thâm tâm cô.

——Song hỡi tên Legal Brave kia. Ngươi cũng chẳng còn xứng gọi là "người" đâu.

"Hứm."

Nếu là ảo giác thì cô không việc gì phải hầu chuyện nó. Vứt lại nụ cười khỉnh bỉ, cô quay mặt tiếp tục đi về phía lối ra.

Thì đã sao?

Cô bắt đầu thấy chóng mặt. Tầm nhìn chao liệng nhẹ. Cô bèn nhắm mắt hít một hơi thật sâu rồi đánh giá tình trạng bản thân: thân thể cô đang nặng và nóng hơn bình thường một tí.

3 ngày sau, khi cô đã trở lại Đế Đô.

"Con bị ngốc à?" Một người đàn ông đứng tuổi với vóc dáng tráng kiện và chiếc cằm râu lia chia, đang kinh ngạc bĩu môi. "Con đã biết thứ chất độc ấy có thể khuynh đảo cả quốc gia mà vẫn lao trực diện tắm cả người vào?"

"Sư phụ, con biết sư phụ đã dặn rồi nhưng con đâu còn cách nào khác." Lillia huơ huơ tay phân trần trước thầy mình. "Nếu con không hứng thì cả khu vực đó sẽ bị nhiễm mất, không khéo vạ lây cho ngôi làng bên cạnh làm họ chết hết thì sao."

"An nguy của bản thân, hay sinh mạng của 47 653 người. Nếu con đã suy nghĩ kỹ và chọn cái sau thì ta không quan tâm, nhưng nếu ta không có mặt ở đây thì ít nhất hãy cân nhắc đi đã. Con hy sinh tại chỗ thì sau này phải trả giá không hề rẻ đâu."

Con số chính xác kỳ dị ấy chắc là do ông đã cố tình đếm số lời nguyền tích tụ trong người Lillia rồi suy ra số người có thể sẽ bị giết. Người thường lấy sức đâu mà tính, cơ mà lão sư phụ này từ xưa đã khác người nên bây giờ cô cũng chẳng lạ gì.

"……Sư phụ định thấy chết mà không cứu sao? Bốn mươi mấy nghìn người lận mà?"

"Con đừng quên lựa chọn ấy. Dù cho con làm gì, lựa chọn của cá nhân và đạo đức là hai thứ hoàn toàn khác biệt."

"Ơm, con không hiểu lắm."

"Nói chung là con đừng có ngoan quá là được."

"Cái đó…… con, cũng không hiểu nốt."

Cô biết mình là một đứa trẻ ngoan. Để người lớn tiện đường sử dụng. Cô thấy điều ấy không có gì sai cả. Thế giới này dù sao cũng đâu có công bằng, nên nếu sự hiện diện của cô có thể có ích cho ai đấy thì há chẳng phải cuộc đời cô đã từng có lúc có ý nghĩa sao.

Tuy nhiên, có người không thích Lillia như thế, thậm chí còn rất lo lắng cho cô. Và phần nào trong cô thấy vui vì có họ, làm cô thấy băn khoăn. Là cô đang ngượng ngùng hay đang lúng túng nhỉ. Cảm xúc trào dâng khiến cô vô tình gãi má.

"——Số lời nguyền thâm nhập vào người con vẫn còn ứ trong đó. Khá nghiêm trọng, nhưng để đấy một hồi là tự nhiên nó sẽ bị thanh tẩy hết. Vấn đề là,"

"Dạ, con biết."

Hai người đồng thời hướng mắt về cây kiếm hãy còn bám bẩn dựng lên tường. Seniorious. Thứ vũ khí được xếp vào hàng Thánh Kiếm, lại còn là thanh gươm cổ xưa nhất, vĩ đại nhất và hùng mạnh nhất.

Chữ "Thánh" trong Thánh Kiếm thực ra là phóng đại mà thôi. Lai lịch của nó chẳng hề dính dáng đến sức mạnh của thần thánh hay được thần linh ban phúc chi cả. Tất tần tật Carillon[2] trên thế gian này đều là sản phẩm thủ công thuần túy, do bàn tay ai đó lắp ráp ra bằng kỹ nghệ mà thôi. Chúng chỉ là những thanh đại kiếm đặc biệt, sinh ra từ quá trình chắp vá hàng tá Talisman[3] kim loại lớn nhỏ khác nhau bằng các "sợi chỉ" ma lực đặc biệt.

Dầu sao đi nữa, Thánh Kiếm vẫn là sản phẩm siêu hạng, việc sửa chữa và bảo dưỡng không thể giao cho các công xưởng nhỏ lẻ. Ngay cả dòng Thánh Kiếm sản xuất đại trà hạng bét cũng cần phải có dụng cụ chuyên biệt và các thợ lành nghề. Huống chi là một trong Ngũ Đại Cực Cổ Thánh Kiếm thì chỉ còn nước nhờ đến chuyên gia hàng đầu mới xong nổi.

"Xưởng ở Đế Đô có làm được gì không con?"

"Họ than là "Nếu không gỡ rối toàn bộ sợi ma lực quanh cột sống cùng một lúc thì cân bằng trong cây kiếm sẽ bị phá vỡ. Thợ của chúng tôi không đảm đương nổi việc này.""

"Chà, họ kêu vậy à. Còn mấy lão hói trong Giáo Hội thì sao?"

"Họ nói "Khả năng Thánh Kiếm vẫn còn là tốt rồi, cứ để đấy thôi". Lại còn "Viên pha lê lõi chưa vỡ thì sớm muộn gì nó cũng sẽ tự tẩy sạch.""

"……Cha chả, họ kêu vậy ư." Người thầy đánh tiếng thở dài thườn thượt. "Nhưng thực lòng ta không lo không được."

Ông lôi một cuốn sổ tay ra, xé lấy một trang giấy trắng rồi lấy bút chấm mực mà hí hoáy vài dòng.

"Con hãy đến nơi này. Có thể sẽ gặp một ít khó khăn nhưng, ừm, nói tên ta ra thì sẽ ổn thôi."

"Gì đây sư phụ?"

"Một lá thư giới thiệu và một toa thuốc."

Trưng gương mặt miễn cưỡng như đang đấu tranh kịch liệt trong trí óc, người thầy trao mảnh giấy cho Lillia.

"Tình trạng cơ thể con thì chịu rồi, nhưng người này chắc chắn sẽ có cách giải quyết Seniorious. Công việc của Legal Brave con hãy tạm gác lại mà lên đường đi."

Phần 2 – Adelaide Asterid Sửa đổi

Cô thích những bức tranh kính màu. Từng miếng thủy tinh một thì không có nghĩa lý gì cả. Chỉ được nhuộm chút màu đơn lẻ và đập thành nhiều hình dạng. Song nếu lấy chì ghép thật nhiều miếng lại với nhau thì tính chất chúng thay đổi rõ rệt. Mỗi mảnh lấp lánh mang một ý nghĩa riêng, đóng một vai trò riêng trong bức tranh toàn thể. Cách chúng liên kết, cách chúng tuân theo vành khung, cách chúng tỏa sáng như vậy, cô thấy thật kiều diễm. Đây cũng là nền tảng quan điểm thẩm mỹ của cô, Adelaide Asterid.

Cô hé mắt lim dim.

"……Ứứm-òa."

Chưa muốn dậy nên cô tiếp tục nằm và vươn vai. Đoạn cô quay người sang bên, thì bất ngờ rơi khỏi giường, chiếc mền vẫn còn quấn trên thân. Âm thanh và chấn động nghe sao mà nặng nề.

"Mình có nặng vậy đâu……"

Cô vừa lầm bầm đôi lời vô nghĩa với mặt sàn vừa nhổm đầu dậy, lưng cứ dán xuống đất. Khung cảnh xung quanh cô là căn phòng quá đỗi quen thuộc. Sách chất thành chồng trên sàn nhà vì không đủ chỗ trên kệ. Vô số trang giấy tảo biển viết kín chữ chen đầy kẽ hở giữa cột sách. Một chiếc tủ 2 tầng to tướng lấp ló đằng sau rặng núi sách. Và cuối cùng là cơ man miếng sắt phát sáng nhạt nhòa nằm bừa bãi khắp nơi.

Ánh mặt trời len lỏi qua khe nứt trên chiếc cửa chớp hãy còn đóng, như muốn chứng minh trời đã sáng rành rành.

"Ưư……"

Cô lôm côm bò dậy như con nhộng, vì ngủ nướng là không tốt. Chiếc bảng trên tường ghim chi chít công việc đợi cô phải làm ngày hôm nay.

Cô tắm nước nóng cho tỉnh táo, búi tóc lên gọn gàng, loay hoay một hồi tìm chiếc kẹp tóc ưa thích, chỉnh quần áo cho ngay ngắn rồi xỏ tay vào đôi găng tay hàng đặt may bằng lụa đỏ viền chỉ vàng. Quay vài vòng trước gương, cô bèn nở nụ cười. Khuông mặt quen thuộc trên gương cũng cười chào lại cô. Năm nay cô 17 tuổi, lứa tuổi mà người ta vẫn còn gọi là thiếu nữ.

Mái tóc vàng óng ả, đôi mắt xanh trong veo, nước da trắng nõn, cùng gương mặt khả ái. Ngay cả trên toàn cõi Bazel Fiddle đa sắc tộc, ngoại hình cô vẫn nổi bật, toát lên khí chất của dòng dõi quyền quý. Vì thế cô chọn lựa bộ phục trang diễm lệ mà bất kỳ cô nương quý tộc nào cũng ưa thích. Adelaide biết nằm lòng rằng đây là cách tốt nhất thu hút người khác.

"Được rồi."

Vừa mân mê lọn tóc cô vừa kiểm tra toàn thân: áo quần chỉnh tề, mặt mày tươi cười, màu tóc trơn mượt, không có gì bất ổn cả. Cô của ngày hôm nay đã sẵn sàng, như mọi khi, để dốc sức xông pha trên chiến trường "quốc gia" này.

"Chào mọi người buổi sáng! Tili-san hôm nay cũng đẹp thế Ryuka-kun còn buồn ngủ hả Sara-chan ơi cuốn sách hôm qua cho tôi mượn thêm chút nhé Suno-san chị gửi tôi hôm nay bản báo cáo về vấn đề mà chị nói nhé Byzmei-san hôm qua anh làm tốt lắm đối tác rất hài lòng, với lại, ờ…… "

Asterid tất tả chạy vào văn phòng quản lý của xưởng Asterid và không quên vẫy tay chào thăm đồng nghiệp từng người một trên đường đi.

"Sếp ơi, hình như nguồn cung bụi sao cho công xưởng số 3 bị ngưng rồi."

"Lại nữa? Trước mắt dùng tạm đồ còn dư trong xưởng số 2. Ngoài ra, đi tìm hiểu thu nhập của các thương nhân cung cấp nguyên vật liệu. Lỡ chúng ta đã trả tiền rồi mà hàng lại nhầm địa chỉ thì chết."

"Hội Thuồng Luồng năm nay, bọn tự vệ quân muốn đánh bài chuồn thì phải."

"Tôi sẽ gọi thêm tiếp viện từ chỗ khác. Cứ nói với họ như thế và giữ chân họ."

"Viên kế toán nói là khoảng tiền quyên góp phúc lợi xã hội của mạng lưới khu vực cũ lớn quá."

"Cứ nói là để quảng bá với cộng đồng, chỉ cần làm theo chúng ta là ổn."

"Anh ta bảo là làm thế thì sẽ tạo ra thêm một khoảng đóng góp khác biệt đáng nghi mất."

"Đừng nói vậy. Chúng ta đang phục vụ vùng đất này mà."

Cuối cùng cô cũng tới bàn làm việc của giám đốc công xưởng. Trên bàn lại có một núi giấy tờ chưa xử lý.

"……Úi dà, hôm nay cũng sẽ bận rộn lắm đây."

Ngón tay vo ngọn tóc, miệng cô rên nhẹ.

"Chào sếp buổi sáng."

Một người đàn ông trung niên tiến lại gần chào cô với giọng ngang ngang.

"Mong sếp hãy hoàn tất mọi việc trước giờ trưa. Với lại, có hai việc sếp cần phải nghe."

"Ể, hôm nay cháu có một bản thiết kế mà từ lâu cháu đã muốn thử làm rồi. Chú không thể hủy hết mấy việc đó được à chú Joshua?"

"Adelaide, ta đã bảo cháu đừng gọi ta là chú trên văn phòng rồi mà."

Người đàn ông Joshua mở miệng thở dài nhẹ trước khi cười hiền hòa.

"Ở đây ta là sếp phó. Còn cháu là sếp tổng, nhớ chưa."

"Dạạ. Di sản bố cháu làm cháu điên đầu mất thôi."

Cô rũ người nằm dài uể oải lên bàn.

"Vì bố cháu tin tưởng vào năng lực cháu, rằng cháu sẽ kế tục suôn sẻ. Và quả thực, ta thấy cháu đang làm rất tốt. Nhận định của sư huynh ta không sai."

Ông ôn tồn an ủi, hàng mi mắt khẽ hạ xuống.

"…………"

Adelaide liếc nhìn lên đôi mắt ấm áp ấy.

"……Ừm, phàn nàn phỏng có ích chi. Thế bác có báo cáo gì cần kể với tôi?"

Joshua đổi sang tông giọng của phó giám đốc và điềm tĩnh nói.

"Là lời mời dùng bữa tối của con trai thứ ba nhà Seth, và một vị khách từ đại lục."

"À, gia tộc Seth……" Cô nhớ lại cái bản mặt của gã đàn ông lùn mập mà cô đã phát ngấy. "……Chắc là liên quan tới người thế chỗ tạm thời trong lễ hội Thuồng Luồng rồi. Y định mời tôi hợp tác trong cái trò chơi bắn súng nhà làm lòe loẹt ấy à?"

"Không. Là kiểm tra vấn đề Mèo Cười. Họ muốn trao đổi về quá trình điều tra của hai bên."

"Là chuyện đó ư……"

Tim cô giật thót nhưng cô giả vờ không biểu lộ ra sự bất an.

Mèo Cười là mật danh ám chỉ chuỗi vụ việc mất tích rời rạc trong khu vực này. Người ta không thể thụ án như giết người hàng loạt vì không có xác chết, không phải là khủng bố bởi không có mục đích, cũng không phải bắt có bởi không có điểm chung nào cả.

Chưa kể vốn dĩ trị an khu vực này không gọi là tốt cho lắm. Mất tích tuy chưa tới mức là như cơm bữa nhưng cũng chưa tới mức gây hoang mang. Chỉ là ngẫu nhiên các vụ việc đấy tương đồng nhau mà thôi. Do đó giới chức của Bazel Fiddle không đặt nặng vụ án, chỉ ra vẻ quan tâm ở mức tối thiểu.

"Bác đã tìm ra manh mối gì chưa?"

"Không có gì đáng chú ý cả. Bên nhà Seth cũng thế, nên tôi tin đây chỉ là cái cớ để dụ dỗ sếp."

"Á à, biết ngay mà. Lần trước bị mụ vợ siết cổ tím mét mà chưa chừa hả trời."

"Sếp định thẳng thừng từ chối lần nữa sao. Hắn ta kể ra cũng là người có tiền có quyền."

"Thì chỉ chừng đó chứ mấy. Ít nhất cũng phải có dung mạo, trí tuệ, phẩm giá, thể chất, sức mạnh, khôn ngoan, nhân đức, danh tiếng, tiền đồ và phép tắc nữa thì may ra tôi mới cân nhắc."

"Sếp có nghĩ thế là hợp lý không?"

"Có chứ."

Cô hờ hững đáp. Adelaide là người thiếu nữ xuân thì với sắc đẹp, theo đánh giá chủ quan của cô, là không tới nỗi nào, đủ cho ối người tranh nhau. Cô chấp nhận, và tận dụng tối đa nhan sắc của mình. Dầu cô cũng thấy vẻ đẹp này là sự phiền hà, làm cô bị hờn trách bởi những kẻ cố ý đồ bất chính.

Nền móng đất nước này từ thuở lập quốc đến nay đã không ổn định trên nhiều phương diện. Vô vàn phe phái lớn nhỏ khác nhau tranh giành quyền lực thế giới ngầm liên miên. Ẩu đả và xung đột là việc thường ngày. Hầu như khi nào cũng có thương vong. Muốn sống sót trong môi trường như vậy không còn cách nào khác ngoài gia nhập một hội nhóm mạnh. Ấy thế những hội nhóm sinh ra từ cách này cũng chính là nguyên căn của những xung đột tiếp theo.

Và gia tộc Asterid – đứng đầu là Adelaide – tuy được coi là một trong các thế lực có lãnh thổ tương đối rộng và sĩ số kha khá. Song le sức chiến đấu chỉ ở mức trung bình và tầm ảnh hưởng thì nhỏ lẻ. Nói cách khác, họ sống mỗi ngày mà không rõ khi nào sẽ bị các nhóm khác xung quanh đè nát.

Cho nên cô muốn kết bạn hơn là gây thù. Thiệt tình luôn á, papa sao lại để cho mình một việc không tưởng vậy? Cô than vãn trong lòng thêm lần nữa.

"Thế, người khác từ đại lục mà tôi phải gặp tiếp theo là ai?"

"Legal Brave Lillia Asplay."

"…… Ể?"

"Xin hãy nghe tôi nói cho hết. Là người đã cãi nhau hăng tiết với sếp ở bữa tiệc tại Đế Đô lần trước, sếp nhớ chứ?"

"Í, có tới mức cãi nhau đâu."

"Vị Legal Brave này gửi một yêu cầu riêng, muốn thỉnh cầu công nghệ gia tộc ta."

Uwa, Adelaide vội vã lấy tay che mặt. Cô biết là không được để việc tư chen vào việc công. Nhưng nhiều lúc cô không tài nào kiểm soát nổi cảm xúc cá nhân. Cô có thể khẳng định từ lúc nhận yêu cầu, à không, phải là từ lúc nghe yêu cầu, à không không, phải là từ lần gặp mặt trước, chuyện sẽ tệ lắm đây.

"Bộ hết người rồi hay sao mà lại là con heo rừng đỏ đó?"

"Cuối tuần này tàu sẽ cập cảng."

"…… Có thể đánh chìm con tàu đấy trước khi nó tới được không?"

"Này." Với tông điệu của người chú, Joshua nạt cháu mình. "Có nghĩ trong đầu thì cũng đừng nói thế chứ."

"À, dạ, chú nói phải ạ. Ả đó thì tàu có chìm ả vẫn sẽ một mình bình an vô sự, chỉ tổ gây hại cho người khác mà thôi."

"Có nghĩ trong đầu thì cũng đừng nói thế chứ."

Joshua nhăn mặt nói tiếp.

"Nhà Asterid ta không được hậu ủng tốt như các thế lực khác của Bazel Fiddle. Chúng ta phải nhân yêu cầu này mà củng cố quan hệ với Đế Quốc Thần Thánh và Giáo Hội Thánh Quang. Cháu hiểu không?"

"…… Cháu hiểu mờ."

Cô bĩu môi.

"Aa. Cháu muốn ra xưởng. Cháu muốn chế tạo một loại bùa mới."

"Hôm nay cô chủ hãy bỏ qua thù hằn đi."

Người chú của cô lấy lại tông giọng phó giám đốc mà khuyên cô.

"Tôi phải bỏ qua tới khi nào đây?"

"Đến khi Bazel Fiddle hòa bình mới thôi."

"Ahaha." Cô cười nhạt. "Chú à, chú đùa hay quá."

"Còn phải nói. Hôm nay được một nụ cười thế là đủ."

"Aa, chán chú!"

Dẫu cô có ta thán, thực tại cũng không đổi thay. Đã thế, thì trước mắt chỉ có một việc phải làm mà thôi. Hai bàn tay Adelaide mới nãy còn ôm má giờ vươn tới núi giấy lấy những văn bản đầu tiên ra và cô bắt tay vào làm việc.

Thế gian đủ loại người. Nhưng nhìn kỹ từng người một thì phần lớn ta sẽ chỉ gặp kẻ tầm thường: không làm được trò trống gì, còn suy nghĩ thì thiển cận. Thực ra chừng đấy đã là tốt lắm rồi. Song nếu tập hợp nhiều người lại thành một nhóm, ta sẽ thu được một tính chất hoàn toàn khác biệt. Mỗi mảnh đời sẽ đóng một vai trò cụ thể trong bức tranh toàn cục, để rồi lấp lánh và mang một ý nghĩa khác hẳn trước kia.

Cách họ liên kết, cách họ tuân theo hệ thống, cách họ tỏa sáng như vậy, Adelaide Asterid thấy thật kiều diễm.

Do đó, những ai phải tỏa sáng một mình, cô nghĩ họ sẽ rất đơn côi.

"Lillia Asplay à?" Cô bật miệng không chút cảm xúc. "Nó ắt hẳn sẽ y xì như xưa……"

Phần 3 – Cảng Ngoại Quốc Sửa đổi

Gió biển nhớp nháp mang theo vị mằn mặn. Mặt biển rực rỡ trắng tinh dưới vầng thái dương.

"ỒỒỒ."

Lillia nhoài người trên thành thuyền, nheo mắt ngắm đại dương bạt ngàn cho thỏa.

Brave không chiến đấu vì bất kỳ quốc gia nào mà vì tất cả nhân loại, ít nhất là trên danh nghĩa. Còn thực tế thì hơi khác một chút. Giáo Hội Thánh Quang, tổ chức đỡ đầu cho Brave, lại có phạm vi ảnh hưởng chủ yếu trong Đế Quốc, nên chiến trường của Legal Brave thường nằm trong Đế Quốc.

Và Đế Quốc lại không có biển. Cô thì đã lâu chưa ra khỏi đất nước. Chỉ những lần hiếm hoi xuất ngoại ấy, con mắt cô mới được chiêm ngưỡng phủ phê những phong cảnh không tồn tại ở Đế Quốc. Do đó lòng cô cứ hân hoan.

"Uuwaa. Thế giới rộng thiệt."

"Ngài cẩn thận kẻo ngã."

Một giọng nói lạnh tanh từ bên cạnh liền dội qua cô.

"Ngã sao được…… Em có còn con nít nữa đâu."

"13 tuổi thì trong xã hội nói chung là còn nhỏ."

"Thế ư. Em nghe nói ở phía nam có bộ tộc coi 10 tuổi là trưởng thành rồi đấy."

"Ít nhất trong luật pháp Đế Quốc thì không. Vả lại nếu ngài muốn không bị đối xử là con nít thì đừng cãi cùn như con nít nữa."

Cậu lập luận quá xác đáng. Cô không cất nổi lời nào để phản bác.

"À ngài đang bị nguyền đúng không, thế thì sức khỏe đâu có tốt? Nếu tôi là bác sĩ, tôi sẽ không cho phép ngài ra ngoài hóng gió."

"Dạ em biết rồi. Em xin nghe. Hài." Lillia vừa bĩu môi vừa rời mạn thuyền. "Mà Cyrille-san định đi với em tới chừng nào vậy?"

Cô quay sang bên hỏi, đôi mắt còn ánh lên vẻ bất mãn. Người nãy giờ nói chuyện với cô là một người phụ nữ với ngoại hình giản dị không để lại mấy ấn tượng trong mắt người khác. Nghe đâu cô ta đã 21 tuổi. Đội một chiếc mũ nhạt màu, đeo cặp kính dày và một chút tàn nhan quanh sống mũi. Và cuối cùng là một đôi mắt hằn học như thể có hiềm khích với trần gian.

Cyrille Leitner. Lillia không rõ chức Tử Sắc[4] Bậc Hai của Đế Quốc Hiền Nhân Tháp cao chừng nào, nhưng cô biết chị ta là một học giả có chức tước cao vừa vừa. Tức là không đủ để từ chối những trách vụ phiền nhiễu do cấp trên giao.

"Dĩ nhiên là tôi không thích chi, nhưng." Cyrille đưa ngón tay lên sửa kính. "Sứ mệnh của tôi là đồng hành cùng ngài tới cuối cùng. Nếu ngài có phàn nàn gì thì cứ đệ lên cấp trên tôi chứ đừng nói với tôi."

"Cấp trên, ý chị là các lãnh đạo của Hiền Nhân Tháp phải không? Tại sao họ lại chúi mũi vào việc Legal Brave ra hải ngoại vậy?"

"Nên nói đúng hơn là do các Thượng Thư. Khác với mục đích ban đầu, chiến trường chủ yếu của Legal Brave là nội địa Đế Quốc. Thành ra với dân ngoại quốc, Legal Brave không khác gì Hộ Vệ Sứ của Đế Quốc."

"……Ồồ." Qua lời của Cyrille, Lillia đã hiểu được ý của các đại thần Đế Quốc. "Vì em là một siêu sao từ nước ngoài tới, nên họ muốn em hành động như một nhà ngoại giao hử? Dù thực tế em chẳng có quyền lực hay được ai chống lưng?"

"Ngài thông minh quá, hiểu được gần hết rồi." Cyrille gật đầu với vẻ mặt không chút ngạc nhiên và tông giọng đều đều. "Nếu có thể thì tôi muốn hủy chuyến đi tới Bazel Fiddle này, nhưng mà không được."

"Ừ, đành vậy."

Lillia liếc nhanh sang Seniorious dầu đã được quấn kỹ vẫn nhô ra từ chỗ hành lý. Chính vì thanh gươm này. Sư phụ cô đã nói có lẽ ở Bazel Fiddle sẽ có người chữa được Seniorious. Có sử dụng các phương tiện di chuyển nhanh nhất thì hành trình vẫn mất tới nửa tháng. Lại còn những khó khăn khi ra khỏi biên giới như Cyrille đã nói ban nãy. Quả thật là rắc rối mà.

——Nhưng mình không thể để mặc Seniorious vầy được.

Đây là cây kiếm cực kỳ cổ xưa. Mặc cho người ta nói rằng chỉ một số người mới được cầm lên, Seniorious xuyên suốt chiều dài lịch sử đã qua tay không ít chủ nhân. Giờ mà để nó lắm lem ô uế thế này thì sẽ có lỗi với nhiều người lắm.

Xa xa một chút, cô trông thấy một đàn cá bơi lội quẫy đuôi đập nước khỏe khoắn làm sao.

"Ồồ–……"

Lại thêm một khung cảnh cô không thể kiếm đâu ra trong Đế Quốc. Nhờ những niềm vui nho nhỏ này mà chuyến đi dài dằng dặc chán chường cũng có chút thú vị…… Coi như là trả giá vậy.

"Dũng sĩ-sama?"

Hài. Giọng nói lạnh nhạt của Cyrille làm cô nhận ra mình vẫn còn nắm tay trên mạn thuyền. Có thể do lời nguyền rủa mà đầu óc cô không còn minh mẫn như mọi khi. Cô cảm thấy khả năng tự chủ bị suy giảm. Không ổn. Cô vội vã buông tay lùi lại……

"Vậy, ờm, ừm. Chắc em sẽ không quá khích như thế nữa đâu."

Lillia líu ríu nhanh cho qua chuyện rồi đổi đề tài.

"Người chúng ta sắp gặp là nhà Asterid chuyên buôn bán bùa phép phải không. Chủ của họ em từng gặp ở hội tiệc Đế Quốc trước đây không lâu. Hình như là một ông bác sõi đời thì phải?"

Cô nhớ ra rồi. Một người đàn ông trung niên phì nhiêu mặc bộ com-lê đắt tiền, phì pheo điếu xì-gà xịn và đeo rất nhiều nhẫn. Bề ngoài ông ta đã gợi tới một trùm găng-xtơ rồi, cách nói chuyện của ông ta lại càng củng cố ấn tượng ấy. Và vì đã quen sống lăn lộn nên Lillia những người như vậy cô không lạ gì.

Haa. Cyrille thở dài lúng túng. "Thông tin của ngài hơi cũ. Tôi nghe nói giám đốc điều hành của nhà Asterid đã thay đổi từ nửa năm trước."

"Hể?"

"Ông bác mà ngài nói đã đột ngột từ trần nên con gái ông ta đã kế nghiệp."

"……Con gái ư."

Không xa thuyền, bầy cá lại nhảy vọt lên không trung. Và lựa ngay lúc lũ cá sắp chạm nước, một con mòng biển bổ nhào xuống bắt cá. Hai chiếc bóng trên mặt biển xanh lướt qua nhau.

"Ồ."

Khi con chim đập cánh bay lên cao, cô có thể thấy rõ con cá nằm gọn trong mỏ nó. Hàng vẩy bạc long lanh lóng lánh dưới ánh mặt trời khiến chú cá tựa như một huân chương kỉ niệm chiến công.

"Ồồồ……"

Cảnh tượng thật đẹp. Một nét đẹp cô chưa từng chứng kiến. Sáng và tối, tĩnh và động, sống và chết, vô vàn khía cạnh hòa quyện lại trong một tích tắc diễn ra trước mắt Lillia.

Cô đã quen với những cuộc du hành, tri thức cô đã mở mang biết bao, song quả thật mới 13 tuổi đầu, khó mà nói cô đã thấy đủ thứ. Đấy, chuyến đi này khởi hành chưa được bao lâu cô đã trông thấy thêm một điều mới mẻ.

"Dũng sĩ-sama?"

Hà. Cô buông tiếng thở nhẹ. "À, không có gì đâu, hahaha." Cô cười cho qua chuyện, rồi buông tay khỏi lan can sau khi vô thức nắm lại từ lúc nào không hay.

"Thế, tới đâu rồi nhỉ. Ông chú đó đã chết, nên……"

Cô miễn cưỡng quay lại cuộc trò chuyện.

"……Ban nãy, chị nói là, người con gái đã kế tục gia nghiệp Asterid?"

Cô nhận ra giọng mình bỗng hạ trầm đi.

"Vâng. Xin ngài hãy chú ý vào câu chuyện. Ở hội tiệc lần ấy, ngài đã xung đột dữ dội với tiểu thư nhà Asterid thì phải."

Tông giọng Cyrille ngang ngang, và gương mặt không khác chi một giáo viên đã chán ngấy với người học sinh hư đốn.

"Gọi là xung đột thì hơi quá……"

"Hai người suýt nữa là động tay động chân."

"……Không có đâu. Em mà ra tay thì cổ đã chết kịp ngáp rồi."

"Ra là vậy. Tôi đã hiểu rõ quan hệ của hai người rồi, tuy nhiên……"

Cyrille gật gù như thể thấu hiểu điều gì đấy.

"Thiếu nữ thiên tài Adelaide Asterid, nghệ nhân hiện đang dẫn đầu thế giới về chế tác bùa ngải, là át chủ bài và vũ khí tối cường của nhà Asterid, sẽ là đối tác trong lần thương thảo này."

"…………"

Lillia nghĩ ngợi một lát.

"Em quay về được không?"

"Không được."

"Không được à."

Hai vai cô rũ xuống.

"Em, không thích cô ta……"

Ngay lúc Lillia lẩm bẩm, mặt nước đằng xa lại có gì đó nhảy vọt lên, tựa hồ muốn ủi an Lillia vậy.

Truyền thuyết kể rằng quỷ dữ cư ngụ ngoài khơi. Đi ra khỏi vịnh Listil rồi trực chỉ hướng đông. Tiến về phía bắc của Liên Bang Cát Chảy Germand. Bấy giờ biển cả trong veo sẽ thình lình xuất hiện sương mù dày đặc, không tài nào nhìn ra phương hướng được. Tàu bè sẽ chỉ còn nước hạ buồm trông chờ thời tiết tốt hơn. Có điều làn sương này chính là cánh cửa đi vào thế giới "bên kia": hoặc bình an nhìn ánh mặt trời lần nữa, hoặc yên phận nghìn thu dưới đáy đại dương.

Truyền thuyết này xuất hiện rất nhiên từ xưa và khắp mọi nơi, nên ắt hẳn cơ man tàu thuyền đã gặp nạn. Từ tàu buôn lớn đến thuyền đánh cá nhỏ, từ tàu mái chèo cổ điển đến thuyền buồm hiện đại. Cá biệt còn có trường hợp một hạm đội tàu hải quân đã mất tích toàn bộ trong màn sương trên.

Tuy câu chuyện có thể coi là dựng lên hù con nít, song thực ra không phải không có cơ sở. Hằng ha sa số tàu đã vào biển này và biến mất, đồng thời có nhiều chứng cứ xác nhận sự việc.

Hung thủ thực sự không phải là sương mù, mà là các dòng hải lưu. Biển cả thường yên lặng, nhưng khi gặp điều kiện thời tiết và khí hậu thích hợp, mặt biển sẽ thay đổi dữ dội. Khí lưu hỗn loạn và xuất hiện sương mù, đẩy thuyền tàu tới khu vực đá ngầm nguy hiểm không lối thoát. Vô số tàu bị dẫn dụ vào và bị "bắt" mất. Đối với những kẻ ở lại, bởi không hiểu cơ chế nên họ chỉ nghĩ con tàu biến mất vào làn sương rồi kể lại như thế. Thành thử truyền thuyết về ác quỷ trú ngụ trên biển ra đời và lan truyền rộng rãi.

Giờ thì hãy quay về thực tại. Câu chuyện này đã cũ, tình hình ngày nay đã có khác nhờ các tiến bộ vượt bậc của công nghệ dẫn đường và đóng thuyền hàng hải.

Chuyện một hạm đội thuyền hải quân bị nuốt chửng trong sương ban nãy, không hề phóng đại. Trái lại đấy còn là sự thật. 100 năm trước, một đoàn 26 tàu lớn sản xuất bằng công nghệ tối tân nhất đương thời đang trở về sau khi chinh phạt con thuồng luồng quấy nhiễu ở biển kế bên, đã lạc vào vùng biển này.

Nỗi kinh hoàng liền bùng lên như lửa cháy trước khung cảnh vô số xác tàu hải hành nằm rải rác chung quanh, và các hoa tiêu thông báo rằng họ không thể thoát khỏi đây. Ấy thế, đô đốc hạm đội, Bazel Fiddle, lại nghiêm túc đưa ra một tuyên bố hùng hồn.

"Chính tại nơi này, chúng ta sẽ lập nên một quốc gia mới!"

Ai nấy đều bật cười. Ai cũng sẽ ghét và ngạc nhiên trước những điều phi lý mà. Song sau khí bầu không khí trở nên dịu đi, và mọi người bình tĩnh suy nghĩ, họ nhận ra điều đó không phải là không thể.

Lấy những con tàu nay đã mắc cạn ra làm lãnh thổ, họ xây cầu nối liền chúng với nhau. Đám rong biển trói chân thuyền hóa ra là ăn được, bèn được thu thập làm thực phẩl. Các thủy thủ tản ra lên các xác tàu quanh đó mà lượm lặt hàng hóa tiếp tế. Sau này họ tiếp nhận những con thuyền mới dạt vào đây và ra tay tương trợ.

Ở đây không phải lúc nào cũng hòa bình. Rất nhiều máu đã đổ xuống. Tuy nhiên nhìn chung cố gắng của họ đã thành công. Đám đông tập hợp những con người trôi dạt đã đủ sĩ số lập nên một đất nước.

Quốc gia này dĩ nhiên không hề được đại lục biết tới. Nhưng tình hình thay đổi khi công nghệ hiện đại cho phép con người vượt qua hầu hết đá ngầm và hải lưu. Vốn dĩ nơi này là nút thắt giao thông quan trọng nên cơ man tàu thuyền ngược xuôi qua đây, dẫn tới số lượng tai nạn nhiều không đếm xuể. Khi an toàn hàng hải đã được đảm bảo, truyền thuyết về hang ổ quỷ biển mau chóng trở thành huyết mạch giao thương tiện lợi.

Và ngày nay——

Tàu lướt đi trên biển đã ngót 6 ngày. Khi đường chân trời bắt đầu nhô lên những hình thù, Lillia liền bật ra một tiếng "ồ" the thẻ. Khi khoảng cách dần thu hẹp và hình ảnh đằng xa trở nên rõ nét hơn, cô lại trầm trồ "hể". Khi con tàu nhấp nhô theo con sóng (do rặng đá ngầm bất thường dưới đáy biển gần đấy), cô reo to "hya" "dô". Khi tàu cập cảng và cô đặt chân xuống cầu tàu, miệng cô rên lên tiếng "ưư" kỳ lạ không rõ là kinh ngạc hay xuýt xoa.

Cô cảm nhận được mặt đất lung lay. Không phải là vì rung động của con tàu đột ngột dừng lại. Toàn bộ cảng và xà lan rất lớn, nhưng cô tin chắc chúng dập dìu theo nhịp sóng.

"——Em có cảm giác mình không đứng trên đất."

"Kỳ thực ở đây không có đất. Ngài mau đưa tôi hộ chiếu để tôi làm quy trình nhập cảnh nào."

"Có đây."

Trẻ con du hành một mình thì rắc rối nhiêu khê lắm. Nên có Cyrille đi cùng cô đỡ biết bao. Chỉ cần có một người lớn thì mọi giấy tờ đều suôn sẻ.

Tất nhiên nếu công khai danh tính Legal Brave ngay từ đầu và yêu cầu bước vào đất nước, cô sẽ được đón tiếp trên danh nghĩa khách mời quốc gia và lượt qua mọi trắc trở hành chính. Song cô không muốn làm vậy chút nào.

"Ưưm."

Quốc gia Bazel Fiddle là một thành bang dựng lên từ vô số xác tàu. Ngay tại trung tâm của lãnh thổ——sự chính xác của từ "thổ" trong ngữ cảnh hãy tạm gác sang một bên——là một kiến trúc "hầm bằng lằng" thô kệch khổng lồ lắp ghép bằng cơ số gỗ và ván sắt. Nhìn sơ thì người ta sẽ liên tưởng tới một cái bánh flan rung rinh bị tăm xiên lởm chởm, hoặc giống một cái rổ đay do một tay mơ khó khăn lắm mới đan xong.

Nói chung, tòa thành chia theo 5 tầng theo trục dọc. "Nói chung" tức là vì chúng ta không có một bản thiết kế cụ thể, chứ có khi là 4 hoặc 6 tầng cũng nên. Mỗi tầng lại tiếp tục được chia thành các khu với đường biên giới không rạch ròi. Mỗi khu có thể chế tự trị riêng của mình.

Và để che lấp mặt biển bao quanh, người ta kết bè nhiều vô kể, tạo thành một hòn đảo nổi giữa lòng biển. Chỗ Lillia và mọi người đang đứng cũng là một tấm bè khổng lồ trong số kể trên. Nơi này có vẻ là điểm giao thương liên lạc với thế giới ngoài kia, nhưng cô cảm thấy cách quy hoạch phố phường có phần nào không an toàn.

Ngước mắt lên một chút, ta sẽ thấy cái bánh flan vĩ đại ở trung tâm nối với phao bè xung quanh bằng những sợi dây thừng nhiều vô kể. Dân chúng tranh thủ lấy dây đó mà làm giá phơi đồ. Thành ra không khác mấy cái lều gánh xiếc với cờ phướn phấp phới.

Ngay cả trên lục địa, cô cũng chưa từng chứng kiến kiến trúc nào hoành tráng hùng vĩ tới nhường này. Đây hết thảy là thành quả của những người sống sót thời xa xưa và con cháu họ chung tay góp sức.

Con người mạnh mẽ thật.

Lillia thấy hơi đói bèn ghé vào một tiệm thức ăn ven đường mua chút hoa quả khô rồi ném ngay vào miệng. Vị ngọt lịm lan tỏa trong khoang miệng mằn mặn gió biển mà làm cô lâng lâng.

"……Ngài hãy chú ý giùm cho."

Ai đó sau lưng gõ nhẹ lên đầu cô.

"Thủ tục nhập cảnh còn chưa xong, ngài đã tự tiện đi mua kẹo bánh ăn rồi. Ngài Dũng sĩ nhí không thể ngồi yên chờ tí được sao?"

Quay đầu lại, cô thấy Cyrille đứng đó với vẻ mặt nhăn nhó tựa hồ đang nhìn một đứa trẻ hư không biết nghe lời.

"Chỉ là mãi mới tới nơi nên em có hơi hưng phấn quá trớn. Chị muốn ăn thử một miếng không? Ngon lắm đó."

"Ngài vừa chọc giận tôi xong lại đòi mua chuộc tôi liền, thật quá quắt."

"Thôi mà. Chị không muốn ăn ư?"

"……Tôi đành nhận vậy."

