FANDOM


Chương 02: Thành phố nơi kết thúc đang chờ đợiSửa đổi

-Khu vườn kim loại tí hon-

Aemasuka 01 Chap 02

Phần 1 - Sĩ quan hạng Tư trẻ tuổiSửa đổi

Nửa năm sau khi thành phố Lyell bị "kết án tử".

Đúng như những gì anh dự đoán, nó dần bị rời bỏ. Cứ mỗi ngày trôi qua, trên những con phố những người bộ hành thưa dần; và ở khu chợ tấp nập một thời, những gian hàng lần lượt bị đóng cửa.

May mắn là, tiệm bánh yêu thích của anh vẫn mở cửa. Mặc dù số lượng mặt hàng có giảm, những món bánh quan trọng vẫn bán chạy. Và như vậy, theo chỉ đạo của cái dạ dày đang kêu gào, Feodor mua một túi bánh rán.

Giờ đi đâu nào? Feodor nghĩ khi anh rời khỏi cửa hàng, tiếng "Cảm ơn rất nhiều" chiếu lệ của người nhân viên theo sau anh. Sẽ không ngon tí nào nếu đem chỗ này về doanh trại để ăn. Đằng nào mình cũng trốn ra ngoài này, mình nên chui vào chỗ nào đó một lúc. Tranh thủ khi đang mặc thường phục, mình muốn ngồi đâu đó có tầm nhìn đẹp một chút.

Anh bỏ một cái bánh vào miệng, bắt đầu cất bước. Mùi rỉ sét đặc trưng của thành phố tràn vào mũi anh.

Nơi đây từng là một trong những khu mỏ lớn nhất Regul Aire. Những khu nhà cũ của những người thợ mỏ được xây men theo một sườn núi dốc, và từ đó, thành phố mở rộng ra một cách tự phát, không theo một quy luật nào khi lần lượt những doanh trại mọc lên, những con đường được san ủi, và những đường tàu được lắp đặt. Đá xây dựng nhanh chóng cạn kiệt; kim loại, có sẵn hơn, thay thế chúng. Những người thợ Kobold và Gremlin, đến từ khắp nơi ở Regul Aire, đã lắp đặt và vận hành những cỗ máy khai khoáng khổng lồ, từng chiếc một. Đường ống và dây dẫn chồng chất lên nhau, vươn ra khắp nơi và đan vào nhau thành những búi hỗn độn dọc theo những con phố và bức tường.

Đó là một cảnh tượng khó có thể tìm thấy ở bất cứ đâu trên Regul Aire: một thành phố sinh ra từ kim loại.

"Oh - oa."

Anh lảo đảo một chút vì vừa vấp phải một vật gì đó trên đường. Nói vậy nhưng những con phố chính này vẫn còn khá dễ đi, có những chỗ có thể cho cả xe hàng đi qua được. So với chúng thì những con hẻm nhỏ là một cấp độ hoàn toàn khác.

Vấn đề đầu tiên là gần như chẳng có đoạn đường nào là bằng phẳng, thay vào đó là những ngọn đồi dốc và những bậc thang. Lên và xuống trên những bậc thang chật chội ấy, người ta phải đi vòng đi vòng lại theo hình xoắn ốc.

Hơn nữa, cả khu vực này chỉ được chiếu sáng lờ mờ, và dưới con mắt chưa được rèn luyện, cảnh vật cứ như trải dài mãi về mọi phía. Cảm quan về phương hướng sẽ nhanh chóng trở nên vô dụng ở đây, và khỏi phải nói là kể cả la bàn cũng vô dụng không kém.

Thành phố Lyell phũ phàng đối với người lạ - nếu bạn nói mấy câu kiểu như vậy, người dân địa phương sẽ cười vào mặt bạn và bảo "Haha, đúng đấy!". Thành phố đối xử với mọi người như nhau - mới là câu nói đúng thực sự. "Thành phố này cũng không hiền hòa với chúng tôi, kể cả những kẻ ma xó nhất."

Có điều, đó là chuyện của ngày xưa.

"Phù…"

Bước vào bên trong một cái ống lớn, Feodor luồn lách qua lối đi nhỏ hẹp, tiến vào một khu rừng những ngôi nhà làm bằng kim loại theo một con đường không tồn tại.

Một thời gian dài đã trôi qua kể từ khi những hầm mỏ của hòn đảo bị đóng cửa. Những đường ống này đã không được bảo trì trong suốt thời gian ấy. Trên đường đi, nhiều chiếc đinh ri vê bung ra và làm anh suýt rơi tuột xuống.

"... Nơi này đúng là cô đơn quá."

Ngồi lên một cái ống thông hơi để nghỉ, anh lấy ra thêm một chiếc bánh rán. Nhìn qua khóe mắt, anh thấy vài con golem loại nhỏ đang đi đi lại lại một cách bận rộn.

Golem là những công cụ, có khả năng làm theo những chỉ dẫn được lập trình một cách chăm chỉ, không hơn không kém. Có thể giao cho chúng một số chỉ thị tương đối phức tạp, và ở một mức độ nào đó thì chúng có thể hoạt động độc lập; nhưng ngoài ra thì chúng không có khả năng làm gì vượt quá những giới hạn ấy.

Những con golem này có lẽ được tạo ra để hỗ trợ những cỗ máy ở Lyell. Có vẻ như chúng không được cài đặt lệnh nghỉ, và vì thế chúng sẽ tiếp tục chạy cho tới khi các bộ phận ngừng hoạt động.

"... Nơi này đúng là cô đơn quá", Feodor lại thì thầm với chính mình một lần nữa và đứng dậy.

Anh bước tới một cầu thang xoáy trôn ốc ở bên một nhà hát cũ bị bỏ hoang. Trên đỉnh, chào đón anh là một cánh cửa trông nặng chịch và rỉ sét.

Trong thành phố bừa bộn và chật chội này, có một vài nơi có tầm nhìn toàn cảnh ra xung quanh. Một trong những chỗ như vậy - trần của một tòa nhà lớn - nằm ở phía sau cánh cửa này.

Đến được đây thì anh cũng đã ăn hết nửa túi bánh rồi. Nhưng nói cách khác, anh vẫn còn nửa túi bánh rán nữa.

Tì cả người vào cánh cửa, anh đấy mạnh. "Hai… ba… nào!"

Một tiếng kẹt trầm vang lên khi cánh cửa được mở ra, và ánh sáng tràn vào mắt anh một cách đột ngột.

Ở phía xa của biển mây tràn ngập trên bầu trời, mặt trời đang bắt đầu lặn. Phía dưới của anh là hình bóng của thành phố, mờ nhạt và ảm đạm, trông như những tấm đồng thau loang lổ. Không một bóng người, một sự im lặng như chìm vào giấc ngủ, nhẹ nhàng bao trùm lên cả thành phố. Phía trước mặt anh -

Một cô gái.

Feodor suýt làm rơi cái bánh trong mồm vì ngạc nhiên. Anh nghĩ rằng mình chỉ có một mình ở đây, không, anh chắc chắn về điều đó.

Vậy mà đây, một cô gái, ngồi ở góc của mái nhà, hai chân buông xuống phía dưới. Cô gái nhìn xa xăm về phía chân trời, bàn chân cô khẽ đu đưa qua lại.

Cô gái trông không có chút sức sống nào. Mặc dù rõ ràng là cô gái đang sống sờ sờ, mọi thứ về cô ấy đều như phủ định điều đó. Điều đó gợi nên một cảm giác kì lạ, giống như khi nhìn vào một con búp bê được làm với độ tinh xảo gần như bất khả thi. Biểu cảm của cô gái không thể đọc nổi, không phải trống rỗng - mà là ngược lại. Rất nhiều cảm xúc hòa vào nhau, khiến gương mặt cô hiện lên như một đám mây dày quyện lại màu xám.

Ah…

Anh lùi lại nửa bước.

Đây là một trong những tình huống mà mình không nên can thiệp, đúng không?

Gần như chắc chắn, anh chuẩn bị quay lại. Anh không nghĩ đến những thứ ngớ ngẩn như "Không hiểu cô ấy đang suy nghĩ về điều gì" hay "Không biết cô ấy có làm sao không"

Đương nhiên là cô ấy có sao rồi. Nếu ai đó trèo lên tận đây, và mang ánh nhìn ấy trên khuôn mặt, đương nhiên vấn đề không phải là "Mình không dám kiểm tra xem mình tăng mấy cân."

Ngoài ra, nhìn kĩ hơn, cô gái không có sừng hay răng nanh. Làn da trắng không hề có lông tơ hay vảy cứng bao phủ, và không hề có đôi cánh nào ở sau lưng.

Chủng tộc với những đặc điểm ấy được gọi chung là tộc "không dấu", bị căm ghét bởi nhiều người, và bị coi là biểu tượng của vận rủi. Không nên đến gần hay dây dưa với chúng. Không có gì ngoài vận rủi xảy đến với những kẻ làm vậy.

Hiểu rõ điều đó, Feodor tự làm mình ngạc nhiên vì những gì chính anh làm tiếp theo.

"Cô biết không, ngồi đó nguy hiểm đấy."

Bối rối, anh vội lấy hai tay che miệng. Đương nhiên, tất cả đã quá muộn; cô gái đã nghe rõ những lời của anh.

Có cảm giác như cô nhận ra anh ở đấy từ lâu rồi - mặc dù thực sự thì khó có thể như vậy. Cô gái chớp mắt, ngẩng đầu lên và nhìn về phía anh. Ánh mắt anh chạm vào ánh mắt của cô, đôi mắt vẫn thiếu sức s… À, chúng đã trở lại bình thường.

Cô gái trông trẻ hơn Feodor một chút, chắc chỉ khoảng 15-16. Mái tóc màu xanh lá mềm mại bay trong gió. Ánh mặt trời phản chiếu qua đôi mắt màu ngọc của cô tỏa ra ánh sáng long lanh nhẹ nhàng.

Ngay khi vừa quyết định là không can dự vào việc của cô, anh lại làm đúng cái việc đó. Bỏ mẹ.

"Huh?" Cô chớp mắt thêm lần nữa, giờ gương mặt bộc lộ sự ngây thơ, gần như gương mặt trẻ con. "Ồ… Tôi nghĩ tôi ổn mà? Ý tôi là, tôi không hậu đậu đến mức rơi xuống dưới đâu. Hơn nữa ở dưới là một bể nước nên đằng nào thì nó cũng an toàn mà." Vừa nói cô vừa liếc xuống phía dưới bờ tường nơi cô đang ngồi.

Chắc vậy. Đúng là có một thùng nước ở phía dưới, tương đối đầy nước. Kể cả nếu ai đó ngã xuống, họ cũng sẽ không bị thương nặng.

"Nhưng mà anh quan tâm đến tôi." Cô gái mỉm cười. "Cảm ơn."

Một nụ cười vô tư và rạng rỡ - ít nhất bề ngoài là như vậy - khiến anh gần như nghi ngờ vẻ u sầu của cô trước đó có từng tồn tại hay chưa.

Mọi chuyện có thể sẽ kết thúc ổn thỏa ở đây. Kể cả nếu ngay bây giờ anh bỏ đi thì cũng là phải phép.

"Không, ý tôi không phải như vậy," Feodor đáp, "Tôi đoán cô tới từ một thành phố khác phải không?"

"Hừm, đúng vậy."

"Được rồi, vậy thì tôi muốn cô hãy ngồi xuống và nghe tôi nói một chút. Trước đây, nơi này đã từng là một khu mỏ khổng lồ. Sau khi hòn đảo gần đây đúc một loại tiền mới, thợ mỏ khắp nơi đổ xô về đây. Máy móc và thiết bị của họ được chở tới liên tục. Họ tới nhanh đến mức người ta không kịp xây nhà ở cho những người mới đến."

Cô gái nghiêng đầu, lắng nghe khi Feodor tiếp tục. "Khu mỏ ấy đã bị khai thác hết từ lâu, nhưng dấu vết của nó vẫn còn. Chẳng hạn như thành phố này, xây nên từ kim loại và đinh tán, hay những con dốc một thời từng là một phần của sườn núi, hay những cỗ máy rải rác quanh khu dân cư vẫn còn tiếp tục hoạt động…"

"Ừ, đúng vậy? Chỉ cần nhìn tôi cũng nhận ra đây là một nơi kì lạ." Cô gái trả lời, đưa mắt nhìn về phía thành phố. "Không có đất đai, nhưng cảm giác mặt đất vẫn ấm áp. Nó hoàn toàn khác với những thành phố được xây bằng đá. Nó khá là kì lạ."

"Thì đó là bởi…" Feodor chợt ngừng lại.

Cảm giác ấm áp đó mà cô gái cảm nhận được có lẽ là do hệ thống đường ống và máy móc luân chuyển nước nóng ở dưới lòng thành phố. Không biết cô ấy sẽ nghĩ gì nếu mình nói về điều đó. Liệu cô ấy có trầm trồ và kinh ngạc? Hay cô ấy sẽ bực mình và nghĩ rằng nó thật nhạt nhẽo? Hay là, cô ấy sẽ mìm cười và cảm thấy hạnh phúc về điều đó?

"... Tôi muốn nhìn thấy chúng. Những thứ mà chúng tôi sẽ đánh đổi bằng cuộc sống của mình." Anh nghe thấy cô gái nói một điều kì quặc. "Dạo quanh những nơi mình không biết, những cảnh vật mình chưa từng nhìn thấy, nói chuyện với những người xa lạ. Nếu đó là một nơi anh đã từng đến, những cảnh vật anh đã được chiêm ngưỡng, là những con người anh quen biết, anh sẽ thấy muốn chiến đấu vì những điều đó, phải không? Tôi nghĩ sẽ dễ hơn nhiều nếu tự khích lệ bản thân mình theo cách này."

"Cô đang… chiến đấu với cái gì sao?"

Cô gái gật đầu thành thật. "Tôi thật mừng vì anh đã tới và nói chuyện với tôi. Nãy giờ tôi đi khắp nơi quanh đây nhưng chẳng thấy ai cả. Tôi tự hỏi rằng phải chăng mọi người đã chết cả rồi sao? Nó có hơi đáng sợ một chút."

"Oh, tôi hiểu ý cô. Khi chỉ có một mình cô chuyển động trong khi mọi thứ đang đứng yên, cảm giác đúng là thế giới này dường như đã kết thúc."

"Đó, chính nó! Anh có thấy mấy con golem cứ hoạt động như chẳng có chuyện gì xảy ra không? Siêu đáng sợ luôn!"

Hai người gật đầu tán thành lời nói của nhau, và phá lên cười khi nhận ra trông họ hẳn là đang rất lố bịch.

Rồi Feodor chợt nhớ ra một điều. "Này." Anh chỉ tay qua chỗ cô ngồi về phía một bức tường đầy những mảnh vá, nơi một ngọn đèn lay lắt và cũ kĩ, ánh đèn nhạt dần bởi năm tháng đang treo lơ lửng. "Có nhớ cái tôi nói lúc nãy không?"

"Cái này sao?"

"Chính nó. Thành phố này có những đặc điểm mà cô không bao giờ hiểu được nếu chỉ nhìn qua. Cái đèn này là một trong số đó."

Cô gái tỏ vẻ khó hiểu. "Vâng?"

"Những máy móc rải rác trong thành phố mà tôi vừa nhắc tới, chúng không hoạt động với mục đích ban đầu nữa. Giờ chúng được tận dụng để làm ấm và vận chuyển nước quanh thành phố. Vấn đề là, những cỗ máy đó đã cũ kĩ, và hệ thống ống xả thì chưa hề được sửa chữa."

"Okay…"

"Vì vậy, khi đèn báo nhấp nháy, đôi lúc sẽ có một luồng hơi nước phụt lên."

Như là cố tình, hiện tượng Feodor vừa miêu tả liền xảy ra.

Luồng hơi nước không phải quá nóng, cũng như không có vấn đề gì với áp suất hay thể tích hơi phun ra. Kể cả nếu ai đó bị nó phụt thẳng vào người cũng không lo bị bỏng. Đối với người dân thành Lyell, đây chỉ là một điều vụn vặt hơi khó chịu hàng ngày.

"Uwa-waaaaaaaa?!"

Với tiếng kêu hoảng hốt thất thanh, cô gái mới tới thành phố nhỏm dậy thật xa khỏi luồng hơi, và tuột mông khỏi bờ tường mà cô đang ngồi lên.

Như bạn còn nhớ, có một bể nước đầy ở phía dưới chỗ cô đang ngồi. Kể cả có ngã xuống thì người bị ngã cũng sẽ không bị thương nặng.

