FANDOM


Chương 3: Hai bên cán cân của sự cân bằng mong manhSửa đổi

-Viên đạn đắt giá-

Aemasuka 01 Chap 03

Phần 1: Thứ vũ khí có thể hy sinhSửa đổi

Một con tàu bay hạ cánh xuống cảng.

Nó chính là Utica, chiếc tàu chiến thuật được trang bị động cơ mạnh nhất và tải trọng lớn nhất trong hạm đội của lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh.

Từ trước tới nay, nó chưa bao giờ tham chiến, một phần vì những chi phí khổng lồ ít người biết phải dành cho nó. Nó không chỉ có một nồi hơi được cường hóa khổng lồ - mà cái nồi này một mình nó cũng không đủ để cung cấp năng lượng cho con tàu, nên nó còn cần thêm tới bốn cặp cánh ngoại vi, được lắp đặt ở dưới đáy tàu. Thân tàu được uốn từ thép nóng đỏ để giúp nó không biến dạng bởi lượng hàng khổng lồ của chính nó, và con tàu được hỗ trợ bởi 16 rô tơ khổng lồ, mỗi cái lớn gấp bốn lần những cái trên những con tàu bình thường. Dàn pháo chính, tương xứng với con tàu khổng lồ này, là những cỗ pháo có sức mạnh lớn nhất mà con người có thể tạo ra. Thậm chí, trước đó các kĩ sư còn có ý định lắp đặt khẩu "Mountain Thrower", một vũ khí cố định vốn được dùng để phòng thủ các thành phố lên con tàu này.

Tóm lại, chiếc Utica là con tàu vĩ đại nhất trong số những con tàu từng được chế tạo. Nó là kết tinh của sự ngạo nghễ, với những thiết bị mạnh mẽ nhất trong số những thiết bị mạnh mẽ, phớt lờ những thứ như nhiên liệu tiêu thụ, chi phí bảo trì, hư hỏng do động cơ ma pháp quá khủng của chính nó gây ra, vân vân; nó có thể coi là tác phẩm nghệ thuật vĩ đại nhất từng được tạo tác thành. (TN: Giống em Yamato, mà ngoài đời ai cũng biết Yamato phế vật ntn rồi đó)

"Này," vị Sư đoàn trưởng gọi Feodor, "Cậu nghĩ thế nào về con tàu này?"

Feodor suy nghĩ về câu hỏi, và trả lời thật lòng. "...Mấy tay thiết kế con tàu này hẳn là đã có một khoảng thời gian tuyệt vời."

Nó không là gì hơn một món đồ chơi được thiết kế, lắp ráp, và bằng cách nào đó, người ta đã làm cho nó hoạt động. Anh có thể tưởng tượng những người tham gia dự án này hẳn là đều tự nhủ "Không hiểu lúc đấy mình uống say đến mức độ nào mà lại làm ra cái của nợ này?!"

"Đây được cho là con bài tẩy trong trận chiến sắp tới của chúng ra. Chúng ta được lệnh trực tiếp từ ngài Tướng Quân."

"Thật vậy à?" Feodor quan sát lại con tàu một lần nữa. Theo những gì anh thấy được, con tàu này có khả năng hủy diệt mọi thứ như nhau, cả bạn và thù. Một cú bắn của cỗ pháo chính của nó là đủ để thổi bay một thành phố nhỏ - và chi phí cho phát bắn đó đủ để làm một thành phố nhỏ khác chết đói. Nó là một thứ vũ khí hoàn toàn lố bịch, ấy là chưa kể đến vấn đề vận chuyển nó tới mặt trận.

Chỉ có một điều anh có thể thốt ra được về con quái vật trước mắt anh.

"Nghe có vẻ sẽ phiền phức đấy."

"Nó đúng là vậy mà."

Ngay từ đầu, ai cũng biết vũ khí thông thường không được cường hóa bằng Venom rất yếu khi chống lại bọn Quái Thú. Không hẳn là chúng hoàn toàn miễn nhiễm trước những vũ khí này, nhưng vũ khí không đủ mạnh để ra một đòn quyết định có thể kết liễu chúng. Trong những trận chiến chống lại Teimerre và Aurora, mà hồ sơ còn lưu lại nhiều trong kho của Vệ Binh Đeo Cánh, pháo binh hiện đại chỉ có thể tạm thời ngăn chặn chúng để kéo dài thời gian.