Dù còn cáu, Cyrille vẫn cầm lấy một miếng trái cây khô và cắn thử.

"Thế chúng ta làm gì tiếp? Đi tham quan ư?" Cô thắc mắc.

"Ông ên," Cyrille nuốt cho trôi rồi trả lời tiếp "Chúng ta không nên đi tham quan. Nơi này không hẳn là an toàn."

"Thật ư?"

Cô dáo dác nhìn quanh kiểm tra.

"Sơ sơ thì em đâu thấy cái gì bất ổn——"

Tức thì,

Đâu đó vọng tới tiếng ai đấy gầm rú. Kế đến là tiếng phản gỗ gãy nứt sầm sập. Xong xuôi có vài người gào lên, trước khi âm thanh xỏng xẻng nghe như nồi đồng cối sắt va chạm, cùng tiếng nước bì bà bì bõm rất vang. Chẳng mấy chốc sau, hàng loạt tiếng kêu rống nhất tề cất lên.

Thanh âm rất gần. Ắt hẳn là ngay sau túp lều con kia thôi.

"——Dũng sĩ-sama ơi?" Ánh mắt người hộ tống lạnh như băng.

"Bọn đầu gấu quậy phá như vầy xảy ra mọi nơi. Cái này cao lắm là 5 người, và dường như chúng cũng không đụng tới vũ khí nào. Thế thì không nguy hiểm gì đâu nhỉ?"

Cyrille thở dài thượt. Người ta nói rằng cứ mỗi lần thở dài thì sẽ mất đi một mảnh hạnh phúc dù cho không đáng kể, thế thì không biết người phụ nữ này bây giờ đã mất đi bao nhiêu phần hạnh phúc nữa. Thực ra thì cô không quan tâm lắm.

"Thái độ như vậy thiên hạ mới coi là cực kỳ nguy hiểm đấy thưa ngài."

"Em mặc kệ thiện hạ. Không nguy hiểm đâu. Em thì khỏi phải nói, nhưng chị là người của Hiền Nhân Tháp, chắc biết dùng chú tích thuật chứ?"

"Tôi nhớ cách dùng. Chú tích thuật về căn bản là loại bí thuật cần phải có nghi thức chuẩn bị công phu. Tôi không chắc là sẽ thích hợp với thể loại đánh nhau bất ngờ khó đoán."

"Vậy là chị có biết, đúng không. Và sao chị dám chắc chị không phải là ngoại lệ?"

Cyrille trầm ngâm.

"……Đằng nào đi nữa, tôi không nghĩ khung cảnh náo loạn thích hợp cho ngắm cảnh. Hay ngài có sở thích chúi mũi chuyện người khác?"

"Ưn, em đâu có thế."

Cô suy nghĩ đôi lát.

Không nhất thiết phải quan sát trực tiếp, chỉ cần nghe âm thanh và dấu hiệu các hành động là cô đủ nắm bắt đại khái tình hình. Bên kia có 2 người đang tay không đánh lộn với 3 người, kỹ năng họ đều ở hạng xoàng. Đấy không thể nào là xung đột các băng đảng được.

Đáng quan ngại ở chỗ 4 kẻ quan sát trận đấu từ xa xung quanh. Chúng đứng canh chừng ở mọi lối thoát và che dấu náo động bên trong. Có vẻ là kẻ có nghề.

Đám cảnh giới móc nối với cảng thì phải…… Đất nước này dường như không thanh bình như vẻ bề ngoài. Tốt nhất mình không nên dây vào. Mỗi nhà mỗi cảnh. Người ngoài không nên bốc đồng xía chân vào. Đúng như Cyrille-san nói ban nãy: mình không khác gì kẻ thích chúi mũi vào chuyện người khác. Đúng. Đó không phải là việc của Legal Brave, Hộ Vệ Nhân Loại.

"……Phần nào, em thấy đó là hòa bình."

"Hả?"

"Người này sợ người kia. Kích động người ta đánh đấm nhau mua vui giữa đàng có nghĩa là họ không lo con người diệt vong. Chứng tỏ nơi này không có nhiều quái vật."

"Một tư tưởng đáng sợ đấy."

Cuộc ẩu đả càng lúc càng ồn ào hơn. Do phe nào đó thêm người hoặc kẻ hiếu kỳ nào đấy xung quanh bị cuốn vào chăng.

"Cơ mà chắc là em nói đúng. Ít có quái vật trên biển nào lại gần đây. Mạo hiểm giả cũng ít nên chỉ có một hội duy nhất và tôi nghe đồn họ cũng ly khai khỏi liên minh mạo hiểm giả."

"Chị hiểu biết ghê."

"Tôi có điều tra mà."

Ngoài ra, dù Cyrille không nói đến vì là chuyện quá hiển nhiên, nhưng cần phải nhớ rằng ảnh hưởng của Giáo Hội Thánh Quang ở đây rất ít, bởi không có Brave chiến đấu bảo vệ con người chốn này.

"Mỗi năm, khi vào mùa bão, thuồng luồng và cá kình sẽ tấn công theo bầy. Các lực lượng tự vệ sẽ nhân dịp đó tổ chức lễ hội thi đua xem ai đánh bắt nhiều hơn, và đây cũng là thời điểm duy nhất họ thuê người từ chỗ khác tới."

Vui nhộn thế.

"……Em không biết diễn đạt sao nhưng ở đây người dân có vẻ hoạt bát phết."

"Dũng sĩ-sama?"

"Vậy thì tốt quá rồi."

Lillia như thể tự nhủ với bản thân, giọng cô nhỏ lịm dần khi trông thấy một người phụ nữ mặc com-lê chỉnh tề đứng giữa đám đông tất bật. Cô ta nháo nhác nhìn quanh rồi tiến lại phía này khi trông thấy họ.

"Xin hỏi có phải là Asplay-sama và Leitner-sama không ạ?"

Cổ tự giới thiệu, với chút lúng túng, mình là người của nhà Asterid ra đón tiếp Lillia và Cyrille.

Căn phòng này tuyệt nhiên không hề rộng. Song nhìn lướt qua cũng biết nó rất đắt tiền. Đồ nội thất độc đáo, không hề tồn tại ở Đế Quốc. Những chiếc chum, chiếc vại xếp liên tiếp cạnh tường làm bằng sắt chứ không phải đất nung. Tấm thảm trải sàn làm từ cỏ khô chứ không phải lông thú. Ngự oai vệ trên bức tường là một tấm bản đồ to lớn chằng chịt những hình vẽ dòng hải lưu và hải phận. Và chính giữa căn phòng là một chiếc bàn dài đủ cho 6 người ngồi, mỗi đầu bàn được kê một chiếc ghế dựa xa hoa.

Hiện tại, đương ngồi trên hai chiếc ghế là hai cô gái trẻ tuổi.

"…………."

Đằng này, Lillia Asplay đang cười thân thiện.

"…………"

Đằng kia, Adelaide Asterid cũng cười mỉm đáp trả.

Bầu không khí trong phòng lạnh buốt và căng cứng đến nỗi kẻ nào yếu tim chắc sẽ bất tỉnh tại chỗ.

"——Chúng tôi đã nghe thỉnh cầu của quý vị." Quý ông điềm tĩnh đứng chéo sau lưng Adelaide bèn chầm chậm cúi đầu. "Cực Cổ Thánh Kiếm Seniorious là bảo vật quan trọng nhất của nhân loại. Giả như lưỡi kiếm nó gặp trắc trở, vận mệnh loài người chúng ta cũng sẽ lâm nguy. Vì thế con người ai ai cũng phải có nghĩa vụ sửa chữa và thanh tẩy thanh gươm, bất kể quốc gia hay tôn giáo. Chúng tôi sẽ dốc hết sức mọn này để hoàn thành trọng trách."

"Dừng tay." Adelaide ngắt lời nói ôn tồn của ông chú kia. "Bác đừng tự tiện thế. Tôi vẫn chưa tin vào câu chuyện của họ."

"Sếp!"

"Trước hết, chúng tôi là thương nhân, giống một tổ chức đen tối hơn là anh hùng chính nghĩa bảo vệ thế giới như quý ngài đây."

Khuôn mặt Lillia hơi méo đi nhưng Adelaide mặc kệ.

"Theo như lời kể ban nãy của quý khách, Giáo Hội Thánh Quang cho rằng sửa kiếm không phải là việc bức thiết. Mặt khác, công việc này rất khó khăn. Có lẽ phải triệu tập đầy đủ các nghệ nhân giỏi nhất và dụng cụ chuyên biệt tốt nhất thì mới khả thi. Nhưng gia tộc chúng tôi lại không dư người để thực hiện…… Đúng không, phó giám đốc."

Người đàn ông im lìm.

"Rất tiếc khi không thể giúp được gì, dù quý vị đã lặn lội đường xa đến đây. À, để bù đắp, tôi mạn phép giới thiệu cho quý vị một quầy cá hảo hạng nhé?"

"Haha, cô nói chuyện vui tính quá."

Lillia cũng vui vẻ đáp lại, ít nhất là giọng nói cô tỏ ra vui vẻ.

"Chúng tôi nào ở vị thế mạnh miệng chứ. Kỳ thực chúng tôi không có đủ nhân lực, nên đành bỏ lỡ cơ hội trợ lực cho Giáo Hội Thánh Quang và Đế Quốc Thần Thánh thôi."

"Lãnh thổ Bazel Fiddle cực kỳ nhỏ nhoi. Nếu nhiều phe phái tranh giành quyền lực thì người chống lưng là ai rất quan trọng. Cho nên nhất quyết không được phép coi thường cơ hội kết giao với Giáo Hội Thánh Quang cũng như Đế Quốc Thần Thánh – kẻ thống trị gần như toàn bộ thế giới."

Cô nói đến đấy thì dừng lại một lát, rồi ngước nhìn mọi người đang yên lặng trước khi tiếp lời.

"Thêm vào đó, các người sẽ được chính chủ nhân của bảo vật Seniorious chấp thuận cho phân tích. Tôi đoán chắc là trong lòng cô đang quẫy đuôi mừng húm ấy nhỉ, Adelaide."

"……Nhà Asterid từng được ủy thác phân tích Seniorious một lần trước đây. Dữ liệu ấy vẫn còn đủ dùng cho công xưởng chế tác bùa phép ngày nay."

Adelaide không nói dối. Nhưng đấy là chuyện vài chục năm trước. Nguyên chủ nhân của Seniorious, tức là lão sư phụ của Lillia, đã tung hết sức bình sinh vung chém nó tới độ lõi của Carillon cũng phải tắt ngúm. Người nhận hợp đồng sửa chữa và hoàn thành mỹ mãn chính là giám đốc tiền nhiệm nhà Asterid.

"Tôi đến đây lần này là nhờ lời giới thiệu của người chủ trước kia. Cô chưa hề khám nghiệm Seniorious bằng chính mắt cô, chưa bao giờ phân rã Seniorious bằng chính tay cô mà. Thú thật đi, cô đang vẫy đuôi phần phật mừng rơn trong lòng đúng không, Adelaide."

"……Cô coi tôi là loại quái vật gì đấy hử?"

"Một con ả hồ ly đã đen lại còn lắm lông."

"Trả lời nhanh ghê ta."

Adelaide cười ha hả. Lillia cũng cười khùng khục. Ngoài khung cửa sổ, đám mòng biển kêu quàng quạc báo điềm chẳng lành.

"Dũng sĩ-sama." Cyrille nãy giời lặng thinh đứng chéo sau lưng Lillia cũng phải buông tiếng thở dài. "Tôi đã bảo ngài phải hành xử đúng mực ngoại giao rồi mà."

"Em còn trẻ con nên không hiểu mấy việc rắc rối đâu."

"Nhõng nhẽo đúng lúc quá……"

Cô cảm nhận được Cyrille lắc đầu bó tay đằng sau.

"Ơ kìa bị mắng rồi kìa," Adelaide mở miệng trêu đùa.

"Cả sếp nữa." Quý ông bên kia đặt ngón tay lên thái dương mà lắc đầu khó xử. "Sếp dầu gì cũng là đại diện gia tộc mà. Sếp non nớt thì không nói chi, còn có người lớn chúng tôi chung quanh bù đắp cho. Lúc nào tôi cũng nhắc sếp rồi, ít nhất hãy cư xử đúng mực trước đã."

"Tôi là người lớn rồi nhưng tôi cũng không hiểu mấy việc rắc rối chi hết á."

"……Ngài thật là……"

Tiếng thở dài của ông ta não nùng nặng nề, tựa như vắt ra từ chính linh hồn mình vậy.

"Xin thành kính chia buồn cùng ông."

Cyrille cũng đáp lại bằng giọng thểu não như rỉ ra từ đáy lòng.

"Nói chung là, do bác không biết nhìn nhận tình hình, hoặc bác to gan phớt lờ thôi." Adelaide thản nhiên. "Chúng ta đâu còn người bố trí cho việc khác. Đang cấn vụ Mèo Cười nè. Tôi lại không thể trì hoãn Muỗng Nĩa[5]Chuột Than lâu hơn được nữa. Việc chuẩn bị cho Lễ Hội Thuồng Luồng cũng chưa đâu vào đâu."

"Chính vì thế mà chúng ta không nên từ chối mới phải chứ sếp. Không có viện quân của Giáo Hội Thánh Quang thì chúng ta xoay sở Lễ Hội thế nào?"

Bị chọt trúng vào chỗ đau, Adelaide lặng thinh.

"Lễ Hội Thuồng Luồng là gì thế?"

Lillia thắc mắc nhỏ nhẽ với Cyrille đứng cạnh bên.

"Dường như là một đại chiến dịch đặc trưng của Bazel Fiddle để diệt trừ thủy quái. Và có vẻ họ cần phải kêu gọi chiến lực nhiều hơn bình thường."

"……Em không nghe Giáo Hội nói gì cả."

"Bởi vì, họ xét thấy việc này không đáng để Dũng sĩ-sama bận tâm."

Cũng phải ha, Lillia ngẫm. Mấy ông giáo sĩ chắc sẽ nghĩ như thế. Có chuyện xảy ra ngay trên đầu mình mà mình không biết, ai hẳn cũng sẽ thấy khó chịu lắm, tuy nhiên đối với cô thì việc này như cơm bữa.

"…………Chậc." Adelaide tỏ vẻ chán chường, ngón tay cô cứ nghịch ngọn tóc mái. "Tôi sẽ đi hỏi thợ xem họ có đồng ý nhận không. Mà bác có thật sự chắc là xưởng ở đây sẽ thanh tẩy được Seniorious không? Chẳng phải nghệ nhân trên Đế Đô đã bó tay sao?"

"Dĩ nhiên là được——cơ mà thực tế phải thử mới biết. Đằng nào đi nữa Ngũ Đại Cực Cổ Thánh Kiếm vốn dĩ đã khó dùng và phức tạp hơn trí tưởng tượng của người thường rồi. Song le," người đàn ông dừng một nhịp và liếc nhìn sang Adelaide. "Chúng ta có cơ hội thành công. Xin hãy an tâm."

Adelaide tuy bĩu môi như con nít nhưng không phản bác gì thêm.

"Chúng tôi đã chuẩn bị phòng tá túc cho quý khách. Dầu chúng tôi đã cố gắng hết sức phục vụ chu đáo, nhưng nếu quý khách thấy thiếu thốn điều chi thì hãy cho chúng tôi biết."

"Chúng tôi xin chân thành cảm——"

"Còn một việc nữa." Dù lời cảm ơn của Cyrille đã rất nhanh, Joshua vẫn kịp chặn lại và nói thêm. "Đất nước này là nơi tụ hợp của nhiều người từ nhiều nơi khác nhau, hẳn nhiên không tránh khỏi nhiều kẻ có ác cảm với Đế Quốc và Giáo Hội Thần Thánh. Danh tính của quý khách, nếu có thể, ……"

"Thì không nên tiết lộ, phải không."

"Chính xác. Ngoài ra trị an ở đây khá bất ổn nên các vị hãy để ý cẩn thận giúp cho."

Joshua cúi đầu thật sâu, kết thúc buổi thương thảo.

Phần 4 – Bazel Fiddle, Đất Nước Tàu Ma Sửa đổi

Cô dừng chân khi thấy một gương mặt thân quen trong tờ giấy in to tướng dán trên tấm biển quảng cáo treo nơi góc đường. Dù có một chút chỉnh sửa nhưng cô không nhầm vào ai được. Mái tóc búi tròn hai bên và nhắm một bên mắt lém lỉnh làm dáng. Trăm phần trăm đây là Adelaide, mặc lòng biểu cảm khác một trời một vực ban nãy.

Hình như là quảng cáo bán Talisman gia dụng viết theo ngôn ngữ của năm quốc gia. Cô đọc dòng chữ viết bằng quốc ngữ Đế Quốc: "Bùa Nguyện Ước cầu thành công, thậm chí là tỏ tình với người thương."

Cô thì cần gì bùa tình ái để kiếm người yêu nhỉ. Mà trước đó phải hỏi xem cô ta có cần tán ai không đã chứ. Ngoại hình yêu kiều, có tiền tài địa vị, song hình như cổ sẵn sàng xua đuổi bắt kì gã nào sán lại gần. Vừa ngẫm nghĩ, Lillia vừa bước tiếp.

Những tòa buyn-đing cứ như thể người thợ ngày trước phải vội vàng lắp ghép những mảnh gỗ miếng sắt đầu thừa đuôi thẹo cho kịp thời hạn thi công. Viễn khách tản bộ dưới phố phường sẽ không khỏi chìm trong những suy nghĩ dị thường.

Thứ đáng lo nhất là nền móng bất ổn. Nói đi nói lại, mặt nền bằng gỗ ấy vẫn giống một tầng nhà chưa hoàn thiện hơn là mặt đất để đi đứng. Nó có thừa yếu tố làm người ta bất an: nhiều nơi gồ ghề, đó đây bị mục rữa, và bề mặt thỉnh thoảng chao đảo rung rinh. Tất cả tạo nên cảm giác từa tựa say xỉn, không khác say sóng trên tàu thuyền là mấy.

"Hồi nãy tôi cũng phải sởn gáy."

Cyrille đang đi bên cạnh bỗng mở lời ngán ngẩm.

"Hửn?"

"Hai người quả thật như chó với mèo."

"Ừn, chị nói cũng phải." Đang cảm thấy phấn chấn nên Lillia bông lơn đáp lại. Giờ đã gửi được thanh kiếm nên lưng cô nhẹ nhàng đi hẳn.

"Trước đây giữa hai người có chuyện gì chăng?"

"Chị không điều tra à?"

"Tôi chỉ biết là hai người đã có một trận cãi vã, còn chi tiết thì không rõ nên tôi không biết ngọn nguồn và diễn biến sự việc."

"Àà……"

Chẳng trách. Làm sao có thể tìm hiểu chi tiết nếu chỉ hỏi những người có mặt gần đấy bấy giờ chứ. Ngay cả chính bản thân người trong cuộc như cô cũng không thể lý giải rõ ràng động cơ và hành động mình nữa là.

"Đầu đuôi là do một ông sư huynh của em."

"Ồ, ngài cũng có sư huynh à?"

"Ừm thì có, nhưng ổng chi chi ấy……" Ngón tay cô duỗi căng cứng quay vòng trên không hòng tìm kiếm con chữ để nói tiếp, có điều, "……thôi bỏ đi. Ổng không có gì đáng nói đâu."

"Ể. Sao vậy. Chuyện đang hay sao ngài lại nỡ?"

"Chị không cần phải quan tâm chuyện hắn ta đâu."

Lillia vẩy tay gạt phăng câu chuyện.

Lillia Asplay coi mình là một người đặc biệt. Dẫu bề ngoài tuềnh toàng, cô sinh ra cũng là quý tộc bậc cao. Những kỹ năng cần thiết của một công nương thượng lưu, cô làu làu từ A đến Z: bắt chước búp bê, không ngừng nở nụ cười giả tạo, hoặc thốt lên những lời vớ vẩn không chút thành tâm. Cô tự hào mình là đứa bé ngoan mà người lớn mong muốn.

Dầu nhiều việc xảy đến khiến địa vị cô thay đổi chóng mặt, kỹ năng cô đã học vẫn không hề mất đi hết. Nếu chỉ là những lời có cánh chót lưỡi đầu môi để xúc tiến công việc, thì chẳng có gì khó khăn với cô cả.

Vài đứa trẻ trạc tuổi Lillia bỗng từ đâu chạy ngang qua cùng tiếng cười nức nẻ. Mặt đất chênh vênh ở đây tuy gây khó dễ cho người ngoại quốc tới song với kẻ chôn rau cắt rốn nơi này thì không.

"……Trang phục họ lạ thế."

"Là áo choàng đi nắng của Liên Bang Cát Chảy Germand. Ở đó nếu sơ sẩy tí thôi là cảm nắng liền."

"Họ nói bằng thứ tiếng gì đó em không quen."

"Tiếng Sa Trùng[6]. Ngôn ngữ chính thức của khoảng 30 phần trăm bộ tộc ở Germand. Có lẽ những cô cậu đó đến từ khu vực quanh đấy."

"Chị nói được tiếng ấy à?"

Cyrille ngẫm nghĩ đôi lát rồi đáp.

"Đủ để hiểu trò chuyện thông thường."

"Ngầu quá trời luôn. Bộ ai ở Hiền Nhân Tháp cũng vậy hả chị?"

"Không…… Nhìn thế này thôi chứ vài năm trước tôi vẫn còn được coi là thần đồng xuất chúng."

"Vài năm trước?"

"Ngài được nuông chiều quá nên không biết chăng? Đó là do sự xuất hiện của một thần đồng thật sự khác với tài năng vượt trội hơn hẳn, nên sự tồn tại của tôi chỉ còn là dĩ vãng. Và giờ tôi thành vầy đây, phải làm việc không ai khác muốn làm."

Ra là thế. Cô ngộ ra nhiều điều. Phò tá Legal Brave trên hành trình ra ngoài Đế Quốc là một nhiệm vụ trọng đại không thể giao phó cho kẻ bất tài. Ấy thế đại thần trong Hiền Nhân Tháp nói chung toàn là những bô lão khú đế thích nấp trong phòng ngày đêm nghiên cứu. Cả sức khỏe lẫn phẩm cách đều không đáp ứng nổi chuyến đi dài ngày.

Thế thì chỉ cần cử một người trẻ tuổi nào đấy, một người từng là thiên tài đủ thực lực mà bây giờ không cần phải chăm sóc trân quý nữa là xong.

"Vậy giờ chúng ta có thời gian dư dả này," Lillia ngoái đầu về sau. "Tại sao không đi ngắm cảnh nhỉ? Ở đây có nhiều thứ không tồn tại ở Đế Quốc, nên có ai đi cùng giải thích thì sẽ vui lắm."

"Tôi xin từ chối." Cyrille lạnh lùng trả lời. "Nhiệm vụ của tôi là đảm bảo an toàn hỗ trợ cho Dũng sĩ-sama thanh tẩy Seniorious. Tôi sẽ không chấp nhận mối nguy tiềm ẩn không cần thiết nào khác. Bây giờ chúng ta hãy đi thẳng về phòng trọ ngay."

"Ớớ? Ở lại ngắm cảnh tí thì có hại ai đâu?"

"Ngài vẫn còn mang trên mình lời nguyền có thể gây bệnh chết chóc cho 4 vạn người. Thế mà ngài muốn đi chơi ư?"

——Ự.

"Chị nói cũng đúng, cơ mà chị coi, em là thánh sống mạnh nhất nhân loại mà. Em lại chả khỏe như vâm?"

"Tôi không thấy có cơ sở nào ủng hộ bản đánh giá tự xét ấy."

"Ưư."

Cô cảm thấy chột dạ. Lời khẳng định ban nãy tuy không phải nói dối nhưng cũng không hoàn toàn là sự thật. Thân thể cô lúc này đang bất thường vô cùng. Dầu không biểu hiện ra nét mặt, song có lẽ cô đang sốt cao một chút. Cô còn nói dối nữa thì chỉ cần kiểm tra là lộ ra ngay.

"Ngài có khỏe thì chúng ta đã đi một hành trình dài rồi. Ngài nói gì tôi cũng mặc. Hôm nay thế là đủ, ngài hãy đi nghỉ đi."

"…… Em hiểu rồi. Hết cách ha."

Lillia trề môi rồi chỉnh lại hành lý trên vai.

"À mà nhà trọ ở trước mặt phải không?"

"Đúng. Chỉ cần đi thẳng là tới, không rẽ gì cả."

"Không không, ý em không phải thế. Em chỉ là xác nhận trước phòng hờ thôi."

"Phòng hờ?"

Lillia nhoẻn miệng cười với Cyrille đang băn khoăn.

"Dạ. Em nghĩ chị không cần phải lo đâu, có điều lỡ như chúng ta lạc nhau trước khi tới nhà trọ thì tập trung lại ở đấy nhé?"

"……Ơ, đứng——!?"

Hẳn đã đoán ra ý định của cô, Cyrille liền lên tiếng hòng chặn lại có điều Lillia đã nhanh hơn nửa nhịp. Kiểm soát hơi thở, triệt tiêu sự hiện diện, cô biến mất, chỉ để lại dư ảnh của khuôn mặt cười toe toét. Đây là thuật ẩn thân chính thống mà chỉ một số ít sát thủ chuyên nghiệp mới thực hiện nổi. Không cần phải thôi miên hay màn che, chỉ đơn giản là thoát ly khỏi nhận thức của đối phương. Mặc dù vẫn có đứng đấy, người không có nhãn quan đặc biệt sẽ không thể thấy, không thể sờ cũng không thể cảm nhận được.

"Lại! Hảảảảả?"

Bàn tay Cyrille giơ ra chỉ chụp lấy hư không. Cô ta bối rối nháo nhác nhìn quanh. Lillia Asplay không còn trong tầm mắt của cô nữa——nghĩa là Lillia đã trốn biệt tung biệt tích.

"Á————"

Lấy tay vỗ trán rồi dựa lên tường, Cyrille ngửa mặt hét lớn.

"Ranh con!!"

Cô ta mặc kệ xấu hổ, sĩ diện, chuẩn mực và ánh mắt người đi đường. Chỉ còn tiếng gào của cô vang vọng với trời cao.

Phần 5 – Túp Lều Mèo Sôi Động Sửa đổi

Lillia vừa dạo phố vừa ngâm nga. Cô biết mình vừa làm việc có lỗi với Cyrille vậy nhưng cô không ăn năn chút nào. Cuộc đời một Legal Brave luôn đầy sóng gió, song cũng vì thế mà đáng chán và thiếu đi những kích thích tích cực. Không có gì đảm bảo sau này cô sẽ cơ hội ra khỏi Đế Quốc nữa, chi bằng bây giờ cô hãy tận hưởng thỏa thích những điều mình chưa biết.

Hưừm.

Thỉnh thoảng cô thấy vài người mặc đồ ngoại quốc, cơ mà dường như bản chất văn hóa ở đây không khác Đế Quốc, à không, lục địa là mấy. Chất liệu vải, sắc màu nhuộm, xem ra khá giống với những gì cô quen thuộc. Chắc hẳn nhà Asterid xuất thân từ lục địa, gom góp những cư dân ở trên đất liền rồi ra đây xây dựng khu vực này, gìn giữ và phát triển thành trung tâm thương mại như ngày nay.

Cô dừng lại trước một ki-ốt bán những sản phẩm nhỏ làm từ vải thừa và len. Tự thân cửa quầy dĩ nhiên không có gì khác lạ thu hút cô cả. Cái cô chú ý là một con búp bê nhồi bông mang dáng dấp một chàng thiếu niên tóc đen cơ. Món đồ không dùng chất liệu hảo hạng cũng không sử dụng kĩ thuật thêu vá thượng thừa. Tuy cô cảm thấy nó được người thợ cẩn thận làm ra với sự yêu thương, có điều chỉ dừng ở mức hàng hóa bình thường để bày bán. Điều bắt mắt cô chính là mái tóc đen bờm xờm tua tủa và đôi mắt đen ngòm già dặn. Nói tóm lại, con búp bê giống một người cô rất thân quen.

"…………"

Có thể là do cô đang vui mừng được tản bộ một mình ở nước ngoài. Có thể là do khả năng phán đoán của cô bị mai một vì cơn sốt của lời nguyền bệnh hoạn. Nhưng dầu sao đi nữa, tâm hồn Lillia đang dâng tràn thứ cảm xúc mà đáng lẽ cô đã có thể đè nén nếu cô ở trong thể trạng tốt.

"Hừm."

Cô bất giác ráo riết ngó quanh. Trong tầm mắt của mình, cô không thấy một người quen nào cả. Huy động toàn bộ giác quan của Brave, cô cũng không thấy một ai đang chú ý tới mình. Âu cũng phải bởi sau khi tách rời Cyrille, cô chỉ còn mình cô trên đất nước ngoại bang từ nãy giờ. Cô có làm gì đi nữa thì cũng không phải xấu hổ. Hình ảnh cô sẽ không bị sứt mẻ.

"…………Ừm."

Cô lúng túng mất dăm ba giây. Dẫu khả năng nói tiếng Đế Quốc của người phụ nữ trung niên chủ cửa hàng có phần đáng nghi ngại, nhưng kết hợp với ngôn ngữ chỉ chỉ trỏ trỏ, thương vụ kết thúc thành công. Sau khi trả tiền bằng vài tờ tiền địa phương trong ví, cô nhận được món hàng mong muốn.

"Hì hì."

Hai má Lillia thả lỏng hây hây. Hai chân cô bước nhẹ tênh. Trái tim cô nhớ về một người giống với chú búp bê mới mua.

Không biết ổng giờ đang làm gì nhỉ.

Cô hiểu cái tên ngốc vô tích sự chỉ biết làm người khác lo lắng ấy chứ. Thế mà càng nghĩ cô lại càng lo cho hắn. Anh ta giờ là Quasi Brave rồi. Quasi Brave là những thánh nhân có sức mạnh được Giáo Hội Thánh Quang công nhận dầu không được chọn làm Legal Brave. Nên dĩ nhiên ảnh không phải là một kẻ tầm thường bất lực. Thực ra, từ góc nhìn của người phàm, anh ta sở hữu năng lực kinh hoàng.

Dù đã có sức mạnh và địa vị như vậy, ảnh cũng không yên lòng. Bất kể giờ giấc, chỉ cần tìm được một đối tượng để bảo vệ thì đối phương có là trời ảnh cũng sẽ chiến đấu tới cùng không bỏ cuộc.

…………

Đúng rồi. Đừng nghĩ về ổng nữa.

Anh ta xưa giờ vẫn là chính ảnh chứ không phải ai khác. Ắt hẳn lúc này ảnh đang làm những việc không tưởng vì một ai đó. Đối đầu với kẻ địch dẫu biết không có cơ hội thắng, lao vào một cuộc chiến long trời lở đất, rồi ma xui quỷ khiến thế nào đó mà ảnh lại thắng trong đường tơ kẽ tóc mặc cho thân xác tả tơi bầm dập, khiến người được ảnh bảo vệ phải rơi nước mắt vì anh. Chắc hẳn là vậy rồi.

Anh ta sẽ không đoái hoài tới sự âu lo hay lời can ngăn của mọi người xung quanh đâu. Trước nay đã thế, và mãi mãi về sau cũng sẽ thế thôi.

Tội cho Al-chan quá, cứ phải lo lắng cho cái gã ngốc nghếch ấy mãi……

Cô vừa đi vừa ôm khư khư cái túi giấy đựng cậu bé búp bê, vì đối tượng nguyên bản không có mặt ở đây. Thì bỗng.

Thịch.

"Á."

"Kya!?"

Cô đụng phải một người đi đường nhỏ nhắn. Một tiếng toát the thé vang lên khi tay áo Lillia rách một đường nhỏ. Đúng là không ổn rồi. Khả năng chú ý của cô bị suy giảm nghiêm trọng. Nếu như mọi khi thì tuyệt đối không xảy ra cớ sự này rồi.

Xét về thể trạng thì người kia không khác Lillia là bao – một bé gái mười mấy xuân xanh, thế nhưng trọng tâm cơ thể của thường dân so với võ sư thì khác nhau một trời một vực. Cô bé ấy như va phải bức tượng đá khổng lồ vậy: Lillia thì không suy suyển một li, còn em thì ngã chỏng kềnh.

"Xin lỗi, mình không chú ý——"

Vừa nói, cô vừa chìa tay để đỡ người kia dậy.

"——Al-chan?"

Miệng cô liền thốt lên cái tên mới xuất hiện trong đầu cô cách đây ít giây.

Không, không thể nào.

"Cái bạn Al-chan này là người thế nào?"

"À, thì…… là con gái của một người quen, nói vậy đúng không ta?"

Đúng. Almaria là "Con-Gái" của cái gã "người quen" đó. Dĩ nhiên Al-chan là cư dân Đế Quốc, lại còn là dân một ngôi làng hẻo lánh. Cách nhau một khoảng trời như thế mà gặp lại người thật thì đúng là nằm mơ cũng không ngờ tới.

Nhìn kỹ hơn, thì họ…… không hẳn là giống nhau nhỉ…… Lillia im lặng quan sát cô gái trước mặt. Tuổi tác có lẽ, cũng 13 như cô. Mái tóc đen mượt dài không óng lắm. Vẻ mặt không phải là nghiêng nước nghiêng thành nhưng lại dễ mến, nhu mì. Tới đây thì Al-chan và cổ vẫn giống nhau tới độ khó lòng phân biệt nổi. Tuy nhiên vẫn có những điểm khác nhau then chốt. Cô gái này sống ở vùng đất nắng nôi quanh năm nên có làn da bánh mật, trong Al-chan thì không. Vả lại,

——Đôi mắt đẹp quá.

Phải. Một đôi mắt đượm chất kỳ bí, long lanh toát dáng dịu hiền. Con ngươi óng ánh màu xanh lục ngả trắng khiến người khác không khỏi liên tưởng tới đá quý. Ngặt một nỗi ngắm nghía mãi cô cũng không thể tìm ra tên loại đá ấy. Nếu phải nhận xét thì sự lóng lánh như gương ấy hao hao với kim loại phản quang. Giống như một món đồ bạc, à không, một thỏi bạc trước khi chế tác.

"Hai người có phải bạn thân không?"

"Ừ-ừm, có thể nói là thế."

"Hừừm."

Cô gái lặng lẽ nhìn mặt Lillia.

"Cái người quen của cậu, có ngầu không?"

Khoan. Nãy giờ cậu ta để ý chuyện gì thế hả. Mà khoan, cậu ta cảm nhận được gì chăng?

"……Chịu. Mình chưa bao giờ thấy ổng ngầu nên không biết nữaa."

Cô vô thức lảng mắt đi.

"Hừm, ư-hừm."

Nhưng người kia gật gù liên tục, ra chiều bí hiểm. Lillia muốn rút lại lời nói ban nãy. Cô ta quả thật không giống Almaria chút nào. Al-chan chắc chắn không bao giờ cười nham hiểm như thế này đâu.

Cô gái đó tự giới thiệu tên là Ema, sống với gia đình ngay cạnh bãi biển ngoài rìa phân khu này.

Do lúc đụng nhau làm gấu áo Lillia rách một đường be bé, Ema mời cô về nhà để sửa áo cho. Và cô đã nhận lời.

"Nhà mình hơi bừa bộn. Xin lỗi nhé. Lũ con nít nhà mình nghịch lắm."

Quả thật. Túp lều rộng rãi là thế mà bừa bộn phát ớn: ghế đẩu nằm sấp ngửa đủ kiểu, chăn mền văng tứ tung, chỉ len lộn tùng phèo, còn chiếc rổ đay bị xé tả tơi. Nếu nói "y như có bão quét qua" thì chưa đúng lắm, vì cơn bão ấy vẫn còn hoành hành ở đây, và hiện hình thành những cục bông đủ sắc màu chạy rầm rập: trắng, đen, nâu và đào.

"Dừng ngay!"

Nghe Ema quở, các cục bông tức thì hốt hoảng lỉnh vào góc khuất. Sự huyên náo mới đây bất chợt dập tắt, nhường chỗ cho không gian tĩnh mịch, cùng một tiếng meo yêu yếu.

"Gia đình mà ban nãy cậu nói là……"

"Ừm, chính là lũ nhóc con này đây. 6 năm trước, ở đây xảy ra một đại dịch. Ba mẹ mình không qua khỏi. Mình còn có một người chị nhưng chị ấy hồi đó cũng đi đâu mất tăm."

——Đấy không phải chuyện vừa kể vừa cười được đâu.

"A, nhà mình đông đúc thế này thì buồn sao được, cậu nhỉ?"

Đúng là đông nhà đông cửa thật. Vậy thì không lo buồng không lạnh ngắt như tờ rồi.

"Nước này không có trại trẻ mồ côi à?"

"Có thì có đấy, cơ mà mình không nghĩ họ sẽ nhận mình vô."

Vừa ngâm nga vui vẻ, Ema lấy chiếc hộp may vá ra mà sửa áo cho cô. Khi cô thán phục trước tài nghệ thì Ema ưỡn ngực tự hào nói làm nhiều nên quen tay rồi. Đáng lẽ may xong là hết việc, song Ema không bận tâm. Cô bé tiếp tục đi nấu nước pha trà. Dường như cô ấy muốn trò chuyện thêm một lúc lâu. Lillia cũng không nề chi.

"Cậu nhìn con mắt của mình nè. Màu có đẹp hông? Là di chứng của trận đại dịch mình nói lúc nãy đó, nhưng người dân thị trấn này ghét nó lắm. Chắc là mình không còn lây bệnh nữa nhưng bị nghĩ xấu thì có vui chi?"

Cô bé cười tít đôi mắt lá mạ. Một chú mèo con nhảy phốc lên đùi cổ ngồi.

"……Mình lại nghĩ mắt cậu đẹp."

"Không mấy người khen mình vậy đâu. Lillia-san, gặp cậu mình vui lắm."

Àà, hiểu rồi. Cơ mà đấy có đủ lý do để đem một người lạ mặt vô tình va nhau ở góc đường về nhà không?

"Vậy cuộc sống cậu chẳng phải sẽ rất khó khăn ư?"

"Ừm, cơ mà không đến nỗi. Ba mình có để lại một cục tiền bảo hiểm bự, tình hình kinh tế khu vực này cũng khá khẩm nên ngay cả đứa nhóc như mình cũng kiếm được nhiều việc lắm đó."

"Hưm-hừm……"

Cô nhìn vào đôi mắt đối phương lần nữa. Dù Ema đã bảo đây là hậu quả của dịch bệnh, cô vẫn cảm thấy có gì đó không đúng. Tựa hồ muốn vẽ một bức tranh, chuẩn bị tô điểm những chi tiết thì hết mực, cuối cùng chỉ có mỗi bản thảo sơ bộ là xong.

Đúng rồi…… là vết tích của lời nguyền. Nếu đang chuyển hóa một con người thành thứ gì khác và giữa chừng ma lực cạn kiệt, thì đây là kết quả chăng?

"Li……Lillia-san, cậu lại gần quá!"

Ema ấn bụng con mèo vào mặt cô.

"Á, xin lỗi nhe."

Có vẻ trong lúc mãi mê quan sát con mắt xanh ngả trắng kia, cô đã vô thức áp sát. Cô xin lỗi, mặc cho chú mèo con (ấm ơi là ấm) còn bám trên mặt.

"Thế còn Lillia-san thì sao? Cậu không phải người nước này rồi. Ba mẹ cậu đi buôn nên dẫn cậu tới đây hà?"

"Hửn? Ừn–……"

Cô trầm ngâm. Không biết cô bây giờ là gì nhỉ. Một Legal Brave đang nghỉ dưỡng, nhưng cô không muốn tiết lộ. Chưa kể cô gái trước mặt chưa chắc đã biết Legal Brave là gì. Do đó,

"Có thể gọi là lính đánh thuê, hoặc vệ sĩ…… chắc vậy."

"Ba cậu ấy à?"

"Không, là mình cơ."

"Ể?"

Ema quét mắt cả người Lillia một cách chăm chú.

"……Cậu là trẻ con phải không? Cậu giống mình mà phải không?"

"Đúng là thế, nhưng khi đối thủ là con nít thì cậu sẽ mất cảnh giác phải không nào?"

"Dù vậy vẫn nguy hiểm mà?"

"Không sao không sao, mình mạnh lắm."

Cô cười khì. Những gì nãy giờ cô nói không phải là nói dối. Tuy "mạnh" là một từ không mấy chuẩn xác song ít nhiều thì đủ để hiểu.