"Ùmmmm!"

Một tiếng ầm ấn tượng vang lên, theo sau là một cột nước không kém phần hoành tráng.

***

"Thế nên tôi mới bảo là nó nguy hiểm," Feodor cằn nhằn khi kéo cô gái ướt sũng khỏi bể nước.

"Và sau đấy thì anh cứ nói mãi…"

"Xin lỗi, tôi bị cuốn vào câu chuyện…"

Mùa đông đã trôi qua, và thi thoảng, kể cả những tộc không có lông cũng muốn tận hưởng những làn gió nhẹ, nhưng trời chưa đủ ấm để cô gái có thể chịu được khi ướt sũng.

"Cô nên quay lại và tắm rửa. Cô có thể quay về được không?"

"T-tôi ổn…" Cô gái run rẩy. "Giờ thì tôi… vẫn ổn. Nhưng mà nói cho anh biết, lúc nãy không phải tôi bị giật mình đâu, là tự dưng tôi nổi hứng muốn bơi, nên tôi nhảy xuống. Hiểu chưa?"

Feodor khịt mũi. "Tôi nghĩ bịa như vậy hơi quá đấy."

"U-ugh… anh nghĩ vậy à?" Cô gái xấu hổ quay mặt đi. Anh không chắc tại sao cô gái vừa mới rồi còn cởi mở và thành thật như vậy lại bỗng dưng bịa ra một cái lý do ngớ ngẩn như thế.

Và rồi cô gái hắt hơi. "Aa-chuu!"

"Này, thật sự cô nên về ngay đi. Ở đây trời lạnh nhanh khủng khiếp sau khi mặt trời lặn. Sẽ thật ngớ ngẩn nếu bị cảm vì chuyện lãng xẹt này, phải không?"

"Tôi sẽ làm vậy." Cô gái quẫy mạnh cả người như một chú cún nhỏ. "À, ừm,... cảm ơn vì đã nhắc tôi chỗ đó nguy hiểm. Mặc dù không hữu ích lắm."

"Trừ đoạn cuối hơi thừa ra, thì, không có gì. Giờ đi về đi," anh đưa tay ra dấu xua cô gái đi. "Mau lên, mau lên."

"Được thôi. Aw-choo!" Sau khi hắt hơi một tiếng khá đáng yêu nữa, cô gái quay lưng lại với Feodor. "Ừm, điều này nghe có vẻ hơi lạ, vì chúng ta thậm chí còn không biết tên nhau, nhưng…"

"Hmm?"

"Tôi đang nghĩ là… Sẽ tốt hơn nếu anh quên tôi đi, có được không?"

Cô gái bỏ chạy đi, để lại những lời từ biệt kì lạ. Những giọt nước bắn ra xung quanh sau mỗi bước chạy của cô.

Dĩ nhiên. Cô chẳng cần bảo tôi điều đó.

Dẫu sao thì, Feodor cũng đang không đeo đôi kính tròng giả của anh, và thiếu nó thì anh cũng không thể khoác lên mình nụ cười giả tạo được. Hẳn là bây giờ gương mặt anh đang cau có vẹo vọ kinh khủng. Mặc dù cô gái không nói gì cụ thể, nhưng khi nãy, dường như cô nhìn anh với anh mắt tiếc nuối. Đối với hai người xa lạ, sẽ là may mắn nếu họ không bao giờ có thể gặp lại nhau. Anh không mong muốn gì hơn là quên sạch những kí ức về cô.

"... Mình đang làm cái khỉ gì thế này?" Feodor càu nhàu. Anh cắn lấy một chiếc bánh nữa, và đưa mắt nhìn vào bầu trời phía xa.

Bầu trời hôm nay rất quang đãng. Không có gì chắn tầm mắt nên anh có thể nhìn xa hơn mọi ngày.

Đằng sau biển mây dày đặc, một khối đen ẩn khuất phủ bóng ở phía xa.

Đảo Nổi 39.

Chỉ mới năm năm trước, nó là người hàng xóm tốt của Đảo 38. Đất đai màu mỡ của nó biến nó trở thành chiếc sừng dê của thần Zeus[1], nó có thể dễ dàng nuôi sống những hòn đảo xung quanh. Nó từng được quản lý bởi tộc Nhân thú, và rất đông người từ nhiều chủng tộc khác đến đây sinh sống.

Nhưng tất cả chỉ là chuyện của ngày xưa. Vào một ngày năm năm về trước, hòn đảo đã trải qua một sự biến đổi.

Những gì còn lại giờ đây là một nấm mộ khổng lồ, trôi nổi trên bầu trời của Regul Aire.

Nó được biết tới dưới cái tên Croyance, Quái Thú Kìm Hãm và Giam Cầm, Quái Thú thứ Mười Một.

***

Thế giới này vốn luôn nằm bên bờ vực diệt vong.

Nếu có một chủ đề duy nhất phải nhắc tới để bắt đầu cuộc thảo luận này, đó sẽ là hành vi tội ác mà loài Emnetwyte đã thực hiện và những ngày tàn cuối cùng của mặt đất.

Một người sinh ra trong thế giới hiện tại khó mà mường tượng nổi điều này, nhưng thời xa xưa, gần như toàn bộ vùng đất ở dưới mặt đất đã từng là những vùng đất màu mỡ và tươi tốt. Rừng rậm và muông thú sinh sôi trên mặt đất, và những vũng nước khổng lồ gọi là biển cả đã từng tồn tại, và mặt đất tràn ngập vô số sinh vật sinh sống.

Tộc Emnetwyte đã hủy diệt thế giới ấy.

Họ đã tạo ra 17 Quái Thú, những sinh vật khủng khiếp, những kẻ phá hoại không ngừng nghỉ, và giải phóng chúng ra toàn thế giới. Lũ Quái Thú nhanh chóng nuốt chửng tộc Emnetwyte cùng với phần còn lại của mặt đất, biến cả đất liền và biển cả thành những hoang mạc xám xịt.

Số ít những người sống sót, dưới sự bảo hộ của Đại Hiền Giả anh hùng, di tản lên bầu trời.

Bọn 17 Quái Thú không biết bay. Vì vậy, sau khi tạo được chỗ đứng chân trên những tảng đá trôi nổi khổng lồ, những người sống sót có trong tay một nơi trú ẩn tạm thời. Họ xây nhà, khai khẩn đất đai, và dựng nên những thành phố, tất cả để họ có thể sống yên ổn ngoài tầm với của những kẻ thù của họ.

Mặt đất là một nơi bao la; so với nó, thế giới trên những hòn đá lơ lửng này thật bé nhỏ.

Những gì đã mất thật ngoài sức chịu đựng; những gì còn lại là quá it ỏi.

Nhưng họ không còn lựa chọn nào khác. Họ đặt tên cho tiền đồn cuối cùng này nơi chứa chấp họ là Regul Aire, và biến nơi đây thành quê hương mới của họ.

***

Đã hơn năm trăm năm trôi qua kể từ khi Regul Aire được xây nên.

Suốt thời gian ấy, có thể nói rằng hòa bình đã được gìn giữ.

Vẫn có những cuộc tấn công từ 17 loài Quái Thú, trong đó có những hòn đảo đã rơi xuống, và nhiều người đã thiệt mạng.

Nhưng nhìn từ một góc độ khác, thiệt hại đã được giới hạn trong những hòn đảo ấy. Đối đầu với những con Quái Thú đã hủy diệt mặt đất chỉ trong vài tháng, Regul Aire vẫn tồn tại trên bầu trời.

Có điều, cả nền hòa bình ấy cũng nhanh chóng đi đến hồi kết.

Vào một ngày năm năm trước, Aurora, Quái Thú thứ Hai, Quái Thú Đục Khoét và Xuyên Thấu xuất hiện trên Đảo 11.

Hai ngày sau, Materno, Quái Thú thứ Năm, Quái Thú Nuốt Chửng và Nghiền Nát xuất hiện trên Đảo 13.

Cùng ngày hôm đó, Croyance, Quái Thú thứ Mười Một, Quái Thú Kìm Hãm và Giam Cầm xuất hiện trên Đảo 39.

Những con Quái Thú này vốn không biết bay. Vì chúng không thể bay lên khỏi mặt đất, đáng lý ra chúng không thể tấn công Regul Aire. Nhưng, sự thật vẫn sờ sờ đó: Ba loài Quái Thú này đã xuất hiện trên bầu trời nơi mọi người không hề biết, và chúng đã tàn sát họ.

Nguyên nhân của thảm họa này cuối cùng cũng được điều tra ra. Thành bang của Thương Hội Elpis, từng nằm trên Đảo 13 lúc bấy giờ, đã tiến hành nghiên cứu về các loài Quái Thú, và vì mục đích chính trị, đã đem chúng lên từ mặt đất.

Ai lại thử làm điều như vậy chứ? là thắc mắc của tất cả mọi người. Đúng hơn là, trước đó, chưa ai từng nghĩ tới một công nghệ có thể bắt giữ và vận chuyển một con Quái Thú. Sự thiếu tầm nhìn ấy đã dẫn tới thảm họa này.

Trong ba đợt tấn công ấy, những con Quái Thú tấn công Đảo 11 đã bị đánh bại một cách kì diệu.

Ở hai hòn đảo còn lại, không có phép màu nào như thế xảy ra.

Trên Đảo 13, mọi thứ và mọi sinh vật bị hòa tan thành một hỗn hợp trong suốt màu xanh dương.

Còn Đảo 39, kể cả những thứ nhỏ nhất, đều đã biến thành những tinh thể đẹp mắt màu đen lấp lánh.

Vấn đề thực sự đến ngay sau đó.

Bọn Quái Thú không biết bay. Vì vậy những con Quái Thú đã nuốt chửng Đảo 13 và Đảo 39 vẫn ở nguyên trên những hòn đảo ấy. Ngay lúc này, chúng không có cách gì để tấn công những hòn đảo khác. Có điều, những con Quái Thú bất tử có thể tồn tại mãi mãi trên những hòn đảo nổi này.

Vào thời điểm này, Đảo 39 đang chậm chạp tiến lại gần Đảo 38.

Theo tính toán của các hoa tiêu của lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh, hai hòn đảo sẽ va vào nhau trong tương lai gần. Chúng sẽ không va chạm trực diện; cùng lắm sẽ là một cú sượt mạnh qua nhau. Trong điều kiện bình thường, mặc dù chấn động có thể đáng kể, nhưng sự tồn tại của cả hòn đảo sẽ không bị ảnh hưởng bời vụ va chạm.

Nhưng trong trường hợp này, lời cảnh báo ấy giống tiếng chuông báo tử của hòn đảo hơn. Những con Quái Thú chắc chắn sẽ lan sang Đảo 38, nơi chúng sẽ nuốt chửng mọi thứ chúng chạm vào, giống như những gì xảy ra trên Đảo 39.

Dù biết rõ chuyện gì sẽ xảy ra, không có cách nào có thể ngăn chặn thảm họa này.

Những tin đồn đầu tiên xuất hiện nửa năm trước. Ngay khi nghe tin, một phần cư dân của Lyell đã bỏ chạy qua những hòn đảo khác. Khi thời gian còn lại trôi dần đi, những người hàng xóm của họ cũng dần đi theo. Dân số của Lyell giờ chỉ còn khoảng một phần năm so với năm năm về trước, chỉ đủ để duy trì dáng vẻ của nơi đây như một "thành phố".

Mặc dù Lyell chưa chết, nhưng sự sống bên trong nó đã tắt ngóm; giờ nó tồn tại như một cái vỏ rỗng chưa hoàn toàn sụp đổ. Một thế giới thu nhỏ đang bước tới hồi kết.

Phần 2 - Lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh, Sư Đoàn 5Sửa đổi

Feodor Jessman không ưa ngoại hình của chính mình.

Mái tóc rối màu xám bạc khó chải. Đôi mắt màu tím sâu thẳm, ánh mắt luôn có vẻ hằn học, khiến anh phải giấu chúng sau đôi kính không tròng màu đen. Và, là một người tộc Imp, làn da của anh trắng nhợt không tì vết.

Anh không có sừng, nanh, hay vẩy - một ngoại hình rõ ràng, không thể chối cãi của một người không dấu.

Những tộc không dấu, trong số đó bao gồm Feodor, bị ghét bỏ bởi phần lớn cư dân của Regul Aire. Tất cả chúng đều là lũ thối nát tới tận gốc rễ, và đôi lúc Feodor tự nhủ với bản thân, gần như thật lòng, rằng sẽ tốt hơn cho thế giới này nếu bọn chúng biến sạch đi.

Cũng như nhiều người sinh sống trên thế giới nhỏ bé và đông đúc của Regul Aire, Feodor mang dòng máu hòa lẫn của nhiều chủng tộc. Cụ bà bên nội của anh là một Troll, còn tổ tiên xa bên nhà ngoại của anh có dòng máu hồ ly. Tuy nhiên, những vị tổ tiên này không để lại gì cho Feodor; anh trông giống hệt phần còn lại của đại gia đình - một người tộc Imp điển hình.

Tộc Imp là một nhánh nhỏ của tộc Orc, hậu duệ của một quỷ tộc sinh ra từ trong lòng tộc Emnetwyte từ rất lâu. Trà trộn trong cái bóng của xã hội Emnetwyte, cuộc sống trước kia của họ là một trong những tồn tại tai hại nhất, lừa con người tới chỗ suy đồi và lụn bại với đôi mắt bị nguyền và những lời thì thầm đen tối.

Tộc Emnetwyte đã suy vong từ lâu. Nhưng vì một lý do nào đó, cái bóng ấy vẫn tồn tại.

Người ta đồn là đôi mắt của Imp có sức mạnh ghê gớm có thể làm người khác choáng váng và điều khiển họ. Thời đỉnh cao của sức mạnh, một Imp vĩ đại đã nhấn chìm cả một quốc gia trong sự suy đồi và trụy lạc chỉ với sức mạnh của đôi mắt ấy. Tuy vậy, trải qua thời gian dài và dòng dõi Imp bị hòa lẫn dần, họ không còn sức mạnh to lớn như vậy nữa. Giờ đây, họ chỉ là một trong những tộc không dấu khác, có chăng chỉ giỏi ăn nói và lừa dối hơn một chút.

Feodor Jessman không là gì hơn một trong những hậu duệ tội nghiệp của chủng tộc thảm hại ấy.

***

Bùm! Một tiếng động ầm ầm như tiếng nổ vang lên. Dậm chân vào mặt sàn lát bằng đồng, gã người sói lao mình lên không trung. Gã xoay thân hình đồ sộ của mình một cách mãnh liệt và vung tay xuống. Khối cơ bắp đồ sộ được rèn luyện ấy cong lại như một ngọn roi, lao từ trên xuống, rít lên tạo thành một cú đấm với lực đấm đủ mạnh để xé toạc một người từ đầu đến chân.

Đó là một chiêu quyền được đánh rất gọn ghẽ và đầy kĩ thuật được ẩn sau vẻ ngoài hùng hổ vụng về. Có thể gọi đó là sức mạnh được tinh luyện; niềm tin vào sức mạnh của bản thân, thuận theo và cuối cùng là hoàn toàn tin tưởng nó. Tôn chỉ của nó là đặt mọi thứ vào sức mạnh của bản thân, vũ khí lớn nhất của chính mình. Đó là một cảnh giới chỉ có thể đạt được khi một người chỉ chuyên tâm theo đuổi môn công phu "nghiền nát", một điều mà những thành viên của những tộc nhân thú được sinh ra với móng vuốt để "xé rách" khó mà đạt được.

Chà, mình không nghĩ là mình đỡ nổi cú này

Đối thủ của anh đơn giản là mạnh một cách lố bịch. Kể cả nếu anh thử gạt đòn đánh đó ra, đường đi của cú đấm cũng sẽ không lệch đi phân nào. Anh có thể thử một đòn quét trụ, nhưng cả hai chân đối thủ đều đang ở trên không. Và trước khi anh kịp làm gì, theo quán tính, bất kể cú đánh đó chạm vào đâu cũng đủ đánh anh bay lên trời.

Anh cúi thấp người xuống, bàn tay phải giấu sau lưng. Ánh mắt của gã người thú nhanh chóng liếc về phía đó theo phản xạ trong khi Feodor dồn trọng tâm sang bên trái, xước nhanh sang phía đó với tay phải vẫn giấu sau lưng. Một đòn nhử giống như ảo thuật, bắt chước chiêu thức của một người dùng dao; che giấu ý định của người tấn công, hình dáng của lưỡi dao cũng như những thông tin khác cho đến thời điểm cuối cùng khi tung ra đòn đánh.