"Hà. Thế giới này đủ loại người ghê."

Cô bé Ema ngưỡng mộ.

"Thế khi mình gặp nguy hiểm, cậu cứu mình được không?"

"……Cái đó thì chưa chắc. Làm ăn phải nghiêm túc."

"Chà, vậy à. Cậu lấy khoảng bao nhiêu?"

"Cao lắm đó, cậu chịu nổi không?"

Tùy ngoài miệng cô đùa cợt, lòng cô lại nghĩ thực tế mình đáng giá bao nhiêu. Chính Quy Dũng Giả tiêu diệt kẻ thù của nhân loại, chứ không phải để bảo vệ một con người. Nếu cô nhận thù lao và làm theo ý cá nhân thì tiền công sẽ đáng bao nhiêu đây?

"Chỗ bạn bè cậu giảm giá được không?"

"À phải ha. Thế lúc đấy mình sẽ lấy giá rẻ thôi."

"Tuyệt."

Một con mèo rúc lại dưới chân cô. Sao nào anh bạn? Mày định nịnh tao để giúp đỡ thương vụ của chủ nhân mày à? Nũng nịu nhiêu đây chưa ăn thua đâu. Tao không dễ dãi đến thế. Muốn giao kèo thì hãy nghiêm túc hơn nữa đi. Nào nào, lại đây lại đây.

Miao. Chú mèo kêu lên.

"Cậu định ở lại đây lâu không?

"Ể? À, chắc có. Cho tới khi mình xong việc nhưng chưa biết khi nào xong."

Bỏ qua tư thù thì cô tin vào tài năng của Adelaide, có điều đời không phải là mơ, nên khó mà nói chắc trước điều gì.

"Thế mai chúng ta gặp lại đi. Mình muốn nghe Lillia-san kể chuyện nước cậu."

"À, ơm…… ừ."

Cô bối rối đôi chút nhưng rồi cũng gật đầu.

"Mình nhớ rồi. Hẹn ngày mai nhé."

"Ừ, hứa rồi đó."

Ema cười híp mí, đôi mắt lục nhạt chỉ còn là một đường kẻ mảnh mai.

Phần 6 – Công Xưởng Asterid Sửa đổi

Khó chịu nhất là Lillia Asplay lại hoàn toàn đúng. Khi bị cô bé vạch trần ngay trước mắt, cô không thể phản bác lại được chi.

—— Tôi đoán chắc là trong lòng cô đang quẫy đuôi mừng húm ấy nhỉ, Adelaide.

Dĩ nhiên rồi, đây là Cực Cổ Thánh Kiếm Seniorious cơ mà. Là một nguyên bản cho các Carillon (Thánh Kiếm) của thế giới. Khái niệm Thánh Kiếm sinh ra khi con người cố gắng sao chép Seniorious. Đã hàng trăm năm trôi qua, đã biết bao dũng sĩ sở hữu chính Thánh Kiếm này, ấy vậy đến nay vẫn không ai có thể tạo ra bản sao chính xác của nó. Seniorious vẫn luôn là thanh gươm tối cường, và không cây kiếm nào có thể đọ lại ngoại trừ các Cực Cổ Thánh Kiếm khác. Cô thân là một kỹ sư, sao mà cầm lòng nổi.

"Tiến hành điều chỉnh!"

Thầm thì thần chú, cô chạm viên đá xúc tác đã được kích thích nhẹ sẵn tại tâm lưỡi kiếm. Một tiếng cách-coong trong ngần khe khẽ vang lên như khi người ta mở một sản phẩm mỹ nghệ bằng gỗ ra, cũng là lúc một miếng sắt của lưỡi kiếm liền tách mình, nổi lên trên không trung rồi nằm lửng lơ không xa vị trí ban đầu. Kế đến lần lượt những mảnh kim loại khác nối đuôi, cất lên thêm 40 tiếng coong lanh lảnh. Những mẩu sắt thép dập dìu trên tầng không này lấp lánh như bầu trời đầy sao ngay trong gian xưởng nhà Asterid. Adelaide quay đầu một vòng quan sát cho hết khung trời bé con đấy.

"……Trời ôi, gì thế này!? Ma lực tuyến bị lời nguyền ăn gần hết rồi còn đâu. Mạch xương sống sắp sụp đổ nữa chứ!! Làm thế quái nào mà nó bị hủy hoại đến mức này hở!?"

Ngón tay thon thả của cô mân mê viên pha lê nằm lại trên tay.

"Nhìn sơ qua thì…… cũng thường thôi. Ừm, thậm chí có thể phân nó vào loại đơn giản."

Thứ binh khí mang tên Carillon có cấu trúc khác hẳn với với đao kiếm thông dụng. Người ta không đổ kim loại nóng chảy vào khuôn rồi rèn đúc để làm Thánh Kiếm. Mà phải thu thập hàng chục Talisman lớn nhỏ các loại, ràng buộc chúng với nhau bằng các sợi chỉ ma thuật và dằn nén thành hình kiếm. Các bùa ngải này vì bị cưỡng chế tương tác với nhau mà sinh ra một số hiệu ứng bất thường theo như dự tính, kết quả là tạo ra một năng lực khác hoàn toàn với chức năng ban đầu của mỗi thành phần.

Cơ chế của Seniorious không phải là ngoại lệ. Mà đúng hơn là các Carillon sau này đã bắt chước nguyên lý của nó nên điều đấy là hiển nhiên.

"À khoan, có gì đó thiếu thiếu thì phải…… Cái này dường như còn chưa đủ để gọi là Thánh Kiếm nữa…… Nhưng sắp xếp thì hoàn hảo, vậy là sao ta……"

Đôi mắt cô thơ thẩn dạo quanh phòng.

"Chú Joshua? Có chuyện gì thế?"

Giờ cô mới để ý người đàn ông đứng cạnh cô nãy giờ không nói một lời nào.

"Không có gì đâu. Vị kỹ sư thiên tài, niềm tự hào của gia tộc ta, đang làm việc phân tích, thì tôi thấy mình không nên thảo luận gì thêm."

"Chú nói cũng đúng, cơ mà có mình cháu phấn khích thì buồn lắm."

"Người tài năng phải thế cô chủ. Việc người thường có thể làm là cố gắng ngậm cái mồm bất lực để không phá hỏng sự tập trung của người tài năng."

"……Ư-Ừm."

Tông điệu bàng quang của Joshua làm cô không muốn hỏi thêm nữa.

"Việc thanh tẩy có khả thi không?"

"Không còn nhiều ma tuyến còn hoạt động, nên không thể sửa ngay được. Phải đồng thời thay hai…… không, bốn chỗ cùng lúc. Hèn chi xưởng Đế Đô bó tay."

"Kiểm tra sơ bộ vậy là tốt. Thế thanh tẩy có khả thi không?"

Joshua lặp lại câu hỏi.

"Được chứ. Tôi mà lại." Cô duỗi hai tay ngẩng mặt nhìn trần nhà mà trả lời. "Bác muốn nghe tôi nói thế phải không?"

"Ừm…… đúng."

Ông gật đầu, nhưng giọng của ông làm cô khó lòng biết ông có ẩn ý chi.

"Bảo dưỡng Cực Cổ Thánh Kiếm quả thật rất khó. Nếu xử lý được cây này thì sẽ ổn cả thôi."

"Hn?"

Người đàn ông thắc mắc chun chút. Cô đã nhắc đến toàn bộ nhóm Cực Cổ Thánh Kiếm thay vì mỗi Seniorious. Cho đến nay, ông chưa hề nghe cô chủ mình tiếp xúc với Carillon nào khác. Do đó ông nghĩ mình nghe sai.

"Nếu ngài đã chắc chắn như thế thì những việc khác cứ để tôi. Tôi xin phép trở về văn phòng."

"Ừ. Tôi sẽ ở lại đây thêm ít lâu nên phiền bác lo liệu nốt giấy tờ giúp tôi nhé."

"Nếu ngài đã vui mừng nhường ấy thì tôi cũng không ép."

Nở nụ cười gượng, Joshua rời khỏi công xưởng như đã nói.

——Lạ thật.

Thánh Kiếm là vũ khí dành cho người được chọn. Và "được chọn" tức là phù hợp với một số tiêu chuẩn đặc biệt của Thánh Kiếm. Người thường sẽ khó mà hiểu khái niệm ấy.

Tuy có vô vàn người không thể sử dụng binh khí trên, lại có những người có thể dùng Thánh Kiếm bậc thấp, hoặc thậm chí là bậc trung mà không gặp trở ngại. Và có những người giải phóng được sức mạnh Thánh Kiếm cao cấp tùy theo ý muốn. Sự phân hóa trên không phụ thuộc vào giới tính, tuổi tác hay kinh nghiệm chinh chiến. Dường như nó được quyết định từ lúc lọt lòng, có tập luyện cách mấy cũng không thay đổi nổi. Mặc dù từng tồn tại vài trường hợp hiếm hoi thay đổi sự tương thích, nhưng nói chung hoàn cảnh lâm li bi đát là yếu tố quyết định.

Ấy vậy Ngũ Đại Cực Cổ Thánh Kiếm, bao gồm Seniorious, lại là ngoại lệ, không tuân theo quy tắc áp dụng cho vô vàn Carillon khác. Mỗi cây có tiêu chuẩn và "sở thích" chọn chủ nhân riêng. Ví dụ, người ta đồn rằng Mornen ưa những người được đồng đội tin cậy, Thelen thích những người sinh ra trong đêm có một ngôi sao chổi nào đấy bay qua trên trời, Seniorious chọn những ai là anh hùng chân chính.

Nhiều kẻ dù không hiểu "anh hùng chân chính" là gì vẫn kiêu ngạo thách thức Seniorious để rồi bị từ chối. Ngay cả trong các Legal Brave tự cổ chí kim, chỉ có vài người thực sự cầm được Seniorious.

Câu chuyện đến đây vẫn chưa có vấn đề gì. Vấn đề nằm ở phần tiếp theo.

"Lẽ nào đây vốn dĩ là một sản phẩm bị lỗi?"

Seniorious cấu tạo từ 41 miếng Talisman. Nhưng theo phân tích của Adelaide, viên pha lê hạch nhân lại cần tới 42 mảnh. Để thực hiện đầy đủ chức năng Thánh Kiếm, thanh gươm này cần phải có thêm một miếng bùa nữa, hoặc thứ gì đó tương đương——

Chợt có tiếng gõ cửa khẽ khàng vang lên đằng sau. 3 cốc, nghỉ một chập rồi hai cốc. Adelaide liền chầm chậm liếc mắt ngó quanh xưởng. Không thấy một ai cô mới lên tiếng thỏ thẻ:

"Dưới cửa."

Lập tức một phông thư mỏng dính chui qua khe cửa. Kẻ bên kia cửa cũng ngoảnh bước bỏ đi.

"Người ta đang muốn tập trung thì lại."

Cô bèn đứng dậy, bỏ mặc Seniorious trong tình trạng phân rã ấy mà tiến về phía cửa. Nhặt thư lên, cô liền mở ra đọc.

"Có biết người ta đang bận không hả."

Trong hai tờ giấy rút ra, nổi bật trên nền trắng bức thứ nhất là một hình vẽ chú mèo đen với cái miệng cười cười. Bức thứ hai là thông tin cá nhân và chân dung sơ lược của một số công dân Bazel Fiddle.

Đây hẳn là báo cáo về vụ Mèo Cười rồi.

"——Mình đã nghi rồi, hóa ra đứa bé này là mấu chốt. Đã vậy còn khủng hơn mình tưởng. Thế thì nên hành động liền không? Hay chờ thêm chút nữa?"

Lướt mắt qua hết trang giấy xong, Adelaide gấp thư lại rồi ném vào lò lửa. Tờ giấy mau chóng giúm dó rồi hóa thành tro. Mắt không rời khỏi đống lửa, người thiếu nữ nở nụ cười nhàn nhạt.

"Dục tốc bất đạt——nhỉ."

Phần X – Ước Vọng Của Thần Thể Tinh Linh Kyanite (1) Sửa đổi

Đây là một câu chuyện cực kỳ xưa cũ, không còn tồn tại trong bất kỳ ghi chép nào, cũng không còn sót lại trong ký ức bất kỳ ai. Một truyền thuyết từ thời thượng cổ……

Vạn vật trên trần thế, đều có lý do để tồn tại——Tuy mỗi thọ tạo không biết chắc lý do đấy là gì, nhưng ít nhất với giống loài Tinh Linh Ước Nguyện nọ thì toàn bộ mục đích, toàn bộ tồn tại và toàn bộ ý nghĩa của nó dựa trên một thứ duy nhất: mong ước. Chúng sống chỉ để thi triển năng lực "bóp méo thực tại" mà người đời sau gộp vào nhiều phép thuật khác gọi chung là "thực hiện điều ước."

"——Hỡi kẻ đã chạm đến tận đáy hang động này và tìm thấy ta, ngươi xứng đáng được sử dụng sức mạnh này."

Tinh linh hùng hồn tuyên bố.

"Nào, hãy nói ra ước nguyện của ngươi đi, chàng trai trẻ. Bất kể điều gì ngươi mong muốn, ta sẽ ban tặng."

Tinh linh biết thứ tạo vật mang tên "con người" này. Trong số các sinh vật sở hữu thân xác thực, thì chủng loài này đa dạng nhất, và cũng những kẻ nhiều tham vọng nhất. Từ cơ bản như thức ăn hay giấc ngủ, cho đến ham muốn đối tượng khác giới, được người khác kính trọng hay một số trường hợp chỉ đơn giản là hạ bệ ai đó. Nên tinh linh chắc chắn rằng gã phàm nhân kia sẽ không cự tuyệt lời dụ dỗ.

"Thôi." Chàng thanh niên rốt cuộc chỉ liếc đôi mắt buồn ngủ nhìn tinh linh, "tôi đang bận lắm, hẹn khi khác nhé," rồi lập tức quay mặt đi.

"……Khoan đã. Ngươi nói vậy là có ý gì chứ?"

"Tức là cảm ơn xin kiếu đó. Tôi phải đi tìm cái kho báu Thái Dương gì gì đấy trong cái động này nên đã 3 ngày rồi không được ra ngoài, mệt thấy mụ nội. Tôi chỉ muốn mau mau xong việc rồi về nhà ăn bò hầm và nằm ngủ thôi."

"7 Thái Dương Thạch Quang? Nếu thế thì ta nghĩ con thú hổ phách trong góc hang đằng này đã say giấc rồi đấy."

"Ồ. Thật thế hả? Cảm ơn thông tin hữu ích nhá. Một pha cứu thua quá đẹp mắt."

"Ừ-ừm, không có gì——"

Chàng trai nhảy chân sáo lướt ngang tinh linh mà tiến sâu hơn vào hang.

"——Bằng mắt! Đứng lại, đứng lại đã! Làm ơn, hãy nói ra một điều ước đi!"

"Hả?"

Người thanh niên uể oải ngoái đầu.

"Nhưng hồi nãy…… cô đã cho tôi thông tin cần thiết, thế là thực hiện điều ước rồi còn gì."

"Còn khướt! Cái đó ta còn chẳng cần vận đến quyền năng! Hãy nói một ước vọng khó hơn đi, đến nỗi bắt buộc phải dùng sức mạnh siêu nhiên ấy!"

"Cô nài nỉ cách mấy, tôi cũng không nghĩ ra ngay được đâu."

"Được hết! Ngươi là con người cơ mà!"

Tinh linh cuối cùng cũng hiểu ra có gì đó không đúng. Con người suy cho cùng là một khối chất dẻo kết tinh từ dục vọng. Chọc dao vào một chút thì sẽ tham vọng đen ngòm sẽ chảy ra thay vì máu thịt.

Song tên trai trẻ trước mặt lại không chịu bộc lộ dã tâm.

"Mỗi người mỗi khác. Xin lỗi cơ mà cô tìm người khác đi nhé."

"Chưa từng có con người nào khác đến được đây cả!"

"……Ơ, chắc là thế thật."

"Sức mạnh thì sao, ta có thể ban cho người sức mạnh vô song vượt trên hết thảy nhân loại."

"Thôi, tôi có đủ rồi."

"Vinh quang phú quý, tiếng tăm hay bạn đời lý tưởng, ta có thể ban cho ngươi phủ phê."

"Thứ ấy tôi thấy nếu dựa tay người khác thì không bền."

"Ta có thể đưa ngươi lên mặt đất, phục vụ bữa tối xa hoa cho ngươi ngay lập tức thay vì thịt hầm."

"Ăn món chi đắt tiền quá là tôi đau bụng ngay, bụng tôi yếu mà."

Tinh linh nói gì cũng bị chàng trai gạt bỏ.

"Nói chung, tôi đã nói từ đầu rồi. Tha cho tôi đi. Nếu muốn ban tặng điều ước thì trước hết hãy nghe người ta nói đã. Thế chẳng phải là xong chuyện sao?"

"Đừng có giỡn mặt."

Tinh linh không phải là ác quỷ bần tiện thích chơi khăm trên con chữ. Làm vậy không có ý nghĩa gì cả. Thỏa mãn ước nguyện người khác rồi làm họ bất mãn với hiện thực bị thay đổi sẽ bôi nhọ ý nghĩa tồn tại——hoặc cũng có thể là danh dự——của Tinh Linh Ước Nguyện.

"Thế thì cô đợi thêm tí được không. Đằng nào cô cũng đã chờ cả trăm cả ngàn năm rồi, thêm dăm ba năm có bõ bẽn gì?"

"Ngươi nói cũng đúng——Mà khoan, ngươi muốn ta đợi thêm nhiều năm nữa sao?"

"Có chút xíu chứ mấy."

"Ý ngươi chút xíu là gì? Ngươi có thật là người không thế?"

Năng lực hiện thực hóa điều ước, là một sức mạnh thần bí có thể biến ước muốn thành sự thật đúng như nghĩa từng con chữ. Điểm nổi bật là không cần phải có cơ chế hay dàn dựng. Chẳng hạn, nếu muốn ai đó ngã, thì người thường sẽ giăng dây dưới cỏ. Kẻ biết dùng ma pháp hay bí thuật thì sẽ tác động gián tiếp như gây tê đầu gối hoặc làm mất thăng bằng. Tóm lại, muốn "ngã" thì sẽ phải tạo ra nguyên do. Tuy nhiên, nếu sử dụng năng lực hiện thực hóa điều ước thì không cần mất công như vậy. Dầu cho đối phương đang nằm ngủ hay bay lượn cũng sẽ bị "ngã" một cách không thương tiếc.

Nguyên lý đằng sau là khả năng ghi đè tùy ý lên thế giới hiện thực. Là tàn dư vất vưởng của công cuộc sáng thế của Visitor khi họ đến giáng phàm.

Và tinh linh trong câu chuyện này là con mắt phải – mảnh cuối cùng – trong 726 mảnh của thần thủy tổ Hrqstn. Dù chỉ như muối bỏ biển so với nguyên bản, sức mạnh còn sót lại vẫn đủ để tinh linh ban tặng mọi điều ước.

Thỏa mãn ước mong của chủ nhân là lẽ sống của các mảnh vỡ đó. Nếu không hoàn thành trọng trách thì còn mặt mũi nào sánh vai với các huynh đệ tỷ muội đã đi trước——tinh lĩnh thầm nghĩ.

"Hãy cho ta biết tên ngươi."

"……Hn. Giờ cô là người đặt điều ước ư. Vậy cũng được à?"

"Ngươi nhầm rồi. Gọi ngươi, ngươi mãi cũng bất tiện nên gọi bằng tên tốt hơn, chứ không liên quan gì tới năng lực của ta cả."

"Gì cơ, giờ cô muốn theo tôi à?"

"Dĩ nhiên, làm sao ta có thể để ngươi thoát. Ước nguyện của ngươi, Kyanite ta xin thề trên hào quang của Thủy Tổ Thần, sẽ thực hiện cho bằng được."

"Đừng có lợi dụng tình thế mà giới thiệu danh tính chứ. Chướng mắt lắm."

"Sao cũng được, mau khai tên ngươi ra. Đừng để ta gọi ngươi trống không mãi nữa, ngươi không hiểu à?"

"Cô không thích à?"

Sau khi thở dài, chàng trai ngoái đầu nhìn tinh linh Kyanite mà nói.

"Tên thì tôi mất từ lâu rồi. Mọi người xung quanh gọi tôi là The Brave[7] hoặc Seniorious[8]."

"……Ngay cả biệt danh ngươi cũng khác lạ vô cùng."

"Đừng nói nữa, tôi khó chịu đấy."

Vừa càm ràm, người thanh niên vừa cất bước đi tiếp. Còn tinh linh, với thân thể bồng bềnh, bèn rời khỏi tầng đáy của hang động đã giam hãm mình bao nhiêu năm qua, và lẽo đẽo đi theo một con người cô độc.

Thế là hành trình của hai người họ (dù khó mà đếm là hai) bắt đầu.

Đây là câu chuyện thời ông sơ bà vải.

Thời còn chưa xuất hiện khái niệm Brave bảo vệ nhân loại.

Thời con người vẫn chưa có Thánh Kiếm đương đầu với kẻ địch hùng mạnh.

Truyền thuyết này có lẽ đã diễn ra vào buổi ban mai của sử sách.

Chương 3 – Trên Hòn Đảo Ngoài Đại Dương Sửa đổi

——Giữa lòng biển cả——

Sukasuka Iden 01 p104-105

Phần 1 – Buổi Sáng Ngày Thứ Bốn Sửa đổi

Có lẽ cô đã có một giấc mơ đẹp đẽ. Bởi lẽ khi tỉnh giấc, cô sảng khoái đến lạ.

"…………"

Có thứ gì đó mềm mại đang chạm vào má cô. Hé đôi mắt hãy còn mơ màng, cô thấy mình đang dụi mặt vào con thú bông. Cô nhớ rõ ràng tối qua khi đi ngủ cô ôm nó trên ngực mà. Chắc là khi ngủ cô đã vô thức đổi tư thế.

"…………"

Thôi kệ đi. Có lẽ do chất liệu vải tốt mà má cô thấy sương sướng. Có thể nhờ thế mà tối qua cô mơ đẹp. Tuy nhiên, thứ duy nhất cô bất mãn là cái thiết kế hình chàng trang tóc đen làm cô không rời mắt khỏi nó được. Trái tim cô chẳng biết tiết độ là gì cả.

"…………Nhoèm."

Đang rúc mặt vào con búp bê với gương mặt hả hê chảy cả nước dãi.

Cô bắt gặp ánh mắt của Cyrille.

"…………"

"Ngài chưa tỉnh dậy à?"

Cyrille mở lời với giọng điềm nhiên và ánh mắt chán nản như mọi khi.

"Ờờm."

"Tôi gõ cửa mãi không thấy ai trả lời nên mới vào."

"……Chuyện không như chị nghĩ đâu."

"Trời đã lên rồi, ngài hãy mau xuống dùng điểm tâm. Tôi sẽ chờ bên dưới."

Nói xong, hình bóng Cyrille biến mất sau khi tấm cửa khép lại.

Cô đánh đôi mắt đã tỉnh ngủ hẳn quanh phòng để kiểm tra. Dĩ nhiên là tình hình không có gì phức tạp đến mức cần phải xác nhận lần nữa, nhưng cô không kìm lòng nổi.

Đây là phòng trọ mà gia tộc Asterid đã sắp xếp. Không rộng rãi thừa thãi, không thô sơ quê mùa, không lộng lẫy chướng mắt. Chỉ có một thiếu nữ 13 tuổi quấn mình trong chiếc chăn trắng tinh trên chiếc giường đơn to bự, và đang hành xử như một đứa ngố tàu. Mặt cô tức khắc đỏ bừng.

"Óaaaaa."

Là lỗi của mày hết. Cô đấm con búp bê liên hồi. Dĩ nhiên là cô phải kiềm lực chứ không thì bung bét hết. Tiếng phùm phụp vang lên khẽ khàng như khi đấm vào lông chim. Ối, dừng tay. Khuôn mặt của con búp bê như muốn than vãn sau khi bị nhồi quyền không ngớt. Im ngay, câm miệng, tất cả là lỗi của mày. Bình bịch, bình bịch, bình bịch.

Nghe tiếng gào óaaaaa vọng qua cánh cửa sau lưng, Cyrille trên hành lang buông tiếng thở dài thườn thượt.

"Cái con nhỏ này."

——Hôm nay là buổi sáng ngày thứ ba ở Bazel Fiddle.

Cô vào một quán cà phê cách nhà trọ không xa để ăn sáng. Bánh mì và xà lách, thêm một rổ cá cơm khô đầy nhóc. Ăn no xong, cô bước xuống phố xá ban ngày với cái bụng hơi căng.

"Ngài không khỏe à?"

Nhớ lại sự việc ban nãy làm Lillia rùng vai một chút.

"Ừ."

"Hôm nay ngài ăn không nhiều bằng ngày hôm qua."

Sống ở Đế Quốc, nhất là ở Đế Đô thì chẳng mấy khi có dịp ăn cá, đặc biệt là cá tươi. Cô đã tranh thủ thời gian này mà thưởng thức nhiều cá hơn mọi khi một chút rồi. So ra thì sáng nay cô ăn quả thật không là bao.

"Đâu có? Làm gì có chuyện ấy, em khỏe re mà. Bây giờ em đấm một cú long trời lở đất cho chị xem nhé?"

"Hậu quả sẽ phiền toái vô cùng, nên ngài thôi cho giùm tôi."

Tất nhiên là cô không có ý định làm vậy rồi. Cơ mà cô nghĩ là mình có đủ năng lực để làm.

"Về việc tôi nói ban nãy."

"Việc nào ạ?"

"Việc ngài sẽ làm gì hôm nay."

Ban nãy chị ấy có nói à? Mình không nhớ luôn.

"Quy trình thanh tẩy Seniorious đã bắt đầu, nhưng sẽ mất ít lâu mới hoàn thành. Nên họ đã nói chúng ta hãy tìm cách giết thời gian tùy ý."

"Họ đã nói thế thì phải nghe thôi. Em không phản đối."

Vừa đi Lillia vừa vươn vai giãn gân cốt, phát ra một tiếng rắc lớn.

"Không cần phải đánh đấm với quái vật, cơm canh lại ngon lành. Aa, thế giới hôm nay lung linh làm sao!"

"Một thế giới bình yên."

Cyrille thở dài.

"Do đó, trước hết chúng ta đi ngắm cảnh đi. Ra khỏi lãnh giới của Asterid thì rắc rối lắm, mà có muốn thì em cũng phải thuê một hướng dẫn viên thông thạo mới được."

"Ngài vô tư quá."

"Chị muốn em ngoan ngoãn nhốt mình trong quán trọ ư?"

"Không, ngài cứ làm theo ý thích mình trong chừng mực. Như vầy đỡ hơn là bỏ trốn trước mắt tôi."

Cô giám sát viên lại thở dài lần nữa.

"Tôi sực nhớ ra là, Brave không rèn luyện thường ngày gì cả à? Trên suốt quãng đường tới đây, tôi không thấy ngài tập khi nào."

"Ừm trường hợp em thì, sư phụ dặn là nếu em nỗ lực như người khác thì chất siêu nhân quý hiếm của em sẽ suy yếu."

"Hả?"

Gương mặt Cyrille lộ vẻ vừa hiểu vừa không hiểu.

"Chị đừng làm mặt thế. Đến cả em cũng thấy chuyện đó khó chịu mà——"

Bỗng có âm thanh hoan hô. Cô trông thấy một nhóm đông người tụ tập ở một nơi rộng rãi có-vẻ-là-quảng-trường, trũng hơn xung quanh một bậc thang. Hơn một trăm người cả nam lẫn nữ ngồi nhấp nhổm trên những chiếc ghế mộc mạc trước một sân khấu gỗ cũ kỹ.

"Gì thế nhỉ?"

Cô liền dừng chân và nhoài người qua lan can an toàn mà nhìn xuống sân khấu. Góc độ này không cho phép cô quan sát toàn cảnh nhưng đủ để nắm bắt tình hình dưới kia.

"Coi chừng nguy hiểm."

"Không sao không sao. Diễn kịch ư? À hông, phiên đấu giá buổi sáng sao?"

"Aa, có lẽ đấy là……."

Từ cánh gà, một người đàn ông đầu hói ăn vận trắng bạch chỉnh tề bước ra và cất lời lắp bắp. Cách ăn nói không trôi chảy kia cho thấy ông ta dường như không phải là diễn viên hay người dẫn chương trình.

"…….Chợ người."

"Hả?"

Sau khi nhìn sang nghe Cyrille ôn tồn nói một điều kỳ lạ, cô lại nhìn quay mặt về hướng sàn gỗ.

"Đó ư? Đó là chợ nô lệ sao? Ở quốc gia này có à?"

Quê hương Lillia không tồn tại hệ thống như vậy. Đế Quốc từng có, song le nghe nói đã bị xóa bỏ hoàn toàn 20 năm trước. Hiển nhiên buôn người là đi ngược lại chủ nghĩa nhân đạo, nhưng đây không phải là lý do duy nhất. Người ta tin chắc rằng hệ thống này sẽ cản trở công cuộc bành trướng và sáp nhập các tiểu quốc lân bang vì gây ra bất công giai cấp và rối loạn trị an.

Hủ tục coi con người không phải là con người sẽ sản sinh những suy nghĩ lệch lạc trong chế độ người cai trị người. Hủ tục có thể duy trì được trong một cộng đồng khép kín, tuy nhiên trong thời đại nhân loại đã mở cửa giao lưu thì việc ấy không còn khả dĩ.

Ấy vậy lịch sử loài người tất nhiên là lịch sử của những khoảng tối. Dù đã bị quét sạch trên bề mặt, hoặc cũng có thể vì bị quét sạch trên bề mặt mà hoạt động đấy chuyển vào chợ đen. Chính bản thân Lillia từng đi triệt phá một đường dây buôn bán người trái phép của Đế Quốc. Lần đó cô cũng đã gặp không ít khó khăn.

"……Tôi nghĩ ngài hiểu nhầm một chút." Cyrille tiếp lời. "Tôi nghĩ cái này có khác với hình ảnh nô lệ trong đầu ngài."

Dưới sân khấu, người ta đua nhau ra giá. Một người khách giơ tay rồi nói gì đó. Xong một người khác cũng giơ tay và nói. Toàn bộ diễn tiến được một người đàn ông nhỏ thó bên cánh gà ghi chép lại. Dựa theo bộ dạng thì có vẻ ông ta thực ra được thuê để làm việc chứ không phải là nô lệ.

Sau cùng, một cặp vợ chồng già thắng cuộc đấu giá. Gã đứng trên sân khấu ban đầu bèn cúi gập người trước khi đi cùng hai ông bà kia về mái lều đằng sau.

"Công lý ở chốn này ban đầu được sinh ra từ hỗn hợp tư tưởng của những người sống sót sau thảm cảnh. Họ có đủ hạng người: dân chài, thủy thủ và hải tặc của các vùng biển xa khơi nhưng rốt cuộc đều quy tụ về đây. Tiền có thể tước đi một phần tự do của họ nhưng không thể tước đoạt tất cả quyền lợi và nhân phẩm con người."

"Chị hiểu biết ghê."

"Vì tôi có nghiên cứu mà."

Nhân vật kế tiếp trên sân khấu là một cô bé. Cô huơ tay mạnh mẽ hòng chứng minh sự hữu dụng của mình: Em có thể dọn dẹp, giặt giũ, bắt cá hoặc bắt chuột. Nếu được nuôi ăn 3 bữa thì em sẽ không ăn vụng đâu.

"Nô lệ sẽ được trả tiền cho thời gian làm việc, và nếu tiết kiệm thì có thể tự mua chuộc bản thân. Nếu bên chủ đối xử vô nhân tính thì sẽ có thể bị kiện. Kiểu như một nhân viên được nhận tiền lương trước khi vào làm vậy."

"……Ô-hồ."

Cô không ngờ. Quả thật hoạt động buôn bán trước mắt cô không nhuốm sắc màu u ám như những chợ đen nô lệ mà cô biết.

"Có một số trường hợp nếu người chủ hài lòng thì có thể nhận nô lệ làm con nuôi."

Hệ thống này vận hành tốt quá đấy chứ. Mặc dầu đấy vẫn là bán đi sự tự do của bản thân, và cô thật lòng không nghĩ hệ thống này mang tính nhân đạo, nhưng chỉ là do cô suy nghĩ từ góc nhìn của một người dân Đế Quốc thôi. Thế giới bao la hẳn sẽ có nhiều tư tưởng khác nhau, và mỗi người sẽ có định nghĩa khác nhau về cái gì là tốt cho mình. Chúng ta không nên lấy thiển ý của kẻ ngoại lai làm thước đo thiện ác.

"Thế giới rộng lớn thật."

Ngã người nhẹ ra sau, cô dứt mình khỏi bờ lan can.

"Tôi nhắc trước là ngài không được mang họ ra khỏi Bazel Fiddle, giả như ngài muốn mua hai, ba cậu nhóc đẹp trai về làm quà lưu niệm."

Đời nào có, cô cười xòa phủ nhận thì,

"Ể, cậu muốn mua nô lệ à Lillia-san?"

Một gương mặt quen thuộc thình lình xuất hiện ngay bên với đôi mắt lục nhạt long lanh tinh quái. Ema Cornales, cô gái cô mới gặp vài ngày trước.

……Hn? Cô bỗng cảm thấy kỳ quái. Không, nói đúng hơn là cô có một dự cảm. Tựa hồ một sự nôn nao bí ẩn không rõ ngọn nguồn.

Chắc là mình tưởng tượng thôi.

"Ngài nên suy nghĩ thấu đáo, bởi vì khi ký hợp đồng nô lệ, ngài phải nộp đơn lên chính quyền, với hàng đống điều kiện nghiêm ngặc áp dụng cho bên mua. Ngài mà phá luật là bị bỏ tù đấy, tôi nói thật."

"Không đâu Ema-chan, mình không có ý đấy."

Lúc này cô không có thời gian suy nghĩ tại sao lại có cuộc hội ngộ bất ngờ này, cũng không màng đến dự cảm quái đản trong lòng. Trước mặt cô đang xảy ra một sự hiểu lầm to bự. Cô khua tay rối rít.

"Cậu nhóc đẹp trai đẹp triếc gì mình không cần. Nói không phải khoe chứ mình hơi tệ khoảng trông coi thú nuôi nên mình thích thứ gì đấy cứng cáp dễ xài hơn."

Ngay cả cô cũng không hiểu mình đang phân bua chuyện chi. Cô còn có cảm giác lời biện minh đang đi nhầm hướng nữa.

"Mình biết mà Lillia-san, mình chỉ trêu cậu thôi."

"Phải rồi ha?"

May quá, thoát nạn.

"Vì Lillia-san đã quan tâm sẵn tới một người quen nào đó mà."

"Cậu có biết cậu nhầm to mức nào không?"

Chết dở, nạn chưa qua. Cô vừa mới mở miệng định giải thích thì Cyrille đã xen vào từ bên hông.

"Ái dà, bạn ngài hử? Làm sao hai người quen nhau khi một người ở nước ngoài xa xôi thế?"

"Chị đi cùng Lillia-san ạ? Xin chào chị, em là Ema."

"Ôi chao, người đâu lễ phép quá. Chị là Cyrille, giám sát viên tạm thời của Lillia."

"Ể? Giám…… Giám sát…… Giám sát viên……? Phải không ạ?"

"Đúng vậy."

"Ồi tiếc ghê, bạn đồng hành của Lillia là nữ. Em cứ mong sẽ gặp cái người quen em nói hồi nãy cơ."

Khôôôôông.

"Nói thế chứ mình có quan tâm gì với anh ta đâu."

Cô cắt lời Ema theo bản năng.

"Cậu nói thế tức là có quan tâm rồi đó."

"Hai người thân với nhau nhỉ."

Cyrille nhìn sang cô với vẻ mặt yêu cầu một lời giải thích. Đầu Lillia cứ quay qua quay lại muốn thoái thác.

"Àà…… Kệ chị Cyrille đi. Cậu đang đi mua sắm à?"

Cô muốn chuyển đề tài.

"À ừ. Chút nữa có khách tới nên mình định đi mua tí trà."

"Thế ư, tiếc hè."

"Cậu tiếc gì cơ?" Ema nghiêng đầu.

"Mãi hôm nay bọn mình mới rảnh, nên đang đi kiếm một hướng dẫn viên bản địa để dắt đi tham quan."

"A!" Mặt Ema ra chiều thấu hiểu. "Nếu thế cậu chờ mình tí nhé? Vẫn còn chút thời gian cho đến khi khách tới, nên mình có thể dẫn các cậu đi một vòng quanh đây."

"Ồ."

"À, có điều……"

Ema cúi đầu hơi ngượng nghịu.

"Mình không có hàng quán quen nào cả. Xin lỗi nhé."

Mình về bỏ hành lý ở lều rồi quay lại liền——Nói xong Ema đi ngay, bước chân khấp khởi hồ như chạy.

"Ngài đừng tự tiện quyết định lịch trình hôm nay như thế."

"Hửn, chị muốn làm chi khác nữa à?"

"Tôi không có, nhưng ý tôi không phải vậy. Ngài đường đột quá. Có việc gì khiến ngài phải vội vã như vậy?"

……Thực ra là không. So ra thì nguyên nhân chính là cái cảm giác quái gở ban nãy của mình.

"Chỉ là một dự cảm xấu."

"Dự cảm. Có phải là thứ ma pháp thấu thị tương lai chân truyền của các Brave mà người ta đồn đại không?"

"Không, khác hẳn."

Nói cho đúng thì không tồn tại ma thuật như thế, song trên đời tồn tại một kỹ thuật chiến đấu cho phép nhìn trước dòng thời gian. Tuy nhiên cái dự cảm của cô lúc này không có cơ chế hay lý do nào rõ ràng cả.

"Em có một chút hiếu kỳ với cô bé ấy. Không được hả chị?"

"Không sao cả. Thật ra tôi cũng có hứng thú——"

Cyrille bỗng chỉnh gọng kính.

"Mà thôi. Hẳn là ngài lo xa. Cô bé giới thiệu được một tửu quán xịn thì hay quá."

"Chị muốn trẻ em uống rượu à."

"Ở quốc gia này không có giới hạn tuổi uống rượu. Kỳ thực, ở đây không có nước ngầm. Nên khó lòng mà cấm một thức uống hữu dụng có thể thay thế nước và dễ cất giữ nhường vậy."

Chị ta nói thế mà không ngại mồm ư.

"Maa——Kệ đi."

Cô vừa lầm bầm vừa nhìn về hướng Ema đã chạy đi, cũng là hướng về túp lều của em ấy. Sự bất an dị thường trong thâm tâm cô chẳng chịu tan biến cũng chẳng lớn lên, cứ âm ỉ như đốm lửa.

——Mặt trời lên cao. Rồi hạ dần.

Ấy vậy, Ema vẫn chưa quay lại.

"Lẽ nào."

Nghĩ vậy, Lillia liền đi đến ngay trước căn lều cạnh biển thì thấy cánh cửa đã bật tung. Cô vừa bước vào trong một bước, những trái banh lông sắc màu sặc sở đã chạy ù ra từ góc phòng, miệng chúng kêu ngao ngao rền rĩ.

"——Ema, chan——?"

Chiếc lều không rộng rãi mấy. Chỉ có duy nhất một gian phòng trước mặt cô, đồ nội thất lại cực kỳ đơn sơ. Không tồn tại lấy một góc khuất. Hơn nữa nếu có ai nhịn thở ẩn nấp thì cũng không thoát khỏi giác quan của Lillia.

Trên sàn vương vãi những thứ nâu nâu. Là lá trà. Và giữa chúng, dẫu nhỏ xíu, mờ nhạt và khó thấy——nhưng còn rất mới——là một vệt máu.

"Ema-chan!?"

Lũ mèo đồng thanh kêu lớn đáp lại. Mái lều vẫn huyên náo như mọi khi. Chỉ là hình bóng người con gái tóc đen không thấy đâu.

Phần 2 – Tình Cảnh Thương Hội Asterid Sửa đổi

"Bác định coi cô bé đó như sếp và phục vụ mãi vậy à?"

Khi nghe lời than vãn lần thứ không biết bao nhiêu của thuộc cấp, Joshua Asterid chỉ biết cười trừ.

"Đừng nói thế. Adelaide có tài năng rất lớn và đã đạt nhiều thành tựu. Đấy mới là điều quan trọng nhất."

"Vậy thì Joshua-san là chủ mới đúng. Về mặt thành tựu và năng lực bác đều vượt trội mà."

"……Dù vậy cũng không nên nói những lời ấy."

Ông đanh mặt, khiến người thuộc cấp phải ngưng bặt.

"Đã là tham gia vào tổ chức thì có những cái không được phép nói. Tôi không tán thành việc cậu gây xáo động niềm tin mọi người."

"Joshua-san." Người cấp dưới lắp bắp song không chịu thôi. "Chỉ cần bác đứng lên thì anh em chúng tôi sẽ theo bác."

"Hiện thời tôi không có ý định ấy. Thế thôi."

Lai lịch của Adelaide Asterid cực kỳ bí ẩn. 6 năm trước, ông chủ tiền nhiệm của nhà Asterid đã dắt một cô gái 11 tuổi từ đẩu từ đâu về và giới thiệu "đây là con riêng của ta." Bởi thời điểm bấy giờ ông không hề có người vợ hợp pháp hay đứa con nào, nên dư luận trở nên xôn xao. Ở Bazel Fiddle, cán cân thế lực giữa các tổ chức rất chông chênh. Tin tức dạng như ai đó có gia đình tất nhiên sẽ gây ra vô vàn sóng gió. Thù trong giặc ngoài dấy lên khôn kể nhắm vào cô con gái, thậm chí là muốn ra tay hạ thủ.

Cuối cùng, thứ bảo vệ Adelaide còn rất trẻ ngày ấy lại chính là thực lực của cô. Cơ nghiệp nhà Asterid là buôn bán Talisman, mà cô lại có năng khiếu kỹ sư chế tác bùa phép. Bản tính vui tươi và ngoại hình quyến rũ đã giúp cô trở thành gương mặt chính trong công tác quảng cáo tiếp thị. Công sức của cô đã thúc đẩy mạnh mẽ hoạt động của nhà xưởng, giúp giảm thiểu điều tiếng từ bên ngoài.

Cơ sự chỉ trở nên loạn lạc khi chiếc ghế chủ gia tộc cần có người kế thừa. Sinh mệnh Adelaide vì thế bị đe dọa cả ngày lẫn đêm không ngơi nghỉ. Joshua dù bây giờ là sếp phó nhưng khi ấy lại là đối thủ của cô.

Rốt cuộc, nửa năm trước, chính Joshua đã quy tụ mọi thế lực kình địch về một mối duy nhất dưới trướng Adelaide. Thành thử quanh ông không thiếu người bất mãn về tình hình ngày nay. Đám không chịu khuất phục đó không kiêng dè uy thế của Joshua, hô hào rằng họ mới là người hiểu rõ gia tộc này nhất và cống hiến nhiều nhất, họ mới xứng đáng được truyền chức chủ nhân. Với những kẻ không chấp nhận đàn bà lãnh đạo gia tộc, hoặc không cúi đầu trước một con nhóc 17 tuổi, ông đều thẳng thắn tuyên bố:

"——Nếu không phục cô chủ, cứ việc rời khỏi nhà Asterid."

Nhờ vậy mà người ta mới tiếp tục phục vụ Adelaide. Nhờ vậy mà thương hội Asterid mới có được ngày hôm nay.

Tên gọi chính thức của nơi này là Phòng Quản Lý Tổng Hợp. Tên gọi khác là "Phòng Sếp Phó." Đúng như cái tên, đây là gian phòng truyền đời dành riêng cho phó giám đốc. Trên thực tế, đó là phòng riêng của Joshua.

Ông bước vào căn phòng hơi bừa bộn, rồi đóng cánh cửa sau lưng. Vừa gãi đầu, ông vừa tiến tới bàn làm tiệc. Giữa đường, ông chững lại——

Cửa sổ bị mở he hé.

Sau khi lấy một quyển sách từ kệ sách gần đấy, ông bước lại gần khung cửa.

"——Ta đã bảo ngươi không được đến đây rồi mà."

Ông giả vờ đọc sách, nhưng lại nói thầm qua khe cửa.

"Tôi có tin muốn bán ngay cho ông, Joshua Asterid."

Giọng nói đáp lại nghe như thì thào bên tai. Nghe đồn đây là đặc kỹ của dân buôn tin hòng đảm bảo khó bị nghe trộm, cơ mà ông cảm thấy nhộn nhạo cả người.

"Tin sốt dẻo. Giá là Aoroku. Quyết định đi Joshua Asterid, có mua ngay không?"

"Hàm hồ. Tại sao ta phải tốn núi tiền cho một thứ ta không biết?"

"Tôi đảm bảo là sẽ xứng với số tiền ông bỏ ra, Joshua Asterid."

Cứ như đây không còn là thương lượng mua bán nữa. Bị gọi tên đầy đủ liên tục làm Joshua thêm phần khó chịu. Song mặt khác, ông lại có hứng thú với cái thông tin khiến kẻ buôn tin này tự tin đến thế.

"……Ta mua."

"Quyết định nhanh chóng và chính xác đấy. Dứt khoát ông sẽ cảm ơn tôi thôi, Joshua Asterid."

"Quảng cáo đủ rồi, cho ta nghe hàng."

"Adelaide Asterid đang thuê một tên nhóm quân nhân tự do để bảo vệ một đứa nhỏ. Có vẻ đứa nhóc đó nằm trong danh sách mà ông tìm kiếm trước đây."

Không hiểu ngay ý nghĩa lời nói ấy làm ông trầm tư vài giây với vẻ mặt ngẩn ngơ.

"Ngươi…… nói gì?"

Một tờ giấy nhỏ nhét qua khe cửa sổ. Bàn tay run run của ông cầm lên mở ra, thì bên trong là lược đồ khu vực xung quanh. Một dấu X đánh vào góc bản đồ, ngay chỗ các tòa nhà ở bỏ hoang.

"Dù ả ta đã cố hết sức không để lại dấu vết, nhưng cũng không thể thoát khỏi mắt bọn tôi. Nhiêu đây là đủ để ông bứng ả sếp chướng mắt đấy đi rồi. Sử dụng thế nào tùy ý ông, Joshua Asterid."

Bóng người bên ngoài cửa sổ biến mất. Chỉ còn Joshua lặng thinh nhìn trân trân vào tấm họa đồ.

Ít lát sau——

"——Hư lắm nha, con gái cưng à."

Môi ông thoáng một nụ cười mờ.

Phần 3 – Đứa Trẻ Bất Lực Sửa đổi

Trước khi đi, Ema đã nói sẽ trở lại ngày. Thế mà mặt trời lên cao. Rồi bắt đầu lặn. Vậy mà Ema vẫn chưa về.

Làm sao đây. Phải làm gì đây.

Dầu ngoài mặt tỏ ra điềm tĩnh, đầu óc Lillia đang căng hết cỡ. Ema đã nói là sẽ quay lại liền, song rốt cuộc cô không thấy Ema đâu. Con đường nối hai nơi vô cùng đơn giản, không thể có chuyện hai người lướt qua nhau mà Lillia không nhận ra. Hơn nữa, căn phòng có những dấu vết hết sức rõ ràng trong tầm mắt, cho thấy đã có xô xát xảy ra ở đây. Thậm chí còn có cả vết máu.

Cô ráo riết nhìn quanh, có điều nơi này nằm tại rìa sà lan, cách rất xa thị trấn. Đừng nói là một bóng người khả nghi, ngay cả người qua lại còn không có. Cô đổi sang tìm manh mối, một dấu chân hay cái gì đó, song bất thành. Lũ mèo chỗ này chạy nhảy rần rật không ngơi nghỉ nên phòng ốc luôn bề bộn. Bói đâu ra một điểm bất thường đây.

Cô bèn xòe tay đặt lên sàn, nhắm hai mắt lại và điều hòa nhịp thở. Cô tưởng tượng ra hình ảnh bản thân thoát ly khỏi thân xác, nhằm quan sát dòng thời gian từ bên ngoài. Kỹ thuật này nguyên dùng để tiên liệu trên chiến trường, cơ mà nguyên lý thì từa tựa phép xem vân gỗ tri vận. Tất cả là nhằm tiên đoán tương lai gần một cách đơn giản. Ấy thế, tương lai trước mắt cô lại mờ mờ ảo ảo.

Là do lời nguyền lần trước sao!?

Lillia vẫn còn bị yểm hàng tấn lời nguyền hại người. Dẫu chúng không trực tiếp tàn phá cô, nhưng lại ngăn cản cô sử dụng những kỹ thuật cấp bách – cô không thể sử dụng các thuật ấy nếu không bình tâm.

Làm sao đây. Phải làm gì đây.

Dầu ngoài mặt tỏ ra điềm tĩnh, đầu óc Lillia đang căng hết cỡ. Một vòng luẩn quẩn không lối thoát.

Từ đầu, bản thân cô làm được cái chi chứ. Cô được tung hô là Legal Brave trẻ tuổi nhất lịch sử. Được xưng tụng là thiên tài, có thể thi triển mọi võ thuật kỹ nghệ tự cổ chí kim từ đông sang tây, và thậm chí đánh bại mọi kẻ địch hùng cường.

Nhưng chỉ đến thế mà thôi.

Cô biết bạn mình đang gặp hoạn nạn. Thế mà lực bất tòng tâm. Legal Brave cứu rỗi nhân loại, xem ra cũng chỉ cứu rỗi mỗi nhân loại.

Đây chẳng phải lần đầu tiên. Legal Brave là kẻ cứu loài người, song lại không cứu nổi một con người. Lillia không nhớ được lần nào cô tự tay bảo vệ người mình muốn giúp đỡ, tự tay bảo vệ người mình muốn bình an cả.

Cô muốn khóc——vừa nghĩ vậy, một giọt nước mắt nho nhỏ lập tức xuất hiện trên khóe mi. Song lòng cô toàn nỗi uất ức.

Cyrille chạy tới đứt cả hơi mới bắt kịp Lillia. Thấy thế, cô vội vã dụi mắt che đi giọt lệ.

"Ngài đừng tự có đột nhiên dọt đi thế, tôi lạc ngài mất."

Cô giám sát gắt gỏng với vẻ mặt mọi khi.

"…………"

"Có chuyện gì phiền lòng ngài sao?"

Bị hỏi nhưng Lillia cứ lẳng lặng rảo bước. Sau khi nhanh mắt liếc qua căn lều, Cyrille đã nắm được đại khái nội tình, bèn bật lên một tiếng "Aa……" Sắc mặt không thay đổi một li, cô chỉ gật đầu khe khẽ.

"Tôi hiểu rồi. Thế kế hoạch ngài là gì?"

"……Bắt kẻ tình nghi, thu thập thông tin chẳng hạn."

"Nhìn gương mặt nghiêm nghị bình tĩnh của ngài, tôi biết là ngài đang rối lòng lắm. Xin hãy bình tĩnh đã Dũng sĩ-sama."

Rối lòng ư, chị ấy nói gì thế. Mình vẫn là mình thường ngày mà. Chỉ là đầu mình đang quay mòng mòng và không thể xem xét hết mọi thứ được thôi.

"Địa điểm này vốn dĩ nằm trên biên giới lãnh thổ nhà Asterid và giáp với nhà Seth. Ngài nên biết hai thế lực ấy kèn cựa nhau từ lâu ở đây rồi."

Lillia nghe tai này lọt tai kia.

"Ở đây không thiếu kẻ khả nghi. Cứ bắt đại một tên thì đảm bảo ngài có 50% cơ hội bắt trúng một người nhà Asterid."

"Thế ư." Cô suy nghĩ giây lát. "Ok, đi bắt Adelaide thôi."

"Sao ngài lại nghĩ vậy?"

"Liều ăn nhiều, biết đâu có được manh mối."

"Cái mặt nghiêm trọng tôi ổn của ngài là tôi biết ngài đang hoang mang cực độ. Bình tĩnh đi Dũng sĩ-sama."

Hoang mang cực độ ư, em không hiểu chị đang nói cái gì hết á. Em vẫn bình thường mà. Thiệt đó.

"Đất nước này từ xưa đến nay không có lực lượng trị an trung lập. Mỗi khu vực có một tổ chức nắm quyền điều khiển riêng. Thành ra có sự cố gì thì cứ báo lên gia tộc Seth và Asterid, phần còn lại họ sẽ lo."

"……Việc đấy."

Quả thật Cyrille nói đúng. Một khối óc chín chắn sẽ hiểu. Cơ mà,

"Vụ việc xảy ra ở nơi tranh chấp hai bên thì sẽ không ai điều tra cả."

"Đúng là sự việc chắc chắn sẽ chìm vào quên lãng."

"Vậy thì em phải ra tay thôi."

"Không, chúng ta không nên nhúng tay." Cyrille đanh giọng. "Ngài hiểu mà phải không?"

Em hiểu chứ. Em đâu có quên. Đối với Bazel Fiddle, Lillia Asplay mang vị thế tương đương một sứ giả ngoại giao. Một hành động bất cẩn thì bất kể mục đích có ra sao cũng sẽ khiến người ta nghi ngờ về quan hệ của cô với người có liên quan.

Đất nước này là một cán cân bấp bênh của cơ số thế lực. Bây giờ ta lại đặt thêm vào điểm thăng bằng mong manh ấy một quả cân siêu hạng có tên là Lillia. Nếu quả cân chao nghiêng thì toàn bộ cán cân sẽ sụp đổ trong chớp mắt. Sự khinh suất của cô dứt khoát sẽ dẫn đến bao cảnh đầu rơi máu chảy vô nghĩa.

Cô từng nghe rằng nếu đã không thể làm được gì, thì tốt nhất đừng nên làm gì.

——Thế nhưng.

"!!"

Cô tung nắm đấm xuống mặt đất dưới chân. Một tiếng ầm liền vang lên như sấm, nền gỗ rung lên bần bật như thuyền mắc bão. Đàn mèo lại nháo nhác chạy đi tìm chỗ nấp.

Giả như cô có ý định phá hủy thì toàn bộ phân khu này đã thành một cái hố đen. Song cô chỉ tức mình không chịu được nên vung tay sảng, làm bàn tay cô đau nhói.

"Ngài sẽ làm phiền hàng xóm láng giềng đấy."

"Phải ha."

Lillia ngồi rũ gục mà đáp. Rồi cô im thin thít. Chỉ còn tiếng sóng vỗ xa xăm xen lẫn tiếng meo meo oai oải lọt đến tai cô.

"……Tôi đến ạ với ngài. Ngài không giống lúc bình thường một chút nào."

Cyrille nói gì đó.

"Dù ngài có là người mạnh nhất, tình hình đã vượt quá tầm tay ngài rồi. Hay ngài trước nay quen làm được mọi thứ theo ý muốn nên bây giờ khó chịu chăng?"

"Chị nói đúng."

Chị ấy nói trúng phóc. Nhưng có phải là do em chọn đâu?

Đất nước diệt vong, được tuyển làm Brave, thừa kế những kỹ năng vô địch, được Seniorious chọn lựa, lúc nào cô cũng là người duy nhất. Không ai có thể giúp đỡ cô. Những Quasi Brave đồng nghiệp hay những Legal Brave đã về hưu, không một ai đủ sức sánh vai cùng cô trên chiến trường của cô cả.

Bởi thế mọi con đường cô đi đều do cô đơn thương độc mã khai mở.

Bởi thế cô trước giờ chỉ đi trên những con đường cô độc do bản thân dựng nên.

"Ngài đúng là một đứa trẻ phiền phức."

"Chị nói đúng."

Cô không còn lời nào để phản bác. Cô không có sức mạnh cần thiết vào thời điểm cần kíp. Chỉ biết trách móc sự bất công của thế giới. Mang diện mạo khó coi đích thực của một bé gái mới 13 tuổi.

"…………Trời ơi!"

Cốc.

Bị ký đầu, Lillia ngẩng mặt lên.

"Ể?"

Cô trông thấy Cyrille, vênh mặt tỏ vẻ cáu kỉnh, bàn tay cuộn lại thành nắm đấm nhỏ nhắn run bần bật. Lillia đến giờ vẫn chưa quen việc bị gõ đầu nên cô cảm thấy đau điếng.

"Chị làm cái gì thế……"

"Ngài không hiểu gì cả. Ngài không hiểu cái thá gì cả."

Giọng chị cũng run run.

"Gì mà không thể làm gì được nữa? Gì mà không đủ sức mạnh? Tôi không hiểu ngài đang bị cái chi nữa. Toàn những lời ấu trĩ."

Chị ấy nổi giận ư?

"Chị Cyrille?"

"Con người bất kể có thiên tài đến đâu cũng không đủ sức làm hết mọi thứ một mình được. Sớm muộn gì chúng ta cũng sẽ khuỵu gối trước những khó khăn bất khả kháng. Trừ ngài ra thì ai cũng đã nếm đủ mùi thất bại ấy rồi. Ngài phải học cách chấp nhận và sống tiếp đi."

Vẫn kênh mặt, Cyrille lôi một cuốn sách bự chảng ra rồi nhanh nhẹn giở bằng một tay. Chẳng mấy chốc chị ta đã tìm thấy trang cần đọc. Tay phải chị cầm bút vươn ra vẽ vẽ mà không cần mực.

"Chị định——"

"Nếu tay trẻ con không đủ sức thì hãy mượn tay người lớn!"

Từ trang sách, một dòng ánh sáng nhàn nhạt tuôn tràn ra. Lillia ngồi dưới đất cũng ngước mắt lên trông.

Ánh sáng của Chú Tích Thuật.

Đó là thứ thần thuật ghi đè lên những điểm dị thường của thế giới thông qua các hình vẽ đặc biệt. Là hệ quả từ việc nhân loại bắt chước những phép màu sáng thế của các vị thần thượng cổ, là bản sao của những bí tích.

Sợi chỉ ma pháp trắng sáng giải phóng từ cuốn sách bắn thẳng lên không trung, đan xen thành những hình thù phức tạp. Rồi ánh sáng tỏa ra từ những hình đó lại vẽ tiếp một hình mới.

Cuối cùng bức hình nhảy vọt lên cao.

Sự ngạc nhiên trước khung cảnh làm cô nhắm mắt. Bấy giờ, không gian chung quanh bỗng tràn ngập tiếng vỗ cánh. Mở mắt ra thì cả luồng sáng lẫn trận pháp đã biến mất sạch sẽ, nhường chỗ cho vô vàn chú chim bồ câu trắng muốt không biết từ đâu tới. Đàn chim đập mạnh đôi cánh rồi phóng vút vào tầng không. Còn lũ mèo thì rít lên hoảng sợ trước khi lỉnh đi tìm chỗ nấp.

"Ể……"

"Tôi đã tạo ra một bầy ma thú để truy tìm mục tiếp trực tiếp trên diện rộng. Tuy không cho tôi mượn đôi mắt được, chúng có thể lần theo mọi ngõ ngách. Tầm hoạt động dầu không xa nhưng cũng tương đối chính xác để thu hẹp phạm vi."

"Ể……ể, ể?"

Não cô mất một lúc mới tiêu hóa được tình hình. Truy tìm diện rộng? Tạo ma thú?

"Chú Tích Thuật có thể làm vậy sao?"

"Vâng. Có điều cái này là bí mật quốc gia."

"……Hm?"

"Đây là một bí thuật cấp quân sự có thể khiến mọi kỹ nghệ tình báo hiện nay rơi vào dĩ vãng. Chỉ cần để lộ sự tồn tại của nó ra ngoài thì quan hệ ngoại giao các nước sẽ trở nên căng thẳng ngay. Thông thường ngoại bang nào bị phát hiện thi triển thần pháp đó thì chuyện ấy sẽ thành vấn đề quốc tế."

"……Hn? Hửnnn?"

Cô có cảm giác sai sai.

"À nhưng chị ơi. Chị có nói là chúng ta đang ở vị thế tương đương với ngoại giao, cần phải cử xử cẩn trọng mà……"

"Đúng là tôi có nói thế. Tuy nhiên vị thế oái ăm ấy chỉ áp dụng cho mỗi Dũng sĩ-sama thôi, còn tôi là một kẻ tùy tùng, một cá nhân tự do."

"Chị đánh lận con chữ vậy?"

"Bởi vậy chúng ta phải cẩn thận không để bị lộ. Ngài kín miệng giùm tôi nhé?"

Cyrille nháy mắt với cô. Nhưng chị ta vụng về đến nỗi cơ má bị căng cứng.

——Lillia bàng hoàng không cất nên lời.

"Tại, sao?"

"Hử?"

"Tại sao chị làm thế?"

"Trời ạ, đã đến nước này mà ngài vẫn không hiểu ư, cô nhóc đầu đất này?"

Bộp, chị ta nhẹ nhàng đặt tay lên đầu cô.

"Dầu em có là một siêu thần đồng, người thường cũng có thể thắng em bằng tuổi đời. Người lớn có cách suy nghĩ của người lớn. Và dĩ nhiên tôi phải mạnh mẽ trước một cô bé đang khóc hu hu rồi."

"Ai-ai khóc hả!?"

Cô cuống cuồng chùi mắt. Ơ, khô ran mà. Cyrille bèn cười khì.

"……Vầy chẳng dễ thương hơn sao, Dũng sĩ-sama?"

"Chị được lắm đó!" Sau khi xổ cơn bực tức ra, cô liền ngoảnh mặt đi, và lí nhí như không muốn đối phương nghe thấy: "……Em cảm ơn."

"Không có gì."

Chị giám sát viên đáp lại không chậm trễ.

"Không được. Người ta lầm bầm trong miệng như thế thì chị phải giả vờ không nghe chứ. Lễ nghi hình thức đồng cảm gì chị cũng biết mà phải không."

"Ngài nói vậy chứ kỳ thực tôi nghe rõ."

Cyrille nhún vai đáp bình thản.

"……Chị tốt tính ghê."

"Người ta hay nói thế lắm."

Vài phút sau, tiếng cánh phần phật vọng từ trời xuống lần thứ hai. Đàn bồ câu lần lượt đáp xuống cuốn sách đang mở trên tay Cyrille, tan thành những vụn sáng và khảm vô số biểu tượng lên trang giấy, tựa hồ một bức tranh cát.

Nhìn lướt những ký hiệu ấy xong, Cyrille cất lời.

"Có vẻ Ema đã bị nhốt vào trong nhà, vì tôi không tìm thấy hình bóng cô bé đâu cả."

"Ơ kìa."

Lillia rũ vai.

"Nãy chị nói ngầu biết bao nhiêu mà kết cục lại như vầy. Cái phong thái của người lớn đâu rồi."

"Mọi lý tưởng đều bất lực trước thực tại lạnh lẽo cả."

"Em hổng muốn nghe những lời vớ vẩn ấy đâu."

"Tuy nhiên, chúng ta vẫn có manh mối. Tôi đã phát hiện được kẻ đã bắt cóc Ema-san. Hơi xa chút nhưng hắn đang ở ngoài đường."

Lillia liền đứng bật dậy.

"Giờ ngài muốn làm gì?"

"Tóm cổ hắn khai thác thông tin."

"Dũng sĩ-sama, tôi hiểu là ngài hừng hực khí thế nhưng hãy bình tĩnh đã. Vẫn còn một tin chúng ta không nên bỏ qua."

"……Là gì?"

"Gã đàn ông nếu tôi nhớ không lầm thì hắn ta là thân cận của Adelaide Asterid."

Cô yên lặng một hồi.

"Tôi hiểu rồi." Lillia gật đầu một cái thật mạnh. "Ok, rốt cuộc vẫn phải đi túm Adelaide."

Cô hùng hồn đưa ra kết luận y chang ban nãy.

Phần 4 – Người Chủ Mất Ngủ Và Bữa Ăn Của Bầy Mèo Sửa đổi

Cô không thích giữ bí mật. Cũng không thích giăng mưu bày kế. Tuy nhiên, hai việc đó chẳng phải là điểm yếu của cô. Hay nên nói là cô cực kỳ tài giỏi chuyện đấy.

Nhờ thế——Adelaide còn sống sót đến tận ngày hôm nay, trong cái thế giới đầy rẫy địch thù này.

"——nặng đầu quá——"

Thiếu ngủ là kẻ thù của sắc đẹp và sức khỏe, cũng như tư duy sáng tạo và lao động chuẩn xác. Ai ai cũng hiểu lý lẽ ấy, song không ai thoát nổi. Lẽ nào đây là nghiệp chướng muôn đời của nhân loại hay sao? Hỡi ôi Visitor, hà cớ chi ngài lại tạo nên loài người đầy lỗi thế?

Adelaide Asterid cứ buông những lời than vãn đao to búa lớn. Tóm lại, cô đang thiếu ngủ.

Quá trình thanh tẩy Seniorious đang tiến triển tốt không có gì cản trở. Thành công dần dà tỏ tường hơn bao giờ hết. Ấy vậy, vấn đề đáng nói ở chỗ thay thế phần lớn mạch ma lực: dù không kể tinh chỉnh vụn vặt, ta vẫn phải chờ một quãng cho bộ phận mới gắn kết thì mới tiếp tục được. Do đó, có tiến hành nhanh nhất đi nữa cũng tốn không ít thời gian.

Cô nhìn sang gương để kiểm tra. Mái tóc vàng bù xù, mí mắt thâm quần, môi miệng trề ra. Thấy không ổn, cô lập tức đi tắm, chải chuốt tóc tai, đánh phấn đậm đậm quanh mắt để giấu vết thâm rồi tu ừng ực một ly cà phê.

"Tốt rồi. Phấn chấn lên nào, phấn chấn lên!"

Xong cô quay lại công việc. Việc điều chỉnh bị tạm ngưng nên Seniorious trở về với dạng kiếm. Để tránh người khác chạm tay không vào, cô quấn nó trong một lớp vải bọc——bản thân lớp vải là một Talisman chống xâm phạm——rồi đặt vào lồng kính có khóa.

Cô cần phải để cây Carillon này nghỉ ngơi như vầy tầm vài giờ đồng hồ. Không ai biết việc ấy trừ cô. Cho nên nếu Adelaide Asterid có rời xưởng một lúc thì cũng không ai để ý. Cô bèn khoác lên một bộ đồ tầm thường, đội mớ tóc giả đen xỉn, trùm thêm một chiếc áo choàng giản dị. Cầm đôi găng tay đỏ yêu thích lên, cô lưỡng lự mất vài giây, rồi cũng đeo vào. Cuối cùng để không ai thấy mình, cô dùng cửa sau của công xưởng.

Cô gõ cửa 3 nhịp, nghỉ một giây rồi hai nhịp. Chẳng phải chờ lâu, cánh cửa đã mở ra không một tiếng động.

Bên trong căn phòng sáng mù mờ, có 4 người đàn ông vận com-lê đen kịt.

"——Thế tiến triển ra sao rồi? Suôn sẻ không?"

Nghe Adelaide hỏi, 4 người kia nhìn nhau rồi trả lời.

"Đại để là ok. Có điều có chút sự cố."

"Hm?"

"Ban đầu tôi thông báo là kế hoạch bị đẩy sớm với ý định sẽ lịch sự dắt nó đi…… Cơ mà con bé vùng vằng nói là có việc, nên tôi phải chuốc thuốc nó."

"À, hóa ra là vậy." Cô gãi má. "Có thương tích gì không?"

"Do giãy giụa nên bị trầy xước nhẹ. Tôi đã chăm sóc rồi."

"Nhân chứng?"

"Chắc không có. Dù sao thì cũng chẳng ai bén mảng tới phố đấy."

"Dấu vết?"

"Một ít. Nhưng không khác gì một vụ trộm."

"……Vậy có thể coi là tạm chấp nhận, ừm."

Không thể chối bỏ là giọng cô cay đắng hơn phần nào. Song le vạn sự nào có là mơ. Nếu cứ dừng chân than khóc thì đời nào đến đích.

"Chúng tôi cần thêm chút thời gian nữa. Dĩ nhiên xin hãy cẩn thận đừng để các tổ chức khác, và nhất là Bác Joshua hay biết."

"Chuyện đấy…… tôi hiểu rõ mà."

Cô đón lấy tệp hồ sơ mà người đàn ông mặc com-lê đen trao cho. Đây là báo cáo điều tra hành động của mọi tổ chức khác đối với vụ việc Mèo Cười——bí danh cho sự kiện mất tích liên hoàn. Lật qua trang đầu tiên có vẽ hình chú mèo đen cười tinh ranh, cô lướt mắt trên các hình ảnh từ trang hai trở đi.

"Nhà Seth có vẻ lạ. Tên con trai thứ hai đánh hơi được gì rồi chăng?"

"Có khả năng. Song chúng tôi chưa đủ bằng chứng để khẳng định."

"Nhiều vấn đề cần phải chờ thời gian thậật……"

Cô băn khoăn gãi đầu. Mái tóc giả suýt lệch đi nên cô phải thôi.

"Nhìn chung, tình trạng đối đầu này chỉ kéo dài thêm ít lâu…… Không kể đám Seth thì bọn tay chân Ván Cống không biết phép tắc là gì đâu. Có lẽ giới chức trách sẽ sớm tấn công. Hãy lo chuẩn bị đi."

Không khí giữa hội áo đen căng lên một chút.

"Tôi hiểu rồi. Hãy để tôi tiễn sếp——"

"Hn–, không cần đâu. Nếu phải nhờ đến chiến lực cỡ gia tộc Byzmel-san thì dễ bị nghi lắm."

"Nhưng……"

"Không sao đâu. Sếp các anh mạnh mẽ nhường NÀY cơ mà?"

Cô giơ bàn tay phải bọc trong chiếc bao tay đỏ ra co bóp cho họ xem.

"——Dạ thưa."

Từ cánh cửa bên hông cô dẫn ra sau lưng nhà bất ngờ vang lên giọng nói của một bé gái.

Nhóm người com-lê đen giật mình quay về người nói, trong khi Adelaide ráng hết sức kiềm chế bản thân khỏi run rẩy. Cô giữ nguyên tư thế phớt lờ kẻ mới đến, hòng không cho hai bên thấy mặt nhau.

"Cháu xin lỗi. Ờm, tuy cháu không rõ tình hình, cơ mà cháu nghĩ các chú nhầm người rồi."

Giọng cô bé khan khản, thể hiện sự sợ sệt khó tránh khỏi trong tình cảnh bây giờ.

"Cháu không có tiền, gia đình thì ly tán từ lâu nay. Có bắt cóc cháu cũng không có lợi chi đâu ạ."

Cô đánh mắt qua một người đàn ông bên cạnh, hàm ý rằng "Sao con bé dậy rồi?" Ông ta bèn trả lời: "Có vẻ thuốc đã hết tác dụng."

"Sao anh để nó đi tự do vậy?"

"Tôi đã khóa cửa phòng rồi."

"Đừng nói là anh dùng loại ổ trục hai mấu rẻ tiền nhé? Đám nhóc khu ổ chuột có đứa nào không biết phá cái khóa đấy hử?"

"…………Cực kỳ xin lỗi, cơ mà tôi dùng đúng loại ổ khóa đó."

Cuộc đối thoại bằng mắt kết thúc.

"Cô chú gì đó ơi, cháu sẽ không kiện đâu nên cô chú dẫn cháu về nhà được không. Cháu có hẹn với người khác nữa ạ."

"——Nhóc sẽ không đi đâu cả."

Adelaide trả lời mà không thèm ngoái đầu. Cô cảm nhận được chút ngỡ ngàng của cô bé Ema Cornales, tuy nhiên không đợi xác nhận ngọn nguồn sự ngỡ ngàng ấy, cô nói tiếp.

"Ta không nhầm người. Hoàn cảnh không cho phép chúng ta đưa nhóc về nhà. Nếu nhóc không muốn bị đau thì về phòng giùm ta được không?"

"Ự……"

Cô nhóc rũ đầu ỉu xìu.

"Vậy…… ít ra cô chú có thể giúp cháu hai việc được không ạ? Chuyển giúp cháu tin nhắn "Xin lỗi mình không thể dẫn đường cho cậu rồi," với lại cho bầy mèo nhà cháu ăn."

"Ta thấy nhóc không có quyền đòi hỏi gì đâu."

"Không được ạ?"

Vấn đề không phải là được hay không được.

"……Anh," cô túm lấy người đàn ông mặc com-lê ngồi rìa phải. "Đi làm theo lời cô bé."

"Hả, cơ mà."

Cô hiểu ý anh ta muốn nói gì. Khi để lại dấu vết thì chắc chắn đã có nguy cơ đáng kể rồi. Giờ lại còn đi làm theo những yêu cầu ấy, ắt sẽ càng dễ bại lộ. Quả thực không hợp lý chút nào. Thế mà.

"Được rồi. Có một quầy thịt nhỏ ở góc đường 2. Ta nhớ lũ mèo còn nhỏ, nên nhớ trụng thịt tầm 3 phút."

"Hảả…… À, dạ, vâng."

Anh ta gật đầu rồi rời khỏi phòng.

"Cảm ơn cô nhiều ạ. Cháu yên tâm rồi."

Ema kính cẩn cúi đầu trước khi quay về phòng mình.

"Đợi đã."

"A, dạ?"

"Trông nhóc bình tĩnh vậy, nhóc không sợ à?"

"……Nhìn cháu có bình tĩnh đến thế không ạ?"

Chứ mình hỏi lạ vậy nhỉ?

"Có lẽ do cháu không còn chi hối tiếc. Mắt cháu ra vầy rồi thì tương lai coi như không có, gia đình thì không phải lo lắng…… Đám mèo cũng vốn là mèo hoang nên dù không có cháu thì chúng cũng sẽ sống thôi."

Một câu trả lời mộc mạc không dối trá. Khiến Adelaide muốn phát ốm. Cô bé Ema Cornales này mới 11 tuổi thôi. Độ tuổi đáng lý phải mơ mộng thỏa thê về mai sau. Ấy thế em lại có thể dễ dàng bật ra những lời tuyệt vọng về cuộc đời mình. Cô không chấp nhận cái sự phi lý này liền nổi.

"Vậy, ư……"

Cô phẩy tay, ra dấu đi nhanh đi. "Cháu xin phép," Ema cúi đầu chào rồi đi khỏi hành lang. Một người đàn ông đi theo cô nhỏ.

Adelaide bóp trán não nề.

"Sếp?"

"Hn, không sao đâu."

Trả lời bằng giọng điệu giả vờ điềm tĩnh, cô tháo mái tóc giả ra, để lộ bộ tóc vàng chảy tràn xuống.

"Ta nghĩ không có gì đáng lo đâu, cơ mà đừng để con bé chạy thoát."

Đoạn cô thấp giọng, lạnh lùng mà ra lệnh.

"Và bất kể có chuyện gì đi nữa, không được để Bác——Joshua Asterid biết. Các anh nhớ chưa?"

Vừa từ trong hành lang bước ra, ánh mặt trời đã xộc thẳng vào mắt. Chẳng hiểu sao chỉ những ngày như vầy thời tiết mới đẹp. Đồ giặt giũ phơi ngoài kia sẽ chóng khô, mùa vụ trên đồng (đất nước chật hẹp này cũng có đồng ruộng) sẽ phát triển tươi tốt. Nói chung nắng mang lại nhiều điều tốt đẹp, ngặt một nỗi nắng hơi khắc nghiệt với tấm thân bệnh tật này.

"Chóói ghê……"

"Cô chủ muốn nghỉ chút không?"

Cô lắc đầu khước từ lời đề nghị của người tùy tòng bận com-lê đen.

"Không được, chúng ta còn nhiều chuyện phải làm cho xong lắm."

Đúng thế. Bản thân cô hiện tại có cả núi việc không thể trì hoãn.

Cô đã trốn việc thanh tẩy Seniorious để lỉnh ra đây. Công việc này không chỉ mất thời giờ mà còn phải tập trung kinh khủng. Chưa kể chỉ được thực hiện lén lút song song với việc bảo trì. Đúng là đày ải trần ai.

Giấu mình sau lớp áo choàng, cô rẽ xuống một con hẻm vắng. Lãnh thổ Bazel Fiddle vốn dĩ không có địa hình tự nhiên, toàn là công trình cơi nới và tái kiến thiết, thành thử đường đi ngoằn nghoèo nhiều không kể xiết. Chỉ cần quen chân thì có thể dễ dàng di chuyển mà không gây chú ý.

"Trở về xưởng rồi chúng ta ăn uống cái gì đó lành lạnh nhé."

"Ể, thật hả? Hay quá đi."

Cô vui mừng quá đỗi mà búng tay.

"Thế đặt hàng đi. Chúng ta sẽ kêu nguyên một series sorbet trái cây[9] từ quán Táo Xanh!"

"……Có vẻ hơi xa với lại quán đó thuộc địa phận nhà khác mà cô chủ."

"Các anh thu phục quán ấy đi chứ! Tôi muốn ăn bây giờ lắm luôn!"

Người áo đen bối rối một hồi xong gật đầu: "Tuân lệnh." Adelaide búng tay lần nữa reo lên: "Tuyệt quá trời trời quá đất!" Nếu được thưởng càng nhiều thì con người sẽ càng sung mãn. Chuyện chi cũng phải quyết ngay cho nóng. Con đường vắng tanh như mọi ngày, song bước chân cô nhẹ hơn hẳn.

——Khoan.

"Hn?"

Cô dừng lại, nhìn xuống bàn tay phải, hay nói đúng hơn là chiếc găng trên tay phải. Lụa đỏ hảo hạng thêu bằng chỉ vàng và đính đá quý. Một chiếc găng tay xa hoa hào nhoáng, nhưng không chỉ có vậy.

Sợi chỉ vàng bỗng nhiên tỏ sáng lờ mờ, chứ không phản chiếu ánh dương, khiến cô dán mắt vào thứ ánh sáng lập lờ đấy.

Một cảm giác ớn lạnh bất ngờ ôm lấy cô. Mặt trời khuất sau đám mây, làm khu vực chìm vào bóng râm.

"Có chuyện gì vậy thưa sếp?"

Người hộ tống cũng dừng lại mà hỏi.

"Có tín hiệu trên cảm biến thù địch của Hoa Hồng. Không xa đâu nên hãy cẩn thận."

Cô thầm thì trả lời. Anh hộ vệ đanh mặt và dáo dác nhìn quanh nhằm chuẩn bị bảo vệ Adelaide. Ngõ hẻm hiu quạnh không một bóng người như mọi khi,

——Không đúng.

Lẽ ra con đường này phải trống vắng. Cô không hề mất cảnh giác, cũng không nghĩ mình quan sát sót cái gì. Hai người đi nãy giờ chắn chắn không lơ là. Đúng vậy. Không có chuyện cô bỏ qua thứ chi. Nếu có ai đấy quan trọng hay nguy hiểm như vầy, thì cô đã nhận ra từ sớm rồi.

"…………Ấy da?"

Vừa lui nửa bước như thể bị ngợp, Adelaide nhếch miệng cười. Cô cảm nhận được mồ hôi lạnh trên sống lưng mình.

"Ngọn gió nào đưa cô đến đây, Dũng sĩ-san?"

Cô không quên gieo một câu chọc ghẹo.

Song bên kia không trả lời. Người thiếu nữ tóc đỏ——Lillia Asplay——chỉ đứng đấy yên lặng, toát ra uy áp nguy hiểm.

Phần 5 – Nữ Vệ Sĩ Đánh Thuê Sửa đổi

Lillia nhận thức rõ thế giới này nhiều thứ không hợp rơ nhau. Năng lực và lý tưởng không chung một hướng. Phát kiến và thời cơ thường lệch pha. Hoàn cảnh và mục đích không ăn nhập. Còn vô vàn ví dụ khác nhưng tựu trung, ngay cả một cô nhóc 13 tuổi cũng thấu hiểu rằng thế giới này vận hành như thế nào.

Mà trước đấy, còn có một nguyên lý khác. Khi một người làm việc suôn sẻ, thì dứt khoát sẽ có một người khác liên đới bị đổ vỡ kế hoạch. Suy cho cùng, con người là giống loài thay phiên nhau vui mừng phấn khởi hay buồn bã âu lo, tùy theo mình thuộc phe nào vào thời điểm ấy.

Do đó,

"——Bingo."[10]

Cô không ngăn nổi nụ cười mỉa phớt nhẹ trên môi mình. Bây giờ cô đang ở bên suôn sẻ, trong khi người đối mặt với cô, Adelaide Asterid, thì vỡ dĩa thảm hại tới mức cô không muốn nhìn lâu hơn.