Có điều, nếu nghĩ kĩ, đương nhiên ai cũng nhận ra điều đó là không thể. Hai người họ đang đấu tập bằng tay không, trên sân tập.

Sẽ là không thượng võ nếu mang vũ khí tới một trận đánh như vậy. Dẫu vậy, gã người thú vẫn rùng mình, bản năng cũng như kinh nghiệm chiến đấu lập tức chỉ ra đòn tấn công nguy hiểm nhất khả dĩ của Feodor, và hắn xoay người để né tránh một đòn tấn công nguy hiểm tính mạng. Trên đầu, nơi có mắt, mũi, tai, những nơi không thể tập luyện dù một người mạnh đến mức nào, là những điểm có thể xuyên vào được hộp sọ, đã được hắn giật mạnh về phía sau và lùi khỏi bất cứ con đường nào mà đòn tấn công của Feodor có thể lướt qua.

Chuỗi đòn đánh đẹp mắt lúc trước đã sụp đổ, một sai lầm chết người đã chen vào giữa chúng.

Bất kể phía trên đỉnh quay nhanh thế nào, một người sẽ mất kiểm soát nếu trục quay ấy bị lệch đi. Từng cân lực mà gã người thú bỏ ra để chuẩn bị cho cú chạm đất đều đã bị tiêu tán bởi nỗ lực né đòn vội vã lúc nãy. Khi mà tia hối hận đầu tiên hiện ra trong mắt gã, mọi thứ đã kết thúc.

Ầm ầm ầm!

Gã người thú ngã lăn về phía trước và lăn qua hai người lính khác đang đấu tập ở bên cạnh, kêu lên như ai đó đang dùng rìu bổ liên tục vào một cái thùng cho tới khi đâm vào tường và dừng lại.

Một vài giây trôi qua khi ánh mắt của mọi người dồn về phía gã người thú ngã gục, quên luôn cả trận đấu của chính họ. Một sự im lặng căng thẳng bao trùm cả sân tập.

"...Gahahahahah! Cú đó tuyệt vời đấy. Ông đỉnh lắm, biết không!"

Gã người thú ngẩng đầu lên đầy thiện chí. "Ai mà ngờ được ông lại chơi được tôi bằng cái mánh ấy! Nếu không có cái cú lừa con con đấy thì tôi đấm ông bẹp dí rồi!"

Feodor lắc hai bàn tay không. Đương nhiên, anh không cầm con dao nào. Đơn giản anh chỉ thực hiện một động tác nhử một đối thủ bậc thầy, khiến cho đối thủ né tránh theo phản xạ và mất thăng bằng.

Từng câu hỏi nảy ra trong suy nghĩ của những người đứng xung quanh. Cái gì vừa xảy ra vậy? Sao thằng cha người sói to đùng kia lại sung sướng nhận thua? Chỉ hai người trong cuộc mới hiểu rõ tình hình.

Feodor chỉnh lại cặp kính bị lệch về đúng chỗ. "Nhận xét của anh giúp tôi tự tin hơn, Potrick." Anh bước tới chỗ của gã người thú nằm sóng soài, nắm lấy bàn tay đang vươn ra của gã, và lấy hết sức kéo gã lên. "Có điều, anh không cần phải khen ngợi tôi. Nói cho cùng, tôi đã chơi gian chứ không thắng bằng thực lực. Mẹo đó chỉ có tác dụng với những người có sức mạnh khủng khiếp như anh thôi."

Tộc Imp là những kẻ lừa đảo. Xu hướng lừa dối người khác đã khác sâu vào cả giống loài. Vì vậy cũng dễ hiểu nếu lối chiến đấu của anh phản ánh bản chất xấu xa ấy.

"Tự ti kiểu gì lạ vậy! Nhưng ông nói vậy cũng có lý." Potrick vỗ vai Feodor với những tiếng bộp bộp như tiếng nổ tới khi vai anh đau điếng. Bên cạnh lời nói của gã, cả cử chỉ cũng giống với động tác của một ông lão già dễ mến với một tên hàng xóm phiền phức. Một người sói được biết đến trong sư đoàn với cái tên "Bruiser", Binh nhất Potrick, chiến binh khỏe nhất, hoặc có lẽ là khỏe nhì, trong số binh lính thuộc Sư đoàn 5 của lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh.

"Đau đấy."

"À, ờ, xin lỗi." Gã thu tay lại với một câu xin lỗi nửa mùa và cười lớn.

Vừa xong, giọng nói cao vút của Binh nhất Nax vang tới từ một cánh cửa gần đó. "Ê, này, này, Sĩ quan hạng Tư Jessman. Sư đoàn trưởng cho gọi anh đấy. Anh lại làm trò gì bị cấm phải không?"

"Hmm? Ngài Sĩ quan hạng Nhất muốn gặp tôi sao?"

Không biết có việc gì đây.

Feodor không rõ lý do mình bị triệu tập. Là một Sĩ quan hạng Tư, anh có hạnh kiểm hoàn hảo và là một chiến binh gương mẫu. Không tính đến tính cách thực sự hay cách hành xử của anh, ít ra hồ sơ chung của anh nói lên những điều vừa nhắc ở trên.

Nhưng, nếu một trong những vi phạm anh làm trước đây xuất hiện trong hồ sơ… Thế thì sẽ không dễ chịu đâu. Nhưng nếu anh bị gọi lên vì những lý do ấy thì ít ra sẽ có một số cảnh báo trước. Có lẽ vậy.

"Có lẽ nào? Một đề nghị thăng hàm?"

Feodor khẽ mỉm cười trước dự đoán tích cực quá mức của Potrick. "Nếu đúng vậy thật thì tôi cũng mừng."

Khi anh bắt đầu bước về hành lang dẫn tới khu chỉ huy, suy nghĩ của anh lại quay lại trận đấu tập vừa rồi.

Thật ngớ ngẩn.

Từ đầu, đội quân này được lập ra để chống lại 17 loài Quái Thú - hiện thân của chính sự hủy diệt. Chỉ cần tận mắt trông thấy lũ Quái Thú một lần là đủ khiến người ta mất đi ý chí sống. Đấm hay đá bọn chúng, nói chung, không có ý nghĩa gì mấy.

Việc huấn luyện của chúng ta là vô nghĩa. Nó không gì hơn là cái cớ rằng "chúng tôi đang cố gắng hết sức". Cứ cho là chúng giúp chúng ta sẵn sàng chiến đấu, nhưng điều đó chỉ làm hiển nhiên hơn việc chúng ta đã quá tự mãn với hòa bình.

"Ngu xuẩn hết sức."

Sau khi chắc chắn rằng không có ai ở trong hành lang có thể nghe thấy, Feodor cằn nhằn.

***

Lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh là thanh kiếm và chiếc khiên của Regul Aire. Dù tốt hay xấu, thì đó là mấu chốt cho sự tồn tại của nó; là điểm mạnh và cũng là điểm yếu lớn nhất.

Từ đầu, Regul Aire không phải là một khối thống nhất. Vô vàn chủng tộc coi đây là quê hương, vô số cộng đồng phát triển, và những giá trị trái ngược va chạm với nhau liên tục. Không một hệ thống tiêu chuẩn đạo đức, một định nghĩa rõ ràng về thiện chí hay ác ý, được tất cả cư dân của những hòn đảo nổi cùng công nhận.

Và từ sự hỗn độn này, lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh ra đời.

Khoảng bốn trăm năm trước, một con Teimerre đã trôi lên từ mặt đất xám xịt, và hạ cánh xuống Đảo 27. Bởi nó là mối đe dọa to lớn tới các hòn đảo khác, mọi người đồng ý rằng tất cả người dân của Đảo 27 sẽ cùng chung sức chống lại nó.

Những gì xảy ta tiếp theo chỉ có thể gọi là một vở hài kịch.

Đầu tiên, những giáo phái "thiện chí" cản trở quân đội và yêu cầu phải có một nỗ lực để giao tiếp với lũ Quái Thú.

Tiếp theo, một hạm đội không thể cất cánh vì nó bị quây kín bởi những dân thường nhiệt tình đòi được chiến đấu cùng với quân đội.

Một sự việc nữa xảy ra khi một nhóm binh sĩ bị bắt giữ và không thể chiến đấu bởi những kẻ triết lý rằng những trận chiến sinh tử như vậy là độc ác.

Các chính quyền của các thành phố khác nhau thì liên tục tranh giành và phá hoại kế hoạch tác chiến của lẫn nhau. Một binh đoàn xuất hiện vào một hôm, giả vờ như đang hợp tác với bọn Quái Thú. Những thuyết âm mưu cho rằng cuộc tấn công chỉ là một chiến dịch được đội lốt lan rộng. Giá trị của đồng bạc biến động gần như hàng ngày, khiến cho kẻ trở nên giàu có trong khi những người khác thì phá sản. Những cộng đồng bị kì thị bị đổ lỗi về sự xâm lược của bọn Quái Thú và lần lượt bị thủ tiêu.

Cùng khoảng thời gian đó giáo phái "Sự Hiện diện Thiên Đàng" cũng vừa ra đời, tuyên bố rằng Quái Thú là sứ giả của cái chết do các Visitor cử tới, vì chúng ta là những kẻ tội đồ, chúng ta phải chấp nhận cái chết một cách vui vẻ và không được kháng cự. Bọn giáo đồ, tin vào lý tưởng rằng tất cả mọi người đều cần phải được hiến tế cho lũ Quái Thú, và chúng hành động với quyết tâm không thể lay chuyển cho mục đích này.

Suốt quãng thời gian ấy, không một tàu chiến nào tới được Đảo 27, chưa một viên đạn nào được bắn ra, mấy chục chiếc tàu bay bị rơi và hàng chục nghìn người đã thiệt mạng.

Khoảng mười năm sau thảm họa này, lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh được thành lập.

Bất kể những người trên những hòn đảo khác nhau nghĩ gì về họ, đội Vệ Binh Đeo Cánh chỉ tồn tại nhằm mục đích duy nhất là bảo vệ Regul Aire, họ chỉ tuân theo bộ luật duy nhất là Hiến chương của Regul Aire và không quan tâm tới bất cứ luật lệ hay phong tục địa phương nào. Họ chỉ được huy động để đối phó với các cuộc tấn công của Quái Thú và tiêu diệt chúng. Hơn nữa, tất cả các lực lượng quân sự khác của Regul Aire bị cấm tham gia vào những cuộc chiến này. Bằng cách tập trung toàn bộ trách nhiệm xử lý các mối đe dọa bên trong và bên ngoài, những vấn đề phát sinh thêm sẽ được ngăn chặn.

Lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh được thành lập theo nguyên tắc ấy, và tuân thủ nó tới tận ngày nay.

***

"Đương nhiên tôi gọi cậu đến đây không phải để nói về bất kì vi phạm nhỏ nào của cậu," vị Sĩ quan hạng Nhất nói. Khói thuốc của ông ta trùm lên văn phòng tổng chỉ huy của Sư đoàn 5. "Mặc dù vậy, phải nói thêm là một sĩ quan quân đội lẻn ra ngoài qua một lỗ thủng trên hàng rào để ăn bánh rán… là vi phạm kỉ luật."

Feodor nhíu mày. Thế là lộ một tội.

"Nếu cậu đã mất công trốn ra ngoài, lẽ ra cậu nên mua cái gì đó bị cấm như rượu mới phải chứ. Nếu thế cậu sẽ có thêm danh tiếng khi bị bắt, phải không?

Khoan, ông ta đang nói cái gì vậy?

"Mà," vị sĩ quan thở dài, "Giờ, về việc mà tôi thực sự gọi cậu lên đây để thảo luận…"

"... vậy nãy giờ không phải chủ đề chính sao?"

"Không, tôi chỉ muốn nói chuyện phiếm chút thôi. Có một việc tôi muốn cậu đảm nhiệm."

Trong số các sĩ quan quân đội thuộc Sư đoàn 5, Feodor là một sĩ quan xuất sắc. Kĩ năng võ thuật, hiểu biết về chiến thuật quân sự qua các thời đại, bố trí pháo binh ngoài trận địa… anh vượt trội so với tất cả mọi người ở hầu như mọi tiêu chí cần thiết của một sĩ quan quân đội. Chính vì vậy, dù là một gã Imp với thể hình nhỏ thó, anh vẫn leo lên được vị trí sĩ quan.

Nếu có chướng ngại nào trên con đường thăng tiến của anh, đó chỉ là vấn đề tuổi tác - quá trẻ, và chưa có cơ hội chứng tỏ bản thân trong thực tiễn chiến đấu. Vấn đề đó cũng sẽ sớm được giải quyết; có những lời đồn đoán rằng anh sắp được thăng hàm lên hạng Ba và hạng Hai - và anh cũng có ý định làm đúng như vậy.

Ngài Sĩ quan hạng Nhất đề cử anh cho một nhiệm vụ sắp tới nghĩa là đây là cơ hội để kiếm thành tích. Nghe có vẻ như một món hời.

"Thưa ngài, tôi vinh dự khi được ngài đánh giá như vậy, nhưng tôi khá e ngại khi được chọn làm người phụ trách," Feodor trả lời. "Phải chăng chúng ta đã khám phá được âm mưu tấn công hủy diệt hàng loạt của bọn cuồng tín Sự Hiện diện Thiên Đàng?"

"Không, nhưng may mắn thay cho cậu đấy sẽ không phải nhiệm vụ của cậu. Đây sẽ là một nhiệm vụ bình yên hơn."

Huh? Lạ thật, nếu là những nhiệm vụ kiểu này, lẽ ra không cần tới tài năng của Feodor.

"Tôi hiểu những gì cậu đang nghĩ, nhưng tôi tin chắc cậu mới là người phù hợp nhất cho nhiệm vụ." Nói xong, vị Sĩ quan hạng Nhất mệt mỏi nhìn chiếc đồng hồ treo tường. "Họ đến muộn."

"Thưa ngài?"

"Nhiệm vụ của anh là giám sát bốn binh-sĩ-tương-đương cấp 1 được huy động từ Đảo Nổi 11 thuộc biên chế Sư đoàn 2."

"...Hả." Viên sĩ quan hạng Nhất vẫn nói đều đều, buộc Feodor phải nhanh chóng tiêu hóa đống thông tin để bắt kịp. Vì vậy, câu trả lời của anh bị chậm lại mấy giây. "Họ là binh-sĩ-tương-đương?"

Mặc dù thuật ngữ này còn mới lạ với anh, anh đã học thuộc cuốn điều lệ của đội Vệ Binh Đeo Cánh, và anh nhớ rằng anh đã đọc về cấp bậc đặc biệt này ở đâu đó.

Như tên gọi, binh-sĩ-tương-đương là một cấp bậc đặc biệt, được bổ nhiệm tạm thời khi quân đội cần một người có quyền hạn tương đương với một binh sĩ trong một thời gian ngắn. Về lý thuyết, đây là một hệ thống tiện dụng, cho phép tuyển dụng những cá nhân có năng lực tương đương với những binh sĩ được huấn luyện mà không làm đảo lộn hệ thống cấp bậc.

Tuy vậy, trong thực tế, nó không thể đưa vào hoạt động và chưa bao giờ được dùng.

Đó là bởi tiêu chí của nó quá chặt chẽ tới mức không tưởng - đặc biệt, một câu chỉ ra rằng "phải do ít nhất ba sĩ quan hạng Nhất hoặc cao hơn phê duyệt". Toàn bộ lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh có 13 sĩ quan hạng Nhất, và 16 kĩ sư hạng Nhất. và ở cấp trên có bảy viên tướng. Để được ba trong số ba mươi sáu vị trên phê duyệt thì mệnh lệnh ấy phải quan trọng tương đương với quyết định thống nhất tập hợp cả một quân đoàn. Vì vậy, gần như là không thể sử dụng khoản này của điều lệ trong thời điểm cấp bách trên mặt trận.

Nếu muốn cấp quyền hạn cho một số thường dân tương đương với binh lính, cho họ một cấp bậc chính thức thay vì sử dụng tới cái cấp bậc tương đương phức tạp này. Thực tế là, có những vị trí giành cho những trường hợp như vậy, chẳng hạn như Sĩ quan Tuần tra hạng Ba hay Kĩ sư Vũ khí hạng Nhì. Vì vậy việc lực lượng bên Đảo Nổi 11 không chọn cách này có nghĩa là họ có lý do của họ. Nói cách khác…

"Một nhóm tội phạm khét tiếng chăng?..."