"À. Ừm, chúng ta tái ngộ chẳng chọn nơi chút nào nhỉ?"

Miệng trả lời với tông điệu kỳ cục, mắt cô ta lướt quanh. Lillia không nghĩa vụ phải phụ họa với đối phương. Nhích mắt qua chút, cô kiểm tra người đồng hành cùng Adelaide.

Một người đàn ông vạm vỡ khoác vét đen. Kỳ lạ thay, tư thế, trọng tâm cơ thể, biểu cảm của hắn ta tất thảy rất tầm thường khiến người khác khó ấn tượng. Chắc hẳn là do những kỹ năng kiểm soát thân thể tích lũy qua rèn luyện. Và nhiều khả năng là hắn rất dày dạn kinh nghiệm chiến trường. Một người có nhiều kẻ địch như Adelaide thì việc chọn một cao thủ như vầy mỗi khi ra ngoài âu cũng hợp lý.

Gã này……

Cô nheo mắt và hạ quyết tâm. Gã này, theo như Cyrille (bồ câu của chỉ thì đúng hơn), chính là kẻ đã trực tiếp tấn công và bắt cóc Ema.

"Sao vậy Dũng sĩ-sama? Nơi khỉ ho cò gáy này có gì để tham quan chứ?"

Đưa mắt nhìn thẳng đằng trước, còn tay mân mê mớ tóc vàng, Adelaide cất lời trắng trợn.

"Nếu ngài bị lạc thì để tôi dẫn về đường cái nhé?"

"Tuy rất cần nhưng xin phép từ chối. Tôi đã hẹn sẵn với một hướng dẫn viên bản địa rồi."

Bản thân cô không hề hay biết mình trầm giọng trả lời một cách bất thường. Nhưng Adelaide lại hiểu nhầm, cho rằng bản thân đã an toàn nên thả lỏng cơ mặt,

"Thế ư? Vậy thì——"

Không để bên kia dứt lời đề nghị, cô đã chặn họng ngay.

"Trả Ema Cornales lại cho ta."

Phụt–

Bật ra một âm thanh rõ rệt, Adelaide đớ cả người.

"——Ờ…… hở?"

Vẫn đứng như trời trồng, Adelaide đá mắt sang gã tùy tùng hỏi. "Chuyện này rốt cuộc là sao!? Con nhỏ này với con nhóc kia quen nhau ư!? Từ khi nào!? Bộ kiếp trước tôi gây nghiệp nặng lắm hả!?"

Hắn chỉ biết lắc đầu nhè nhẹ không chút cảm xúc.

"Ờờm."

Môi tiếp tục cười, Adelaide đặt ngón tay lên cằm, hơi nghiêng đầu mà rằng:

"Ema-chan, phải không? Là ai, vậy nhỉ……"

Dù cô ta cố gắng giả ngơ, song bất kỳ ai nhìn vào sự kích động trên mặt cổ cũng biết.

Lillia không thèm mở miệng, bèn tiến lên một bước.

Adelaide liền thối lui nửa bước.

Rồi hai bên trừng mắt nhìn nhau chằm chăm vài giây không ngớt.

"——Trời ơi là trời."

Adelaide rũ vai. Nếu đã dồn được cô vào chỗ không đường thoát, thì bên kia ắt đã quyết chí. Cô đành chải mấy sợi tóc trên trán về sau rồi ưỡn ngực.

"Ta muốn xác nhận trước. Mi có quen biết với con nhóc đó ư? Hay đúng hơn là, mi có biết con nhóc đó là ai không mà đi chung với nó?"

"Hn?"

Lillia ngẫm nghĩ đôi chút.

"Một cô bé hơi cô độc, ít bạn bè, sống với đàn mèo ngoài rìa thị trấn?"

"Gần đúng, cơ mà mi thì có tư cách gì mà nhận xét số bạn bè của người khác?"

Đồ lắm chuyện.

"Dù có quan hệ gì đi nữa thì dứt khoát không phải loại sâu sắc chi."

Lời của Adelaide làm cô nhớ ra.

——Thế nếu mình gặp nguy hiểm, cậu cứu mình nhé?

À há. Cô nhớ chính xác đoạn hội thoại ấy.

"……Ừm, ta là vệ sĩ thôi."

"Hể?"

"Ta đã được nhờ cứu giúp cô bé khi gặp nguy nan. Dù vẫn còn đang thương lượng giá cả nhưng ta đâu thể ngoảnh mặt làm ngơ đúng không?"

Tất nhiên, cô lôi cái trò đùa trong cuộc nói chuyện ngắn ngủi giữa hai người ngày trước ra chỉ để ngụy biện mà thôi. Song le, ngụy biện thì có sao. Ta đâu cần phải cãi thắng mọi người khác. Chỉ cần Lillia Asplay tin thì nhiêu đấy đã đủ làm động lực cho cô rồi.

"……Mi đi làm thêm ngoài giờ từ khi nào vậy?"

Adelaide không khỏi ngạc nhiên tột độ.

"Không phải thế, chỉ là, dòng đời xô đẩy thôi."

Đương lẩm bẩm trả lời, Lillia thản nhiên thọc tay trái sang bên. Dẫu cô không đặc biệt cảnh giác, cơ mà nói chung một Legal Brave không bao giờ lơ là. Thiên bẩm cộng luyện tập cộng xào đi xào lại và thực hành mỗi ngày, đã tôi luyện nên một cơ thể biết tự ý hành động khi nguy hiểm đến gần.

Cô tóm lấy một vật gì đó thon dài bay lại. Và gần như đồng thời,

Ra-kin.

Tiếng kim loại lanh lảnh cào xát tai cô.

Dĩ nhiên, âm thanh không xuất phát từ giữa lòng bàn tay cô. Trước bàn tay phải Adelaide đang giơ ra về phía Lillia, là một vật thể dày và nhọn như cây đinh.

Xét theo hình dáng thì đấy là một mũi tên lớn bắn ra từ nỏ.

Theo cô biết thì mũi tên này không phải mô-đen đại tiễn sản xuất hàng loạt bằng cách đổ kim loại nhẹ nóng chảy vào khuôn. Nhằm cân bằng quỹ đạo mũi tên, người ta luôn tuân theo quy tắc vàng "không tạo các chi tiết gồ ghề vô ích trên tên." Ấy thế phần thân của thứ này lại chạm khắc cơ man họa tiết loằng ngoằng đương tỏa ánh sáng mờ mờ khả nghi. Chắc hẳn các nét vẽ ấy là một bí thuật hoạt động tương tự Talisman, nhằm tăng tốc và nâng cao sức công phá của mũi tên sau khi khai tiễn.

——Hểể.

Chiều theo lẽ thường tình, một chiếc găng tay lụa không đời nào chống đỡ nổi thứ đó. Mũi tên dư sức đâm xuyên lủng vảo lụa thịt da và lút thấu cùi chỏ.

Thế nhnwg hiện thực không như thế.

Những sợi chỉ vàng trên găng tay Adelaide sáng lung linh. Mũi tên như bị níu giữ bằng trường lực vô hình, chững lại ngay giữa không trung trước khi kịp chạm vào bề mặt chiếc găng.

Vài giây sau, khi lực đẩy đã cạn kiệt, mũi tên bây giờ mới nhớ tới vai trò của trọng lực, đành buông mình xuống đất. Cộp.

"Hưm."

Lillia cũng kiểm tra xem thứ bàn tay trái mình đã bắt lấy. Một đại tiễn được khắc ấn. Cô cảm nhận được mũi tên vùng vẫy trong tay cô y như lúc bị găng tay Adelaide chặn đứng.

"Hn–……"

Cô dõi mắt theo hướng tên. Không gian nơi đây tuy chật hẹp, song tầm nhìn không bị hạn chế mấy. Cô tìm ra vị trí bắn không mấy khó khăn: cửa sổ bên trái cùng tầng 4 của một căn nhà gỗ dựng cao cách đây hai dãy, nom như một tháp canh gác. Gã xạ thủ tuy không còn đấy, nhưng từ hướng gió và góc nhìn thì cô không nghĩa ra nơi nào khác nữa.

"Cái gì thế? Là cô bày trò à?"

Mặc kệ việc Adelaide cũng bị bắn, Lillia cứ hỏi.

"Không. Cơ mà…… ta có nhiều kẻ địch lắm."

Thiếu nữ tóc vàng đứng bất động tại chỗ. Chỉ có tên hộ vệ di chuyển ra chắn đường tên.

"Các người bộ hay hoạt động ngầm gì hả?"

"Ái dà, mi đánh giá thế làm ta đau lòng lắm. Bên ngoài ta có làm gì phá luật đâu."

"Nói vậy cô đâu có bác bỏ nhận xét của ta?"

Thốt nhiên vài gã đàn ông tuôn ra từ nơi ẩn nấp bao vây cô lẫn Adelaide. Tất cả cùng đeo mặt nạ che mặt như nhau và giơ lên những cây dùi cui đồng bộ màu xám cầm ngược tay. Không kẻ nào là tay mơ cả——chưa kể, chúng khác hẳn với lũ du côn quen thượng cẳng tay hạ cẳng chân.

Có thể thấy đám này là chuyên gia hội đồng. Có sự khác biệt căn bản giữa sát thủ – kẻ chuyên nhắm vào điểm mù chết người, và binh sĩ – kẻ chuyên chiến đấu loạn đả. Cô cảm nhận được những vị khách mới đến rất thành thục kỹ năng lấy thịt đè người tốc chiến tốc thắng, cũng như biết cách phối hợp ăn ý trong nhóm.

"Hn–……?"

Adelaide nhíu mày, mặt cổ lộ rõ vẻ băn khoăn không biết chuyện gì đang xảy ra.

Cô đang định hỏi có chuyện gì thế thì đám lạ mặt đã động thủ. Chúng đồng thời thu hẹp khoảng cách, nhưng canh thời gian chi li chuẩn xác. Kẻ giương dùi, kẻ bổ ngang, kẻ đâm thẳng. Quả là một đòn tấn công phối hợp điêu luyện.

Maa…… sao cũng được.

Nếu bọn kia chuyên đánh hội đồng, thì Lillia Asplay chuyên chống quần địch. Thậm chí với địch thủ đông nhung nhúc không đong đếm nổi.

Pứt. Cô nhẹ nhàng ném cây đại tiễn bị bắt ban nãy đi.

Một gã lách người qua trái theo bản năng để tránh. Kẻ tiếp theo ngửa người né. Mũi tên làm chệch quỹ đạo của khúc dùi cui và suýt chút nữa cắm vào mạn sườn gã thứ 3. Hai kẻ ban đầu buộc phải vặn tay để tránh đánh quân ta. Dưới sự can thiệp của Lillia mà một chuỗi chuyển động trên đã làm các đòn tấn công lỡ nhịp một cách tinh tế, và kết cục là tự va vào nhau.

"Ơi."

Bàn tay phải cô vẫy nhẹ vỗ vào cằm 3 kẻ địch cùng lúc, đánh chúng lăn ra bất tỉnh nhân sự. Thế là trận đấu kết thúc ngay cả trước khi kịp gọi là một "trận đấu". Sau khi lanh lợi né sang tránh thân xác địch thủ ngã đổ chồng thành núi, Lillia tiếp tục quay về tập trung vào Adelaide.

Trước mắt cô, Adelaide đương quay tròn như khiêu vũ. Tà váy phấp phới thanh tao.

"Bồ câu xám trên giàn treo cổ. Bó hoa chanh đặt trên bàn mổ."

Cô ta ngân nga khúc hát, tựa hồ một bài thơ, một chú thuật. Theo cô, câu chữ ấy chỉ là những mật ngữ tiền định có lẽ không có ý nghĩa. Song chính vì thế mà hiệu quả đến tức thì.

Âm thanh nước đá bị nhai rôm rốp vang lên tận hai lần. Đầu tiên là tay trái, kế đến là tay phải. Viên ngọc trên lưng hai chiếc găng tay vươn ra của Adelaide liền vạch nên hai đường sáng mạnh mẽ.

Ngón tay thiếu nữ tóc vàng bấy giờ nhúc nhích, kéo theo sợi chỉ vàng thêu. Viên ngọc bèn rung lên nhè nhẹ, phát ra tiếng keng lanh lảnh như ai đó cào móng lên bánh răng.

Né một gậy giáng từ trên xuống, tay phải đẩy gậy thứ hai, tay trái gạt gậy cuối. Khoảnh khắc toàn bộ kẻ thù áp sát chỉ còn vài li,

"Trang hoàng."

Bỗng có sét từ đâu bắn ra như mạng nhện. Cuối cùng chỉ còn âm thanh xì xèo như dầu sôi trên chảo sắt bắn tung tóe. Cuộc tập kích kết thúc: đôi găng tay của Adelaide bắn sét nhân tạo triệt hạ 3 gã đàn ông bao vây trong một đòn duy nhất.

Dù Lillia biết nhiều vũ khí giáp trụ lạ đời, cặp găng kia vẫn rất độc đáo. Cô từng mục kiến một đôi găng tay đan bằng lưới sắt có thể chặn được lưỡi dao. Tuy nhiên, thứ ấy lại năng nề cục mịch, không khác gì một loại bao tay sắt. So với của Adelaide thì——

"……Cái đó, phải chăng là Carillon?"

"Mới nhìn lướt qua mà mi đoán được ư!?"

Dù là nói đùa đi nữa thì làm sao mà mi biết được thông tin tuyệt mật của tuyệt mật của thương hội!? Adelaide bàng hoàng. Lillia trước mặt cũng ngỡ ngàng không kém.

Thánh Kiếm (Carillon) là sự kết hợp các bùa ngải (Talisman) có tác dụng khác nhau để sản sinh một chức năng phi thường. Thế thì hình dạng hợp thể không nhất thiết phải là kiếm…… Dầu lô-gic đơn giản là thế, cô chưa từng nghe Carillon nào trên thực tế không mang hình kiếm.

"Nhưng mà……"

"Tại sao một người phàm không phải Brave lại có thể dùng Carillon, mi đừng hỏi. Đó là bí mật tổ chức ta không thể tiết lộ."

"……Đúng ha."

Nếu nói cô không tò mò thì là nói dối. Song tình thế không cho phép cô thỏa sức hiếu kỳ.

"Ta có chuyện muốn hỏi."

Nói đoạn——Adelaide lại ngưng. Cô ta trầm ngâm việc gì đấy, mắt cứ dán mãi lên bọn thích khách nằm gục trên nền đất.

"……Cô muốn nói chuyện gì?"

Bị giục, cô gái kỹ sư ngẩng phắt mặt lên.

"Thật quái đản."

"Ta biết cô đang bối rối. Đã giở nhiều trò bẩn thỉu đến thế nhưng bể dĩa ráo."

Tất nhiên cô biết chính mình là nguyên do gây ra bối rối, cơ mà không cần phải nhẫn tâm chọc ngoáy. Với gương mặt sốt sắng, Adelaide phủ quyết.

"Không phải ta. Thứ quái đản là bọn người này nè."

"……Họ không phải là khách của cô à?"

"Ban đầu ta cũng nghĩ thế, cơ mà vậy thì không lý giải được cấp độ sức mạnh và khả năng chọn thời điểm. Từ trước đến nay, ta đã vô số lần lật ngược thế trận nên kẻ thù chung quanh ta tự biết là không nên tay bo trực diện."

Cô ta trâng tráo kể như thể đó là chuyện vặt vãnh. Song đây có lẽ là một lời tự nhận xét xác đáng. Bộ găng kia là món vũ khí tự vệ tuyệt hảo, và chủ nhân của nó, Adelaide, lại cực kỳ gan dạ. Có chăng thì cô thấy tội nghiệp cho gã vệ sĩ bị lôi theo khắp nơi làm kiểng dù đã biết là không cần thiết.

"Kỹ năng và trang bị chúng tốt đấy chẳng đùa đâu."

"Mà không ăn được ta thì có ích gì?"

Chí lý. Cô không biết đáp ra sao.

"Vả lại, tại sao chúng lại tấn công cả hai bên khi chúng ta đang hục hặc nhỉ? Nếu chúng muốn tính sổ với nhà Asterid thì chúng chỉ nên nhắm vào mình ta, hoặc nhắm vào mình ngươi để gây hiểu nhầm chứ. Ngoài ra làm gì có ai biết ngươi là ai."

"Kệ, sao cũng được." Lillia gãi gáy. "Thắc mắc nhiều như thế sao cô không hỏi đống bị thịt này đi?"

"Ta biết chứ, cơ mà…… ta nghĩ nếu nhẹ tay thì không hạ được đối thủ nên lỡ mạnh tay quá, giờ không biết tính sao……"

Không đợi mệnh lệnh từ Adelaide, anh chàng vệ sĩ (ban nãy đã đứng ra một bên để tránh bị cuốn vào trận ẩu đả) lao tới chỗ một gã thích khách, lột mặt nạ hắn ra rồi ép ngực cấp cứu. Hắn ta ho khạc dữ dội mấy phát trước khi mở mắt tỉnh dậy,

"————"

Rồi cơ thể hắn lập tức trở nên rũ rượi.

Hả?

Hắn chết rồi, Lillia biết ngay. Có lẽ hắn đã học theo phương pháp "giấu độc trong răng" cổ điển để tự sát trước khi bị tra khảo.

Cái quái gì vậy?

Vầy thì có đánh thức kẻ nào ở đây thì kết cục cũng không khác mấy. Tiếp tục vô ích.

Cô kỹ sư ngó vào thì bắt gặp dòng máu nhỏ rỉ ra từ khóe miệng tên đột kích. Chắc chỉ cần nhiêu đấy để đoán ra tình hình, Adelaide giật mình thối lui với nét mặt hơi tái. Có vẻ cổ không quen thấy xác chết, nhưng không phát hoảng là tốt lắm rồi.

Lillia thở hắt ra. Cô không quan tâm tới lũ du thủ du thực thị trấn này choảng nhau. Tình hình có quăng quật cô nghiệt ngã cách mấy cũng được. Cô chỉ muốn biết tung tích của Ema mà thôi.

Tuy nhiên, sự bất thường này đúng là đáng quan ngại.

Trời sinh ra con người là sinh vật ham sống. Nên cái quyết tâm tự vẫn trước khi bị dò xét là trái lẽ thường tình. Một sát thủ mang theo tâm ý ấy, ắt hẳn là nhân tố trọng yếu trong tổ chức nào đó, bất kể là lính đánh thuê hay đào tạo từ nhỏ.

Đúng như Adelaide nhận xét, bỏ mạng bằng cách ấy ở nơi này thật quái đản. Nhất định phải có động cơ quan trọng đằng sau.

"Dũng…… Dũng sĩ, sama……?"

Hí hà, Cyrille lật đật chạy tới, miệng thở không ra hơi. Hình ảnh này cô thấy đâu rồi thì phải——À, thực ra là mới đây thôi.

"Tôi đã dặn ngài đừng có tự tiện phóng đi nữa rồi mà. Lần này tôi mất dấu ngài thật. May mà biết trước đích đến mới bắt kịp ngài."

"Chị Cyrille chậm quá."

"Ngài đừng so sánh bằng tiêu chuẩn phi lý của ngài. Chân cẳng tôi là người thường thôi……"

Cyrille dáo dác nhìn quanh. "Có chuyện gì vậy?"

"Đập lộn. Em đang nói chuyện với Adelaide thì bị đánh úp. Nhân dạng chúng rất bí ẩn. Kỹ năng thâm hậu. Nhưng không thể thẩm vấn chúng được vì lý do như chị thấy đấy."

"……Tôi nên lấy cái gì để ngạc nhiên đây. An ninh bất ổn của thị trấn? Cuộc đời sóng gió đi vài bước là có bạo loạn của Dũng sĩ-sama? Hay tử vi sáng nay bói ra hôm nay tôi sẽ may mắn?"

"Cái nào cũng được, cơ mà chị nhớ chú ý đi. Chúng ta không còn đồng minh xung quanh, và có vẻ bắt đầu bị dính líu vào chuyện không hay rồi."

"……Tử vi nói tôi sẽ có một cuộc gặp gỡ choáng ngợp, vật may mắn là một chiếc ruy băng hồng…… thôi từ nay cạch…… tôi không thèm tin nữa……"

Cúi gầm mặt lầm bầm mấy lời trên, Cyrille nhặt lên một thứ. Là đại tiễn ban nãy. Quan sát chăm chú bề ngoài mũi tên một hồi……

"Adelaide-san."

Cổ ngẩng mặt hỏi.

"Họa tiết khắc trên bề mặt này có vẻ giống một kỹ thuật mà Hiền Nhân Tháp đã ra mắt từ lâu. Đây có phải là mặt hàng nhà Asterid sản xuất không?"

"Ể, à…… ưm. Thế ư. Không có nhiều người mua sỉ lắm đâu nên nếu về văn phòng thì có thể sẽ truy ra được đấy. Chán ghê, biết thế tôi đã khắc luôn số hiệu lên rồi."

Ủa?

Lillia chau mày, cảm thấy bất an. Cyrille liếc nhìn qua cô, nhưng rồi quay về Adelaide ngay.

"Adelaide-san. Tôi còn hai câu hỏi nữa. Có vẻ cô là loại người có thể phân tích kỹ lưỡng trong tình huống khẩn cấp, song——" Adelaide thoáng lộ vẻ ngạc nhiên. "——Có thân tộc hay kẻ địch nào nhận xét cô như vậy chưa?"

Không chỉ nội dung mà ngay cả ý định câu hỏi cũng khó mà đoán nổi. Cô kỹ sư bối rối đáp:

"Ơ-ê…… Chẳng phải cô vừa nói đấy ư……"

"Tạm thời hãy bỏ qua tôi bởi tôi chẳng phải là thân thích hay đối địch của cô. Còn ai nữa không?"

Sau khi trầm ngâm một hồi.

"Chú Joshua…… Thỉnh thoảng chú ấy bảo tôi kỹ lưỡng quá mức……"

Ể. Tức là……

Những lăn tăn trong lòng Lillia từ đầu tới giờ nay đã lớn mạnh thành sóng dữ. Không đúng. Đấy không còn là nỗi băn khoăn nữa, mà là niềm tin chắc chắn. Dẫu chưa thể diễn tả bằng lời cụ thể, trong lòng cô đã đi đến kết luận cuối cùng.

Cyrille đã dang tay ra ngăn cô rục rịch.

"Và đây là câu hỏi cuối cùng. Có vẻ thời gian sắp hết, vậy xin cô hãy trà lời thẳng thắn ngay lập tức."

Chất giọng Cyrille——vẫn như mọi khi. Nghĩa là, bàng quan chán nản với tất thảy sự vật sự việc trần thế. Song đồng thời, lại có cảm giác gấp rút. Đúng như chị ta ám chỉ: "Thời gian sắp hết." Một người trong số những ai có mặt tại đây đang bồn chồn bứt rứt vì sắp đối mặt với nguy hiểm.

Cyrille Lightner cất giọng chất vấn.

"Joshua Asterid dự tính làm gì với Ema Cornales?"

Và câu hỏi ấy trùng khít với lời mà Lillia muốn hỏi lúc này.

Nơi ẩn náu của Adelaide sặc mùi máu tanh tưởi. Trên sàn là xác của 3 người đàn ông mặc com-lê bị hạ sát man rợ. Quanh phòng là những dấu vết đánh nhau. Có thể nói là họ đã chiến đấu kịch liệt. Nếu không thì đã không như này. Adelaide kiểm tra cả căn phòng trong góc. Dĩ nhiên, cô gái bị nhốt ở đó đã biến mất tăm hơi.

"Chuyện thực ra cũng đơn giản. Tấn công dù chiến lực không tương xứng thì chỉ có hai lý do. Một là dùng làm cớ cho âm mưu nào đó, hai là câu giờ."

Lillia phân tích như rên rỉ.

"Tấn công chúng ta vào đúng thời điểm này là bởi vì ông ta e ngại chúng ta có thể sẽ bắt tay và cùng đi tới chỗ này. Việc để lại manh mối úp mở là để tăng cơ hội cô sẽ dừng chân suy nghĩ, Adelaide. Nói cách khác là kẻ đó cố gắng câu vài phút đồng hồ ít ỏi."

Adelaide xanh mặt gục đầu. Lillia cứ tiếp tục nói.

"Nếu hai người thực sự có quan hệ sếp trưởng-sếp phó đối đầu thì tôi không ngạc nhiên đâu. Cứ đấm đá nhau thoải mái vì cái ghế đẹp đẽ của mấy người. Có điều tình thế bây giờ khác hẳn. Cô là người bí mật bắt cóc Ema-chan từ tay sếp phó, để rồi ông ta làm mọi cách đoạt lại Ema-chan."

"……Ta đã chắc cú là Chú sẽ không phát hiện ra mà."

"Tức là ông ta không như cô dự tính rồi…… Ema-chan rốt cuộc là ai. Có phải dạng như là con rơi của boss tiền nhiệm à, hay là dấu vết truy tìm một kẻ biển thủ công quỹ tổ chức?"

"Aha."

Adelaide cười hời hợt.

"Mi đọc nhiều truyện gangster nên lú hả?"

"Ta không quen thể loại truyện đồng loại giết chóc lẫn nhau. Vậy rốt cuộc là lý do gì?"

"Ta không nghĩ chuyện này nằm ngoài chuyên môn mi đâu. Con bé đó, nói tóm lại là…… then chốt ngăn ngừa sự sụp đổ của nhân loại."

Lillia đã nghĩ người kia đùa. Cô liền nhìn lên Adelaide lần nữa. Môi cổ mím lại gắng gượng một nụ cười, nhưng nước da trắng bệch, như thể không còn sức sống.

"Cô nói cái——"

"Cứ đà này thì sớm thôi con người sẽ tuyệt diệt. Để tránh kết cục ấy, loài người phải mau mau bước lên tầm cao mới…… Thật hư việc ấy thế nào thì ai mà biết? Cơ mà quả thật có những người tin vậy và nghiêm túc lên kế hoạch ngăn chặn."

"Dũng…… Dũng sĩ, sama…… Hôm nay, tôi còn phải chạy, tới khi nào nữa……"

Hàà hàà, Cyrille như thể sẽ đứt hơi chết ngay tắp lự. Cô ta chập choạng tiến lại khung cửa——rồi chết lặng trước cảnh tượng bày ra trong phòng. Lillia muốn xin lỗi, có điều cô đang bận tâm tới hoàn cảnh lúc này hơn. Cô chờ Adelaide nói tiếp.

"Những kẻ ấy luôn tìm kiếm một người đủ phẩm giá để thừa hưởng sức mạnh đặc biệt. Vì thế chúng mua những người dám giết người trong chợ nô lệ phi pháp, thậm chí bắt cóc người có thể làm thế trong thị trấn, rồi đem ra làm thí nghiệm——"

Nghe giống một giáo phái có vũ trang……

Câu chuyện không vui vẻ gì cho cam, song ít nhất đã gần gũi với chiến trường thường ngày cô hơn, không còn là lục đục nội bộ băng nhóm tội phạm.

"Thế chúng nghĩ Ema-chan sở hữu phẩm chất bí ẩn gì đấy à?"

"Không."

"Không phải ư?"

"Không phải là chúng nghĩ. Mà là do ta để lộ ra."

Adelaide bần thân ngước nhìn trần nhà——cô tránh ánh mắt khỏi căn phòng không còn sinh khí.

"Con bé đó có năng lực. Là ứng cử viên thích hợp——cho Thượng Cổ Thánh Kiếm Zelmerfior."

Phần X – Ước Vọng Của Thần Thể Tinh Linh Kyanite (2) Sửa đổi

Đây là một câu chuyện thuở xa xưa.

Về một chàng trai vì tìm kho báu mà đi đến tận đáy cùng của hang động.

Về một tinh linh với năng lực thỏa mãn mọi ước vọng của cậu, đã bị cậu kéo ra khỏi hang ổ ấy.

Đây là một mẩu hồi ức nhỏ nhoi chưa bao giờ kể cho bất kỳ ai.

"Hãy ước đi," tinh linh nài ép.

"Lại nữa hả?" Cậu thanh niên trả lời.

Đoạn đối thoại ấy cứ lặp đi lặp mãi.

Khi thấy anh ta cưa cẩm một mỹ nữ tình cờ gặp gỡ trên hành trình, "ta sẽ giúp ngươi mãn nguyện," tinh linh đề nghị. Ấy vậy, chàng trai từ chối và tự lực dùng ngôn từ của bản thân để chinh phục cô gái, mỗi tội anh thất bại ngoạn mục.

Khi thấy anh ta lạc lối trong rừng thẳm, "ta sẽ đưa ngươi ra ngoài," tinh linh đề nghị. Ấy vậy, chàng trai từ chối và sau gần một tháng lang thang, anh đã tự lực trở về với văn minh con người.

Khi anh ta hết tiền thuê trọ và phải chịu cảnh màn trời chiếu đất dưới thời tiết giá lạnh, tinh linh đề nghị, "ta sẽ cho ngươi vàng bạc châu báu." Chàng trai từ chối, như một chuyện thường tình, và nấu một bát canh từ thảo dược tươi mới hái lượm. Canh đắng và chát kinh khủng (ngay cả đối với tiêu chuẩn của tinh linh), tức là không dễ nuốt chút nào, song lại làm ấm thân xác tinh linh đến lạ.

Do đường dài nhiều trắc trở, thi thoảng tinh linh lại hiện thân dưới dạng một cô gái loài người. Những lúc như thế chàng trai lại tỏ vẻ bối rối. "Nếu ngươi muốn ta ngừng thì cứ ước đi," tinh linh đề nghị, cơ mà anh chỉ ngoảnh mặt đi nói: "Cô thích làm gì thì cứ làm."

Du ngoạn đó đây cùng chàng ta, tinh linh mới biết một điều.

Con người thời đại này sắp tuyệt chủng.

Trên khắp chốn lục địa, quái vật bùng phát bất thường. Tuy có thể bảo vệ lâu đài thị trấn bằng thành quách và binh lính, nhưng nào có cách ngăn chặn kẻ thù lần lượt tấn công bao làng ruộng vô phương chống cự. Vật giá leo thang, trị an lao dốc, chiến tranh lan tràn. Con người đang chết dần chết mòn. Với cái đà này, chẳng mấy năm nữa thôi, dân số thế giới sẽ suy giảm tới mức không thể tránh bờ vực diệt vong.

Tuy nhiên, còn có chàng thanh niên này đây. So với người thường, anh ta thông minh và mạnh mẽ phi phàm. Anh đánh bại cơ man quái vật gây hại trên các vùng lãnh thổ rộng lớn. Anh chỉ cho họ cách tự vệ và dạy cách phòng bị. Anh truyền thụ phương pháp trồng trọt hiệu quả và vực dậy nền kinh tế bằng cách phát hành rộng rãi một đồng tiền chung cho khu vực. Anh huấn luyện dân chúng sao cho dù không còn anh nữa, họ vẫn có thể tiếp tục phát triển kiến thức và loan truyền ra xung quanh.

Những người được anh cứu giúp ai nấy đều hỏi tên anh. Nhưng mỗi lần anh lại trả lời: "Tôi không có tên." Nên người ta dùng danh xưng đặc biệt để tỏ lòng tôn kính và biết ơn anh.

"Hãy ước đi," tinh linh nài ép.

"Lại nữa hả?" Cậu thanh niên trả lời.

Đoạn đối thoại ấy cứ lặp đi lặp mãi trên suốt quãng đường dài.

Trong chiếc hang chật hẹp, một đống củi lửa bập bùng lách tách. Sau khi trút tiếng ngáp dài thường thượt, chàng trai năm xưa – giờ đã là ông lão – cất tiếng hỏi, giơ một miếng kim loại to bằng nắm tay lên.

"Nà. Cái này gọi là gì ấy nhỉ?"

"Câu trả lời của ta có phải là ước muốn của ngươi không?"

"Cô không trả lời cũng được."

"……Là bùa chống say sóng khi có bão biển. Là kỷ niệm vật từ một thương thủ đã chết năm kia."

"À." Lão già cười buồn. "Cô muốn nói tới cái cậu Allen ấy à. Hình như cậu ta đã nói là không thể về quê nhà mà không có món này."

"Tiện thể ta nói luôn. Cái bùa bên cạnh là để nhận biết rau củ hư. Cái kế bên nữa là chống gặp ác mộng khi bệnh liệt giường."

"Aa…… Cô nói đúng."

Ngón tay ông dịu dàng vuốt từng miếng Talisman xếp thành hàng trước mắt. Phản chiếu trên bề mặt đa sắc của chúng, ánh lửa phất phơ hóa thành mấy gợn sóng tung tăng.

Trên quãng đường dài đẵng, ông đã gặp gỡ, rồi chia tay vô số con người. Và ông luôn được người ta trao phó gửi gắm ước nguyện khát vọng của họ. Thực ra là không có sự đồng thuận hai bên nào cả, chính xác là ai ai cũng dúi vào tay ông những mảnh Talisman – hiện thân điều ước của họ. Dẫu vô tích sự trên chiến trường——dù gì vốn dĩ chẳng có lá bùa nào hiệu nghiệm nổi cho lãnh vực của ông——chúng lại khiêm nhường giúp đỡ ông trên nẻo đường.

Gánh trên lưng bao lời nguyện ấy, ông lão tiếp tục hành trình.

Buộc phải gánh trên lưng bao lời nguyện ấy, chính là hành trình của ông lão được nhân dân tôn vinh bằng tên gọi: "Người Dũng Cảm" (The Brave).

————Aa. Đúng là một con đường dài. Tinh linh xúc động hồi tưởng.

Kể từ ngày ấy, chàng trai đã chiến đấu rất nhiều, tiêu diệt rất nhiều, và bảo vệ rất nhiều. Nhờ vậy mà anh được cảm tạ, được kính trọng. Song đồng thời, không ai đếm nổi anh đã chịu thương biết bao nhiêu, bảo vệ thất bại biết bao nhiêu, và thua cuộc cay đắng biết bao nhiêu.

Ai chẳng có những người mình muốn bảo vệ chứ. Nhưng anh đã mất tất cả. Thế nên anh mới cứu thật nhiều người để không ai phải chịu cảm giác ấy nữa.

Anh đã tìm thấy thật nhiều nơi để làm chốn quay về. Nhưng anh đã mất tất cả. Thế nên anh mới bảo vệ thật nhiều vùng đất để không ai phải chịu cảm giác ấy nữa.

Thời gian trôi qua, chàng thanh niên lặp đi lặp lại mãi vòng luẩn quẩn ấy. Cứu vớt được cơ man, song cũng vuột mất hằng hà sa số.

Nhiều người nói rằng anh là người bất hạnh nhất mặt đất. Sống cuộc đời đánh mất mọi thứ có thể dẫn tới hạnh phúc, cứ tích tụ vết thương mãi không thôi. Nghe vậy, người đàn ông chỉ nhoẻn miệng cười hờ hững như xưa nay mà đáp: đời tôi đâu có toàn thế.

"Cha chả, chẳng biết làm sao đây nữa. Hết vũ khí mất rồi."

Lão ông tựa lưng lên tường và nhăn nhó.

"Nội việc công phá vảy rồng đến mức ấy là khá lắm rồi."

"Cơ mà không có gì để dứt điểm nổi. Bây giờ phút cuối trong tay tôi chỉ có trăm cái bùa may tiện lợi cho đời sống thường ngày."

Tinh linh ngó sang đống Talisman.

"Không tới một trăm cái. Chính xác là 41 cái."

"Cô bắt bẻ thế……"

"Tuy vậy hết thảy là kết tinh của những lời cầu nguyện chăm sóc thân xác ngươi đấy."

"Ừ. Tôi được hậu tạ tốt ghê."

"……Không có thì giờ giả ngố đâu. Lo mà đối mặt với thực tế đi."

Chán nản vì đối phương không hiểu lời châm biếm, tinh linh bèn tiến lại gần ông lão.

Ông đến miền đất này để chiến đấu vì mệnh hệ trực tiếp mai sau của nhân loại.

Kẻ địch ông bắt buộc phải chinh phục là Rồng Đồng Đỏ Nilgun Nerzen.

Ngay từ đầu, rồng là mối nguy hại lớn nhất đối với con người. Chúng thù địch loài người tột cùng và không tha thứ cho bất kì kẻ nào mạo phạm lãnh thổ. Chúng sở hữu kích cỡ hùng vĩ, và da vảy cứng cáp phi thường. Móng và lửa rồng có thể dễ dàng tước đi mạng người, nhưng con người thì lại không thể gây nổi một vết xước lên rồng.

So với các giống loài khổng lồ khác, sinh mệnh rồng không phụ thuộc vào trái tim: dầu có moi móc hết lục phủ ngũ tạng cũng không chết. Bản năng tự bảo toàn của rồng mãnh liệt đến mức sức sống của chúng thật trái tự nhiên.

Nilgun Nerzen lại là cá thể đặc biệt to lớn trong loài rồng đồng đỏ. Ông lão có dũng cảm(The Brave) hay già dặn(Seniorious) đến mức nào đi nữa thì không dễ gì hạ gục đối thủ nhường này.

Cuộc chiến dài đằng đẵng làm ông không còn một mũi tên nào. Kiếm cũng gãy hết. Thế nhưng ông vẫn bám trụ. Đả thương Nilgun Nerzen xong, ông cũng bị thương, phải lánh vào một cái hang để hồi sức. Ngặt một nỗi ông chưa có kế hoạch nào khác.

Phừng phừng lửa giận, Nilgun Nerzen trừng mắt sục sạo khắp khu vực. Chỉ cần đặt một bước ra khỏi hang thì lần này thì hết đường trốn. Ấy thế trong tay ông hiện giờ chẳng còn có lấy nổi một thanh kiếm để thoát khỏi móng vuốt kẻ địch.

"Ta nghĩ ngươi cũng hiểu. Tình hình không cho phép cố chấp nữa đâu."

"Đừng nói vậy. Nếu tôi ước cô giết hắn, thì cô sẽ làm gì?"

"Việc đấy…… khó. Con người không thể ước một thứ nằm ngoài ranh giới tưởng tượng. Cái chết của rồng là điều không ai mơ tới nổi."

"Cô nói có lý."

Ông lão gục đầu nhưng không tỏ ra vẻ nuối tiếc chi. Quyền năng ban phát điều ước suy cho cùng vẫn có giới hạn bất khả kháng.

Dầu năng lực ấy cho phép chúng ta đạt kết quả mà không cần trải qua quá trình, chúng ta không thể nào hiện thực hóa một khái niệm không tồn tại. Nếu không xác định chính xác mục tiêu và hình thức cụ thể của điều ước thì quyền năng sẽ không hiệu nghiệm.

"Không được thì đành phải cố dùng cách nào đó trong tầm tay con người thêm một chút thôi."

"Cơ mà ngươi có còn vũ khí đâu. Làm thế khác gì đâm đầu vào chỗ chết."

"Ai biết được. Chắc tôi sẽ xoay xở thủ hòa được thôi."

Đáp cụt lủn, ông tựa lưng lên tường đá.

"……Ta có thể đưa ngươi ra khỏi đây. Nếu ngươi muốn về đâu hoặc muốn gặp ai, thì ta nhất định có thể ghi đè lên thực tại theo ý ngươi thích."

"Haha. Hấp dẫn đấy."

"Thế thì——"

"Nhưng không phải lúc này. Để lần khác đi, xin cô đó."

Để lần khác. Đã tới nước này rồi mà hắn ta vẫn nói thế ư.

"Lẽ nào ngươi đã tính làm vậy ngay từ đầu?"

"Hử?"

"Ngươi từ đầu đã chẳng có nguyện ước gì. Ngươi chỉ muốn lôi ta theo để chọc ghẹo mua vui phải không?"

Vì bức xúc bản thân vô dụng trong nghịch cảnh, tinh linh đã không kiềm chế nổi cảm xúc mà xả ra một tràng vu cáo vô cớ. Song le,

"Hn…… Ờm, cô nói cũng đúng một nửa."

Tinh linh nhận được một câu trả lời ngoài dự đoán.

"Xin lỗi nhé. Là do tôi không tốt. Vì điều ước của tôi, sao nhỉ…… dù tôi không nói ra, cô cũng đã giúp tôi hoàn thành rồi."