Anh lẩm bẩm, cảm thấy giả thiết này khá hợp lý. Họ cần được sử dụng như nhân lực của quân đội, nhưng không thể nào thực sự cho họ một cấp bậc trong quân đội. Nếu đây là một vấn đề chính trị nhạy cảm, có thể hiểu được vì sao họ mất công làm việc này.

Anh phác họa thử hình dáng của những tay binh-sĩ-tương-đương cấp một này trong đầu. Một tên tội phạm lừng danh khét tiếng ai cũng biết tới từ Đảo 11. Thể hình hắn có lẽ phải bằng, thậm chí hơn cả Binh nhất Potrick. Có thể hắn là một thành viên của tộc Khổng lồ. Bàn tay nhuốm màu đỏ từ máu của những người hắn đã hạ sát, những đường gân nổi lên hai bên thái dương của cái đầu hói, đôi mắt đỏ ngầu, khóe miệng nhếch lên một nụ cười quái gở.

Tôi hiểu. Chắc chắn tôi sẽ không cho một kẻ như vậy một cấp bậc chính thức. Việc cho hắn vị trí binh-sĩ-tương-đương là hoàn toàn hợp lý.

Viên chỉ huy gật đầu, như thể ông ta đã đọc suy nghĩ của Feodor. "Nếu không có gì ngoài dự kiến, thì đây là một nhóm khó nhằn đấy."

"Nhưng sao lại là lúc này?" Feodor thắc mắc. "Chúng ta còn nhiều thời gian trước khi tấn công con Croyance, nhưng cũng không dư giả gì. Sư đoàn 5 của chúng ta đâu có rảnh tay lo việc này."

"Đúng vậy."

"Phải. Có nghĩa là không có thời gian để xử lý thêm những kẻ ngoài cuộc và vấn đề của bọn họ-"

"Chính vì thế mà tôi nhờ đến cậu."

"...Thưa ngài, tôi xin hỏi vậy nghĩa là sao?"

Cốc-cốc.

Một tiếng gõ nhẹ phát ra từ cánh cửa phòng chỉ huy. Một giọng nữ trẻ tuổi, nghe có vẻ rất bối rối, nói: "Ưm, xin lỗi vì đến trễ. Chúng tôi đã tới nơi."

"Mời vào," viên sĩ quan trả lời.

"Xin phép…"

Nắm đấm của cánh cửa xoay nhẹ. Cánh cửa chầm chậm mở ra-

"Xin lỗi đã khiến ngài phải chờ!"

Cánh cửa bất ngờ mở tung và một cô gái tóc màu cam loạng choạng bước vào, khẽ kêu lên một tiếng. Hẳn là cô này là người gõ cửa.

Một cô gái nữa cùng tầm tuổi ấy, với mái tóc màu hồng tươi, năng nổ bước vào. "Đây có phải văn phòng chỉ huy không?"

Theo sau là một cô gái ít ồn ào hơn với mái tóc tím, cúi chào. "Xin lỗi đã làm phiền."

Cả ba đều không có nanh, sừng hay đắc điểm ngoại hình đặc biệt nào khác. Họ là những người không dấu.

Feodor im lặng một lúc lâu, rồi ngoái lại sau lưng. "...Thưa ngài sĩ quan?"

Ba cô gái đứng trước mặt anh. Một đội binh-sĩ-tương-đương cấp 1 từ Đảo 11. Ánh mắt anh như muốn hỏi,Không phải tụi này chứ?

"Đây là các binh sĩ." Câu trả lời của viên sĩ quan ngắn gọn và đi thẳng vào trọng tâm. Chính là điều mà anh không muốn nghe.

Feodor nhìn lại những cô gái. Nhìn vẻ ngoài họ chỉ khoảng 15 tuổi.Thắc mắc nè. Vệ Binh Đeo Cánh huấn luyện trẻ con từ bao giờ vậy? Bản thân anh mới mười bảy, không hơn họ là bao, nhưng đương nhiên đó là hai chuyện hoàn toàn khác nhau.

"Tôi đã nói rõ rồi, những binh lính ấy chính là bọn họ."

Giọng của viên sĩ quan hạng Nhất rõ ràng là khó chịu, nhưng Feodor vẫn ngoan cố. "Nhìn kiểu gì tôi cũng thấy họ là những thiếu nữ mong manh. Nói nhẹ nhàng thì, sư đoàn của chúng ta là một cái ổ tục tĩu phải không? Đây có phải là ý hay không?"

"Này, cậu vừa gọi chỗ này là một cái ổ thô tục trước mặt sĩ quan phụ trách nó đấy."

"Ngài định phủ nhận điều đó sao?"

Liền lúc đó, tiếng quát tháo của Binh nhất Talmareet vang lên từ sân tập; một tràng những lời lẽ không được văn minh cho lắm, nếu ai đó thốt ra ở ngoài doanh trại có thể sẽ bị cư dân nơi đó xúm vào tẩn một trận. Cô gái tóc cam đỏ mặt và cúi gằm xuống đất, trong khi cô gái tóc hồng nghiêng đầu với vẻ khó hiểu, còn cô gái tóc màu tím tặc lưỡi một cách kì lạ.

"... Chỗ này là một cái ổ tục tĩu, ngài thấy chưa?" Miệng Feodor cong lên; anh cảm thấy như mình đang chìm nghỉm. "Thôi kệ, tôi chả quan tâm nữa."

"Kể cả là như vậy, sĩ quan hạng Tư Jessman." Viên sĩ quan hạng Nhất xua tay, "Tôi không hỏi ý kiến của cậu về nhiệm vụ này. Cậu đã nhận lệnh giám sát những binh-sĩ-tương-đương cấp một này, và tôi không chấp nhận bất cứ sự phản đối nào."

Thế là xong. Đây là quân đội. Bất kể lời giải thích có làm anh vừa lòng hay không, anh không có quyền chọn việc mình muốn làm.

"Tôi không có gì phản đối thư ngài. Tôi vinh dự được giao phó những nhiệm vụ quan trọng như thế này dù còn thiếu kinh nghiệm." Feodor trả lời ấm ức. "Nhưng it nhất, cho tôi hỏi một điều. Tôi là một sĩ quan quân đội, đây là lực lượng vũ trang, và chúng ta đang ở trong tình thế khẩn cấp. Năng lực của chúng ta là có hạn. Tôi biết phải làm gì để quan lý mấy đứa trẻ này?"

"Không gì hết."

"...Sao?"

"Nhóm binh-sĩ-tương-đương cấp một này sẽ đóng quân ở đây. Khi xét tới bất cứ điều gì về việc huấn luyện và nghĩa vụ ở hậu phương, đối xử với họ như với binh sĩ bình thường. Họ đã vượt qua bài khóa huấn luyện trên Đảo 11, vì vậy cậu không cần phải lo lắng, trình độ của họ ít nhất là ở mức đó.

Cô gái tóc hồng tươi cười chêm vào "Yep, yep!" một cách đồng tình.

"Dẫu vậy, họ vẫn là khách quý của chúng ta. Dù tôi muốn cho phép họ đi lại hoàn toàn tự do, điều này không thể được phép trong hoàn cảnh hiện tại. Họ phải được đặt dưới sự giám sát liên tục của quân đội, và người giám sát phải có quân hàm sĩ quan hoặc cao hơn. Việc duy trì một vị trí giám sát theo danh nghĩa là cần thiết. Hơn nữa-"

Ông ta trỏ ngón tay thô sần về phía Feodor. "Như cậu vừa nói, Sư đoàn 5 là một nơi thô lỗ, và cậu thấy do dự khi đưa họ vào một nơi hỗn loạn như vậy. Vì vậy, nói ngắn gọn là họ cần một người hộ tống. Người này phải là người hiểu rõ Sư đoàn 5, không có thành kiến với tộc không dấu, và có đầu óc lôgic. Và ngẫu nhiên thay, cả Sư đoàn này chỉ có duy nhất một sĩ quan hạng Tư lý tưởng phù hợp mọi tiêu chí trên. Có câu hỏi gì không?"

"...Không, thưa ngài." Đó là một đánh giá phù hợp về anh. Feodor là một người tốt. Anh luôn bình tĩnh và cẩn trọng, tốt với mọi người nhưng luôn nghiêm khắc. Xuất sắc về nhiều mặt, nhưng không vênh váo về điểm mạnh của mình. Luôn tích cực, có tham vọng, và không bao giờ chểnh mảng trong công việc.

Ít nhất, những người khác khi nhìn anh sẽ nói vậy. Đó là hình tượng mà anh đã bỏ công xây dựng một cách tỉ mỉ.

"Đương nhiên, tôi không ra quyết định này mà không suy nghĩ. Các cô cậu có chủng tộc gần với nhau, tuổi tác cũng vậy, chưa kể cậu là con trai còn họ là nữ giới - điều đó khiến tôi lo lắng một chút. Này, cậu là người tộc Imp phải không? Mùa giao phối của các cậu là bao giờ vậy?"

"Tôi không có… mấy cái đó." Tại sao lão già này lại nói mấy chuyện bậy bạ trước mặt những cô gái?

"Hừ. Mà, sao cũng được, miễn là cả hai cùng đồng ý thì tôi cũng không quan tâm các cô cậu làm gì. Đây là một thời điểm nhạy cảm cho tất cả chúng ta, nên đừng làm gì ảnh hưởng tới tinh thần của cả sư đoàn-"

"Tôi sẽ không," Feodor ngắt lời một cách nóng nảy. Cảm thấy ánh nhìn của những cô gái sau lưng, anh hơi suy nghĩ lại. Có lẽ ngay lập tức chối phắt như vậy là hơi khiếm nhã. Mình cũng không muốn họ nghĩ xấu về mình. "Ờ, ý tôi là, dù tôi thấy họ cũng rất xinh đẹp, nhưng tôi hoàn toàn chung thủy với hôn thê của mình. Tôi sẽ không dan díu với cô gái nào khác."

Đó không hoàn toàn là một lời nói dối. Đúng là gia đình anh đã hứa hôn cho anh.

Nhưng mình không bao giờ có thể gặp lại cô ấy nữa. Anh giấu những suy nghĩ sâu kín ấy đằng sau nụ cười của mình.

"Vậy sao? Lần đầu tôi nghe về vụ này đấy."

Vâng, ngài thấy đó, cũng không phải là chuyện mà tôi muốn đem đi khoe khắp nơi. Vả lại, thưa ngài sĩ quan hạng Nhất.."

"Sao vậy?"

"Có phải khi nãy ngài nói ‘bốn binh-sĩ-tương-đương cấp một’?"

"Đúng thế," viên sĩ quan trả lời.

Feodor quay về phía các cô gái và điểm danh qua một lượt. Cô gái tóc da cam vẫn đỏ mặt thẹn thùng, cô tóc hồng thì đang ưỡn ngực ra vì một lý do nào đó, còn cô tóc tím chỉ nhìn lại anh một cách thích thú.

"... Tôi chỉ đếm thấy ba người có mặt."

Cô gái tóc da cam có vẻ đã dồn hết dũng khí và giơ tay lên. "Ừm, tôi có thể nói không?" cô hỏi, có vẻ hơi quá hào hứng.

"Ồ, có chuyện gì vậy?"

"Ừm… Binh-sĩ-tương-đương cấp một Tiat Shiba Ignareo không có ở đây."

Đó là một cái tên hơi quá dài đấy.

"C-cô ấy đang không được khỏe. Cô ấy sẽ đến muộn một chút, nhưng cô ấy sẽ đến ngay…" Dù thất bại trong nỗ lực đứng im và giọng của cô cứ lí nhí dần, cô vẫn đang cố gắng bao che cho người bạn đang vắng mặt.

"À, được rồi." Ngược lại, lời đáp của viên sĩ quan hạng Nhất hoàn toàn không bận tâm tới điều đó. "Không sao."

Trong số sáu sư đoàn của lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh, Sư đoàn 5 là đơn vị có tỉ lệ chểnh mảng và vô trách nhiệm khi làm nhiệm vụ cao nhất. Không biết có phải do tính cách của các sĩ quan phụ trách gây ra cái tiếng xấu này, hay là bộ chỉ huy chọn những sĩ quan này vi tính cách của họ phù hợp với cái danh tiếng này của sư đoàn nữa.

"Đằng nào các cô cũng không phải tuân theo một thời gian biểu cụ thể nào." viên sĩ quan nói, "nên miễn là các cô không tới muộn những lúc quan trọng, sẽ không có vấn đ-"

Cánh cửa, vẫn he hé mở từ nãy, bỗng bật toang như có ai đạp vào.

"X-xin lỗi đã đến muộn? Binh-sĩ-tương-đương Tiat Shiba Ignareo, báo cáo có mặt!"

Cô này căn giờ thật là tệ. Feodor tự nhủ. Đúng như anh dự đoán, cô gái mới đến cũng trạc tuổi ba cô còn lại, với mái tóc màu xanh lá. Có lẽ cô đã chạy tới đây nhanh hết sức, khuôn mặt cô nóng bừng và thở không ra hơi.

Cô ấy chính là cô gái anh đã gặp trên nóc tòa nhà bỏ hoang hôm trước.

Ah … Feodor nhận thấy anh không hẳn là bất ngờ với sự việc này. Không hiểu sao từ đầu mình đã đoán là sẽ như thế này.

Cô gái quay đầu lại, thu lấy hình ảnh của mọi thứ mà đôi mắt to của cô có thể nhìn thấy ở trong căn phòng khi cô cố gắng đuổi kịp và nắm bắt tình hình. Khi ánh mắt của cô chạm tới Feodor, cả người cô đông cứng lại.

"... Khoan, a-a-anh?! T-tại sao anh lại ở đây?!?"

"Ờ... " Anh phân vân không biết có nên giữ lời về việc quên đi cô gái. Dù sao, anh quyết định xử trí theo cách mà cô muốn anh làm trước đó. "Thật là vinh dự khi được làm quen, các quý cô. Xin lỗi vì màn giới thiệu chậm trễ, tôi là sĩ quan hạng Tư Feodor Jessman. Vừa rồi, tôi đã nhận nhiệm vụ giám hộ các cô và chào đón các cô tới Sư đoàn Năm tầm thường của chúng tôi."

Anh đặt tay lên ngực làm nghi thức chào và phô ra nụ cười xịn nhất của mình. "Có thể các cô đã biết, nhưng Sư đoàn 5 đang chuẩn bị chiến đấu. Tôi tin rằng điều này có thể khó hiểu đối với cả những binh sĩ tinh nhuệ của Sư đoàn 2, nên nếu có câu hỏi gì, hãy hỏi tôi. Tôi sẽ cố gắng hết sức để giúp đỡ."

"V-vâng thưa s-sếp - ái!" Cô gái tóc màu cam cắn phải lưỡi. "Thật dzinh dự được làm việc… với anh!"

"Ooooh!" Cô gái tóc hồng thốt lên, có vẻ rất ấn tượng. "Gương mặt tươi cười của một tay sát gái!"

"Rất vui được gặp anh, sĩ quan hạng Tư." Cô gái tóc tím tươi cười. "Tôi chắc chắn rằng chúng ta sẽ thân thiết với nhau. Mong rằng thời gian này sẽ không trôi qua quá nhanh."

Feodor quay về phía cô gái tóc xanh lá, người mà anh vừa trông thấy bị ngã xuống bể nước ngày hôm qua.

"Nnh… Rất vui được làm quen…" Ánh mắt cô đảo tới đảo lui, cô im lặng một lúc lâu, nhưng cô cuối cùng cũng hoàn thành được diễn xuất của mình. "T-thật là… vinh dự khi được làm việc với anh…"

Phần 3 - Những cô gáiSửa đổi

Khi cuộc chiến đến gần, sự căng thẳng len lỏi vào trong lòng Sư đoàn Năm.

Theo báo cáo của đội trinh thám, con Croyance trên Đảo 39 chưa có động tĩnh gì. Vì vậy, sẽ không có thay đổi nào trong kế hoạch. Giai đoạn đầu tiên của chiến dịch sẽ bắt đầu trong vòng ba tháng nữa.

Cứ mỗi ngày qua, mọi người ngày càng trở nên ít nói, sĩ khí chìm nghỉm như hòn đá. Bầu không khí tiêu cực và lo sợ bám lấy những người lính như một thứ bệnh dịch.

Kẻ thù họ chuẩn bị chiến đấu là một loài Quái Thú mà, cho tới tận năm năm trước, mới chỉ từng được nhìn thấy trên mặt đất. Không có một hồ sơ trận đánh nào để nghiên cứu. Vì vậy, dữ liệu như cách tấn công hiệu quả nhất, tầm hoạt động và tầm xa tấn công của con Quái Thú đều hoàn toàn mù tịt.

Hơn nữa, mặc dù nhiệm vụ của Vệ Binh Đeo Cánh là chiến đấu và đẩy lui những con Quái Thú, rất ít binh lính thực sự có kinh nghiệm chiến đấu ở khoản này.

Những người lính từng chiến đấu với Materno và Croyance năm năm trước đều đã chết. Những gì họ để lại là những báo cáo lộn xộn về những cuộc chiến ấy, mà dù nghiên cứu thế nào cũng chỉ rút ra một kết luận rõ ràng duy nhất: Chúng ta không làm gì nổi bọn chúng.

Những báo cáo từ trước thời điểm năm năm trước, thời mà chỉ có loài Teimerre trôi được lên bầu trời, cũng đầy rẫy vấn đề. Những trận chiến với bọn Teimerre được Sư đoàn Hai, một đơn vị pháo binh gồm những tay Bò Sát đô con, sử dụng những vũ khí bí ẩn đảm nhiệm. Chỉ có đơn vị ấy thực sự có "kinh nghiệm chiến đấu thực tế" với bọn Quái Thú, và bản chất của loại vũ khí mà họ sử dụng vẫn còn là tuyệt mật

Vì vậy, những người lính của Sư đoàn Năm vẫn tiếp tục lo lắng. Tâm trí họ dán chặt vào sự hủy diệt không tránh khỏi đang dần tiến tới, và khi hi vọng của họ vơi dần, ngày càng khó để mỗi người tập trung vào công việc hàng ngày.

***

Rốt cục thì Croyance, Quái Thú thứ Mười Một, Quái Thú Kìm Hãm và Giam Cầm là cái gì?

Chúng ta không biết nhiều về hình dáng thực sự hay làm thế nào để tiêu diệt nó. Có điều, nếu nói riêng về đặc điểm bên ngoài thì có rất nhiều thứ để nói.

Croyance là một tinh thể pha lê màu đen khổng lồ.

Đương nhiên, nó không phải khối pha lê bình thường. Có hai đặc điểm khiến nó trở nên đặc biệt. Một, nó hấp thụ mọi thứ nó chạm vào và lớn lên trong quá trình đó. Hai là, mọi va chạm sẽ khiến quá trình hấp thụ trở nên nhanh chóng hơn.

Một cách tương đối, nó không phải là mối nguy trừ khi bạn chạm vào nó. Nếu gặp phải nó, nó an toàn miễn là bạn giữ khoảng cách.

Vấn đề nằm ở chỗ không có cách nào để phá hủy Croyance. Kể cả nếu ban đầu nó chỉ là một miếng màu đen con con, nó sẽ ngày càng lớn lên khi nó hấp thụ mọi thứ xung quanh. Nó càng lớn thì nó càng chạm vào nhiều thứ mà nó có thể chầm chậm nuốt chửng. Nếu tấn công nó bằng một thanh kiếm hay một viên đạn, nó sẽ nuốt chửng luôn cả vũ khí đó và tiếp tục lớn lên. Thứ duy nhất nó không thể đồng hóa được là cát và đá, điểm yếu đã biết duy nhất của nó.

Quá trình đồng hóa ban đầu diễn ra khá chậm. Ví dụ, sẽ mất hơn 24 tiếng để hấp thụ hoàn toàn cơ thể của một người thú. Nếu người đó nhanh chóng được cưa tay, có thể anh ta sẽ sống sót. Tuy nhiên, nếu trong cơn hoảng loạn anh ta vật lộn với nó quá nhiều, quá trình nuốt chửng sẽ tăng tốc nhanh chóng và biến anh ta thành một bức tượng pha lê câm lặng.

...Mấy tên này vô tư thật.

Mặc dù anh đã cẩn thận không để điều này lộ ra mặt hay trong giọng nói, Feodor khinh bỉ những đồng đội của mình.

Từ trước tới giờ họ chưa bao giờ thấy cái gì đáng sợ như vậy. Trước khi tận mắt nhìn thấy con Croyance, có lẽ họ chưa bao giờ tưởng tượng có ngày họ phải đối đầu với nó.

Thế giới vốn luôn bên bờ vực diệt vong. Khi cuộc sống của chúng ta nằm trên lớp băng mỏng, việc đối diện với cái chết như vậy là lẽ thường tình

Đối với Feodor, đó không chỉ là lời nói vu vơ; đó là điều chính anh đã trải qua. Sau ngày hôm đó, không còn gì làm anh thấy sợ hãi nữa.

***

Vài ngày đã trôi qua kể từ khi bốn cô gái đến đây.

Feodor đang giữ vai trò sĩ quan cấp trên của họ, nhưng thực sự thì anh chẳng phải làm gì cả. Hôm đầu tiên anh có đưa họ thăm quan một lượt khu doanh trại và đưa họ gặp một số người quan trọng, và tất cả chỉ có vậy. Anh không phải một người hướng dẫn, cũng không có nghĩa vụ tham gia các buổi tập của họ. Hơn nữa, mấy cô gái tự nguyện hòa nhập với Sư đoàn Năm mà không cần sự giúp đỡ của anh,

"Chà, không phải mình đang than phiền vì công việc quá nhàn nhã, nhưng…"

Feodor vô thức ngắm nhìn cảnh vật xung quanh từ mái của khu doanh trại.

Một nguyên tắc chung của các khu quân sự là chúng được thiết kế để có tầm nhìn xấu. Việc được bao bọc bời địa hình dễ nhìn và dễ bao quát chỉ trong một cái nhìn là một điểm bất lợi trong chiến đấu. Nhưng cũng vì vậy mà nơi đây là một nơi ở không lấy gì làm dễ chịu.

Anh cắn một miếng bánh bọc đường khi một giọng nói bất ngờ cất lên sau lưng anh. "Vậy là, tớ nghe nói cậu đã có hôn thê?"

"Cậu nói về cái gì vậy?"

"Huh? Hôm trước cậu vừa nói vậy với ngài Sĩ quan hạng Nhất còn gì?"

Trước mặt ngài Sĩ quan hạng Nhất? À, từ hôm đấy.

"Thế mà tớ cứ nghĩ mình là bạn cơ đấy, vậy mà giờ tớ mới được biết vụ này. Tớ có quen cô ấy không nhỉ?"

Tiếng cánh vỗ lấp đầy không trung khi binh nhất Nax Selzel hạ cánh phía sau Feodor. Bởi họ có cấp bậc khác nhau, Nax thường nói kiểu lịch sự (lịch sự hết mức mà người lính Ưng tộc này làm được) với anh ở trước mặt mọi người, nhưng khi chỉ có hai người họ nói chuyện thân mật đúng như những gì hai người bạn cùng phòng cũ nên nói với nhau.

"Thì, đúng là tớ đã đính hôn. Nhưng quê nhà tớ đã biến mất từ lâu, và cuộc hôn nhân cũng biến mất cùng nó." Sau khi chắc chắn họ chỉ có một mình, Feodor bỏ kính ra. Anh đeo chúng chủ yếu để che giấu ánh đáng sợ của mình; anh không để lộ bất cứ khuyết điểm nào khi đang trong vai hình mẫu hoàn hảo, và dần dần anh có thói quen chỉ thành thật khi không đeo kính.

"Biến mất?"

Anh lờ câu hỏi đó đi. "Tớ chỉ lấy cớ thôi. Cậu thấy bốn đứa không dấu đó chưa? Bọn tớ gần tuổi nhau, nên tớ không muốn ngài sĩ quan suy nghĩ nhiều. Ông ấy lo mối quan hệ của bọn tớ tuột khỏi tầm kiểm soát.

"Hmm… có lý đấy." Nax bỏ cuộc. "Tớ chắc chắn rằng nếu đó là cậu thì đó hẳn là một vấn đề khó tránh khỏi."

Vấn đề với những tộc có mùa giao phối là họ không hiểu những tộc không có mùa giao phối, và ngược lại. Điều tương tự cũng đúng với hầu hết những thứ còn lại giữa những tộc này, nhưng riêng vấn đề này thì vô cùng phiền phức. Nhiều tộc nhân thú có mùa giao phối có ý thức về phẩm giá rất khắt khe và điều đó ăn sâu vào văn hóa của họ tới mức cấm lại gần hoặc chạm vào người khác giới trong tuổi hôn nhân. Điều này có lý do chính đáng, vì vào vài thời điểm trong năm, sự cân bằng mong manh giữa phẩm hạnh và bản năng của họ sụp đổ trên quy mô khổng lồ.

Và với dân số đông đảo hơn nhiều so với các tộc không dấu, tộc nhân thú được dùng làm mốc tham chiếu cho hầu hết luật lệ của xã hội.

"Nếu cậu nói thật về chuyện đó, thì cậu cứ việc đóng tiếp cái vai con người thành thật của cậu đi. Cái đồ Imp khôn vặt.

"Đừng nói vớ vẩn về hình tượng của tớ. Nó đúng hơn thì nó là…" Feodor nhếch mép, khẽ nhún vai. "Một sự vận dụng khéo léo để khiến việc giao tiếp suôn xẻ hơn."

"Thế, cuối cùng thì vụ này là sao?" Nax đưa tay xoa cằm. "Tớ cũng thấy bọn họ trông hơi trẻ con, nhưng sẽ có một ngày nó sẽ trở thành cái kịch bản nữ trợ lý mà mọi người đều yêu thích. Cậu có định lẩn ra chỗ nào đấy và tấn công mấy em này không?"

"Không đời nào." Feodor gạt phăng câu đùa của Nax. "Họ là tộc không dấu phải không? Không phải gu của tớ."

"A lô, Feo?" Nax hỏi, giọng ngờ vực. "Dạo này cậu có soi gương không?"

"Tớ không quan tâm đến tộc của mình. Tớ thích những ngoại hình bông xù lông trắng của mấy cô em Miêu tộc. Những đôi tai kiểu này nè," Feodor giơ hai tay lên đầu. "dựng thẳng lên. Những cô gái da trần… ừ thì cũng có xinh, nhưng cũng chỉ đến thế thôi."

"Cha này hỏng rồi." Nax lầm bầm, nhìn lên trời. "Ừ, thế thì.. hơi nhạt nhẽo, nhưng tớ hiểu ý cậu."

"Cậu bảo cái gì nhạt nhẽo cơ?!"

"Cái mác học sinh chăm ngoan của cậu cũng có nghĩa cậu không thể chơi bời được. Nếu cậu gây ra sự vụ gì, cậu sẽ ăn đủ đòn. Thế nên tớ mới bảo cậu bỏ cái vai này đi! Kiếm một vai mới đi."

"Tớ không để việc vui chơi ảnh hưởng tới công việc."

"Ừ, ừ, tùy cậu. Đằng nào thì cái thủ tục chán ngấy hàng ngày cũng có tác dụng với mấy tên đồng đội ngu si của bọn mình, nên giờ tớ cứ mặc kệ nó đã. Mà quan trọng hơn…"

Nax thôi không nói bằng giọng bỡn cợt nữa. Anh hạ giọng, "Vai chính sao rồi? Mấy đứa nhỏ có làm vướng chân vướng tay cậu không?"

"Không sao, gần như chẳng bao giờ họ làm phiền tớ. Cũng có hơi khó khăn một tí, nhưng nói chung tớ vẫn để dành được thời gian. Nếu có vấn đề gì cùng lắm tớ lại gọi cậu mà."

"Hiểu rồi. Đừng cố quá nhé. Kể cả khi không cần, cậu lúc nào cũng cố làm mọi người vừa lòng."

"Biết rồi. Bảo trọng."

Vù. Nax bay mất, để lại những chiếc lông vũ lơ lửng sau lưng.

***

Và bây giờ, hãy xem cuộc sống thường ngày của Feodor bị đảo lộn như thế nào từ khi có thêm bốn cục nợ kia.

Cô gái hòa nhập nhất với môi trường xung quanh là cô gái thừa năng lượng với mái tóc anh đào rực rỡ.

"Hiii-yah!"

Có vẻ cái tên đầy đủ dài dòng hết mức của cô là Collon Rin Purgatorio, và cô hôm nào cũng chực chạy ra sân đấu tập mỗi khi rảnh rỗi. Theo lời cô nói thì, ở chỗ cô vẫn sống mọi khi không có ai là đối thủ của cô cả.

Bị bối rối bởi điều này, Feodor hỏi cô, "Không phải cô là thành viên của đội cựu binh của Sư đoàn Hai cùng với những gã to khỏe của đội đó?"

"Không, không hề," cô đáp bằng giọng tươi tỉnh. "Tôi sống trong một ngôi nhà với bầu không khí ấm cúng!"

Anh chẳng hiểu gì hết trơn.

Ngoài chuyện đó ra, thì sự có mặt của cô trở thành niềm vui lớn của hai sĩ quan khác, Potrick và Talmareet. Cả hai đều là những gã nhân thú lực lưỡng và ham mê đánh tay không, và dù hay gã này không ưa gì nhau và hay gây lộn với nhau, nhưng họ không có chỗ nào khác để giải tỏa sức mạnh của họ ngoại trừ cách xả lên lẫn nhau. Feodor có thể có sức chiến đấu của riêng anh, nhưng kiểu chiến đấu mưu mô ấy không phù hợp với bọn họ, những người muốn chiến đấu một cách danh dự.

Collon nhảy vào giữa hai gã khổng lồ, và nói một cách hùng dũng "Hãy làm quen bằng nắm đấm nào!" Kết quả là cô có thể đánh ngang sức với cả hai.

"Mặc dù cô bé rất nhỏ con, nhưng cô ấy khóa khớp và đánh rất trúng những điểm yếu của tôi," Potrick nói sau trận đấu đầu tiên. "Khi chiến đấu cận chiến, cô ấy quyết không thua bọn tôi. Tôi đoán cô ta đã sử dụng ma thuật, nhưng kể cả khả năng sử dụng ma thuật thành thạo như chân tay cũng xứng đáng được khen ngợi rồi. Bung hết sức mạnh và sử dụng chúng để dẫn lối cho kĩ thuật… chỉ riêng sức mạnh ấy đã là cả một nghệ thuật!"

Rồi hắn ta nói thêm bằng giọng hào hứng một cách kì lạ, "Không thể tin là tôi bị một cô gái đáng tuổi con gái mình của một tộc khác hấp dẫn." Ẩn sau lớp lông, gương mặt gã người sói có chút đỏ lên. "Thế quái nào chuyện lại thành ra như thế này?"

"Ồ, thế à?" Feodor kịp nặn ra một câu trả lời bình thản.Kể cả khi đối phương là một cô gái không dấu? Khẩu vị mặn quá.

Cô gái tiếp theo mà anh dần làm quen là cô gái tóc cam luôn thường trực trong trạng thái lo lắng và bối rối.

"Tuyệt quá! Cái lò nướng ở đây - thực sự rất tuyệt!"

Tên cô ấy là Lakish Nyx Seniolis - không có gì bất ngờ, lại một cái tên dài ngoằng nữa - và cô thường xuyên có mặt trong sảnh nhà ăn để giúp đỡ đội làm bếp. Những dụng cụ làm bếp độc đáo của thành phố Lyell có vẻ rất cuốn hút cô, và mỗi khi gặp cô lại kể với Lyell bằng giọng nói như hụt hơi về một công thức mới cô mới học được và cô mong có những dụng cụ này ở "nhà kho" tới mức nào, nơi mà hình như những cô gái sống trước khi họ được đặt tên.

Cô này trông không hề giống một chiến binh.

Đương nhiên, nếu anh nghĩ kĩ, không ai trong số bốn cô gái chính xác là binh sĩ. Binh-sĩ-tương-đương cấp một. Cấp bậc của họ tương đương với Binh nhất, nhưng họ không nằm trong biên chế.

"Cô bé thật ngoan, thật thà và chăm chỉ!"

"Nếu con bé có một đôi nanh hay sừng nhỏ, tôi sẽ hỏi cưới nó cho con trai tôi ngay!"

Thành tích của cô có vẻ được lòng các cô nấu bếp, đủ để khiến họ nói những điều linh tinh như vậy.Geez, kể cả khi cô ấy là người không dấu. Hãy nghĩ đến cảm xúc của con trai các vị được không.

Còn cô gái tóc tím, hình như có tên là… Panibal Nox Katena?

"Hm…"

Feodor chẳng biết phải làm gì với cô. Mỗi khi rảnh rỗi, cô biến mất tăm, và thản nhiên trở lại vào giờ điểm danh. Hiện thân của một bóng ma. Cứ như cô ấy là một tinh linh vậy.