"Ngươi nói, gì……"

"Tôi đã mệt mỏi với những chuyến đi cô độc. Tôi chỉ muốn một người bạn đồng hành khó chết khi cùng tôi xông pha, một người mạnh khỏe và kiên tâm. Nếu sôi nổi thì càng tốt. Vì cuộc đời tôi toàn là mất mát. Cho nên, ưm, quãng thời gian bên cô tôi đã vô cùng hạnh phúc."

Người đàn ông cười mỉm, mà chắc là ông cố gượng.

"Tôi nghĩ đã tới lúc rồi. Chân thành xin lỗi đã bắt cô theo tôi suốt những năm tháng dài qua."

"Sao ngươi, lại, nói thế……"

"Giờ tôi sẽ nói ra nguyện ước nhé, Thần Thể Tinh Linh Kyanite. Thực hiện xong cô sẽ tự do, cứ đi tới bất kỳ nơi nào cô muốn."

"……Khoan đã. Đợi, đã……"

Chẳng đoái hoài tới lời khẩn nài của tinh linh, hoặc ít nhất vẻ ngoài là thế, ông dõng dạc đưa ra yêu cầu của mình.

"Ta——"

"Không cần nói nữa đâu. Hãy thực hiện ước muốn của cô đi. Điều ước của tôi, xin giao phó cho cô."

Chương 4 – Dẫu Tháng Ngày Này Phải Chấm Dứt, Nhất Định——A Sửa đổi

——Thanh kiếm của Seniorious——

Sukasuka Iden 01 p186-187

Phần 1 – Tìm Em Nơi Đâu Sửa đổi

Những chú chim bồ câu tạo từ phép thuật lại tung cánh vào bầu trời cao. Nhiệm vụ này là cơ mật nên phải tuyệt đối yên lặng nhé, Cyrille thủ thỉ nhắc với theo.

Adelaide tái mét ngồi rũ gục trên băng ghế. Lillia kế bên không biết bắt chuyện ra sao đành gãi đầu. Cô kỹ sư cứ vân vê lọn tóc hoàng kim không ngưng. Có lẽ đấy là một thói quen khi cô ta mất bình tĩnh, nhưng thú thật, bây giờ cảnh tượng ấy cũng làm Lillia bất an lây.

"Này." Cô lưỡng lự cất tiếng. "Tại sao cô cứ chường cái mặt cùng đường thối chí ra hoài vậy. Cô đã biết trước cái ông chú Joshua này ấp ủ âm mưu gì rồi mà? Dù Ema-chan có quan hệ mật thiết với cô thì hai người cũng chỉ là ngươi dưng thôi mà."

Adelaide chầm chậm nhìn về hướng cô. Đôi môi cổ mấp máy định nói chi song lại đổi lời.

"Ngươi trông bình tĩnh thế? Ta tưởng ngươi là bạn với Ema-chan?"

"Maa, ta tập quen rồi. Nếu nóng vội mà cứu được Ema thì ta đã nóng vội hết cỡ suốt rồi, có điều vầy đâu có được. Chỉ là giữ cái đầu lạnh sẽ có cơ hội chiến thắng cao hơn. Với lại——"

Với lại đây không phải là lần đầu tiên xảy đến với cô.

Ngươi mình muốn cứu lại lâm cảnh nguy hiểm nằm ngoài tầm tay mình. Bản thân mình không thể làm được gì ngoài nôn nao chờ đợi, chẳng biết người kia có được cứu hay không. Và cuối cùng phải chấp nhận mọi kết quả.

Trước đây cô đã gặp vài lần rồi. Và mỗi lần như thế, anh ta lại——

——Suy nghĩ về một người không có mặt ở đây không có ích gì cả.

Cô lắc đầu xua tan những suy nghĩ mông lung.

"Lúc nãy cô nói Ema là ứng cử viên thích hợp cho Thượng Cổ Thánh Kiếm Zelmerfior phải không?"

"……Ừ phải."

"Ý cô là gì? Tôi không nghĩ là cô biết về cây kiếm ấy."

"Tất nhiên là ta biết chứ. Các Cổ Thánh Kiếm rất kén chọn người dùng——vì thế rất hiếm người thích hợp."

Không sai. Giai thoại ấy rất nổi tiếng. Nhưng một Brave như Lillia phải làm việc cùng Thánh Kiếm mãi nên cố nhiên cũng biết nhiều chuyện hơn nữa.

Lấy ví dụ Seniorious. Trong sử sách xác nhận có 7 người từng sở hữu nó. Tuy không biết thông tin chi tiết do dữ liệu không đủ, tất cả họ đều là chiến binh. Có thời người ta rỉ tai nhau rằng phải mất đi quê nhà hoặc chiến hữu thì mới đủ phẩm chất, có điều sau nhiều lần thử nghiệm——báo cáo không được lưu lại——ít nhất chúng ta đã xác nhận rằng chừng ấy yếu tố là không đủ.

Một ví dụ khác là Mornen. Đã có 15 người từng cầm thanh kiếm này. Nó được coi là dễ dãi nhất trong số các Cổ Thánh Kiếm, và điều kiện cũng đã được xác định 99%: "Được chủ nhân tiền nhiệm tin cậy phó thác tâm tư và tương lai." Song le, bản chất cực kỳ dễ mất điều khiển đã khiến Mornen hiếm khi xuất hiện trên tiền tuyến.

Và Zelmerfior.

Lịch sử chỉ ghi nhận một người sở hữu duy nhất: Legal Brave đời thứ hai, Lucille Zaxoit. Dù trước đó hay sau này, chưa từng có ai ngoài cô ta ra kích hoạt thành công Zelmerfior. Hết thảy những kẻ thử sức đều bị cây kiếm ăn sống.

Cô đã nghe vậy. Tương truyền, trừ Lucille, những kẻ cả gan cầm vào Zelmerfior đều bị ăn thịt. Da dẻ biến sắc, thịt xương tan chảy, nội tạng hóa lỏng. Rốt cuộc chỉ còn là một mớ chất nhầy óng ánh xanh lục.

Xanh lục——

Có gì đấy lợn cợn trong lòng Lillia, tuy nhiên cô có việc quan trọng cần ưu tiên hơn là làm rõ trắng đen nỗi băn khoăn ấy.

"Làm sao có chuyện ấy được? Giáo Hội Thánh Quang đã không còn coi Zelmerfior là chiến lực cần thiết. Họ bỏ cuộc vì cho rằng sẽ không xuất hiện chủ nhân mới nào nữa. Lẽ ra nó phải bị phong ấn nằm phủ bụi trong tầng sâu nhất của Thánh Đường rồi chứ."

"Thanh đó là giả thôi. Khoảng 50 năm trước, nó đã bị lấy ra ngoài và mang đi vượt biển rồi."

"……Gì cơ."

Nói đoạn, cô lại nghĩ chuyện ấy rất khả thi. Dù sao đi nữa, thứ làm nên thương hiệu Cổ Thánh Kiếm chính là hiệu năng ngất ngưỡng mà công nghệ thời nay không thể tái hiện. Miễn là cây kiếm không bị đem ra kiểm tra hay kích hoạt thì có "mượn" 50 năm hay 100 năm cũng chẳng ai hay.

"Zelmerfior đã lênh đênh nhiều nơi. Nhưng khoảng 10 năm trước, Chú Joshua Asterid của ta đã thu thập nó về. Ta cũng chỉ mới biết chuyện đó gần đây. Chứ không biết địa điểm cất giấu cụ thể."

"Khó hiểu ghê à nhen."

Đúng là một câu chuyện đáng kinh ngạc. Cơ mà cô cứ giằng co không biết nên báo cáo lên Giáo Hội Thánh Quang hay không. Khách quan mà nói thì Lillia không nên im lặng, song cô lại nghĩ một công cụ, bất kể thể loại, mà không được sử dụng thì thật lãng phí.

Dầu vậy, có một điểm cô chưa hiểu.

"Từ câu chuyện ban nãy, ông Joshua này muốn tìm một người thích hợp tiếp theo cho Zelmerfior. Và đã tìm thấy Ema-chan. Đúng không?"

Adelaide gật đầu, mặt trắng bệch.

"Đúng là tôi vẫn không hiểu nổi. Sử dụng được Zelmerfior là một đại nghiệp chung. Đừng nói tới việc tư hữu hóa, ngay cả việc bí mật mưu cầu và tìm kiếm vừa chấp nhận rủi ro lớn cho bản thân là không nên."

"Ừm."

"Cô kín miệng nhỉ."

"Tôi cũng không hiểu. Có thể chúng ta sẽ không bao giờ hiểu."

Phải thêm một lúc lâu nữa thì Cyrille mới tìm được vị trí của Ema. Tức là các cô vẫn còn một chút thời gian để chuẩn bị ứng phó tình huống.

"Phe ông chú ấy chắc hẳn sẽ có phòng bị. Chúng ta có thể thu hồi cây Seniorious từ công xưởng của cô không để phòng hờ không?"

"Không thành vấn đề nhưng vô ích thôi. Carillon cô đang trong quá trình bảo dưỡng nên lúc này có rất nhiều chức năng bị tắt."

"Nghĩa là?"

"Tức là nó đang nửa ngủ nửa tỉnh, nên sẽ không hiểu mệnh lệnh cô đâu."

"……Cha chả, vậy là cách đấy không ổn rồi. Để xem có đường nào khác không."

Cô ngẫm nghĩ một hồi.

"Cô có quen biết ai có sức chiến đấu tốt không? Trong đám bộ hạ của cô chẳng hạn?"

"Giờ tôi không biết lính nhà Asterid người nào bị Chú kiểm soát. Thân tín của tôi vốn không nhiều, bây giờ lại đang tản mác khắp nơi nên sẽ tốn thời gian để tập trung họ lắm."

"Thế thuê mạo hiểm giả thì sao. Đất nước này đâu thể không có?"

"Nếu có thể chờ thêm một thời gian thì đấy sẽ là ý hay rồi."

Hả? Ý cô là sao?

"Sắp đến mùa thuồng luồng tấn công. Các gia tộc phải kêu gọi viện quân từ nơi khác tới để bổ sung quân lực. Thành ra nhu cầu về mạo hiểm giả lành nghề đang tăng đột biến."

"Giờ vẫn còn sớm mà nhỉ?"

Hiện tại có thể đã có những Adventurer[11] nóng vội tới sớm. Tuy nhiên các cô giờ không có thời gian đi tìm họ và thương lượng thù lao.

Anh cũng muốn đi. Hãy lợi dụng món nợ Seniorious này để phái vài Quasi Brave đi đi…… Hình như anh ta đã nói vậy thì phải.

"……Ta chưa hỏi khi nào họ tới nhưng có lẽ là tuần sau."

"Thế àà."

Ngước mắt nhìn lên trời cao, cô trông thấy mặt trời đã lặn dần, nhường chỗ màn đêm.

Đêm đen đâu có gì đặc biệt. Đêm là đêm, thế thôi, không có gì khác. Song le con người từ xa xưa đã không ngừng gán những ý nghĩa đặc biệt vào khoảng thời gian vắng bóng thái dương, gọi chúng là giờ của dã thú, của ma quỷ, và của người chết.

Đằng nào đi nữa thì những ảo tưởng ấy cũng xuất phát từ nỗi sợ hoặc niềm ngóng trông ban đêm, chứ chẳng dựa trên luận cứ luận điểm chắc chắn nào. Tuy nhiên, con người lại không dễ gì quên đi chúng.

Lòng cô không khỏi nổi sóng bất an đương lúc ngắm bầu trời dần đen kịt.

——Có chết không chứ.

Cô cũng được huấn luyện để giữ cái đầu lạnh khi có khủng hoảng xảy đến với người quen nếu cần thiết, và đó là những gì cô đã dặn Adelaide. Có điều tâm trí cô không bình tĩnh nổi. Trái tim cô cứ xao động mãi.

Tâm không lặng thì lời nguyền lẩn trốn trong người cô lại thừa cơ trỗi dậy. Cảm thấy hơi choáng, Lillia liền hít thở sâu liên tục đặng tự trấn an. Bây giờ đấy là điều cần thiết nhất.

"——Dũng sĩ-sama."

Giọng Cyrille nghe đắng chát.

"Chị tìm thấy rồi à!?"

Đôi mắt Lillia quay về với mặt đất và giật mình khi bắt gặp hình bóng của chị giám sát viên. Từ hai mắt chị ta rỉ ra những hạt đo đỏ.

"Ơ chị Cyrille, chị bị gì thế!?"

"Tìm được hay chưa…… giờ vẫn còn khó nói. Mặc dầu chưa phát hiện ra tung tích Ema, tôi đã tìm thấy một địa điểm đặc biệt nguy hiểm."

"Ý em không phải thế, sao chị có thể bình tĩnh vậy được!? Lại còn chùi bằng tay dơ nữa chứ!?"

"Tôi không phải là một đứa trẻ chơi vọc cát. Không có gì đáng nghiêm trọng đâu, chỉ là tôi liên kết tầm nhìn với ma thú nên bị chút phản phệ[12] khi ma thú bị ăn thịt thôi."

"Chị Cyrille."

Cô lỡ thốt ra một câu thương hại.

"Xin ngài đừng lo lắng cho tôi. Mấy khi tôi có cơ hội để làm gương trước mặt con trẻ."

Làm gương ư. Chị muốn tự hào trước mặt em ư.

"Vả lại vết thương này cứ để yên là nó tự lành. Chúng ta có việc khác hệ trọng hơn."

Chị ta trỏ ngón tay ra trước, về phía mặt biển đang từ từ nhuốm đỏ.

"Đằng đó rất đáng ngờ. Tôi mới lại gần quan sát thôi thì thần pháp tôi bị xóa sổ sạch——Mà sử ma của tôi không phải loại dễ bị phá."

Cyrille lắc đầu ngao ngán, đồng thời lau giọt máu lăn dọc trên má.

"Dẫu không rõ chi tiết nhưng tôi chắc chắn một điều. Ema-san ắt hẳn phải ở trong đó."

Phần 2 –Tế Phẩm Cho Cổ Thánh Kiếm Sửa đổi

Đại dịch——sau này người ta gọi là bệnh "đốm ngọc lục"——gây đau đớn cùng cực toàn thân cho người bệnh. Tỉ lệ tử vong của dịch rất cao, hơn nữa, nhiều người dầu diễn tiến bệnh đã ngưng song vì không còn sức đề kháng nên lại chết vì nhiễm phải bệnh khác. Thành thử mặc dù chưa có thuốc chữa cho đại dịch, bệnh nhân vẫn được đưa ngay đến trung tâm y tế.

Ý thức em mơ màng vì tác dụng của thuốc, tầm nhìn của em cũng mù mịt. Nằm trên giường bệnh trắng bạch, Ema bấy giờ nhớ về gia đình. Đầu tiên cha em ngã bệnh. Rồi vì chăm sóc cho cha mà mẹ em cũng mắc bệnh lây. Và cuối cùng là em.

Ema đinh ninh rằng bản thân mình sẽ không sống sót nổi, sẽ bị những đốm xanh lè ăn mòn cơ thể đến chết như cha mẹ em vậy. Không còn đường nào cứu chữa em nữa, thế nhưng em chỉ lo về chị hai. Em không tưởng tượng ra nổi người chị lúc nào cũng cô độc ấy sẽ ra sao nếu chỉ còn một mình chị dưới mái nhà. Nếu được thì em mong chỉ sẽ nuôi một chú mèo để cho bận bịu mà khuây khỏa. Em cứ nghĩ mãi.

Bỗng có tiếng mở cửa. Ai đấy bước vào phòng bệnh và đứng kế bên giường em.

"Vĩnh biệt em, Ema."

Phải chăng vì thuốc mà giọng nói ấy trở nên méo mó em không nghe rõ.

"Chị tìm được người mua chị rồi. Người đó trả chị nhiều tiền lắm. Đủ để chi trả viện phí và tiền điều trị cho em ở đây đó. Ba và mẹ đã không qua khỏi, nhưng em, em sẽ được sống."

Một bàn tay nhẹ nhàng nắm lấy tay em. Một nụ hôn dịu dàng đặt lên trán em. Mặc cho tầm nhìn mờ mịt, mặc cho thanh âm nhạt nhòa, em vẫn cảm nhận rõ hơi ấm trên làn da.

"Chắc chúng ta sẽ không còn được gặp nhau nữa, nhưng chị sẽ bảo vệ em. Dù phải từ xa, nhưng chị sẽ bảo vệ em luôn mãi."

…………Onee, cha…………

"Chị đi đây."

Cảm giác ấm áp bao bọc quanh bàn tay em bỗng tan biến vào hư ảo.

Đừng đi mà…… Onee-chan……

Những lời em gắng gượng mắc lại nơi cuống họng.

Bóng người bên mép giường quay đi, rồi tan biến vào hư ảo——

Thế giới chòng chành như chiếc nôi em bé.

"a, ư……"

Vừa xua đi cơn đau đầu nhưng nhức, Ema vừa tỉnh dậy khỏi giấc mơ. Đây——không phải là ngôi nhà để ngóng trờ người thân trở về của em. Vì thế em phải chủ động lục lọi ký ức để nắm bắt tình hình hiện tại.

Đúng rồi. Em bị bắt cóc. Sau đó em lại bị bắt cóc đi lần nữa từ nơi nhốt mình. Nếu có thể tưởng tượng bản thân là nàng công chúa trong truyện cổ tích thì tốt biết bao. Ấy vậy, phải nói là em giống một thỏi vàng bị các băng đảng trộm cướp tranh giành nhau thì hơn.

……Những người áo đen ấy…… bị giết mất rồi……

Trước khi bất tỉnh ở nơi giam cầm trước đây, em đã trông thấy sắc đỏ của máu. Sống gần biển nên em đã quen với máu cá, có điều màu đỏ này vẫn rất khác biệt. Và nó nhiều đến nỗi không người sống nào có thể đổ ra cho đủ.

Em cảm nhận được một cơn buồn nôn mãnh liệt đòi trào lên. Giờ em mới để ý, ký ức về bãi máu ấy không phải là thứ duy nhất khiến dạ dày em nhộn nhạo. Nơi này sặc một mùi kỳ lạ. Một thứ mùi tanh tưởi nồng nặc đau cả mũi, nhưng hơi khác với mùi thịt rữa.

ư……

Em bất giác trở người nhưng không được. Em đang ngồi dựa thẳng vào lưng ghế.

Nói đúng hơn, toàn bộ cơ thể em đang bị trói ngồi trên ghế bằng một bộ áo bó[13] vải trắng. Đấy là công cụ để kìm hãm những tên tội phạm hung hãn. Do không được thiết kế dành cho trẻ con, kích thước vài chỗ không ăn rơ với thân xác em, tuy nhiên nhìn chung vẫn thực hiện chính xác mục đích. Nghĩa là, em không thể rục rịch nổi một ly, bất kể em có vùng vẫy đến đâu đi chăng nữa.

Khi toan hét lên, em mới nhận ra là mình cũng không thể hét nốt. Một cục giẻ đã nhét vào mồm em, khiến em cất nổi thành lời.

"A-à, cháu tỉnh rồi hả?"

——Có ai đó trong phòng.

"Cháu thấy trong người ra sao?"

Em thôi giãy giụa và quay đầu sang hướng tiếng nói——lòng em thầm cảm ơn cổ mình còn cử động được trong khi gần như toàn bộ cơ thể em đã bị tước mất tự do.

Đứng đấy là một người đàn ông ngoài tứ tuần. Nét mặt ông ta hiền từ, toát ra khí chất điềm đạm. Hoặc cũng có thể nói là xoàng xĩnh. Giả như họ gặp nhau ở trên phố phường thì có thể cả hai đã lướt qua nhau không thèm để ý. Tuy vậy trong căn phòng hôi hám đây, vẻ mặt đó lại mang thần thái quái dị.

"Thực ra ta muốn mời cháu một cách bí mật hơn. Ta nói thật. Vì trước cháu, ta đã mời vài người, nhưng do nhỡ mạnh tay quá mà lớn chuyện. Người ta còn đặt tên cho sự việc là Mèo Cười nữa."

……Tại sao…… là cháu, tại sao……?

Dù đầu óc còn choáng váng, em vẫn thắc mắc, mỗi tội không thể nói rõ thành câu.

"À, ta không nhầm người đâu, Ema Cornales. Ta chắc chắn đó là cháu. 7 năm trước, cháu là cô gái đã nhận phép rửa tội của Cổ Thánh Kiếm Zelmerfior mà vẫn còn sống, với một di chứng xanh lục ngọc trên người."

Ông có gọi tên cháu cũng không hiểu.

"Nhìn mặt cháu thì có vẻ không hiểu rồi nhỉ."

Dĩ nhiên.

"Giải thích dài dòng lắm. Đầu tiên…… đúng rồi, tồn tại một thứ gọi là Thánh Kiếm. Trên lục địa, chúng là một điểm nhấn kinh điển trong các thiên anh hùng ca của Brave, nên cực kỳ nổi tiếng. Không phải là người chọn vũ khí, mà là vũ khí chọn người. Và chúng khó tính lắm——"

Vừa kể câu chuyện khó hiểu, ông ta vừa chầm chậm lại gần.

Ema không thét lên nổi, cứ run rẩy cam chịu. Song bàn tay người đàn ông lại ân cần gỡ dây trói Ema, chứ không dùng bạo lực như em tưởng.

Được thả khỏi chiếc ghế, Ema bất giác đứng dậy. Có điều bộ áo bó vẫn còn ôm ghìm lấy người em, khiến em mất thăng bằng mà ngã khỏi ghế.

"Ái chà." Tay ông ta giơ ra đón lấy em, rồi bồng em lên ngang ngực. Cẳng tay gầy cho thấy có lẽ ông ta không phải người hay lao động nặng nhọc, nhưng vóc người nhỏ bé của Ema chẳng đủ khiến ông phải ráng hơi.

"Cháu không sao chứ?"

Chất giọng ấm áp song làm em lạnh sống lưng.

"——Trong số các Thánh Kiếm, những cây cổ xưa và mạnh mẽ đều cực kỳ kén cá chọn canh. Sục sạo hết sử sách cũng chỉ có một số ít người sử dụng được chúng thôi. À, những gì ta sắp nói chỉ là phỏng đoán thôi, thực ra——"

Vừa tiếp tục những lời khó hiểu…… ông ta vừa cất bước. Tiến vào gian trong của phòng.

Đang bị bế, Ema còn không có đủ dũng khí để trốn chạy khỏi đôi tay ông ta, đành phải hướng đôi mắt run run về phía trước. Cánh cửa mở toang hoác. Tuy vậy từ tư thế ban đầu em không thể nhìn thấy hết bên trong gian phòng. Mỗi bước chân ông ta lại gần cánh cửa, khung cảnh trong kia hiện lên từng chút một.

"——Ta cho rằng mỗi thanh ấy chỉ chấp nhận một chủ sở hữu duy nhất."

Đồng thời——cái mùi quái đản kia càng lúc càng hắc hơn.

"Đó có lẽ là điểm khác biệt chủ chốt giữa Carillon hiện tại và Cổ Thánh Kiếm. Cổ Thánh Kiếm không ưu việt hơn, thậm chí chúng còn là những sản phẩm chưa hoàn thiện. Chúng không chỉ dung hợp Talisman, hình thể của nguyện ước, mà còn gộp luôn người cầm kiếm vào trong đấy, nếu kẻ đó mang theo một điều ước phù hợp. Bởi thế chúng luôn luôn tìm kiếm, luôn luôn thử chọn một đồng đội. Không phải một người có thể tin tưởng vào chúng. Mà là một người sẽ trở nên chi thể của chúng——"

Ema không còn nghe thấy gì nữa. Tiếng huyên thuyên của người đàn ông trong tai em ù đi như khi người ta mơ màng giữa cơn sốt. Trái tim em bị ngự trị hoàn toàn bởi nỗi sợ, không còn chỗ cho thứ gì khác.

Trong phòng không có gì đáng nói. Độc mỗi chiếc hố khổng lồ trên mặt sàn, cho phép em nhìn xuống không gian bên dưới.

Và em thấy những người ở đó.

Họ bị biến thành thứ dịch màu xanh lục.

Họ đập từng nhịp tim chậm rãi.

Họ hít thở phì phò.

Họ quây quần túm tụm.

Họ——

Nếu được hét thì em sẽ hét cho đến khi cổ họng em rách bươm mới thôi. Nhưng cái vật thể lạ nhồi vào miệng đã không cho phép em lên tiếng. Nên Ema đổi sang vùng vẫy. Tuy nhiên, bộ áo bó cũng ngăn cản em.

"Tương tự các Cổ Thánh Kiếm khác, Zelmerfio cũng tìm kiếm một người dùng. Song khác ở chỗ, Zelmerfior có thể tự tạo ra chủ nhân mình——"

Người em run lập cà lập cập. Không run không được.

Chẳng hiểu sao tâm trí em ngập tràn cảm giác thanh thản và hy vọng. Ngay trước mắt em là nơi em cần phải đến, là nơi em cần phải chạm tay vào. Bỗng nhiên em thật lòng thấy vậy chứ không phải sự ghê rợn quặn ruột theo lý lẽ thông thường. Chính tâm trạng ấy làm em hãi hùng.

"——Cháu muốn biết những người đến trước cháu không? Họ có vẻ không hòa hợp với thanh gươm lắm. Họ không thể trở thành người anh hùng xa xưa của Zelmerfior. Vì không hoàn tất được quá trình chuyển đổi nên họ thành ra thế. Nhưng ta tin, cháu có thể làm điều họ không thể……"

Tông giọng ông ta lúc nào cũng đều đều ôn hòa. Như thể ông ta đã tự huấn luyện bản thân một cách nghiêm khắc để ra như thế.

Em mới mất đi chút cảnh giác, người đàn ông đã bước tới đứng ngay mép hố. Rồi với động tác bình thản xen lẫn chút trìu mến, tựa hồ đương rải thức ăn cho đàn cá con, ông thả Ema trên cánh tay xuống gian phòng bên dưới.

Phần 3 – Thứ Không Có Thù Hình Sửa đổi

Ở tít ngoài rìa Bazel Fiddle. Tại một vũng biển nông với dòng hải lưu hiền hòa, cả trăm lẻ mấy con thuyền đang neo đậu tại đấy mà không nhập cảng.

"Xin lỗi các cô chú bác chủ thuyền, và cả các bạn cá nhé!"

Vừa xin lỗi, cô bé vừa dậm lên boong thuyền làm đà nhảy vút lên cao. Một chấn động ầm ầm sinh ra như sấm nổ. Con thuyền to bự là thế vẫn rung lắc dữ dội, đồng thời boong tàu phủ thép bị lún một hố to tướng.

Mặc dù gây ra hậu quả nặng nề trên bề mặt điểm tựa, cú nhảy đã tăng khoảng cách di chuyển lên đáng kể. Cô đáp xuống một chiếc thuyền khác đậu đằng xa rồi dậm nhảy trên boong tàu lần nữa. Những tiếng kêu la ngạc nhiên và giận dữ của lác đác mấy thủy thủ chung quanh bị bỏ lại dưới chân cô.

Đây là sự giao thoa của Venom và Võ Thuật Hệ Đất. Một kỹ thuật chỉ có thể tiếp thu sau khi vượt qua giới hạn con người. Nếu dung hòa hai tuyệt kỹ hào nhoáng ấy với nhau thì có thể bỏ qua trọng lực như cô lúc này——

"……Bằng kiểu quái nào…… Tay không như ngươi làm sao thực hiện được?"

Adelaide – chạy song song ngay cạnh cô – ngạc nhiên hỏi.

"Cô chạy không thua gì ta mà cũng nói được câu đó à?"

"Ta đang phải dùng hết bài tủ đó chứ……"

Tiếng gió thổi vù vù. Hai chiếc găng của Adelaide, hay đúng hơn là thứ "gần giống chiếc găng tay", đang phun ra gió cuồn cuộn. Sức gió không đủ mạnh để cô ta bay tùy ý, nhưng đủ để gia tăng độ dài bước nhảy và kiểm soát tư thế trên không.

Có dùng hết bài tủ hay chăng đi nữa thì cũng quái đản mà?

Bình thường thì một tấm bùa cỡ nhỏ mà một người mang theo bên mình không thể thực hiện một kỳ công như vậy. Có thể có những Carillon với Talent[14] thực hiện được điều đó, song đáng lẽ mỗi Thánh Kiếm chỉ có một năng lực duy nhất.

…….Thiên tài bùa ngải, hử?

Lillia cũng được người ta gọi là thiên tài nên cô hiểu. Tài năng thiên bẩm. Con người đã thôi tìm cách lý giải những năng khiếu ấy.

Vì không hiểu được nên không ai muốn sánh vai cùng. Thiên tài trên chiến trường đành phải đơn thương độc mã. Do cô từng trải qua nên có lẽ hai người họ có thể đồng cảm được với nhau. Đồng thời, trong lòng cô dấy lên một chút cảm xúc kỳ lạ, chỉ một ít thôi.

Vùng biển chỗ này được gọi là "nhà kho".

"Ra vào cảng cần phải làm nhiều giấy tờ thủ tục đúng không? Nên các tàu hàng không nhập cảng mà chỉ nêu đậu gần đó."

Cô nghe lời giải thích.

"Dù tất nhiên là phải đăng ký giấy phép và kê khai hàng hóa, cơ mà do một đống hành vi mờ ám mà khu vực này bị coi như là vô luật lệ. Ở đây không lo trộm cắp như trên đất liền nên muốn cất giấu những thứ không muốn ai thấy thì nơi này là số một."

"Và cũng là nguồn thu nhập tốt cho các bên tham gia nhỉ?"

"Miễn bình luận."

Họ tiếp cận mục tiêu: một con tàu gỗ cỡ vừa màu đen. Từ xa đã có thể thấy vỏ tàu được phủ dầu nhiều lớp, như thể chủ tàu sợ rò khí ra ngoài.

Nhìn cũng cứng cáp ra trò đấy……

Mặc dầu chỉ là bằng gỗ, vách tàu được gia cố nhường này thì vững chắc hơn hẳn một con tàu bằng đá tuềnh toàng. Có lẽ phải dùng tới trục phá thành[15] hoặc kình lực tương đương mới có thể xuyên thủng chiếc tàu.

Lillia lôi cây dùi cui nhét dưới thắt lưng. Cô mượn tạm từ một tên đánh lén ban nãy. Xét trên phương diện vũ khí thì cây dùi này không tệ trong công tác áp chế người: hình dáng thuôn nhẹ và thanh mảnh, đủ để bào mòn sức lực nạn nhân. Một lưu ý nhỏ là vì không có lưỡi nên không thể chém.

"Hô-"

Chỉ cần vung một nhát, cô đã xẻ được một lỗ trên thân tàu, cách mặt nước không xa. Lỗ đủ rộng cho một người đi qua mà vẫn thừa. Các hảo thủ kiếm pháp hay phô diễn kỹ năng bằng cách dùng cành cây chém giấy. Cô không biết có thể áp dụng được không bèn đem ra thử, không ngờ lại thành công.

"Ể."

"Tôi đi trước."

Adelaide mới đứng lại thì cô đã nhảy lên tàu. Chiến thuật đột kích phải lấy tốc độ làm trọng, phải thâm nhập sâu nhất có thể trước khi địch kịp nhận ra mà phòng bị.

Bên trong không đèn không đuốc, song cũng không cần lắm. Hơn một nửa căn phòng đã bị một cái bể kính chiếm chỗ. Trong bể là một chất lỏng đặc quánh tỏa ra ánh sáng lờ nhờ.

Cái thứ sền sệt ấy tuy không có hình dạng xác định, tựa những con sứa biển phập phồng, một vài "con" trong số đấy còn lưu giữ dấu vết của hình hài ban xưa——một cánh tay, một cẳng chân, một nhúm tóc, hay thậm chí một vài chỗ lồi lõm nom như con mắt hay lỗ mũi.

——Thứ đó……

Lillia biết nguyên nhân hiện tượng này.

Cổ Thánh Kiếm Zelmerfior. Tương truyền là kẻ ăn thịt người.

Cụ thể hơn——ai không xứng đáng mà chạm vào Zelmerfior, sẽ bị ăn mòn "nhân dạng". Bị chuyển hóa thành một mớ bầy hầy xanh lục đùng đục quái dị.

Nạn nhân không chết. Sinh mạng y được bảo toàn. Có điều, y chỉ giữ được cái mạng. Không có cách nào đảo ngược quá trình cả. Phần "nhân dạng" của y đã biến mất mãi mãi.

Dầu đã biết trước, đây vẫn là lần đầu tiên cô tận mắt chứng kiến.

Phần lớn các tôn giáo đều có một hoặc hai tín điều về tận thế. Và trong vô vàn giáo lý be bé mà Giáo Hội Thánh Quang hấp thu qua bề dày phát triển, có một câu chuyện như sau: sứ giả tận thế là một khối bùn xanh lá mênh mông vô bờ vô bến như biển cả. Ngài sẽ nuốt chửng và tiêu hóa vạn vật, biến thế giới cuối cùng thành một đại dương khổng lồ.

Chẳng có lấy một sự liên kết có ý nghĩa nào. Ấy vậy, khung cảnh trước mắt cô quá đỗi dị thường và phi lý làm cô bất giác nhớ tới chuyện ấy.

"Những người này……"

Hồ thủy tinh rất lớn. Dựa theo thể tích mỗi khối thịt thì 10 tới 20 người cũng chưa đủ lấp đầy hồ. Nói cách khác, có ít nhất 10 tới 20 người đã sờ vào Zelmerfior.

Thí nghiệm ư? Dẫu là thí nghiệm thì sao có thể kiếm được nhiêu đó người……

"Ema!?"

Tiếng kêu run run của Adelaide lọt vào tai cô. Chẳng cần lần mò theo hướng mắt của người kia, đôi mắt Lillia đã gần như đồng thời bị hút vào chính giữa bể, vào một hình bóng khác hẳn với đám nhầy ùng ục xung quanh đang lửng lơ.

Một mớ tóc đen.

Rùng. Cảm giác rờn rợn vuốt dọc xương sống cô. Phẫn nộ hòa trộn nôn nóng đã thúc đẩy cô hành động trước cả lý trí. Rảo bước rầm rập như muốn dẫm đạp nát tan những gì dưới chân, cô đâm cây dùi tới trước. Một cú đánh bằng vũ lực thuần túy bất cần kỹ thuật đã làm mặt kính nứt tỏa tròn. Rồi vết nứt lan rộng, xổ trào thứ dịch bên trong bể.

Chú thuật yểm lên kính – hẳn để gia cường độ cứng – vỡ vụn thành bụi sáng xanh xanh trước khi tan biến. Đồng thời, khúc dùi cui trong tay Lillia cũng nát bét trong nháy mắt.

"Lui lại đi!"

Bỏ mặt tiếng thét cảnh báo của Adelaide, cô lại nhảy lên. Lấy tay gạt đi những mảnh thủy tinh đang bay lượn trên không trung, cô dẫm lên cơn lũ lầy nhầy và thọc tay xuống gần mái tóc đen. Cùng cảm giác như đút tay vào giữa xương thịt lục bục, ngón tay cô tuột vào dung dịch xanh lục.

Tay cô đau nhói như thể đang chìm vào dầu sôi lửa bỏng.

——Đây không phải sốt, mà là——

Sự xâm thực, theo kinh nghiệm của Lillia. Thân xác và tinh thần con người chắc chắn sẽ đau đớn khi bị buộc phải chuyển biến thành một dạng vật chất khác. Hệ thần kinh của cô đang bị tấn công trực diện bằng cảm giác da thịt bị nướng thành than.

Không sai vào đâu được. Đây là hiện tượng xâm thực của Zelmerfior. Cô không trực tiếp chạm vào thanh gươm nhưng dường như những khối thịt này – nạn nhân của nó – lại thừa hưởng đặc tính ấy.

"Chớ…… coi thường, taa!"

Lillia Asplay là một Legal Brave. Bản thân danh hiệu Dũng sĩ đã là một lời nguyền rồi. Không thể vứt bỏ nó, cũng không thể ghi đè bằng bất cứ thứ nào khác. Bởi thế cô mới vượt qua được lượng nguyền chú khổng lồ mà gã ma cà rồng kia tung ra. Bây giờ lại chịu thua trước cái lời nguyền này thì há chẳng có lỗi với lão ma cà rồng kia lắm sao.

Hai tay cô bới vào cứ như đang bơi trong biển thịt. Khi đầu ngón tay cô chạm được một vật cưng cứng, cô nắm lấy và dồn hết sức bình sinh lôi ra.

Kết cục——cô đào được một con người. Dầu lấm lem hỗn hợp xanh lá, dầu toàn thân bị trói trong áo bó, diện mạo và vóc dáng đều là của Ema Cornales. Có điều,

——Thôi chết.

Cô tặc lưỡi trong lòng. Từ cái lỗ mà cô vừa lôi Ema ra, một dòng chất lỏng xanh ngọc đặc sệt phọt lên mãnh liệt. Lillia lập tức vặn người tránh tiếp xúc trực tiếp với cột nước đó, vừa gọi tên "Adelaide!" và ném Ema sang.

Adelaide giơ tay ra đón ngay lấy cô bé. Âm thanh lẹp nhẹp vang lên. Đôi găng tay xì khói. Gương mặt cô nhăn nhúm vì đau. Ấy vậy, cô lại ôm Ema vào lòng không chịu buông rơi.

Adelaide và Lillia say khi lui ra cách xa núi thịt lõm bõm đấy bèn nhìn nhau.

"……Ema-chan đang bị hóa Xám."

"Ể……"

Hóa Xám. Tên gọi khác cho "bị buộc quên đi bản thể."

"Nhưng, làm thế nào."

"Ta không biết nhưng tìm hiểu sự thật cứ để sau!"

Hóa Xám là một căn bệnh hay xảy đến với các Mạo Hiểm Giả hoạt động lâu dưới dungeon[16] tầng sâu. Tinh thần và thể xác sẽ dần quên đi mình là gì. Cơ thể sẽ cử động yếu đi, bản ngã phai nhạt và chẳng bao lâu sau sẽ biến thành một khối vật chất vô tri vô giác. Hiện tượng này có biểu hiện là trên người xuất hiện nhiều mảng xám ánh kim.

May mắn thay, chứng bệnh này không phải nan y. Nếu cắt đứt nguyên nhân, tức là đưa bệnh nhân ra khỏi dungeon, bệnh tình sẽ thuyên giảm theo thời gian. Một khi đã dứt thì hầu như không có di chứng.

——Tuy nhiên quan trọng là có thể làm người tiếp hay không……

Ema bị chôn vùi giữa máu thịt thì dĩ nhiên là không thể hít thở thoải mái rồi. Đặt em lên sàn xong, cô kỹ sư rút nút giẻ nhét trong miệng em ra. Khi đường hô hấp đã thông, môi miệng em há hết cỡ để lấy hơi vào.

Sau khi hít vài hơi và một tràng ho sặc nhè nhẹ, lồng ngực em bắt đầu lên xuống nhịp nhàng dẫu còn yêu yếu. Adelaide há hốc. Lillia nâng mặt em lên và lấy gấu áo mà chùi dải nước miếng nhễu trên môi em.

Cô xé mở lớp áo bó của em, lần mò kiểm tra cơ thể em nhưng không tìm được dấu hiệu xương gãy hay da thịt bị tan chảy. Phù, Lillia thở phào ngồi xuống.

"Trước mắt là cô bé đã an toàn…… rồi nhỉ?"

"Ừm……"

Lillia duỗi tay, nói tiếp.

"Ema-chan nên nông nỗi này là do câu chuyện cô kể ban nãy. Nó có thể là một ứng cử viên thích hợp, nên cô đã phản đối."

"Phải…… ừ, ừm."

Cô kỹ sư ậm ừ.

"Sao cô thất thần vậy? Ta tưởng tình hình đã được kiểm soát?"

"Ta đã điều tra, đã kết luận và xác nhận kết luận rồi. Có điều." Adelaide dừng lại lấy một hơi, "rốt cuộc, ta không muốn tin vào mọi thứ…… có lẽ thế."

"Hả?"

Cô không hiểu lắm. Cô đợi đối phương tiếp tục, cơ mà đối phương không nói gì thêm.

"Màà…… Khi nào xong chuyện chúng ta nói tiếp nhé?"

Dứt lời, Lillia bèn đứng lên. Bỗng cô phải ngoái cổ lại.