Hơn nữa, lúc nào cũng có nhiều nhân chứng báo cáo cô có mặt trong căn cứ, tức là cô không hề trốn ra ngoài.

Có lần anh đã nhắc nhở cô về việc lẩn đi suốt ngày, và cô trả lời, "Anh để tôi vuột khỏi tầm mắt, phải không?" Với một nụ cười đắc ý, cô tiếp tục, "Mà, từ đầu liệu anh có dám chắc là anh thực sự nhìn thấy tôi? Anh có tin đôi mắt của mình tới mức đó không?"

Tôi không hiểu cô ấy nói gì hết. Tại sao các cô gái luôn thích trở nên khó hiểu ở tuổi này?

À, đúng rồi, cô ấy là tộc không dấu. Nghĩa là việc mình không hiểu gì về cô ấy là hoàn toàn bình thường.

Nếu nói về Panibal thì anh có thể chắc chắn là như vậy.

Còn về người cuối cùng trong số bốn cô gái, Tiat Shiba Ignareo…

***

Một ngày ở thành phố Lyell, cánh cửa trên mái của một rạp hát bỏ hoang được mở tung.

Bước lên trên mái nhà, Feodor do thám một người quen mà anh đã nói chuyện cùng ở chính nơi này. Mang theo một túi bánh rán nóng hổi trong tay, anh ngồi xuống cạnh vị khách của mình.

"Có vẻ cô biết đây là hành vi vi phạm kỉ luật quân đội nếu binh sĩ đang bị giám sát tự ý rời khỏi doanh trại."

Như mọi khi, khi anh đang những chuyện trên trời dưới đất, Feodor không đeo kính, và vì lúc này anh không đóng vai người lính kiểu mẫu, không việc gì anh phải lịch sự thái quá. Bình thường như vậy có nghĩa là cố gắng không nói chuyện với bất cứ ai anh gặp, nhưng cô gái trẻ ngồi cạnh anh là một người đồng đội, và anh thấy vô ích nếu cố gắng giấu bộ mặt thật của mình với cô.

"Tôi hiểu như thế này là anh không thể coi như chúng ta chưa từng gặp ở đây?"

"Thách tôi à." Feodor mỉa mai. "Điều đó là không thể từ lúc tôi nhìn thấy cô."

"Tức là anh sẽ không cho qua vụ đó?" Tiat thở dài. "Nhỏ nhen."

"Tôi thấy nhỏ nhen cũng không sao. Xã hội này được duy trì nhờ những người chuyên chú vào việc làm theo luật lệ và tiến lên nhờ những người luôn phá bỏ chúng. Quan trọng là cả hai chức năng ấy được phân chia đồng đều và cân bằng với nhau."

"Feodor, tôi đã nghĩ kĩ từ khi chúng ta gặp nhau. Anh mới đầu có vẻ là người tốt nhưng thực ra anh rất xấu tính, phải không?"

"Tôi xin ghi nhận lời khen ngợi."

"...Điểm này của anh…" cô lẩm bẩm. "...Anh gần giống với Willem, nhưng là hoàn toàn ngược lại với anh ấy."

"Hmm?" Một cái tên xa lạ. "Ai vậy?"

"Tôi tự nói với mình thôi, kệ nó đi. À, cho tôi một cái được không?" Tiat vươn tay trái ra, những ngón tay lắc lư như muốn xin một cái gì đó.

"Cô có nhận ra tôi đang bận mắng cô không?"

"Đại khái là có. Nhưng anh đang ngồi cạnh tôi và anh đang ăn một thứ trông có vẻ rất ngon, nên đương nhiên là tôi cũng muốn thử một tí."

"Thì, tôi hiểu điều đó…" Feodor thở dài. "Tuy nhiên tôi không chắc là cô sẽ thích nó đâu." Khẩu vị là một trong những điểm khác biệt rõ ràng nhất giữa các chủng tộc. Kể cả nếu hai người cùng là người không dấu, chưa chắc một món ăn đều ngon như nhau đối với họ.

"Không thử sao biết, phải không?"

Bỏ cuộc, Feodor đành đưa cô một cái bánh. "Đây."

"Okay!"

Cùng nhau, họ há miệng cắn vào món bánh mới rán nóng hổi.

"Ngon quá!"

"Oh!" Ngạc nhiên, Feodor nghiêng người về phía trước. Từ trước tới nay, chưa từng có ai có cùng khẩu vị với anh. "Tiệm bánh này không có nhiều loại bánh, nhưng chỉ cần chiên kĩ là đủ ngon, phải không? Nó không như chỉ nhồi thêm đường cho nhiều tộc khác nhau… Tôi cũng không biết giải thích như thế nào, nhưng tôi nghĩ đây là cách tận dụng từng hương vị hợp lý nhất?"

Không có đôi kính, anh không thể tìm được những từ chính xác hay những cụm từ điêu luyện để trình bày ý kiến của mình. May thay, Tiat có vẻ hiểu đại khái, và gật lấy gật để đầu của mình.

"À," Feodor nói thêm, trông biểu cảm của anh ngày càng sáng rỡ, "nếu cô chấm chúng vào sữa, nó sẽ ngon tới mức làm não cô đơ luôn."

"Ực-" Hơi thở gấp hào hứng của Tiat trở thành tiếng nấc vì bị nghẹn bánh, cô phải vỗ ngực vài lần và hít lấy hít để cho trôi miếng bánh ác ôn trước khi có thể thở lại bình thường. "Thế anh có mang tí nào không?"

"Tí gì cơ?"

"Sữa ấy!"

"Đừng có mơ. Trèo được lên đây mang theo túi bánh đã đủ khó rồi."

"Sự vất vả là một phần không thể thiếu nếu muốn tận hưởng một món ăn ngon."

"Đừng có nói những thứ ích kỉ ấy như thể nó là một lý lẽ hay."

"Vậy là không được à?" Tiat cúi đầu xuống, giọng ỉu xìu. Feodor tranh thủ cơ hội ngấu nghiến nốt chỗ bánh còn lại.

Và rồi cô gái đưa tay ra thêm lần nữa, đòi thêm chiếc bánh thứ hai.

***

Hôm ấy là một ngày nhiều mây, che lấp cả hình bóng của Đảo 39. Theo cách này hay cách khác, bầu trời tĩnh lặng và bình yên.

"Rốt cuộc các cô là ai?" Feodor hỏi một cách bất ngờ.

"Hmm? Ý anh là sao?""Tôi đã nói rõ ý mình rồi. Các cô quá kín đáo về bản thân," Feodor nói. "Tôi không biết sao họ phải lục lọi cuốn điều lệ và nhọc công làm thủ tục để bổ nhiệm các cô làm binh sĩ tương đương, nhưng rõ ràng chẳng ai trong số các cô là binh sĩ cả. Chỉ nhìn qua vẻ ngoài, mọi người chỉ đơn giản là những cô gái trẻ, và đặc điểm nổi bật duy nhất là các cô không có dấu vết gì cả."

Anh lắc đầu. "Dù vậy, các cô vẫn vượt qua bài huấn luyện như thể đấy là chuyện bình thường và hòa nhập với những binh lính thực sự. Bình thường lính mới sẽ bị hành ra bã trong hai tháng đầu tiên, nhưng các cô thì bình thản từ ngày đầu tiên. Còn nếu cô nói rằng cô được Sư đoàn Hai huấn luyện thì rõ ràng là cũng không phải.""À…" Tiat gãi gãi một bên má, rõ ràng là bối rối về những gì anh vừa nói.

"Hơn nữa, chỉ nhìn vào Collon là đủ thấy có gì đó không đúng." Feodor tiếp tục. "Sử dụng ma thuật ở tuổi đó - hơn nữa, sử dụng chúng thuần thục trong chiến đấu - đơn giản là không bình thường."

Venom chính xác là gì, cái đó đã được ghi lại trong những cuốn sách anh đọc để chuẩn bị cho kì thi thăng cấp. Vì vậy, dù anh không thể sử dụng chúng, anh hiểu đôi điều cơ bản về chúng.

Venom là sức mạnh sử dụng để thay đổi quy luật của thế giới theo ý người dùng. Những người không gắn bó với thế giới này, hoặc cố tình làm yếu sinh lực của chính mình có thể triệu hồi và sử dụng lượng Venom mạnh hơn giới hạn bẩm sinh của họ, nhưng cũng vì lý do đó, sử dụng Venom liên tục có nghĩa là tự đốt cháy sinh lực của chính mình.

Vậy mà, mặc cho những giới hạn khắt khe và hậu quả khủng khiếp, những cô gái trẻ này sử dụng thuần thục Venom trong chiến đấu.

"Không bình thường, huh?" Tiat hỏi khẽ.

"Chứ còn gì nữa!"

"Vậy thì, anh nghĩ cái gì mới bình thường?"

Cái đó… bỏ mẹ, ý mình không phải như vậy. "Không, đương nhiên không phải là tôi. Ý tôi là, chẳng ai gia nhập quân đội bởi vì họ bình thường. Có ai ở quê nhà của cô - ai đó dạy mọi người không?"

"Ừ thì… bây giờ thì chỉ có chúng tôi và một bà chị troll-"

"Gì cơ? Thế thì quá ghê rồi!"

Một troll. Họ sống với một con quái vật ăn thịt người, theo nghĩa đen?!

Truyền thuyết kể rằng, tộc troll trước kia đã coi tộc Emnetwyte là thức ăn chính của họ, nhưng may mắn thay là chủng tộc bị nguyền ấy đã tuyệt diệt, và những kẻ ăn thịt người cũng phải thay đổi lối sống của mình và bớt kén ăn đi. Giờ họ đơn giản ăn mọi thứ cũng như ăn bất cứ ai.

Mặc dân số của họ không lớn trong số những tộc không dấu, một người quen cũ của Feodor cũng là một troll. Hắn là một kẻ băng hoại đạo đức tới tận cùng - tức là một tên không dấu mẫu mực. Mình không tưởng tượng nổi sống chung với một kẻ như hắn sẽ như thế nào. Nghe cứ như là nuôi sói với cừu trong cùng một chuồng.

"Sống chung với troll… những bí ẩn cứ chồng chất lên nhau…"

"Anh thì biết gì!" Tiat bỗng gắt lên, như thể chuyện của cô chẳng có gì kì lạ. "T-thì tôi cũng biết là chúng tôi không bình thường lắm. Tôi biết rõ điều đó, n-nhưng ai cũng có hoàn cảnh đặc biệt của riêng mình, vì vậy nếu nhìn theo cách đó chẳng phải chúng tôi cũng rất bình thường sao?"

"Cô nói điều đó như thể bây giờ cô mới chú ý đến việc nó kì lạ thế nào với người khác… nó càng chỉ rõ sự đặc biệt của cô."

"T-thật sao?"

Feodor xoa gáy. "Khi tôi hỏi ngài Sĩ quan hạng Nhất, ông ấy không chịu nói gì về tiểu sử của các cô mặc dù đáng lý ra, tôi là cấp trên trực tiếp của các cô. Geez, cảm giác như bản thân sự tồn tại của các cô cũng là tuyệt mật-."

"-Nếu đúng như vậy, chẳng phải đó chính là tất cả câu trả lời mà anh cần tìm sao?"

"Đừng nói vớ vẩn." Có gì đó lạnh lạnh chạm nhẹ vào má anh, cắt đứt mạch suy nghĩ của anh. Anh lau nó bằng ngón tay và nhìn vào chúng. Nước. Tiếng sấm đùng đùng từ đằng xa vọng tới.

"... Có vẻ sắp mưa rồi." Tiat nói. "Chúng ta nên về thôi."

Feodor nghĩ một chút, rồi gật đầu. Bỏ qua một bên vấn đề sự tồn tại của cô có đúng là tuyệt mật hay không, rõ ràng cô ấy không có tâm trạng để nói thêm về mình. Cố khai thác thêm thông tin sẽ đẩy cuộc nói chuyện sang một hướng xấu. Nếu mình muốn tìm hiểu, lần sau mình nên tìm cách khác.

"Chúng ta có thể gặp nhau ở đây và nói chuyện một lần khác được không?"

Anh lắc đầu trước đề nghị này của cô. "Như vậy là vi phạm kỉ luật, nên tôi không thể hứa như vậy được."

"Thế là sao chứ…? Rõ chán…"

Chỉ trong khoảnh khắc ngắn ngủi của cuộc trao đổi không đâu ấy của họ, cơn mưa đã thực sự bắt đầu. "Chúng ta thật sự nên về trước khi cả hai đều ướt sũng." Tiat nói. Mang trên gương mặt cô là một nụ cười hấp dẫn của một người phụ nữ bí ẩn đang che giấu những bí mật của mình sâu trong tim, cô cố đứng dậy."

Và mông của cô lại tuột khỏi bờ tường của mái nhà.

"Aa…"

Tùmmm!

Àooooo!

Một tiếng ầm ấn tượng vang lên, theo sau là một cột nước không kém phần hoành tráng.

Phần 4 - Tin đồn về bộ tứSửa đổi

Feodor tìm thấy Nax, người đã trốn tập một lần nữa và đang ngủ ngon lành trên tán cây đu đưa trong gió. "Ê, đằng ấy ở trên kia! Xuống đây, có việc này tớ cần nhờ cậu."

"Hả?" một tiếng ngáp trễ nải. "Không để người ta yên thân ngủ một lúc à?"

Dụi mắt, Nax ngồi dậy trên cành cây. "Cậu có biết cơ thể chim ưng không thích hợp với những bài tập sức bền không? Tớ chạy kém đến mức chỉ cần chạy một chút là đủ để làm tớ mệt lử." Hắn đu đưa chân một chút. "Đó, nhìn đi - cứng đơ hết rồi."

Bình thường, việc này là lý do hợp lý để vai diễn của Feodor nổi giận vì tội bất kính với cấp sĩ quan, nhưng Nax là một trong số ít bạn bè của anh - hơn nữa, họ đang chỉ có một mình và không phải lo về những thứ nhỏ nhặt ấy.

"Tớ đang dở giấc nghỉ trưa thư giãn với hi vọng nó có thể giúp tớ sống sót qua buổi tập buổi chiều." Nax vươn vai, ngáp dài thêm một cái nữa. "Nếu có công chuyện gì, xin hãy quay lại sau, thưa ngài Sĩ quan hạng Tư."

"Không phải công chuyện," Feodor nhìn quanh để chắc chắn chỉ có họ ở đấy, rồi hạ giọng. "Tớ cần kĩ năng săn tin ngầm của cậu."

"... Ôhô?" Biểu cảm chán ngán của Nax nhanh chóng biến thành nụ cười tươi rói. "Lâu lắm rồi cậu mới yêu cầu dịch vụ của tớ đấy Feo. Được thôi." Hắn nghiêng người ra trước, sự mệt mỏi lúc nãy không thấy đâu nữa. "Vậy cậu muốn biết gì? Mã két sắt của Sư đoàn Trưởng? Dầu gội yêu thích của Sĩ quan hạng Ba Hartynaccio? Thực đơn tráng miệng ngày mai? Hay là, cậu chỉ muốn biết… màu đồ lót của mấy cô gái cậu đang nhòm ngó?"

"Sai, sai, và sai. Tớ cần cậu tìm hiểu về quá khứ của bốn cô gái mà chúng ta vừa nói chuyện hôm trước."

"Sao, tức là vẫn muốn nhìn đồ lót hả?"

"KHÔNG. Họ là cấp dưới của tớ, tớ sẽ không nhìn họ theo cách ấy."

"Ờ, tớ cũng đoán thế nào cậu cũng trả lời một câu chán ngắt mà." Nax thở dài. "Okay, vậy cũng được. Cậu muốn gì nào?"

"Như tớ đã nói, tiểu sử của họ," Feodor gãi đầu. "Ngay trước khi chiến đấu với Quái Thú, họ được gửi từ Sư đoàn Hai - những người đã từng chiến đấu với Quái Thú trước kia. Trông họ có vẻ giống những cô gái bình thường, nhưng khả năng chiến đấu của họ lại rất cao. Nếu chúng ta có sự hỗ trợ của họ, chúng ta sẽ có sức tấn công rất ấn tượng… đấy là tớ nghĩ thế, nhưng vì lý do nào đó mà tớ chưa nghĩ ra, cấp trên đang làm đủ mọi cách để che giấu năng lực của họ."

Anh ngừng lại, và Nax ra hiệu cho anh tiếp tuc. "Từ đầu, tại sao tớ - người lẽ ra là chỉ huy trực tiếp của họ - chỉ được giao nhiệm vụ giám sát một cách giản đơn và hời hợt như vậy? Điều này chứng tỏ trong chiến đấu họ có lẽ sẽ không phải trực tiếp do tớ chỉ huy, mà họ sẽ được đặt dưới quyền một chỉ huy khác, hay họ được tự do hành động? Cả hai đều có thể.

"Uh huh…"

"Kể cả không phải vậy, chúng ta vẫn phải chuẩn bị cho một trận chiến cực kì quan trọng. Làm vậy khi vẫn còn nhiều ẩn số như thế này?" Feodor lắc đầu. "Nó rất khó chịu. Tớ muốn chắc chắn rằng tớ có thể trông cậy vào họ."

"Được, hiểu rồi," Nax trả lời ngắn gọn, dang rộng đôi cánh. "Này, mấy thứ cậu vừa nói - có phải cậu đã đánh động bọn quân cảnh không?"

"Hmm?"

"Thực ra cũng không quan trọng lắm là có hay không, nhưng kể cả không có gì chắc chắn, tớ e là cậu sẽ không thấy gì thú vị đâu. Tớ có thể cảm nhận được làn gió, và chắc chắn rằng có gì đấy trong cơn gió thổi ngược về. Không phải vấn đề gì quá lớn nhưng hãy cứ cẩn thận, đừng để bị bắt. Vì cậu là khách hàng thân thiết, tớ sẽ cố gắng kiếm được cái gì cho cậu - chỉ lần này thôi - như là dịch vụ đặc biệt, biết chưa."

"Dĩ nhiên…" Feodor gật đầu, chìm vào suy nghĩ. "Cảm ơn, tớ sẽ cẩn thận."

***

"Feodoooooooooor!!"

Khi đang dạo quanh doanh trại, Feodor nghe thấy tên mình khi một cơ thể mềm mại, ấm áp quấn lấy anh.

Và một tích tắc sau, có gì đó chặn vào mạch máu của anh, bẻ khớp vào những tư thế không tự nhiên, kẹp chặt vào cổ - chỉ trong khoảnh khắc anh nhận ra mình bị tấn công, anh đã bị khóa chặt, một điều chưa hề xảy ra với anh trước đây, cùng với một đòn kẹp cổ và một vài kĩ thuật vô cùng đau đớn khác.

"Owowowowowow?! Đ-đợi chút - ow, OW!"

Bất kể anh cố vùng vẫy tới mức nào, cơ thể anh không hề nhúc nhích. Không đơn giản là việc bị giữ bằng sức mạnh, cảm giác giống như anh bị cắm qua cọc nhọn và trói chặt xuống đất.

Dù mình ấn tượng bởi kĩ thuật của cô ấy nhưng - đau, đau quá! Quan trọng hơn - đau, thật sự, đau đau đau!

"Cú này thế nào? Đầu hàng chưa?!" Giọng của Collon gào lên từ phía sau gáy anh, gần đến mức anh cảm nhận thấy hơi thở của cô.

"Thua rồi, tôi chịu thua rồi! Nhưng sao - argh - sao lại đột kích tôi như thế này?!"

"Sẵn sàng chiến đấu mọi lúc là bắt buộc với mọi chiến binh! Không đề phòng là sai lầm nghiêm trọng!"

"T-tôi không thể đồng tình với suy luận này! Ngh…" Anh thử vặn tay và kéo gân tay về vị trí bình thường, nhưng nhanh chóng hối hận với quyết định này. "Ow, đau quá!"Con mẹ nó, mình không cử động vai được! Hay là mình thử ngã và đập cả người cô ấy xuống đất? Không, thế cũng không ổn, gân mình sẽ đứt mất nếu mình dùng quá nhiều lực bây giờ!

Ngay lúc đó anh nghe thấy một tiếng kêu lảnh lót, kèm theo một chuỗi tiếng bước chân gấp gáp, và khi ngước lên anh nhìn thấy Lakhesh. Một cơn gió nhẹ theo sau bước chạy của cô, thổi bay tấm biển Cấm chạy trên hành lang dán trên tường. "Collon, cậu đang làm cái gì vậy?!"

"Lakhesh, cô đến đúng lúc quá!" Feodor phều phào, "Nhanh lên, bảo cô ấy dừng lại đ! Tôi không nghĩ tôi chịu được lâu nữa đâu!"

"Ồ, không sao mà," Collon khúc khích. "Từng này chưa đủ để hạ Willem mà!"

Eh, lại cái tên đó- ĐAU! ĐAUUUUU!

"Anh ấy không phải Willem, Collon!"

"Ugh, thôi được…" cô gái ở sau lưng anh nới lỏng tay phải một chút, giảm bớt lực nắm vào vai của Feodor. Tay anh trở lại vị trí bình thường của chúng. Một cách từ từ, những chỗ bị Collon khóa cứng được thả ra tới khi cảm giác đau đớn choáng ngợp lúc nãy biến mất như thể nó chưa từng xuất hiện, và cơ thể anh lại nằm dưới sự điều khiển của bản thân.

Khi không có mặt cơn đau, Feodor chợt nhận thức được cơ thể mềm mại và ấm áp của Collon.Nếu chúng ta cứ giữ nguyên tư thế nhạy cảm này, đầu óc mình sẽ nghĩ ra những suy nghĩ linh tinh.

Trước khi bất cứ suy nghĩ kì lạ nào kịp hình thành, anh giãy mạnh và gỡ Collon ra khỏi lưng. "Thôi xuống đi!" Cô tuột xuống đất, kêu oai oái vì bất ngờ.

"Em xin lỗi! Em rất xin lỗi!" Thay vì Collon, Lakhesh lại là người cúi đầu lia lịa và xin lỗi rối rít, một cảnh làm người ta nghĩ tới con chim non đang uống nước. "Anh biết đấy, từ trước đến giờ cô ấy vẫn vậy. Không phải cô ấy xấu tính hay gì đâu, cô ấy vẫn chồm lên người những người cô ấy quý mến - ah! Nhưng thực sự cô ấy không phải là một cô gái hư, thật đó! Cô ấy là một cô gái rất, rất tốt, thật, thật đấy!"

"Ừ, tôi hiểu rồi," Feodor nói, đưa tay xoa hai vai vẫn còn đau của mình. Nếu cô ấy có dù chỉ một chút sát ý hay ác ý, tay anh đã gãy lâu rồi. "Thôi được rồi, được rồi."

"V-vâng, em cảm ơn." Lakhesh cười khẽ, đặt bàn tay lên ngực.

"Em cũng thế!" Collon chêm vào

"Cậu ấy! Đừng có làm như đây là việc của người khác!" Lakhesh quay về phía cô bạn nghịch ngợm của mình, thụi thụi cô bằng hai nắm đấm bé xíu trong khi Collon cưới khúc khích. "Cậu có biết bọn mình đang nói về ai không?!"

"Này, Lakhesh," Collon nói giữa những tiếng khúc khích. "Cậu coi tớ là bạn bè chứ?"

"Eh?" Lakhesh khựng lại.

"Thế thì tốt rồi. Nhờ có cậu mà bọn mình luôn hạnh phúc."

"K-không, nhưng mà… nếu cậu nói vậy về tớ…"

"Woohoo!" Collon cười sung sướng. "Tớ rất, rất hạnh phúc!"

"T-tớ cũng vậy, nhưng cậu nghiêm túc một tí được không?!"

...Thật là đáng yêu.

Mặc dù con gái không dấu không phải gu của anh, Feodor không thể nhịn được cảm giác ấm áp trong lòng mỗi khi nhìn trẻ con vui đùa cùng nhau; cảm giác giống như thấy chú cún con chơi đùa trong lồng vậy.

Anh nhìn lại Collon lần nữa, cô đang cười khúc khích, gương mặt rạng rỡ và vô tư. Dù nhìn thế nào anh cũng chỉ thấy cô là một cô gái mỏng manh - mà đúng hơn, như vậy là phù hợp với một cô gái như cô. Chân và tay cô đều mảnh mai, không nhiều cơ bắp. Chưa nói tới chủng tộc, chỉ riêng việc là nam giới đã giúp Feodor có sức mạnh cơ bắp vượt trội hơn. Vậy mà, ngoài việc bị khóa chặt chỉ trong chốc lát, anh cũng không đủ sức gỡ chân tay mình ra trong suốt quãng thời gian cô bám vào lưng anh.

"Này, Feodor." Collon đột nhiên nói, đưa mắt chạm vào ánh mắt anh. "Anh có thể thật sự cho em thấy anh chiến đấu nghiêm túc nếu em chiến đấu với anh không?"

"Huh?"

"Potrick nói rằng anh mạnh kinh khủng, nhưng vừa nãy trông anh đâu có vẻ gì là như vậy."

"...Ah, hiểu rồi." Ra là như vậy. "Không phải tôi tỏ ra yếu ớt hay gì đâu. Thực ra tôi không mạnh mẽ hay gì cả, nói thế nào nhỉ?" Feodor suy nghĩ một chút. "Tôi có cách chiến đấu của riêng mình, và nó chỉ có tác dụng lên những đối thủ mạnh kiểu như Binh nhất Potrick."

Về lý thuyết thì những điều anh nói có một nửa là nói dối. Thực sự thì anh cũng tự tin vào sức mạnh của bản thân.Không chỉ là khả năng đánh lừa, mà cả khả năng bung sức, chiến thuật và đánh giá tình huống, giữ gìn vóc dáng và nhiều thứ khác nữa - mình đã rèn luyện những kĩ năng cần thiết cho chiến đấu.

Đương nhiên, anh không định tiết lộ điều đó. Anh muốn giấu những quân bài mình có càng kĩ càng tốt.

"Không, không, khoan đã!" Collon giơ bàn tay lên như thể ra hiệu cho anh ngừng lại. "Chẳng phải logic của anh hơi có vấn đề sao? Em có thể đánh ngang sức với Potrick, nhưng tại sao ông ấy thì đánh với anh được còn em thì không?!"

Feodor hơi chần chừ. "... Cô có điểm mạnh khác anh ta. Tôi cũng vậy, nhưng cái này hơi khó giải thích.""Uh huh…" Cô hừ nhẹ, rõ ràng chưa bị thyết phục.

"...Oh, còn việc này nữa." Mặc dù vẫn đang vặn vẹo và dãn chân dãn tay, Feodor cố hỏi một cách tự nhiên. "Cái người tên làWillem mà các cô nhắc đến lúc nãy là ai vậy?" Cái tên xuất hiện khá nhiều lần, nhưng anh đoán nó không phải vấn đề gì quá bí mật… chắc vậy.

Đúng như dự đoán, Lakhesh nhanh chóng tiếp lời anh. "Ừm… anh thấy đó… Chắc anh biết rồi, nhưng bọn em luôn luôn phải chịu sự quản lý của sĩ quan cấp cao của quân đội." Đây là lần đầu tiên anh nghe thấy đoạnluôn luôn, nhưng đấy cũng không phải bất ngờ gì lớn lắm. "Đây là một câu chuyện em nghĩ có thể kể cho những người có cấp bậc sĩ quan trở lên."

Cô hít một hơi, rồi tiếp tục. "Không nhiều sĩ quan muốn tới để trong lũ trẻ con bọn em. Mọi người đều đến và đi ngay lập tức. Willem được cử đến nhà kho của chúng em như những sĩ quan khác năm năm trước. Anh ấy là một Kĩ Sư vô cùng đáng ngưỡng mộ… và… anh ấy… như một người cha của bọn em."

Ồ… Mình hiểu rồi. Anh cảm thấy như có hòn đá chìm xuống trong bụng mình. Người mà Collon và Tiat nói tới có vị trí gần giống như mình bây giờ. Nói cách khác, họ đang so sánh mình, Feodor Jessman, với người cha yêu quý của họ.

"Tôi trông già đến mức có thể làm cha của mọi người cơ à?

"Kh-không phải như vậy, nhưng - mà -" Lakhesh tỏ ra bồn chồn, đưa mắt liếc nhìn anh. "Anh cũng gần bằng tuổi của Willem lúc đó.

"Không đùa chứ?! Anh cảm thấy sốc. Anh ta cũng tầm tuổi mình, mười bảy tuổi, và những cô gái gần mười lăm này yêu quý anh ta như một người cha? Ý chí của anh ta mạnh mẽ tới mức nào để có thể chăm sóc những cô gái này khi họ lớn lên?

Đối với Feodor, người ý thức rõ sự trẻ trung của mình, đó là một điều khó có thể hình dung ra nổi. Anh thầm dành cho Kĩ Sư Willem, con người bí ẩn mà anh chưa từng biết mặt, một sự kính trọng sâu sắc.

***

Một lúc sau, sau khi kết thúc buổi luyện tập ngày hôm đó, Feodor ngồi ăn trong căng tin ồn ào và lộn xộn.

"Xì… mấy cô bé tân binh của cậu… xì… là những cô gái ngoan." Một sĩ quan hạng Tư đồng cấp với anh - người mà anh quên tên, nhưng những tiếng rít trong giọng nói và dáng người của anh ta để lộ anh ta là một Findantropos (TN: Xà tộc) - ngồi xuống cạnh anh. "Nhất là… xì xì… cô bé Lakhesh đó. Ở trong quân ngũ, khi mà.. xì xì… chiến dịch sắp bắt đầu, mọi người đều trở nên căng thẳng, phải không? (TN: thôi không dịch cái xì xì nữa, đứt mạch truyện lắm, mọi người cứ tưởng tượng giọng cha này giống giọng Voldermort gọi rắn nhé) Nếu có một cô bé như vậy ở bên cạnh, luôn tốt bụng với mọi người, chắc là rất dễ chịu với cậu."

"Không, làm gì có chuyện ấy." Một sĩ quan hạng Ba ngồi đối diện - một Scarsanlantropos (TN: chưa rõ là tộc gì, mình đoán là Quy tộc - tộc Rùa) với chiếc mai màu đen đặc trưng của tộc của anh ta, nhưng Feodor cũng quên mất tên của anh này - ngoạc cái miệng to ra ngắt lời. "Nếu nói về mấy cô bé tân binh của Feo, thì Collon sẽ không dễ dàng chịu đứng sau ai cả. Cô bé ấy có lòng dũng cảm đáng kinh ngạc; cô ấy có thể gạt bỏ mọi nỗi sợ hãi. Tôi sẽ sung sướng kéo cô bé về đơn vị của mình nếu cô bé không phải là chiến binh được mời đến."

"Mm…" Tay Xà tộc ậm ừ. "Nhưng Lakhesh đáng yêu hơn, phải không?"

"Hmph. Để sống sót ngoài chiến trường cần lòng dũng cảm, không phải sự đáng yêu."

"Chậc! Dũng cảm, dũng cảm - nếu ông yêu nó đến thế sao không cưới nó luôn đi?"

"Vợ cũ tôi cũng nói vậy khi cô ấy bỏ tôi."

"...Ấy, xin lỗi, tôi vô ý quá."

Bầu không khí bỗng trở nên khó xử.

Họ đang nhìn mình. Feodor ghi nhận điều này một cách bình thản. Với tư cách là chỉ huy trực tiếp của hai cô gái đang được nói tới, có vẻ họ đang đợi anh nói gì đó.

"Ờ-"

Từ đầu thì, những bữa ăn của Sư đoàn Năm không phải là ngon lành gì. Để đảm bảo binh sĩ của các tộc khác nhau đều ăn được, người ta đã chủ ý làm tất cả các món thật nhạt nhẽo và không có hương vị nào nổi trội. Những chai gia vị lớn được đặt lên mỗi bàn để mỗi người có thể nêm vào món của chính mình cho hợp khẩu vị, nhưng cuối cùng dù có đổ bao nhiêu gia vị vào đi chăng nữa thì hương vị của chúng cũng chỉ đến được như thế, và nhiều người phát chán với những lựa chọn này.

Và giữa cái giờ ăn làm người ta muốn phát ngán này, họ muốn Feodor cho ý kiến về một vấn đề đáng phát ngán không kém. Cho tôi xin.

"...Thì, bọn họ đều là tộc không dấu, phải không?" cuối cùng anh cũng mở miệng, và cho phép khoảng một nửa những gì anh nghĩ thể hiện ra trên khuôn mặt mình.

Gã Xà tộc và Quy tộc đưa mắt nhìn nhau một cách trống rỗng, trước khi gã đầu tiên rít lên nhè nhẹ, "À, phải rồi, tôi nghe nói sĩ quan hạng Tư Jessman ghét tộc không dấu."

"Hừm, phải rồi. Vì mọi khi cậu thân thiện với tất cả mọi người nên tôi quên mất."