Bể nước vỡ rồi, đống thạch vốn bị nhốt trong không gian chật hẹp bắt đầu rung rinh kỳ lạ, không đều đặn cũng không theo nhịp điệu nào. Không ai có thể bình thản quan sát khung cảnh này được. Thứ thạch đó bất chợt cử động và lan tràn ra ngay trước mắt cô.

"Kya……!?"

Adelaide hốt hoảng ngước mắt lên. Còn Lillia ngay kế bên chỉ bực bội chách lưỡi thầm, không một chút rùng mình.

Không phải là mình không đoán được diễn biến này.

"Chỉ là không chắc lắm thôi," cô lẩm nhẩm mấy chữ biện minh. Cái hồ cô phá ban nãy có thể đã đóng vai trò làm bờ đê hoặc con ấn ngăn chất dịch phát triển. Giờ thì đâu có cách nào kiểm tra, mà cũng không còn ý nghĩa nữa.

Có việc khác cần phải kiểm tra hơn.

Họ là những nạn nhân bị Zelmerfior tái thiết thành những thứ "không có thù hình." Câu hỏi đặt ra là tại sao. Trước hết, tại sao Zelmerfior lại ăn thịt người? Bằng cách tiêu thụ vật liệu "con người," cây Carillon đó muốn đạt tới điều gì?

Cổ Thánh Kiếm lúc nào cũng khó tính. Nên cực kỳ hiếm người được chọn làm chủ nhân chúng. Lịch sử chỉ tồn tại duy nhất một con người được chọn để cầm Zelmerfior, đấy là một Legal Brave cổ đại, Lucille Zaxoit——

Những thứ xanh lá đấy, rung bần bật.

Những thứ xanh lá đấy, phình to lên.

Những thứ xanh lá đấy, mất đi hình dạng.

Những thứ xanh lá đấy, hòa quyện vào nhau.

Những thứ xanh lá đấy, kết thành một khối gì đó.

Những thứ xanh lá đấy——

À không, cái khối xanh lá hợp thể đó, đứng dậy chọc thủng cả trần phòng.

Thứ đứng đằng kia mang dáng dấp như người. Đúng hơn là một người khổng lồ. So với người thường thì nó cao gấp 3 lần. Da bóng nhẩy, lóng lánh ánh kim.

Xét theo hình hài thì nói chung đấy là một cô gái trần truồng với mái tóc chảy dài đến eo. Tuy nhiên chỉ có đường nét cơ thể là tương đối rõ, còn tại nơi đáng lý là gương mặt thì chỉ có một màu xanh lè phẳng lì.

Biết ngay là chưa hoàn thiện mà.

So với đống bầy nhầy phi hình thể ban nãy thì rõ ràng thể tích nó đã tăng mấy lần. Trọng lượng nó cũng tăng theo, làm con tàu chao nhẹ theo hướng nó đứng. Cô muốn mắng cái thứ đó "tôn trọng quy luật vật lý đi chứ", nhưng đâu đó trong thâm tâm cô lại la "mi mà cũng nói được câu đó ư", nên đành thôi.

Nữ khổng lồ xanh chầm chậm quay đầu sang. Rồi bằng động tác có thể nói là thanh lịch, nó dò tìm……

——Lẽ nào nó định.

Cánh tay – đúng hơn là một cục bùn xanh lá hình cánh tay – vươn ra chạm vào bức tường. Bàm, âm thanh đục ngầu vang lên, như thể ai đó đấm vào một tấm đệm khô cứng. Cùng lúc đấy, cơ man đường nứt lớn chạy dọc trên mặt tường bằng gỗ, và tích tắc sau, toàn bức tường đã sụp xuống.

"Thiệt hở!?"

Tay không phá tường tưởng khó chứ không khó. Thậm chí phá hủy chỉ bằng cách chạm nhẹ, kỳ thực cũng không phi lý. Cái phi lý là không một mảnh vỡ nào văng ra, và toàn bộ năng lượng đều dành vào việc hủy hoại. Hiện tượng này khác hẳn với nhiều câu chuyện (tương đối) thông thường. Không chỉ có vũ lực mà còn phải có kỹ thuật, và năng lực thực hiện kỹ thuật ấy không sai một ly.

"——Cô trông chừng Ema-chan cho ta nhé?"

"Ể?"

Người khổng lồ chui qua cái lỗ, đặt chân lên mặt biển bình lặng. Nước biển không những không nuốt mà còn nâng đỡ bàn chân nó như thể đương đi trên mặt đất vậy. Nó cứ thế lừ đừ đi về hướng đất nước Bazel Fiddle, à không chính xác lắm, phải gọi là "đảo chính Bazel Fiddle".

Truyền thuyết kể rằng vì đã hạ sát hơn một nửa của 109 người con của Thần Nước mà Lucille Zaxoit bị nguyền rủa cấm đặt chân xuống nước.

Cô muốn nói câu chuyện ấy tàn nhẫn quá đỗi, nhưng đâu đó trong thâm tâm cô lại la "mi mà cũng nói được câu đó ư", nên đành thôi.

Lớn chuyện rồi đây.

Nữ khổng lồ xanh lá đó không chỉ là một con quái vật lớn xác. Mối nguy hiểm không đến từ thể chất hay sức mạnh phi phàm của nó, mà chính là khả năng tái hiện một cách chi tiết tài nghệ của cựu Legal Brave Lucille Zaxoit vĩ đại huyền thoại——

"Ta phải đi thôi. Thứ đó đang đe dọa loài người trên nhiều phương diện, và ta cần phải xử lý nó."

"…………"

Adelaide không nói không rằng. Không biết là do cô còn sửng sốt hay đơn giản là không thốt nổi nên lời. Đằng nào đi nữa thì cũng không thay đổi được việc cô phải làm.

"Khi nào xong chuyện, có lẽ ta sẽ quay lại. Cố gắng sống tới lúc đó nhé."

"Sống tới lúc đó…… hở, hở?"

"Nhờ cô đó."

Chẳng thèm đợi người kia trả lời, Lillia đã quay lưng chạy đi. Rồi từ chiếc lỗ mà Lucille đục, cô bật nhảy lên trời cao.

Phần 4 – Chiến Trường Của Những Kẻ Cô Độc Sửa đổi

Adelaide không có kiến thức y học.

Với những kẻ lấy đâm chém làm nghiệp như Brave hay Adventurer thì sẽ có không ít dịp trúng thương, và nhân cơ hội đó mà học cách khám xét và cấp cứu. Tuy nhiên cô là một kỹ sư và một thương gia. Cô tự tin mình có thể xác định nguyên nhân gây hỏng Talisman và sửa chữa, nhưng với con người thì chịu.

Dẫu vậy, có một điều cô chắc chắn. Đó là thả Ema Cornales lúc này vào làn nước lạnh giá thì dứt khoát không tốt tí nào.

"Chết cha."

Giờ mới thú nhận thì hơi trễ cơ mà cô không tính trước phương án trở về. Để bồng hay cõng bé gái bất tỉnh này đi thì cũng phải dùng hai tay. Mà hai tay đã vướng rồi thì không thể dùng đôi găng tay Cinnamon Rose[17] để vượt biển. Hiển nhiên, bơi lội là bất khả thi. Với lại.

——Mình phải kiểm tra mấy thứ trên con tàu này.

Cô không thể không lo ngại về ả khổng lồ bí ẩn "đe dọa nhân loại" kia, cũng như về con nhóc Lillia đã đuổi theo ả ta. Song bây giờ cô không rảnh rỗi đi lo lên lo xuống.

Cô quyết định lên boong tàu. Khi không đi tắt được thì phải đi theo cách thông thường thôi. Cô sẽ dùng tàu cứu hộ gắn trên thuyền này.

Tàn tích của bể kính và nước nhầy xanh lục nhớp nháp kia văng đầy phòng. Ở đầu kia phòng, cô trông thấy một cầu thang lên trên, bèn bế Ema lên rồi đi về hướng đó. Con tàu rùng lắc khiến chân cô khó đứng vững. Cô phải thật chú ý, thật cẩn trọng để không đánh rơi cô bé.

……Con bé nặng ghê.

Thể trạng Ema so ra thì bình thường với một đứa trẻ 11 tuổi. Khó mà nói là em cao quá cỡ hay thấp quá mức. Có chăng thì em gầy quá, làm cô muốn nhắc em ăn uống cho đàng hoàng hơn.

Tuy nhiên, Adelaide vẫn thấy em ấy nặng.

"Khá lắm——làm tốt lắm."

Cô khựng lại. Không phải là cô không lường trước. Không phải là cô chưa chuẩn bị. Ấy thế, cô vẫn không muốn nghe giọng nói ấy vào tình huống này chút nào. Cô quay lại.

"Chú Jo——"

Lời cô ngắt quãng giữa chừng.

Tại cánh cửa đương mở ra – có lẽ thông sang một phòng khác – là một người đàn ông trung niên, với gương mặt ôn nhu phảng phất mệt mỏi. Hình bóng đấy vô cùng thân thương với cô, từ biểu cảm, trang phục đến dáng đứng.

Duy có một điểm khác biệt với thường ngày, một vật không hề thích hợp với phong thái nhân viên văn phòng. Đó là hai cái giáp tay.

"Joshua Asterid."

Adelaide cay đắng gọi tên người phó giám đốc công xưởng Asterid, người đồng tộc thích la rầy, cũng là người đồng nghiệp của cô.

"Chú xuất hiện ở đây để nói thế thôi à? Chú không muốn phân trần ư?"

"Ta không còn cách nào khác. Và ta thấy không cần thiết phải giả ngây."

Ông ta trút tiếng thở dài với vẻ mặt kiệt quệ.

"Cháu chắc hẳn đã nắm rõ toàn bộ bối cảnh rồi nhỉ? Hay là đã tới nước này cháu còn cần ta trả lời?"

"Tất nhiên cháu còn nhiều chuyện muốn hỏi lắm chứ. Chú đang làm gì. Chú định làm gì. Chú muốn làm gì."

Cô đưa mắt nhìn sang thứ-từng-là-hồ-kính.

"Chú muốn chế tạo một chủ nhân của Cổ Thánh Kiếm Zelmerfior, có đúng không?"

"Đúng. Nhưng không phải là mục đích tối hậu."

"Tại sao?"

"……Thanh gươm ấy nổi tiếng là không thể dùng nếu không phải Lucille Zaxoit. Dù vậy, nó vẫn luôn tìm kiếm một chủ sở hữu cho mình."

Joshua nhún vai.

"Thành thử chỉ có một hệ quả duy nhất——Zelmerfior cưỡng ép cải tạo những người chung quanh thành Lucille."

"Thật điên rồ!"

"Không sai. Quyết định ấy quả thật không thực tế tí nào. Con người rất mỏng manh, nếu bị buộc phải tái cấu trúc thì cơ thể sẽ vỡ vụn trước khi quá trình chuyển hóa kết thúc. Vậy mà Cổ Thánh Kiếm lại không hiểu được lý lẽ ấy."

Joshua chỉ lắc đầu ngao ngán, nhìn về phía Adelaide đương thốt lên kinh ngạc.

"……Vỡ vụn……?"

"Hở, cháu không hiểu ư? Cháu đã thấy tất tần tật những di hài xanh xanh còn gì. Hết thảy chúng là tàn tích của những kẻ thất bại trước khi chuyển hóa kết thúc."

——Hết thảy?

Bấy giờ, hàng loạt ký ức trỗi dậy trong tâm trí Adelaide như người ta xổ một đống bức ảnh kỷ niệm ra sàn vậy.

Đại Dịch Đốm Xanh.

Một căn bệnh bất ngờ tấn công toàn quốc 6 năm trước. Nhiều nơi trên cơ thể chuyển màu xanh ngọc và bệnh nhân trở nên điên loạn. Bệnh có tỉ lệ tử vong rất cao. Dù không chết trực tiếp vì bệnh thì sức khỏe bệnh nhân cũng suy yếu trầm trọng, tạo cơ hội cho các bệnh khác thâm nhập.

Cơ số sinh mạng đã ra đi, vô vàn mảnh đời bị hủy hoại.

Cuộc đời Adelaide——cô gái giờ đây có tên là Adelaide——cũng bị thay đổi chóng mặt vì vậy.

Đại dịch ấy không có tính lây nhiễm và chỉ sau một tháng đã mất đi độc tính. Chỉ còn một số ít người sống sót tới tận ngày hôm nay với những di chứng trên cơ thể: những vết xanh xanh. Người ta vẫn chưa tìm được nguyên nhân tại sao căn bệnh tấn công biết bao người lại dừng bước ở đó——

"Thế, có nghĩa là-"

Cô run giọng, hơi cụp mắt và không dám nhìn thẳng người đàn ông trước mắt mình.

"Ý Chú là kể cả 6 năm trước?"

"Chính xác."

——Aa……

Adelaide thầm tạ ơn thánh thần vì không đặt tấm gương nào trong căn phòng này, vào thời điểm này. Không thì cô sẽ phải nhìn thấy bản mặt xấu xí của mình mất. Niềm vui khi biết mình cần làm gì lúc này, đã áp đảo cơn giận dữ của cô, chắc hẳn sẽ làm khuôn mặt cô méo mó phát tợn.

Ý tưởng lên boong tàu mới đây của cô đã biến mất.

"Toàn bộ sự kiện Đại Dịch Đốm Xanh là do tay Chú làm cả. Cháu nói có đúng không?"

"Tuy không thể nói là thành công được."

Một lần nữa, ông ta lại trả lời gián tiếp.

"Ta chỉ muốn chọn những ai có thể chấp nhận Zelmerfior chuyển hóa mà không bị phân rã. Để tìm được những kẻ ấy, ta đã trộn một số nhân tố mô phỏng quá trình biến đổi vào nước uống. Có điều độc tính lại mạnh hơn ta tưởng. Thành thử rất nhiều người đã chết."

Tông giọng ông ta mỏi mệt, song thoáng chút tự hào.

"Tuy thế, cái chết của họ không hề uổng phí. Tất cả sự kiện ngày hôm ấy đã xây dựng nên thành quả ngày hôm nay. Dù chưa hoàn thiện nhưng chúng ta đã tiến thêm một bước đến gần hơn với mục đích tái sinh loài người."

"……Thế ư. Thật thế ư."

Cô đặt Ema xuống sàn.

"Đừng nói gì nữa, Chú Joshua Asterid."

"Cháu không nên lạnh nhạt thế chứ. Ta đã âm thầm kiên trì tiến hành kế hoạch biết bao lâu nay, khi sắp sửa tiến một bước nữa thì bỗng dưng bị phá đám. Ta hy vọng đứa cháu khả ái của mình ít nhất hãy nghe ta phàn nàn đã."

"Cháu đã nói là Chú đừng nhiều lời nữa mà."

Cô gào lên phản đối, và đưa tay phải ra mà niệm mau mắn.

"Bồ câu xám đậu trên giá treo cổ, hàng rào vây quanh tượng anh hùng, chú mèo lặng lẽ chạy trên phím đàn đen trắng, bầy nghệ sĩ hóa trang ném trái cây——"

Bản thân bài cú không có sức mạnh. Chúng không phải là chú thuật có thể gây ra những hiện tượng siêu nhiên. Chúng chỉ là con chữ. Nhưng chính vì là con chữ mà chúng hoàn thành nhiệm vụ tự nhiên muôn thở của con chữ——truyền tải ý định người nói.

Sau khi nhận được ý định của chủ sở hữu, đôi găng Hoa Hồng Quế tỏ bày chức năng mặc định của mình. Thứ vũ khí tự vệ đáng tin cậy liền hủy bỏ những chiếc đai an toàn đặng biến thành một quả cầu năng lượng cuồng nộ, bất cần đường quay về hình dạng cũ.

Pặc pặc, quả cầu phun phùn phụt những tia lửa điện, đốt xém nhẹ làn da người ra chiêu. Adelaide khẽ nhíu mày vì đau song ánh mắt cô không rời khỏi Joshua.

"Cha chả. Ta cứ tưởng gần đây cháu đã ngoan hơn, hóa ra là không chừa được cái thói tinh nghịch."

Ông chú sưng sỉa mỉa mai, rồi cũng giơ đôi giáp tay lên.

"Bồ câu xám đậu trên giá treo cổ, bông hoa nở trong mũ giáp sắt, phát súng chào trong địa đạo rêu phong——"

Joshua chậm rãi trệu trạo niệm. Với cùng cơ chế, đôi găng đỏ rung động nhỏ nhẹ rừ rừ rồi tỏa sáng.

"……Cháu biết mà."

"Khi cháu thiết kế Cinnamon Rose thì ta là trợ lý mà. Dầu không có được khiếu thẩm mỹ sáng tạo như cháu cơ mà ta có thể tái tạo bản thô của cái đấy bằng công nghệ hiện thời."

Bàn tay ông ta nắm lại.

"Tính năng nhất định sẽ không thua. Dù chưa thử nghiệm."

Pặc pặc, trên tay Joshua xuất hiện những tia sét không kém cạnh chi Adelaide.

Tinh tú bắt đầu tỏ mình lung linh trên bầu trời xanh thẫm.

Nhảy từ tàu này sang thuyền kia, Lillia đuổi theo nữ khổng lồ xanh. Cố nhiên, y như lúc cô tới, tàu thuyền náo động hết cả lên. Có điều cô không có thì giờ giải thích tình hình cho từng người một, đành mặc kệ những tiếng quát tháo không hiểu sự tình của cơ man người sau lưng đồng thời bậc nhảy mấy cú liền.

Một con tàu chắn ngang đường đi của nữ khổng lồ liền bị đẩy sang bên nhẹ như không. Một thuyền viên trên sàn tàu vô tình chạm vào tay ả——thế là biến mất luôn.

Bị nuốt sống. Bị biến thành máu thịt của ả. Bị biến thành nguyên liệu tạo nên Lucille giả ấy.

Chỉ cần nhìn là có thể biết ngay điều ấy. Khả năng hấp thụ con người và lớn thêm không giới hạn đó là một thảm họa dị thường. Nếu không chặn đứng nó tại đây ngay lúc này thì ít nhất một quốc gia sẽ bị xóa sổ. Kế đến có thể cả thế giới sẽ gặp nguy.

Thế thì chỉ có một việc duy nhất mà Legal Brave có mặt ở đây phải làm. Đấy là tìm cách ngăn chặn viễn cảnh tồi tệ nhất——

Lucille Zaxoit. Ma nữ bạch kim.

Vừa tập trung vào chiến sự trước mặt, một góc tâm trí cô vừa ngẫm nghĩ chuyện khác.

Lucille dầu sao cũng là một nhân vật thời cổ đại. In ấn chỉ mới phổ biến gần đây, chứ vào thời cô ta thì kỹ thuật làm giấy còn chưa phát triển. Những câu chuyện truyền miệng sẽ bị biến đổi dần dà theo thời gian. Do đó Lillia không biết Lucille Zaxoit thực sự ra sao.

Ấy thế, một số ghi chép vẫn được gìn giữ nguyên vẹn. Cô ta chết thảm trong cô độc vì bị phản bội bởi chính người cô phải cứu.

Đấy không phải là chuyện bất thường gì cho cam. Bản tính nhân loại là sợ hãi và chối bỏ những tồn tại hùng cường. Một khi lũ quái vật đáng sợ đã ngã xuống, thì Brave – những kẻ còn đáng sợ hơn bọn quái vật kia – cũng cần phải bị loại bỏ, hòng an yên những lương dân vô tội. Việc như vậy đã diễn ra tự cổ chí kim tứ phương bát hướng. Chỉ trong vòng 100 năm trở lại đây thì chuyện vắt chanh bỏ vỏ kia mới giảm đáng kể.

——Nhưng mình không có tư cách để đồng cảm với cô ta.

Dẹp bỏ mớ bòng bong trong lòng, Lillia đạp xuống mặt sàn tàu lần nữa. Họ đáp xuống một con tàu khác. Ngay tích tắc sau, một thủy thủ đương đứng gần đó liền rút cây mã tấu bên hông mà chém vào Lillia. Anh ta hô lên một câu "oa, aria, boa" không rõ nghĩa, dù chắc chính ảnh cũng không biết. Nhưng cô mặc kệ, rồi thoăn thoắt đoạt luôn cây đao.

"Cho tôi mượn nhé."

Mới cầm lấy chuôi, cô đã biết được chất lượng thanh đao. Tuy không phải đồ rẻ kém chất lượng, song cũng chỉ là hàng đại trà thôi. Trọng tâm hơi chếch về bên trái, có lẽ vì thói quen của người đổ khuôn. Độ cứng của mũi đao làm cô không an tâm mấy, có điều giờ không phải lúc kén cá chọn canh.

Nhanh chóng dời mắt khỏi anh thủy thủ đương trân trân nhìn mình, cô quay mặt về tấm lưng của người khổng lồ nữ.

Lillia hít một hơi lấy tinh thần. Tay phải nắm hờ đao, lòng tay trái đỡ nhẹ sống đao. Nghiêng mũi kiếm thấp về sau lưng, đầu gối cong xuống tụ lực.

Một vệt sáng vạch ra.

Mặt biển xẻ làm đôi.

Quỹ đạo kiếm tạo ra một luồng khí lớn kệch cỡm nuốt chửng và phá hủy mọi thứ như một cơn bão.

Đây không phải là đặc kỹ gì cả. Chiêu khí trảm này – di dời và phóng đại nơi "đã bị chém" vào nơi "sẽ bị chém" – được coi là tuyệt chiêu được dạy trong nhiều trường pháp kiếm pháp. Quy mô suy cho cùng vẫn phụ thuộc rất lớn vào sức mạnh của người thi triển.

……Không hiệu quả hử?

Chỗ đứng lắc lư, cây mã tấu chất lượng tầm thường, cùng cơ thể tích đầy độc chú. Song le, dựa vào phản ứng trên tay cô thì một nhát đao ấy thừa sức đánh sập tường thép của thành quách.

Vậy mà——cũng không ngoài dự đoán——ả khổng lồ xanh lục nhạt vẫn vô sự. Ả tiếp tục bình thản bước đi trên mặt biển hãy còn dấy động sau cú chém vừa nãy. Không có chuyện người ả cứng cáp hơn sắt thép được. Có lẽ ả đã chống chịu trực tiếp luồng kiếm khí, hoặc triệt tiêu những thay đổi gây ra bởi lực ngoại lai.

"Vô lý quá……"

Cô nghiệm ra một điều. Phải chăng đây là cảm giác của quái vật khi đối mặt với Legal Brave. Cảm giác mọi quy luật thế giới mà chúng ta tin tưởng và dựa dẫm bị phủ nhận hết thảy ngay trước mắt. Đúng là không chịu đựng nổi.

Rắc, lưỡi đao trên tay cô vụn vỡ thành tro.

"Gãy mất rồi, tôi xin lỗi nhé."

Cô dúi cái chuôi kiếm, tàn dư duy nhất của cây mã tấu, vào tay người thuyền viên còn sững sờ.

……Mình phải giải quyết mau chóng thôi.

Cô nghĩ về Ema, và Adelaide. Con tàu dứt khoát không an toàn. Dầu không xác định được danh tính, cô cảm nhận được có kẻ địch ở đấy. Nhưng cô vẫn chọn để hai người họ lại, vì như thế còn tốt hơn là miễn cưỡng đem họ ra chiến trường ngoài này.

Cô biết là Adelaide không phải dạng yếu nhớt. Đôi găng tay tương-đương-Carillon ấy thật sự là một vũ khí tự vệ hảo hạng. Tất nhiên là phường du đãng không đủ cơ để đối chọi với chiến lực ngang một mạo hiểm giả tầm trung đó. Song nói thế chẳng qua là cô tự trấn an thôi. Quan trọng hơn việc có sức mạnh là không được đặt bản thân vào tình huống yêu cầu phải có sức mạnh. Mà bị bỏ lại ở hang ổ địch thì lại rơi đúng vào cái cần tránh.

"Mệt óc quá!"

Cô nhận chìm những nôn nao xuống đáy lòng như mọi khi rồi đuổi theo sau Lucille tiếp.

Adelaide là một kỹ sư, một thương nhân và đồng thời là nữ tiếp thị của công xưởng Asterid.

Hoa Hồng cô luôn dùng làm vũ khí tự vệ vì thế dĩ nhiên phải thỏa mãn một số tiêu chí. Có thể gạt đỡ những đòn ám sát bất ngờ. Có thể vô hiệu hóa những chiêu đột kích. Có thể hoạt động mà không cần các kỹ thuật kích hoạt ma lực như các Brave. Không những vậy mà còn phải đẹp đẽ thanh tao——nói tóm lại là mang một tư tưởng hoàn toàn khác với Thánh Kiếm chuyên dùng để diệt trừ quân thù tàn bạo tìm kiếm cơ hội phục thù.

Và nó khác hẳn đôi giáp tay Joshua lôi ra, dẫu cả hai sử dụng cùng công nghệ sản xuất. Bỏ qua sức nặng và ngoại hình để ưu tiên nâng cao sát thương và khả năng đàn áp thỏa chí chủ nhân. Khác biệt duy nhất trong mục tiêu ấy đã tạo ra chênh lệch năng lực vũ khí rõ rệt của hai bên dùng.

"Từ đầu mày đã là cái gai trong mắt ta rồ!"

Bàn tay phải Joshua quét ngang, phóng ra hàng loạt tia chớp đỏ rực.

"Khi anh hai ta nhận con nô lệ mua về làm con gái nuôi, ta đã nghi hắn bị tâm thần! Àà, xin đính chính, đến ngày nay ta vẫn tin chắc là hắn bị điên!"

"……Ồ, thế à."

Adelaide giơ bán cầu năng lượng trong tay trái gạt ngọn sét đi, đồng thời, bật nhảy bằng lực sinh ra từ tay phải. Vì vận lực quá lớn hơn dự kiến, Hoa Hồng vỡ ra một mẩu cùng tiếng tách.

"Về phần cháu…… Cháu không ghét Chú đâu."

"A, a, thật vậy sao!"

Joshua gào lên gắt gỏng.

"Mày là một đứa cháu ngoan, Adelaide! Có tài năng mà không ngạo mạn! Một cô gái mà cả thánh thần lẫn loài người đều muốn yêu quý! Là một nhân tài cực kỳ cần thiết không chỉ cho công xưởng này mà nhân loại mai sau! ……Nhưng chính vì thế mà bản thân mày lại không cần ai cả!"

Đường chỉ vàng thêu trên Hoa Hồng bắt đầu bốc hơi lần lượt kêu xì xèo. Cô đã hô "Trang hoàng" song không có phản ứng hồi đáp. Xem ra chức năng điều khiển sét đã hỏng.

Máu chảy róc rách từ đầu ngón tay cô như sợi chỉ trang trí. Brave sử dụng Carillon thông qua Venom, một lực đối chọi với sức sống. Vì kẻ dùng Venom sẽ bị kéo đến gần cửa tử hơn, tay mơ không đời nào bắt chước được kỹ thuật nguy hiểm ấy. Để Hoa Hồng tái tạo năng lực của Thánh Kiếm, chủ sở hữu như Adelaide phải dùng máu – một đại diện hữu hình cho sinh lực – làm nhiên liệu.

Có lẽ bộ giáp tay của Joshua cũng thế.

……Chú Joshua.

Bàn ghế, kệ sách, từng cái một bị đập nát. Đèn treo tường nôi đuôi nhau nổ tanh bành, làm dầu và lửa bắn tứ tung. Những tia sét quẫy đuôi tiếp sức thêm cho ngọn lửa. Vỏ tàu bằng gỗ, được quét nhiều lớp dầu để chống rò rỉ nước. Dầu đã được xử lý để khó cháy, con tàu vẫn chịu thua đám lửa cuồng nộ đang lan rộng.

Căn phòng ngập chìm trong biển lửa.

"Phảải. Mày là thiên tài, nên không ai có thể đứng cạnh mày cả!"

——Thiên tài ư.

Chỉ vì một từ ấy thôi, mà họ đã dựng nên bao nhiêu bức tưởng ngăn cách hử? Họ đã cô lập mình bao nhiêu lần hử? Họ đã không chịu hiểu mình bao nhiêu lần hử? Họ đã bao nhiêu lần coi mình như thể sinh vật lạ thậm chí không hiểu được tiếng của họ hử?

Cô đã quen bị đối xử như thế. Song cô không tài nào quen nổi cảm giác lẻ loi bị xa lánh ấy.

"Vì vậy…… vì vậy, ta không thể để cháu gánh vác sứ mệnh ấy…… sứ mệnh vấy bẩn, hủy hoại và tái tạo con người! Nếu biết được, cháu sẽ đi trên con đường đó một mình! Cháu sẽ phải từ bỏ Thánh Ca Đoàn lại đằng sau mà độc xướng khúc cứu độ đến giây phút cuối!"

"Chú nói gì thế……"

Cô không hiểu người đàn ông trước mặt mình nói gì. Tuy nhiên, gương mặt của Joshua cực kỳ nghiêm túc. Lời nói không một phần bông lơn. Cô cảm nhận được rõ mồn một.

"Trước đây ta không thể cho cháu biết! Rằng nhân loại, thế giới, đang trên bờ diệt vong! Do đó ta phải bằng mọi giá, mọi thủ đoạn, tìm cách vất bỏ nhân tính mà tiến hóa lên giống loài mới và thay đổi triết lý sống! Sứ mệnh ấy, ta đã tìm thấy ở Cây Thế Giới——"

Tường và trần bắt đầu bốc cháy.

Joshua đương điềm nhiên gạt đống gỗ vụn rơi rớt không ngớt——thì Adelaide thọc tay tới. Ngón tay cô chạm vào dòng máu đương chảy ròng ròng gần trên cổ tay bao giáp của Joshua

"Cái-"

"Trái táo thạch cao đánh dấu thời gian."

Đây là một từ khóa định sẵn trong Hoa Hồng, vốn dĩ được dùng dùng để kiểm soát cơ chế tự động phòng thủ trước nguy hiểm. Có điều găng tay của Adelaide đã bị phân hủy hơn một nửa, không còn đủ sức thi hành mệnh lệnh trên.

Cho nên chính giáp tay của Joshua sẽ thực hiện. Nó hút lấy máu của chủ nhân, rồi kích hoạt tính năng. Thế nhưng có tạp chất lẫn vào nhiên liệu: máu của Adelaide. Thứ vũ khí này được chế tạo sao cho giống với Carillon, nên cũng hoạt động dựa trên mối tương tác tinh tế giữa các Talisman. Chỉ cần hích nhẹ vào điểm cân bằng mong manh ấy cũng đủ khiến thiết bị trục trặc.

Không một âm thanh nào lọt vào tai cô. Đôi bao tay cứ thế lặng lẽ thu nhỏ lại, siết chặt lấy tay Joshua.

"————————!!"

Ông ta hét lên. Adelaide vừa nhăn mặt phớt lờ tiếng gào đau đớn và phẫn nộ của Joshua, vừa dậm hai chân nhảy bật lui về sau. Toàn bộ trần nhà bắt đầu sụp đổ. Trong tầm mắt mờ ảo vì nheo lại để tránh sóng nhiệt, cô trông thấy hình bóng chú mình biến mất đằng sau đống xà vụn cháy hừng hực.

"——Ta xưa nay muốn yêu cháu lắm. Vì anh hai ta đã chọn cháu mà."

Đáng lý cô không thể nghe được những lời ấy. Chắc chúng chỉ là ảo giác âm thanh. Chắc cô đã tưởng tượng mình nghe thấy một giọng nói dịu dàng như thế mà thôi.

"Cháu biết, Chú ơi."

Adelaide thủ thỉ trả lời ảo giác ấy.

"Nhưng mà…… ngoài điều ấy ra, cháu không biết gì cả. Ngoài điều ấy ra, cháu không hiểu gì về Chú cả……"

Lillia tấn công thêm vài lần nữa. Một cú đấm có thể đánh bay ngọn núi, một nhát kiếm có thể chặt lìa liên kết của mọi vật chất, hay một chưởng có thể phá nát nội tạng đối phương. Vô vàn chiêu thức cô học từ trước tới nay, lần lượt được đem ra thử hết, bắt đầu từ các đòn cô cho là nhiều khả năng sẽ hiệu quả nhất.

Dưới bầu trời không mây mà vằng vặc ánh sao, vài cột nước khổng lồ mọc lên. Hàng chục con thuyền bị vạ lây, quay như bèo bọt giữa dòng nước xiết. Người khổng lồ xanh ấy thế lại chẳng suy xuyển một ly.

Cô vượt lên trước mặt, đáp xuống bến cảng đồng thời giữ khoảng cách như nãy giờ. Xong cô quay mặt lại, quan sát nữ khổng lồ từ chính diện đương lừ đừ bước đi trên mặt biển.

Toàn bộ đều không hiệu quả, hay đúng hơn là không chạm thấu.

Có thể chính sức mạnh tập hợp những tảng thịt thành người khổng lồ mới là gốc rễ của sự cứng cáp ấy. Chừng nào nó còn tiếp tục mô phỏng một "Lucille khỏe mạnh còn sống còn vẫy vùng" thì nó không thể bất hoại mãi được.

Khó à nghen, Lillia nghĩ thầm. Không phải là cô hết bài tẩy. Cô vẫn còn trong tay một số cấm thuật cấp độ khuynh đảo quốc gia mà cô chưa dùng bao giờ. Nếu sử dụng thì chắc chắn đối thủ có là Lucille cô cũng sẽ triệt hạ được.

Vấn đề nằm chỗ chúng vô cùng khó điều khiển, ngay cả khi cô ở trong điều kiện bình thường. Hơn nữa, chỉ cần trật đi một tí thì không chỉ kẻ địch mà cả khu vực xung quanh cũng sẽ bị cuốn vào và tan nát.

……Nếu mà tụ hội được phản phệ vào mỗi mình thôi thì đã dùng quách rồi.

Ý tưởng đấy xem ra không tệ. Y như lần trước với cơn lũ lời nguyền của gã ma cà rồng, cô chỉ cần gánh hết hậu quả của cấm thuật vào bản thân là xong. Khác biệt ở chỗ là lần này, dầu có sức chịu đựng phi thường của Legal Brave, cô cũng sẽ khó lòng qua nổi.

Ắt hẳn nó sẽ quấy nhiễu chú nguyền trong người mình lúc này, kết quả ra sao khó mà đoán trước được…… Nhẹ thì chết êm ái, nặng thì bị hóa đá, phải chịu độc chú hàng trăm năm cho đến khi độc tan hoặc lời nguyền bị phá bỏ……

——Khi không có sư phụ thì hãy nhớ cân nhắc trước khi hành động.

——Con hy sinh tại chỗ sẽ có cái giá không hề rẻ đâu.

Cô hồi tưởng lại lời dặn dò của sư phụ.

"Sư phụ nói đúng…… Cơ mà con biết nói gì khác ngoài "hết cách" đây."

Ở đây chỉ có một mình cô. Nếu Legal Brave không chiến đấu thì bá tánh sẽ gặp nguy hiểm. Legal Brave lúc nào cũng chỉ có một thân một ngựa cả. Trên chiến trường quá đỗi siêu phàm quá đỗi khốc liệt của họ, không ai đủ sức song hành cùng họ.

Vì thế, họ chỉ còn cách chiến đấu một mình. Bị thương một mình. Ngã xuống một mình.

"Đúng là cuộc đời cô độc, trời ạ——"

"Dũng sĩ-sama!"

"Ứ-hi!?"

Cô giật mình. Ai có thể lọt vào điểm mù của Lillia Asplay mà không bị nhận ra chứ.

Hà, hà. Một người phụ nữ quen thuộc đứng bên cạnh cô, thở không ra hơi như thể một thói quen.

"Chị-Chị Cyrille?"

"May quá…… tìm thấy ngài rồi…… không hiểu sao, khắp nơi nhiều vụ lùm xùm ghê…… đời tôi chưa bao giờ thấy rộn ràng đến thế……"

Cyrille Leitner chống hai tay lên đùi, thở hồng hộc.

"Ở biển…… cũng ồn ào lắm…… ngài bình an chứ…… cái gì thế kia……"

"À-"

Giải thích từ đầu thì mất thời gian. Giải thích ngắn gọn thì lại khó quá. Vậy thôi khỏi nói.

"Có thể nói là, đại tiền bối của em."

"……Tôi hiểu rồi, dạng như một vũ khí khổng lồ phải không?"

Vừa lấy hơi, Cyrille vừa nheo mắt bên dưới gọng kính, không quên pha trò.

"Nếu là tiền bối của Dũng sĩ-sama và được Zelmerfior chấp thuận, thì đấy chắc là Lucille Zaxoit. Họ định tái tạo một hình nhân sống dựa theo ghi chép nhưng có vẻ chuyện không suôn sẻ và đổ bể nặng nề, tôi đoán có đúng không?"

Em ước gì chị đừng đi guốc trong bụng người khác khi họ không muốn giải thích.

"Thế tức là tôi đã nói đúng rồi."

Nói đoạn, Cyrille lôi từ sau lưng ra một gói hàng to bự quấn vải trắng.

"Thứ này nặng kinh hồn. Ngày mai đau nhức cơ cả người là cái chắc. Chưa gì tôi đã thấy chán rồi."

"……Cảm ơn chị."

Cô đón lấy rồi mở bọc vải ra. Một lưỡi gươm quen thuộc lộ diện. Thanh đại kiếm ghép nối từ 41 mảnh bùa bằng mạch ma thuật.

Cực Cổ Thánh Kiếm Seniorious.

Carillon hùng mạnh nhất trong tay nhân loại hiện nay——

"Cảm ơn chị, chị đến đúng lúc quá trời quá đất."

Cô lặp lại lời cảm ơn thêm lần nữa.

——Vì đang bảo dưỡng giữa chừng nên nhiều chức năng bị tắt.

——Nó đang mê man nên sẽ không hiểu ý ngươi đâu.

Lời Adelaide vang vọng trong đầu cô. Nắm chắc cán Seniorious lần nữa, cô cảm nhận quả thật có gì đó khang khác. Cô vung nhẹ vài đường, và cảm thấy trọng tâm được cải tiến. Cái cô nàng đó thiệt là, nếu làm tốt những chỗ không được nhờ thì sẽ bị phàn nàn ở những chỗ không liên quan đấy.

"……Dũng sĩ-sama? Ngài sao thế?"

"Không, không có gì."

Adelaide đúng là tài giỏi. Cổ thấu hiểu Talisman và Carillon tới mức không người phàm nào tưởng nổi. Vì thế, lời cảnh báo của cổ diễn tả chính xác hiện trạng của thanh gươm: Seniorious chưa bình thường trở lại.

Để giảm thiểu tác động ô uế của độc chú, một số chức năng căn bản bên trong kiếm phải bị phong ấn. Cho nên bây giờ nó không phân biệt được ai đang là người cầm chuôi mình.

Các Cổ Thánh Kiếm đều là kẻ khó tính. Cực kỳ hiếm người có đủ phẩm chất sử dụng chúng. Và chính xác là phải có phẩm chất nào thì con người chưa xác định được…… tạm thời là thế.

"Đi thôi nào, Seniorious."

Gọi tên chiến hữu, cô truyền một dòng Venom nhỏ qua. Thanh gươm bắt đầu tỏa sáng nhàn nhạt.

Như mọi khi. Như thể không có gì thay đổi.

"Chị lui lại đi Cyrille. Bị cuốn vào sẽ nguy hiểm lắm."

"Ngài chớ lo. Tôi xin mạn phép hỗ trợ ngài từ khoảng cách an toàn."

"Vậy à."

Dầu đó là câu trả lời em muốn cơ mà nếu chị dõng dạc thế kia thì em khó mà đồng ý cho được. À không, giờ không phải lúc để xét nét.

"Hây."

Cô đạp xuống bãi cát nhảy lên thật cao nhằm thu hẹp khoảng cách với ả khổng lồ.

——Nó đang mê man nên sẽ không hiểu ý ngươi đâu.

Chính xác. Cô nói không sai, Adelaide. Seniorious lúc này không thấy tôi được.

Áp lực không khí thổi dựng tóc mái cô lên phần phật.

Nhưng chẳng thành vấn đề. Bởi lẽ, ngay từ đầu nó đã không nhìn nhận Lillia Asplay rồi——

Cô xoay người kiểm soát cao độ. Dậm lên cột buồm của một con tàu cỡ lớn tình cờ đậu gần đấy, cô chuyển hướng và nhảy lên cao nữa. Chiếc tàu chòng chành dữ dội song may mắn là không lật. Cô nhủ thầm lời xin lỗi từ tận đáy lòng.