Họ nói cứ như thể đó là bất ngờ lớn lắm. Tất cả mọi người à? Đúng là mình đã làm như vậy, nhưng…

"Có điều, tôi cũng không nghĩ là Feodor là người để những định kiến ấy che mờ mắt mình. Mấy cô bé đó thật sự xuất sắc. Anh không thể phủ nhận điều này, phải không?"

"Đúng rồi. Anh chịu thừa nhận họ là những cô bé tốt phải không nào?"

Hỏi tôi mấy câu này và ép tôi từ hai phía à? Hai tên này gan lì quá...

Kể cả với một người đầy định kiến như Feodor, có một điều mà anh có thể nói (một cách tức tối) về bốn cô gái.

Họ luôn sống mỗi ngày một cách trọn vẹn, vun vút chạy theo mỗi giờ phút trôi đi. Trước một cuộc chiến mà họ có thể không trở về, họ có một tinh thần mạnh mẽ và khả năng kiểm soát cảm xúc để họ không sụp đổ trước nỗi sợ cái chết. Đó là sự dũng cảm hay sự ngây thơ, anh không biết, nhưng bất kể nó là gì, chỉ riêng phẩm chất ấy anh có thể nhìn rõ, kể cả qua lăng kính thành kiến với người không dấu của mình. Vì vậy…

"...Có lẽ vậy...Tôi thừa nhận là như vậy" anh thấp giọng càu nhàu, chịu thua hai gã kia.

Hai nụ cười đắc ý giống hệt nhau nở trên hai gương mặt ở bên trái và bên phải của anh. "Giờ tôi muốn hỏi," tay Xà tộc tiếp tục, "chàng trai cùng chủng tộc với những cô gái ấy, cậu thích ai nhất? Phải chăng là týp người khiêm tốn?"

"Đúng thế!" gã Quy tộc chêm vào. "Điều mà một người đàn ông thực sự mong muốn có được bên cạnh mình là một người đồng đội sẽ sánh bước với anh ta trên chiến trường mang tên cuộc đời!"

Tệ thật. Mặc dù họ biết mình ghét tộc không dấu, sao cuộc nói chuyện lại thành ra như thế này?

"Hmmm…" vị Sĩ quan hạng Nhất nói chuyện với anh hôm trước, ngồi ở bàn gần đó, bồng nhìn về phía họ. "Cậu trả lời thẳng thắn cũng được." ông ta nói bằng giọng bình thản quen thuộc, "Tôi biết cậu không thích tộc không dấu và sẽ không ai trách cậu đâu."

"Nhưng," ông ta tiếp tục, bỗng dưng trở nên già dặn đúng với tuổi của mình, "tôi có thể nói như thế này; tôi tin rằng cậu không phải kiểu người tự yêu bản thân tới mức thích nói mấy câu kiểu "tôi ghét chính mình" và dăm ba thứ vớ vẩn kiểu đó. Vì vậy, thay vì cứ khăng khăng ghét họ, hãy có những suy nghĩ kiểu ‘tôi sẽ thích họ khi nào tôi thấy thích’. Dù sao thì, cậu vẫn còn trẻ mà."

"Tôi hoàn toàn đồng ý!" Binh nhất Potrick chen vào, nhe nanh cười hớn hở. "Đúng như kì vọng của tôi về cậu, sĩ quan hạng Tư! Chúng ta là những tâm hồn đồng điệu! Giờ thì, vì những đứa trẻ trong sáng kia, chúng ta hãy vui vẻ dấn thân vào cái chết để bảo vệ hạnh phúc của chúng!"

Tôi sẽ không làm tới mức đó đâu. Mặc dù đôi lúc anh có cảm thấy cô đơn, anh tận tâm với vai diễn gương mẫu của mình đủ để che giấu những nỗi tuyệt vọng trong lòng. Còn về tuyên bố vừa rồi của Potrick - nếu những cô thiếu nữ ấy là trẻ con, thì anh, chỉ hơn họ hai, ba tuổi, cũng không khác mấy. Potrick phân loại trẻ con và người lớn kiểu gì vậy…? Mà, mình cũng không nghĩ mình muốn nghe lý lẽ của anh ta đâu, nên nói chung là mình sẽ không hỏi.

"Một đứa không dấu tốt đơn giản là không tồn tại." Câu nói thẳng thừng của Binh nhất Talmareet cắt đứt dòng suy nghĩ của anh. Gã Miêu tộc lớn tuổi đi về phía anh. "Nhưng phải công nhận rằng mấy cô bé đó đang mọc ra những chiếc đuôi trên linh hồn của họ.

"Đó mới là điểm chính sao? Anh cũng ghét tộc không dấu giống tôi, và anh cũng thích họ nốt? "Thế à, tôi thì chả thấy cái đuôi nào mọc ra ở mông họ cả."

Gã lườm anh một cách tức tối, Feodor đáp trả bằng nụ cười nửa mép trêu ngươi, hàm ý rằng"đó là sự thật mà".

Nói cho cùng thì, Feodor quá khác so với những cô gái ấy. Anh không thành thật, cũng không sống hết mình. Anh là một tên Imp xảo trá, len lỏi ở những ngóc ngách đáng ngờ và lừa dối những người xung quanh. Anh không xứng đáng với lòng tốt của họ.

"...Hmm…"

Feodor liếc nhìn về phía Nax, nghe thấy giọng nói tỏ vẻ không quan tâm của gã Ưng tộc. Vì lý do nào đó, hắn chưa cắn câu từ nãy đến giờ, và chỉ im lặng gật đầu mỗi khi ai đó nói gì đó. Bình thường, hắn sẽ làm nhảm chuyện gì đó về anh, và bình phẩm những câu kiểu "Ái chà chà! Cuối cùng Feo cũng chịu thức dậy và nhận ra là phụ nữ có tồn tại, phải không? Hôm nay đúng là ngày may mắn của mình! Đừng lo anh em! Tôi sẽ dạy tên vô dụng này mọi điều về phụ nữ. Vì có tận bốn em, tôi xin đảm bảo hắn sẽ có thể ấy ấy được với bét ra là ba em." và nở cái nụ cười ngu xuẩn của hắn từ đầu đến cuối. Nhìn sự thiếu quan tâm của hắn lúc này thật là… bất ngờ.

***

"Yo. Cái vụ điều tra cậu nhờ tớ ấy. Tớ tìm thấy vài thứ."

"Thấy rồi á? Kể cả so với cậu mọi khi thì như thế này cũng là nhanh đáy."

"Eh, chả có gì đâu. Chỉ vì nó được gọi làtuyệt mật không có nghĩa là thông tin ấy được giữ gìn quá chặt đâu." Nax nhẹ nhàng vẫy vẫy một cái phong bì với những tờ giấy thò ra ngoài. "Mấy vụ kiểu này, sẽ có những thứ mà họ rất,rất muốn giấu đi, nên phần lớn những thứ bên ngoài chỉ là bình phong thôi, nhưng.. lần này linh cảm của tớ nói rằng không phải như vậy. Nhiều khả năng đây chính là thứ cậu muốn tìm. Chứng cứ thật sự. Hàng xịn."

"... Cậu biết không, cậu nói chuyện hơi lạ đấy. Cậu chắc là cậu không làm quá lên đấy chứ?"

"Nah. Kể cả với tớ, đây cũng là một chuyện bí ẩn." Nax đánh mắt về phía xấp giấy, cong môi lại. "Hiển nhiên là, tớ cũng thấy có lỗi khi nhìn trộm."

Hể?

Feodor suy nghĩ về điều này. Nax, nếu nói một cách tích cực, hắn là một người dễ dãi. Còn nói một cách tiêu cực, hắn là một kẻ lười biếng vô trách nhiệm. Thái độ không thành thật của hắn không bao giờ thay đổi, hắn luôn hành xử như trêu trọc người khác và tận hưởng điều đó suốt ngày. Thật lạ khi thấy sự nghiêm túc trên mặt hắn, và nghe thấy giọng nói của hắn pha lẫn sự ghê tởm tột độ. "Như lời cậu nói… có phải bọn họ là con rơi của một gia đình bề thế nào đó? Kiểu đó à?"

"Cứ đọc đi thì sẽ hiểu. Sau đó, đốt đi."

Lạnh lùng quá. Thực sự… rất lạ.

Nax giúi tập tài liệu vào ngực Feodor rồi quay gót luôn. "Thực sự, tớ không biết cậu định làm gì với nó; nhưng về phần tớ thì tớ hiểu rồi."

Vẫn quay lưng lại, gã Ưng tộc nói với Feodor, sự tức giận lơ lửng trong từng lời của hắn.

"Regul Aire có lẽ sắp sụp đổ rồi."

***

Binh boong.

Chiếc đồng hồ cổ lỗ ở trước cửa phòng điểm chuông khi Feodor trở về phòng, những tiếng kêu liên tiếp cho anh biết lúc này đã là bảy giờ tối.

Khi anh đã vào phòng, anh mở phong bì và lấy những thứ bên trong ra. Nó không dày lắm, nhưng theo lời Nax thì nó chứa nhiều thông tin hơn vẻ bề ngoài của nó gợi ý.

… Dũng cảm lên và đọc nó thật nhanh nào. Thầm nhủ với bản thân điều đó, Feodor lướt qua những trang giấy.

15/6/427: Tinh Linh Va đã được thu nhận ở Đảo Nổi 23.

"...Huh?"

Nó chẳng nhiều thông tin gì cả. Thay vào đó là một dạng báo cáo. Một dạng văn bản thường gặp.

Đây là… giấy tờ về việc bảo trì vũ khí dùng một lần của Vệ Binh Đeo Cánh. Nó được sử dụng để xác nhận việc tích trữ những con tàu một chuyến và những loại đạn dược quý hiếm.

Mình hiểu - đoạn đó thì mình hiểu, nhưng ngoài ra mình không hiểu gì hơn.

Cái này có ý nghĩa gì? Mình muốn điều tra về bốn cô gái, thì cái này liên quan gì? Thằng cha Nax… hay là hắn nhầm lẫn và bỏ nhầm tài liệu vào phong bì?

Dẹp những băn khoăn sang một bên, Feodor tiếp tục đọc.

16/6/427: Tinh Linh Ur mở Cánh Cổng TInh Linh trong trận chiến trên Đảo 72. Đã bị hủy.

19/6/427: Tinh Linh Ro đạt tuổi trưởng thành.

08/7/427: Tinh Linh We được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Insania.

11/7/427: Tinh Linh We mở Cánh Cổng Tinh Linh trong trận chiến trên Đảo 14. Đã bị hủy.

15/8/427:Tinh Linh Ro được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Insania.

22/8/427: Tinh Linh Ti được thu nhận trên Đảo 47.

Mặc dù nguồn gốc của tài liệu này chưa rõ, nếu anh có thể ráp nối những con số với vài giả thuyết, ý nghĩa của chúng sẽ xuất hiện.

Đầu tiên, điều được ghi lại ở đây là một hiện tượng vật chất được định danh là "Tinh linh".

Khi họ dùng từ này, nó dùng để chỉ một linh hồn gắn với một thực thể mà mình chưa rõ. Nó có thể được đựng trong một loại bình chứa nào đó, hoặc được cất ở nơi nào đó… hoặc có thể là một loại sinh vật hoàn toàn khác, nếu vậy nó có tồn tại trong truyền thuyết hay trong văn bản nào không? Khoan đã, những khả năng này khó có thể được sử dụng cho mục đích quân sự, vậy có lẽ sẽ đúng hơn nếu giả sử đây là một tộc nào đó sống giữa chúng ta?[2]

Theo những gì về "tinh linh" được tập hợp lại, hẳn là chúng được tạo ra trên khắp Regul Aire và được thu nhận khá thường xuyên. Mất một khoảng thời gian tương đối lâu để chúng trưởng thành. Sau đó, họ tiến hành "tương hợp" chúng với một thứ gọi là "Vũ Khí Cổ Đại" và đưa chúng vào chiến đấu. Ở đây chúng kích hoạt một hiện tượng gọi là "Cánh Cổng Tinh Linh" và sau đó bị phá hủy.

Những trận chiến này diễn ra khá thường xuyên. Kẻ thù duy nhất mà lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh chiến đấu nhiều như vậy là bọn Teimerre. Có nghĩa là, những vật phẩm này nhiều khả năng là những đầu đạn mạnh dùng một lần để chống lại những kẻ thù như bọn Quái Thú, vốn miễn nhiễm với mọi vũ khí thông thường.

16/12/437: Tinh Linh Ti được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Ignareo.

Một cái tên riêng quen thuộc xuất hiện làm anh chú ý.

30/3/438: Tinh Linh La được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Seniolis.

05/6/438: Tinh Linh Pa được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Katena.

20/7/438: TInh Linh Co được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Purgatorio.

Những cái tên mà anh biết, lần lượt xuất hiện trước mắt.

Những cái tên dài dằng dặc tự nhiên hiện ra trong đầu anh như là ngẫu nhiên.Tiat Shiba Ignareo. Collon Rin Purgatorio. Pannibal Nox Katena. Lakhesh Nyx Seniolis. Đáng ghét. Cái quái quỷ gì đây. Đó là những chữ cái đầu của tên họ - và tên của Vũ Khí Cổ Đại của họ. Hoàn toàn trùng khớp.

"...Cái quái gì… đang xảy ra vậy…?"

Feodor kiểm tra lại lần nữa. Chính xác, đây là giấy tờ về bảo trì những vũ khí dùng một lần. Những tài liệu để quản lý số lượng tàu dùng một lần hoặc đạn dược.

Vậy tại sao,tại sao lại có tên họ trong danh sách này.

"............"

Anh hiểu. Nghĩ một cách logic, chỉ có thể rút ra một kết luận. Thử nhìn nó theo bất cứ cách nào khác, đơn giản là không thể.

"Mày nên thấy vui chứ," một giọng nói quỷ mị thì thầm bên tai anh.

Tại sao Feodor Jessman lại đặt mình vào hiểm nguy, mạo hiểm tính mạng ở một nơi như trong lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh? Để bảo vệ thế giới? Không. Để kiếm một công việc tốt và trở nên giàu có? Không.

Hẳn là để tìm kiếm điều này.

Lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh và Thương hội Orlandri đã sử dụng một loại vũ khí chống-Quái Thú đặc biệt. Chưa ai biết cái gì đã ngăn chặn những cuộc tấn công của bọn Teimerre vô số lần. Cho tới bây giờ. Mục đích đó đã đạt được. Nó đãkết thúc.

Nhưng sự sung sướng không dâng lên trong Feodor. Thay vào đó, là cảm giác tựa như sự bực dọc và sự tức giận. Những cảm xúc đen tối, méo mó, cuộn lại thành một cơn lốc vần vũ trong lồng ngực anh.

Nghẹn lại vì cảm xúc không thể nào ngăn nổi, Feodor quăng xấp giấy trong tay vào tường. Chúng va vào tường "huỵch" một tiếng và rơi lả tả ra xung quanh, trên đó là những dòng chữ anh chưa đọc.

11/5/443: Tinh Linh Ti chuẩn bị mở Cánh Cổng Tinh Linh vào trận đánh trên Đảo 39. Đã lên kế hoạch hủy.

11/5/443: Tinh Linh Co chuẩn bị mở Cánh Cổng Tinh Linh vào trận đánh trên Đảo 39. Đã lên kế hoạch hủy.

11/5/443: Tinh Linh Pa chuẩn bị mở Cánh Cổng Tinh Linh vào trận đánh trên Đảo 39. Đã lên kế hoạch hủy.


TN: Về cách xưng hô của các nữ Tinh Linh và Feodor, mình đã đổi cách xưng hô từ "tôi" thành "em" vì họ đã trở nên thân mật hơn, trừ Tiat vẫn sẽ xưng "tôi" vì bản tính cứng đầu của cô ấy.

  1. Chếc sừng của thần Zeus: Chiếc sừng của con dê đã nuôi dưỡng thần Zeus hồi nhỏ, biểu tượng của sự trù phú
  2. Đoạn này khó dịch, đây mới là dịch tạm, xin thỉnh cao nhân giúp đỡ. Linh Eng: https://orlandri-tl.tumblr.com/post/174469351322/sukamoka-vol-1-chapter-2-part-4-rumors-of-the

Theo dõi & Thanh chuyển trang

Bỏ theo dõiUnfollowed.pngbộ truyện này
► Xem lại Moka Tập 1 Chương 1♬   Shuumatsu Nani Shitemasuka? Isogashii desuka? Sukutte Moratte Ii desuka?   ♬► Xem tiếp Moka Tập 1 Chương 3


Community content is available under CC-BY-SA unless otherwise noted.