Không chỉ Zelmerfior. Ngay cả Seniorious cũng thế. Nó chỉ thừa nhận một chủ nhân duy nhất. Nó không tin giao sức mạnh mình vào tay ai khác ngoài người đấy. Tuy nhiên Seniorious cho phép ngoại lệ. Nếu có kẻ cực kỳ giống với chủ nhân nó, thì nó sẽ nhận nhầm kẻ ấy làm người sở hữu đích thực và cho phép thực thi kỹ năng——

Khi đạt đến vị trí cao hơn đầu của người khổng lồ xanh, à, Lucille.

Mặc lòng không hiểu nguyên do, cơ mà như thế là tốt rồi.

Ả khổng lồ từ từ ngẩng đầu nhìn cô. Lẽ nào nó đã nhận ra cô lúc này khác trước và có thể gây nguy hại cho nó?

Khỉ gió, cô nghĩ trong đầu. Nếu đối phương tránh hoặc đỡ được thì hiển nhiên cuộc chiến nhiều khả năng sẽ bị kéo dài. Nếu trận đánh giữa hai Legal Brave cầm Cổ Thánh Kiếm mà bị biến thành chiến tranh trường kỳ thì khu vực chung quanh sẽ bị thiệt hại nặng nề.

Lóe.

Trùng trùng điệp điệp dải sáng đan xen, tựa hồ một tấm vải vĩ đại giăng giữa màn đêm, bất chợt vụt qua bên cạnh Lillia. Dù không có khối lượng hay bản thể, chùm sáng ấy lại uốn lượn như sinh vật sống, quấn chặt toàn thân người khổng lồ xanh.

Thần pháp. Quy mô và mật độ chừng ấy phải tương đương với vũ khí chiến lược——chiêu thức đủ sức bóp nát cả một tòa tháp đá.

"Chị Cyrille!?"

Cô không cần quay lại để biết gương mặt lấm tàn nhan đeo kính của người phụ nữ đang như sao. Ắt hẳn là chị ấy sẽ bảo: "Tôi đang hỗ trợ ngài từ khoảng cách an toàn như đã hứa," với cặp mắt chán chường nhạt nhẽo.

Trong một thoáng, kẻ địch rùng mình lộ vẻ khó chịu, rồi vùng tay hết sức, giật đứt luôn sợi trói ánh sáng. Lưới trói nát thành vô vàn đốm sáng trút như mưa rào xuống mặt biển đen kịt trong đêm.

Khoảng hở chí mạng là đây.

Seniorious không thừa nhận Lillia Asplay. Nên nó có tỉnh hay mê cũng không quan trọng——Miễn là người dùng hiện tại giống hệt chủ sở hữu đích thực, người đầu tiên cầm Seniorious, thì nhất định nó sẽ giúp đỡ thôi——!

Như mũi giáo, cô đâm Seniorious vào đầu của nữ khổng lồ. Cơ số rãnh nứt nhỏ xuất hiện trên bề mặt đại kiếm. Từ đấy tuôn ra những tia sáng non nớt.

Nếu bị chủ nhân hợp pháp đâm Cực Cổ Thánh Kiếm Seniorious vào, thì dù đối phương có là ai cũng sẽ bị cưỡng chế biến thành người chết.

Năng lực đó đối chọi chan chát với khả năng mô phỏng người sống của Zelmerfior. Ả khổng lồ ngửa mặt lên trời, toàn thân lẩy bẩy, tựa hồ đang đau đớn cùng cực. Tuy gương mặt không rõ đường nét của nó không phát ra tiếng kêu, có lẽ giờ đây nó đang tru những tiếng hấp hối.

"——Nếu ngươi mà trở thành vị tiền bối thật sự, thì chuyện đã không như vầy rồi."

Chiến thắng thuộc về Seniorious. Nữ khổng lồ xanh từng mang hình dáng của cựu Brave giờ tan rã trong thinh lặng. Nó phân chia thành vô số khối thịt chết nhão nhẹt rơi tõm xuống biển cả.

Dầu kiệt quệ nhưng Lillia không muốn sẽ ngã xuống biển cùng con quái vật, nên cô dồn hết sức tàn chỉnh lại tư thế và đáp xuống một con tàu gần bên.

"Cả hai cùng là kẻ giả danh thì làm sao mà tôi thua được chứ."

Trên mặt biển, óng ánh một thanh hoàng kim đại kiếm trong ngần. Thủ phạm của vụ việc, Zelmerfior, có lẽ đã cư ngụ trong thân thể ả khổng lồ kia từ đầu tới giờ. Hình ảnh chỉ thoáng qua trong nháy mắt. Sau khi mất đi chủ nhân giả, cây kiếm liền chìm lỉm dưới làn sóng xanh.

Em nghe được tiếng mình ho khù khụ——

Ema Cornales mơ màng mở mắt he hé. Đầu óc em mụ mẫn như trong cơn mê. Em còn chẳng đủ tỉnh táo để tự vấn tình hình hiện tại hay bằng cách nào em đã tới đây.

Duy nhất một điều lòng em cảm giác rõ. Đó là em sẽ không thể nào thoát được. Sức nóng của thế giới phừng phừng lửa dữ, hơi khói sặc sụa như dìm vào nước, làm cô bé phải chấp nhận nỗi tuyệt vọng.

Mặc lòng không còn lựa chọn nào ngoài cái chết, em vẫn canh cánh âu lo về đàn mèo. Dẫu biết là chúng rất cứng cỏi, cơ mà lỡ em không trở về túp lều nữa thì chúng có ổn không? Chúng có tự kiếm được mồi không? Nếu được thì em mong sao chúng tìm được chủ mới để vui chơi cùng họ.

……Ủa……?

Em có cảm giác quen quen. Dường như, xa xưa kia, em cũng từng nghĩ ngợi như bây giờ. Là khi nào ấy nhỉ? Và em nghĩ về ai?

Ngọn lửa uốn mình bật ra một tiếng tách thật to lần nữa.

Ở một góc tầm nhìn nhạt nhòa, em nhác thấy khuôn mặt một thiếu nữ tóc vàng.

"Onee……. chan……?"

Vì sao, em lại nghĩ như thế? Em làm gì, còn chị hai.

Chị hai của Ema, Ortensia Cornales, không có tóc vàng. Chị ấy đã bán mình làm nô lệ để cứu chữa đứa em gái bệnh liệt giường của mình. Chỉ nói rằng nhà người chủ rất xa nên sẽ không bao giờ gặp lại em nữa.

Em biết chứ. Em hiểu chứ. Nhưng tâm trí choáng váng không cho phép em suy nghĩ thấu đáo.

"Onee-chan…… chị, ở đó ư?"

Nét mặt cô gái đó lộ chút ngạc nhiên. Với nụ cười tự giễu cợt bản thân, chị ta quay mặt đi, buông một lời thầm thì.

"Không phải đâu."

Ai đó nhẹ nhàng nắm nhẹ bàn tay em. Giữa biển lửa hung tợn, em vẫn cảm nhận rõ ràng được hơi ấm bàn tay đó.

"Chị em không còn tồn tại nữa đâu. Chị ấy đã đổi tên đổi mặt rồi. Chị ấy đã tạo nên nhiều kẻ thù rồi. Bằng cách nào đi nữa…… chị ấy cũng không thể trở về như xưa đâu."

Chị ta phủ nhận. Song giọng nói trầm ấm tưởng chừng lẫn cả nước mắt.

Em nắm lại tay chỉ.

"Chị…… xin lỗi em nhé. Chị, không thể giữ lời hứa với em được nữa."

Chị ấy nói thế là có ý gì nhỉ. Ý thức em mụ mị dần, rồi lịm hẳn.

Phần 5 – Vươn Tới Nắm Lấy Một Bàn Tay Ngoài Tầm Với Sửa đổi

Con tàu quen quen kia đang bốc cháy.

"……Hả?"

Cái gì đã xảy ra? Sao lại ra nông nỗi này? Ai đó đã phóng hỏa ư, hay là do tai nạn? Nếu là vế đầu thì là ai? Nếu là vế sau thì rốt cuộc là nguyên nhân nào?——Lillia nhận ra mình đang hoài công tìm kiếm lời giải cho một câu hỏi không đáp án. Cô muốn biết muốn suy ngẫm về lý do, nói cách khác là đang tìm cớ để ngăn cản bản thân. Nhằm khuyên bảo bản thân rằng có nhảy vào cũng vô nghĩa.

Ngọn lửa quá mạnh. Chiếc thuyền đã vụn vỡ tới mức chẳng còn gì giống với hình dạng ban đầu. Giả như còn người trong đó thì họ thể sống được nữa đâu.

"Ema-chan…… Adelaide……"

Cô không nghĩ họ có thể tự lực thoát thân. Đầu gối cô muốn long ra. Cô nhớ lại cái cảm giác này. Không, phải nói là cô biết quá luôn ấy chứ.

Ngay cả "sức mạnh tối cao trên đại lục" Legal Brave cũng không thể bảo vệ những gì ngoài tầm với. Dẫu cuối cùng có hạn chế tối đa thiệt hại tới quốc gia và thế giới, dẫu có đạt được mục tiêu vĩ mô, họ vẫn dễ dàng vụt mất những thứ nhỏ bé hơn. Họ chỉ có thể bảo vệ mấy thứ lớn lao chứ không phải những điều họ muốn.

Lúc nào cũng thế. Lúc nào sự bất lực ấy cũng làm cô muốn khóc. Thế mà.

"…………"

Nước mắt cô tuôn rơi, đáp xuống cổ áo.

"——Lúc nãy cô làm tốt lắm, Lillia Asplay."

Một giọng nói thư thái lọt vào tai cô. Song cô không nhận ra là giọng ai. Vừa lén dụi mắt, cô vừa từ từ quay lại. Ấy là một người đàn ông cô không quen. Áng chừng hơn 30 tuổi, cằm lún phún râu, mang chồng bộ giáp da đơn giản lên trên bộ đồ thùng thình. Hông giắt cây khoái đao trang nhã, lưng đeo một thanh kiếm lớn bọc trong vải thô và cột bằng nịt da.

"Dù đồng đội tôi nói là không cần phải lo cho cô, nhưng tôi vẫn không ngờ là cô lại có thể hạ gục đối thủ cỡ đấy chỉ bằng một chiêu. Quả là một trận chiến mãn nhãn khi Legal Brave nghiêm túc."

Anh ta không phải là thủy thủ trên tàu buôn. Không thủy thủ nào có thể đứng mà không để lộ một kẻ hở nào như một cao thủ được. Cái tên của anh ta dần dà hiện lên trong đầu cô. Hình như tên ảnh là,

"Navrutri Teigozak……?"

"Ố ồ. Được cô nhớ tên thật vinh hạnh cho tôi quá."

Vẫn giữ nụ cười trên môi, anh ta lịch sự cúi đầu.

Cô từng lướt qua anh ta vài lần ở Thánh Đường tại Đế Đô. Một cựu mạo hiểm giả, một Quaisi Brave đương nhiệm. Cô cảm giác anh ta là một kẻ khó gần khó rõ nội tâm nghĩ gì——Khoan, có việc khác quan trọng hơn.

"Anh, đang làm gì ở đây?"

Dòng suy nghĩ của Lillia chững lại. Có lẽ trong lòng cô đang bấn loạn nên cô lơ đãng hỏi thế. Đây lẽ là chiến trường của Legal Brave mà. Là nơi cô phải một mình chiến đấu, một mình chiến thắng và một mình khóc thương cho những mất mát mà. Tại sao anh ta lại có mặt ở nơi này?

"Tôi được Giáo Hội cử tới đây vì sắp tới mùa săn thuồng luồng rồi. Vẫn còn một thời gian nữa mới tới mùa cơ mà người ta không còn nhiều chuyến thuyền do bão đang tới dần."

"Ý tôi không phải thế……"

"Hn? À, ý cô là thế hả?"

Người đàn ông Navrutri hướng mắt sang con tàu đương rực cháy……

"Nếu cô muốn hỏi tôi đang làm gì lúc này ở đây thì là tôi đang chờ người thôi. Anh bạn tôi đi cứu người sắp về rồi, nên tôi đứng đây đợi cậu ta."

Lillia không biết ảnh đang nói gì nữa. Dầu có đang điềm tĩnh tán gẫu thì đáng lý cô cũng không thể an nhiên vậy được. Âu lo. Bức bối. Mất mát. Kỳ lạ thay, bao xúc cảm đó đã cất khỏi trái tim cô từ lúc nào. Dẫu không rõ người đứng trước mặt cô đã làm thủ thuật chi, song cô không cho là anh ta đã ra tay. Nhất định phải có một nguyên nhân đơn giản và dễ hiểu hơn nhiều.

Cô không cần phải lo lắng nữa. Cô không cần phải sợ hãi nữa. Một điều phi lý nào đấy đã trấn an cõi lòng cô.

"——Chị mở mắt được rồi đấy, chúng ta đến nơi an toàn rồi."

Giọng một thiếu niên vang lên. Thanh âm ấy thân quen làm sao.

"Ài, đừng vô lý thế chứ. Chị hít khói nhiều lắm rồi phải không, chị cứ tạm thời nằm yên cho khỏe đi đã——"

Đồng hành cùng với giọng nói là tiếng bước chân. Ai đó bước lên chiếc cầu bắc tới bên hông tàu. Một gương mặt quen thuộc thình lình ló ra, và nhìn sang hướng này.

"——Ự." Là tiếng đầu tiên người đấy, một thiếu niên tóc đen, thốt ra. Với tấm thân hãy còn nhỏ con, cậu bưng cõng hai cô gái, cụ thể là Adelaide và Ema. Thực ra thì cậu bồng Ema trên tay, còn Adelaide thì cõng trên lưng, dầu đôi chân dài ngút của cô phải lê lết trên sàn cầu, tựa hồ một trò đùa tệ hại thiếu thực tế.

"Wil……lem?" Cô sững sờ, gọi tên chàng trai——người sư huynh của mình. "Vì sao…… anh lại ở đây?"

"Anh nói câu đó mới đúng. Em làm gì ở đây hả Lillia?" Vị sư huynh hơi xấu hổ ngoảnh mặt đi, vừa hỏi ngược lại. "Anh nhận nhiệm vụ đi săn thuồng luồng thôi. Em không cần dằn vặt đâu. Muốn phàn nàn thì cứ hỏi lão tu sĩ hói ấy."

"Ý em không phải thế."

Navrutri cười toe, làm cô nhăn mặt khó chịu, cơ mà phải bỏ qua. Vì hiện tại có việc khác cần kíp hơn.

"Anh có bị thương đâu không?"

Toàn thân cậu thanh niên lấm tấm máu.

"Haha, do anh đoảng quá. Anh không tránh được cây xà rơi, với phải nâng một cây trụ cháy lên nữa. Chưa chết nhưng xí hổ lắm hà."

Đặt hai cô gái xuống sàn, cậu đồng thời nhoẻn miệng cười hời hợt.

"……Khỉ thật. Trong khi em đánh bại ả khổng lồ to tướng đấy và dốc sức bảo vệ mọi người, thì anh chật vật lắm mới cứu được hai người này."

Cậu dang tay duỗi chân thả mình lên đất.

"Chán ơi là chán, sao anh yếu thế không biết."

Đừng mà.

Xin anh đấy.

Một chút tôn trọng. Một chút ghen tị…… Một chút mến thương. Cô đem hết những cảm xúc nổi dậy ấy cất vào một chiếc hộp nhỏ trong tim. Chiếc hộp đã gần đầy và có nguy cỡ vỡ tràn bất cứ lúc nào. Ấy vậy cô vẫn xoay xở khóa thật chặt không cho nó mở ra.

"Anh cứ nói quá. Mỗi người có vai diễn nhất định trên sân khấu mà."

Cô trưng ra gương mặt của mọi khi. Gương mặt nhăn nhó thường thấy của Lillia Asplay, đương kim Chính Quy Dũng Giả, cũng là sư muội đanh đá hống hách khó ưa của chàng trai kia.

"Anh chỉ cần bảo vệ những gì trong tầm tay thôi."

——Những gì nằm ngoài tầm tay em.

"Còn ngoài ra thì cứ để em."

——Em có thể phó thác những gì em không chạm tới nổi cho anh không?

"……Làm sao anh đồng ý được chứ."

Anh chàng phụng phịu quay mặt đi.

"Ahaha, em biết là anh sẽ nói thế mà."

Cô biết sư huynh sẽ từ chối. Cô biết anh ta sẽ nói gì.

Anh không có thiên bẩm. Anh không được số mệnh chọn lựa. Anh không được tin giao một Carillon hảo hạng, thành thử hiển nhiên sức chiến đấu anh không là gì so với Legal Brave. Song le, chàng thiếu niên không từ bỏ. Có phải bò lết, có phải vẫy vùng khó coi, anh cũng cố gắng đứng cạnh Lillia.

Dẫu biết là bất khả thi. Dẫu biết trước công dã tràng xe cát. Anh đâu có ngu ngốc đến độ không hiểu được điều ấy đâu. Thế mà anh không dừng lại.

Vì đâu. Vì động lực nào mà anh ấy gắng sức nhường vậy. Ngẫm lại, cô chỉ tìm được một câu trả lời duy nhất.

Đấy là bởi chàng thiếu niên đó, dầu không ý thức được, luôn cố bảo vệ chính Lillia Asplay này. Bởi thế, với tấm thân chỉ có thể bảo vệ những gì trong tầm tay, anh dốc hết sức vươn tay ra mặc cho có rách toạt cánh tay đi chăng nữa. Do đó anh mới mong muốn một sức mạnh vượt quá giới hạn loài người.

Cô bất giác nghĩ vầy trong đầu.

"……Em biết ngay mà."

"Hở?"

Cô sắp sửa lặp lại như ngày hôm trước rồi.

"Anh còn sống nhăn răng nhưng ngốc hết thuốc chữa."

Hự, chàng trai rên một tiếng trước khi im lặng, y hệt ngày trước. Nhìn mặt cậu như vầy, Lillia nở một nụ cười dịu.

Phần X – Ước Vọng Của Thần Thể Tinh Linh Kyanite (3) Sửa đổi

Đây là một câu chuyện thời xửa thời xưa.

Về một lão ông đã giao phó ước nguyện mình cho một tinh linh.

Về một tinh linh được tín thác ước nguyện của ông lão.

——Đây là hồi ức về chặng cuối hành trình của hai người họ.

Ông già bừng tỉnh sau giấc ngủ mộng mị.

"Kaiya?"

Ông lập tức gọi biệt danh của người bạn đường. Cố nhiên tên cô đầy đủ là Kyanite, nhưng cái tên ngắn gọn này – do ông bạn già nua (Seniorious) của cô đặt – lại thường được dùng hơn.

Chẳng có tiếng hồi đáp. Thông thường thì cô ta sẽ hiện hình bên cạnh ông mà mời mọc: "Ngươi đã muốn ước gì chưa?" Có điều ông bây giờ không thấy động tĩnh nào cả.

——Àà, hóa ra là vậy.

Ông hồi tưởng lại cuộc hội thoại tối qua giữa hai người. Trước khi đi ngủ, ông đã thẳng thừng chối từ cổ bằng cách nói rằng điều ước của ông đã thành hiện thực từ lâu. Đối với tinh linh nguyện ước thì đấy là một sự sỉ nhục thấu tận tâm can. Ắt hẳn cô ta sẽ bẽ bàng, sẽ cáu tiết. Dầu gì cổ cũng đã bỏ hết phép tắc lịch thiệp để nổi đóa trước đó mà.

Mối quan hệ hai người họ thế là hết. Không còn một tinh linh chờ đời một lời cầu ước nữa, không còn một lữ khách bắt tinh linh kia phải chờ ông cầu ước nữa. Nơi đây chỉ còn một lão già cô độc đã dùng hết điều ước của mình. Từ giờ sẽ chỉ còn một mình ông mà thôi.

"……Hề."

Xưa kia, lúc còn trẻ tuổi, ông đã quen độc hành. Bởi xông pha trên cơ man chiến trường quá sức nguy hiểm, không con người nào sát cánh cùng ông mãi nổi.

Ông cố khơi gợi lại cảm xúc những tháng ngày ấy. Ông không đành lòng để ai liên lụy, không muốn sợ hãi trước cái chết của người khác. Vì thế mà ông quyết đơn thương độc mã tiến vào trận mạc cho đến phút cuối.

Tới lúc rồi.

Đá chiếc mền đi, ông đứng dậy. Một bước khỏi hang động này sẽ tái khởi động trận tử chiến hôm qua.

Rồng Đồng Đỏ Nilgun Nerzen rất bền sức và kiên cố. Nó sẽ không chết theo cách con người chúng ta chết. Vũ khí thông thường không thể nào giết nó được. Tuy nhiên, ông không nói dối khi bảo sẽ đồng quy ư tận. Nếu đã từ bỏ hy vọng sống sót trở về thì sẽ còn phương sách chiến đấu.

Đi thôi nào——

Bàn tay vươn sang bên để lấy hành lý lại chạm vào một thứ gì đó không phải hành lý nằm ngoài tầm mắt ông.

"——Hn?"

Đó là cán kiếm. Không lý nào, một suy nghĩ xẹt qua đầu ông. Tất cả vũ khí trong tay ông đã cạn kiệt đêm hôm qua rồi mà. Song cùng lúc ấy, một niềm tin khác thường lại trỗi dậy trong lòng ông. Hiển nhiên sẽ có một thanh kiếm ở đây rồi.

Ây dà…… Đời nào lại có thể……

Ông quay đầu sang xác nhận thứ tay mình đang cầm. Hai niềm tin của ông vừa đúng lại vừa sai.

Không thể chối cãi sự thật rằng không có thanh kiếm nào ở đây cả. Trái lại, có một thứ với hình thù giống thanh kiếm chễm chệ nằm đó.

"Hả……?"

Nó to hơn hẳn loại trường kiếm kinh điển chuyên dụng cho lễ nghi hoặc tỉ kiếm. Chiều dài nó dễ phải bằng chiều cao một người lớn. Tay cầm kéo dài, tỏ rõ dụng ý để hai tay nắm vào.

Kỳ quái ở chỗ lưỡi kiếm. Thường thường gươm kiếm làm bằng cách đập hoặc cắt thoi kim loại ra. Còn cây này thì khác: hàng chục mảnh thép to bằng nắm đấm được sắp xếp và kết nối với nhau, tựa hồ chơi xếp hình một cách gượng ép.

"Hỡi kẻ dũng cảm (Brave), thông thái già cỗi (Seniorious) kia. Hỡi kẻ đã kiêu hãnh bước đi trên con đường quạnh hiu buồn đau kia. Đây chính là ước nguyện của ta."

Một giọng nói, nghe như tiếng vọng sắp biến mất từ phương xa, lọt vào tai ông.

"Kaiya!? …… Cô, vẫn còn……"

Cô vẫn còn ở đây sao, ông lão không nói hết nổi câu. Ông biết rằng cô tinh linh đã không còn nữa.

Thanh âm ấy chỉ là một thông điệp. Chỉ là dư âm từ quá khứ đã qua bất di bất dịch.

"Nếu ngươi khao khát một người bạn đồng hành, thì ta còn mong mỏi một điều hơn thế."

"……Kai, ya……"

Ánh mắt ông lão hạ xuống gần cán kiếm. Tọa lạc tại đó là một viên pha lê óng ánh——cũng chính là tinh thạch màu lam Kyanite rất thân thương. Ngay cả những miếng sắt long lanh sắc xanh ghép nên thanh gươm cũng quen thuộc.

"Cùng với 41 điều ước mà người khác đã tin giao vào tay ngươi, và bản thân điều ước của người, ta mong từ rày về sau, chúng ta sẽ sánh bước cùng nhau."

"……Cô……Cô……"

Ông xưa nay đã quen cảnh biệt ly. Ông cũng quen với đơn côi. Thế nhưng vầy thì có phải là chia ly đâu. Từ nay ông cũng sẽ không còn cô độc nữa. Chính vì vậy mà tầm nhìn ông nhòa lệ. Giọt nước mắt nóng hổi rơi khỏi khóe mắt nheo lại của ông.

"Ngươi, kẻ đã không thể bảo vệ những gì ngươi muốn bảo vệ. Kẻ đã không thể trở về nơi mà ngươi muốn trở về. Dầu con tim chất chứa khát khao đã khô cằn, ngươi vẫn tiến về phía trước. Dầu bị xầm xì là kẻ bất hạnh nhất nhân trần, ngươi vẫn tìm ra niềm hạnh phúc của mình và ôm ấp lấy. Chiến trường kể từ nay, sẽ có hết thảy chúng ta sẽ nâng đỡ ngươi——"

……Aa.

Tinh thạch mất đi sắc màu của mình, trở về lại với hình dạng pha lê trong veo.

Thần Thể Tinh Linh Kyanite không còn nữa. Cô đã dùng sức mạnh lên chính bản thân để ghi đè ước nguyện bản thân lên hiện thực. Cô đã quyết định tương lai của bản thân, bằng chính ý chí của mình.

"Thanh Kiếm Seniorious này vì thế mà ra đời——"

"——Thiệt tình."

Lấy tay che mắt, lão ông cười nhạt.

"Tôi sao có thể là một cộng sự tốt như các người được……"

Ông đứng lên. Xa xa ngoài kia, ông nghe tiếng con rồng gào rú vì phẫn nộ, mất kiên nhẫn.

"Ối dà. Vị khách của chúng ta cáu lắm rồi kìa."

Bước ra khỏi hang động này một bước thôi thì sẽ bị con rồng đồng đỏ ấy phát hiện ra ngay. Sau đấy, mọi nơi mọi chốn đều sẽ thành tử địa không lối thoát.

"Vâng vâng. Tôi ra ngay đây."

Tưởng chừng đang tản bộ ngoài trang viên, ông lão cất bước ra khỏi hang. Luồng khí thù địch cuồn cuộn của con rồng liền tìm thấy mục tiêu và biến thành sát ý ngút trời. Mặc lòng gió đã ngưng, cây lá vẫn rung bần bật vì một lý do hoàn toàn khác.

Vầng thái rạng ngời trên cao. Ông lão nheo mắt lại, vung nhẹ cây kiếm trong tay làm phát ra một tiếng vù.

"Hỡi chiến hữu, hãy cho ta mượn sức nào!"

Đoạn tiếp theo hành trình của bọn họ ra sao, sử sách không kể.

Chỉ biết rằng bằng chứng duy nhất họ để lại cho hậu thế đến tận ngày hôm nay là một thanh kiếm, mà giờ đây chúng ta gọi là Seniorious.

Chương 5 – Chiếc Đồng Hồ Quả Quýt Đã Hỏng Sửa đổi

Sukasuka Iden 01 p272-273

——Tương lai vô định——

Xột xoạt, xột xoạt. Zelmerfior quấn trong tấm vải nom như cái kén của một sinh vật lạ hơn là một thanh kiếm.

"Ông lẽ ra không cần phải ra tay đến nước này. Nếu không cưỡng ép kích hoạt thì cây kiếm đã không ăn thịt ai rồi."

Tại tư phòng ở nhà trọ. Anh chàng Quasi Brave râu ria, Navrutri, càm ràm trong miệng. Anh ta đã dõng dạc tuyên bố lãnh trách nhiệm mang thanh Carillon này về Giáo Hội Thánh Quang và phong ấn nó lại. Người quản lý công xưởng Asterid không phải đối, và ngay cả Legal Brave, với lý do sẽ chưa thể trở về Giáo Hội ngay, cũng tín nhiệm anh.

"——Công nghệ chuyển hóa con người thành Brave thời xưa. À phải nói là tìm kiếm phương pháp biến nhân loại thành một tồn tại khác. Đấy là con đường cứu rỗi mà ông nhắm tới sao, Joshua Asterid?"

Anh tiếp tục độc thoại. Lời anh gửi tới một kẻ không đứng trong căn phòng trống này. Ngoài trời tối dần, có lẽ là do mây giăng qua.

"Tôi sẽ không tha thứ cho cái tội ông đã chọn con đường ấy. Ông không được phép mong muốn một biện pháp như thế. Tuy nhiên tôi thấu hiểu nỗi tuyệt vọng đã đẩy ông vào bước đường đó. Dầu đường lối khác nhau nhưng mục đích cuối cùng của chúng ta giống nhau. Chúng ta đều biết sự tuyệt vọng đó, đều bị giam cầm trong sự tuyệt vọng đó, đều hát bản thánh ca vô nghĩa trước sự tuyệt vọng đó——"

Navrutri lặng lẽ nhắm mắt. Khi ta thôi phát ra tiếng động, âm thanh ngập tràn thế giới sẽ rót vào tai ta như thác. Bên ngoài cửa sổ, có lẽ có một trường đại học gần đây. Anh có thể nghe thấy những sinh viên trẻ trung sôi nổi đương bàn tán cùng nhau đủ chuyện: độ khó phi lý của bài tập về nhà, sự khó hiểu của bài báo mới ra mắt, lá bùa mới xuất xưởng Asterid xem ra khá tốt, hoặc việc giáo sư rụng tóc thế nào.

Chuyện trong tương lai, chuyện hiện tại dẫn tới tương lai, hay chuyện quá khứ suy ra tương lai, nói chung lại, đều là chuyện về tương lai. Tương lai vốn dĩ là chuyện chưa tới, thành thử chúng ta nói hươu nói vượn đều được. Chỉ những kẻ không biết tới một tương lai ấn định, mới có thể vui đùa với trí tưởng tượng của bản thân như thế.

"——Hẹn gặp lại ở biển cát xám một ngày nào đó, đồng chí."

Anh để lại một lời duy nhất cho người đàn ông không có mặt ở đây, rồi ngưng bặt.

Ema Cornales ngủ li bì từ đó đến nay. Song cơ thể em không có gì khác lạ. Bác sĩ khám đã nói có chăng em chỉ bị sốc tâm lý, và rồi em sẽ tỉnh dậy thôi, không có gì đáng lo cả.

Những ai có liên quan đều có thể thông cảm. Đối với một cư dân quen sống bình yên bên bờ biển thì sự kiện này là một cú sốc nặng. Bác sĩ bảo không nên cố quá, cứ để em ấy từ từ bình tâm. Không ai dám phản đối lời bác sĩ cả.

Giờ hãy cùng sang câu chuyện về Adelaide Asterid. Bị thương nặng và suy nhược, cũng như phải chịu cảnh mất đi một thành viên gia đình, làm cô mất hết tinh thần. Bị đẩy vào phòng bệnh, ngày nào cô cũng ngước nhìn trần nhà trắng muốt.

Tất nhiên, việc thanh tẩy Seniorious phải bị tạm hoãn. Vì vậy mà Lillia không thể rời Bazel Fiddle. Cyrille thở dài não nề, khi thấy chuyến đi kéo dài hơn dự kiến.

"Cha nuôi của ta là một ác nhân chuẩn mực, nhưng chú của ta thì không đến nỗi. Cơ bản chú ấy vẫn là người tốt, nhu mì và dễ dãi. Do đó nếu chú ấy chịu nhúng chàm vì nhà Asterid thì ắt hẳn phải là để giành lấy thứ chi đó. Nhất định là như thế……"

Nhỏ giọng kể đến đấy xong, cô lắc đầu yếu ớt, rồi nói.

"Nhân tiện, ta muốn có một cậu em trai có được không?"

"Cô chuyển chủ đề kiểu gì thế?" Lillia, người khách đến thăm bệnh, liền lầm bầm. "Chuyện cá nhân quan trọng như thế thì phải lựa lúc để sốt sắng nói chứ. Đầu cô bị chập mạch à."

"Ừm, đúng là ta nói năng không ăn nhập lắm. Nhưng thứ lỗi nhé, không hẳn là không liên quan nhau đâu."

"Tôi vẫn không hiểu ý cô là gì hết!"

Trong phòng bệnh thì không được lớn tiếng. Lillia đành hét be bé.

"Ta muốn nhận Willem-kun về. Làm em trai hay đệ tử đều được. Không phải là để cảm ơn cậu nhóc đã cứu mạng ta nhưng ta muốn dạy nó đôi ba thứ."

Hóa ra là thế, hóa ra là thế, hóa ra là về ảnh. Mình hiểu rồi.

Ảnh là một kẻ chẳng được trời phú tài năng, chẳng thể mở rộng lãnh vực công nghệ bằng tri thức hay sự tìm tòi của bản thân được. Dẫu vậy, anh không ngừng tiến lên, bằng cách đuổi theo ngay sau những tấm lưng đằng trước trên con đường đó cho tới cùng. Những ai đã học được vài ngón nghề lận lưng làm cần câu cơm, khi nhìn vào anh cũng sẽ muốn nói là anh đang làm việc nguy hiểm.

"……Một kỹ sư như cô thì muốn dạy cái gì cho một Quasi Brave?"

"Kỹ thuật điều chỉnh Carillon mà không một kỹ sư tầm thường nào có thể học."

"Gì cơ?"

"Willem nói là đã học phần cơ bản ở xưởng Đế Đô, cơ mà có vẻ cậu ta chưa biết những mánh bảo dưỡng khi ở không có công xưởng. Mặc dù suy cho cùng thì vẫn phụ thuộc vào sự kiên trì và tập trung của cậu, nhưng ta có thể cho cậu ta gợi ý."

"Gì cơ?"

"Thì đó, để có thể tự mình sửa Carillon——"

"Ý tôi là vì sao cô lại muốn dạy điều ấy? Phương pháp gì gì đó của cô phải nằm ở mức bí mật kinh doanh, vì sao cô lại muốn truyền cho một người cô vừa mới gặp?"

"——Có lẽ, là vì ta đã phạm quá nhiều sai lầm chăng chăng."

Tiếp tục những lời khó hiểu, Adelaide phóng ánh mắt xa xăm.

"Chú ta đã bỏ đi mất rồi, không còn ở bên ta nữa. Cậu nhóc đó chắc chắn là muốn ở bên cạnh ai đấy, và nhất định là muốn tìm mọi cách để đạt được điều đó. Ta chỉ là bỗng có hứng nhiều chuyện thôi."

"Cô được lắm."

"Đừng lo lắng, ta sẽ không cướp người sư huynh yêu quý của ngươi đâu."

"Cô nói gì!?"

Lillia buột miệng lớn tiếng. Rồi chợt nhớ ra mình đang ở trong bệnh viện, cô vội vã bụm mồm.

Adelaide thấy thế bèn cười ha hả vui vẻ. Rung động có vẻ lan đến cả vết thương làm cô ta chảy mồ hôi lạnh, nhưng tràng cười của cổ không chịu dứt.

Ở một căn phòng trọ hơi tách biệt với nhà thương. Ở một góc trên núi hành lý bị xếp xó. Chú búp bê thiếu niên tóc đen, phải chăng vì cơn gió luồn qua khe cửa sổ khép hờ, mà chú nghiêng đầu đi, tựa hồ đang kinh ngạc.

Lời Bạt Sửa đổi

Một thế giới sắp kết thúc. Một chàng thanh niên cựu anh hùng với câu chuyện đáng lẽ đã dừng lại. Và những thiếu nữ quyên sinh để ngăn chặn hồi kết ấy.

Tại nơi mà "tương lai" chỉ còn là tiếng vọng vô nghĩa lý, nhiều con người vẫn sống hết mình cho ngày hôm nay, vẫn vươn tay hết sức nắm lấy ngày mai——

Câu chuyện gửi gắm những cảm xúc ấy, bao gồm 5 tập cộng 1 ngoại truyện của "Tận thế nếu không bận, anh cứu chúng em nhé?" và 7 tập (còn đang phát hành) của "Tận thế nếu không bận, anh gặp chúng em một lần nữa nhé?" hiện đang nằm trên kệ sách yêu thích của Kadokawa Sneaker Bunko chờ đón các bạn!

——Tựa truyện lần này có đi kèm "Iden" (dị truyện), dù tôi không nghĩ mấy ai đọc tập này mà không biết truyện gốc, tôi vẫn xin phép làm một quảng cáo toàn lực ở đây để phòng hờ.

Xin lỗi đã để các bạn chờ lâu. Là tôi, Kareno Akira đây. Trong quá trình viết phần truyện trước, tôi đã nhận được nhiều thỉnh cầu viết một chương riêng dành cho Lillia Asplay (và bản thân tôi cũng ấp ủ dự định ấy). Một câu chuyện về nhân vật chính vô cùng mạnh mẽ tới độ chiến đấu không phải là vấn đề, nhưng lại gặp tình huống lực bất tòng tâm. Tôi không nói dối đâu.

Lillia đã lên sân khấu một lần ở EX rồi, song đó là chuyện bên lề. Còn đây là một câu chuyện hẳn hoi trong chính truyện. Lần này tôi có thay đổi bộ mặt truyện đôi chút so với trước đây. Mốc thời gian là trước EX, khi Lillia còn là một cô bé 13 tuổi. Và đây là những sự việc độc lập với chính truyện. Vì thế mà tôi chọn cái tên "dị truyện" chứ không phải "ngoại truyện", ngoài ra, cũng không theo mô típ "Tận thế nếu không bận…… nhé?" như hai series trước.

Tôi cứ nghĩ về những gì không được đề cập trong chính truyện, cho tới tận câu chuyện này. Việc gì sẽ xảy đến với đứa trẻ ngủ đông ấy. Làm thế nào mà "biệt đội anh hùng" tề tựu với nhau. Lillia sau cuộc chiến với Visitor ra sao.

……Vâng. Tôi chưa có ý định gì cả. Chỉ là tôi nghĩ chắc sẽ hay lắm đây. Tôi không nỡ dừng chính truyện lại để kể về các chi tiết đó, mà cũng chưa vạch ra kế hoạch trong đầu. Tất cả là lỗi tại tôi viết chậm rì. Xin lỗi các bạn.

Vì thế sắp tới đây sẽ là tập 8 của "Anh gặp chúng em một lần nữa nhé?" Tôi đang viết và cầu nguyện với các ngôi sao là sẽ không làm các bạn chờ lâu. Sẽ không sao đâu. Sẽ ổn hết cả thôi.

Hẹn gặp lại các bạn dưới khoảng trời kỷ niệm nhé.

Mùa Xuân 2019

Kareno Akira

(À, cái góc "hiện thân của Seniorious-chan say rượu cằn nhằn" mà tôi đã đề cập lướt qua trong lời bạt tập EX lần này cũng bị tôi sung sướng cho ra rìa rồi. Thêm phần ấy vào thì tập truyện này sẽ dài lê thê mất! Tôi đâu còn cách nào khác!)


Ghi ChúSửa đổi

  1. Quỷ ăn thịt người.
  2. Tác giả dùng katakana "Carillon" (tiếng Pháp nghĩa là bộ chuông hòa âm) bên cạnh kanji 聖剣 Thánh Kiếm.
  3. Bùa phép.
  4. Màu Tím.
  5. Loại muỗng có đầu lưỡi cào như nĩa.
  6. Bọ Cát
  7. Kanji là 勇ある者, nghĩa là người dũng cảm, dũng sĩ.
  8. Kanji là 古くを識る者, nghĩa là trưởng lão, già dặn.
  9. Sorbet (hay Sherbet) là loại nước hoa quả loãng thường có ướp đá.
  10. Xuất phát từ trò chơi Bingo (gần giống dò số lô tô), tuy nhiên có hàm ý là "đã bắt trúng hay làm đúng việc gì đó".
  11. Mạo Hiểm Giả.
  12. Ảnh hưởng tác động (gián tiếp= lên người niệm thuật khi kích hoạt ma pháp.
  13. Straitjacket. Loại áo khoác có ống tay dài quá bàn tay, thường dùng để trói buộc những người dễ kích động dùng tay để tấn công bản thân hoặc người khác.
  14. Đặc năng. Năng khiếu.
  15. Một thanh gỗ lớn dùng để tông hỏng cổng thành.
  16. Mê cung trong lòng đất. Thường có quái vật và báu vật.
  17. Hoa Hồng Quế.


Lưu Pocket Xuất PDF
qVXrCVu.png


Theo dõi & Thanh chuyển trang

Bỏ theo dõiUnfollowed.pngbộ truyện này
► Xem lại Moka Tập 1♬   Shuumatsu Nani Shitemasuka? Isogashii desuka? Sukutte Moratte Ii desuka?   ♬► Xem tiếp Tổng hợp ngoại truyện
Community content is available under CC-BY-SA unless otherwise noted.