Bất cứ người bình thường nào cũng sẽ tìm kiếm một giải pháp khác. Và, có lẽ, đã có một người không bình thường đã nghĩ như thế này:

"Nếu nó không hiệu quả, hãy đặt vấn đề đơn giản là hỏa lực sang một bên. Nếu pháo binh của chúng ta chỉ có thể làm được như vậy, chẳng phải sẽ hiệu quả hơn nếu chúng ta tấn công bằng một vũ khí mạnh hơn một trăm lần?"

Khỏi phải nói, cái xưởng cơ khí nơi những thứ này được lên kế hoạch làm Feodor lo lắng hơn cả trăm lần.

Theo nhiều nghĩa, Venom giống như một ngọn lửa. Một trong số đó là Venom không thể tự duy trì. Nếu muốn sử dụng Venom, người ta phải tạo ra nó tại chỗ, và tại đúng thời điểm đó. Hơn nữa, Venom được tạo ra trong cơ thể chỉ có thể tác động lên những thứ mà nó chạm vào.

Nói cách khác, nó không thể được dùng theo những cách như tích tụ nó lại và nhả ra như một mũi tên hay một quả đạn được. Nếu ai đó muốn dùng một đòn tấn công có chứa Venom lên một con Quái Thú, người đó sẽ phải trực tiếp chiến đấu cận chiến với nó.

"...Ah, khoan. Tôi hiểu rồi… vẫn còn một phương pháp khác chúng ta có thể sử dụng."

Lúc này, Feodor đã biết quá rõ về sự tồn tại của phương pháp ấy.

Nếu một tinh linh với khả năng kích hoạt Venom được sử dụng, thay vì một khẩu pháo, một đòn tấn công hiệu quả mà không cần tiếp cận con Quái Thú cũng có thể thực hiện được.

Không biết ai là người nghĩ ra nó, nhưng đây là một phương pháp hợp lý. Nếu chỉ nhìn về phương diện chiến đấu chống lại Quái Thú, giữa đám mây dày đặc tạo bởi nhu cầu quá sức tưởng tượng để chống lại bọn chúng, đây là tia hy vọng sáng ngời rọi qua làn mây ấy.

"Thưa ngài Sĩ quan hạng Nhất," Feodor bất chợt hỏi. "Tôi muốn hỏi ngài một câu hỏi không liên quan tới việc này."

"Hmm?"

"Đó là về những binh-sĩ-tương-đương cấp một, thưa ngài. Tôi được biết ngài cần có ba sĩ quan hạng Nhất hoặc cao hơn phê duyệt quyết định đó. Tôi có thể được biết đó là những ai không?"

Vị Sư đoàn trưởng ngừng lại trong giây lát.

"Sĩ quan hạng Nhất Limeskin của Sư đoàn Hai, Sĩ quan hạng Nhất Baroni Makish của Sư đoàn Quân cảnh, và bản thân tôi, từ Sư đoàn Năm. Có vấn đề gì sao?"

Như vậy, ít nhất ba người này biết rõ về bọn họ - những người mà, tuy họ sống trong căn cứ này và được đối xử như những binh sĩ, không bao giờ có thể trở thành binh sĩ thực sự; lý do cho sự tồn tại của họ, và danh tính thực sự của họ.

"Nếu vậy thì, thưa ngài Sĩ quan hạng Nhất, hẳn là-"

Feodor cắn chặt môi lại. Đây không phải là chuyện anh có thể hỏi. Anh chưa được thông báo về danh tính của họ. Mình không được hỏi những câu hỏi dựa trên thông tin mà lẽ ra mình không được biết. "À không, không có gì. Cảm ơn ngài."

"Vậy à?" Vị Sư đoàn trưởng nghiêng đầu, khẽ nheo mắt lại, nhưng ông không truy cứu thêm. "...Thôi được."

***

Tiat lại đang ở trên mái của một rạp hát bỏ hoang, hai tay cô ôm lấy đầu gối mình.

Feodor nghĩ rằng có lẽ cô đã rút ra bài học sau hai cú ngã lần trước. Ít nhất thì, lần này cô đã ngồi xa khỏi cái van xả hơi nước. Có vẻ cô đã nhận ra anh tới nhờ tiếng mở cửa, vì cô dành cho anh mấy cái liếc mắt khi anh bước lại gần.

"Bánh rán," anh cất tiếng chào. Cô gật đầu, ra hiệu cho anh tới gần bằng động tác xin miếng, xin miếng. "...Cô nghĩ tôi là cái gì hả?"

"Một người lúc nào cũng mang đồ ăn ngon."

Gah. Một câu đâm chọc khá đau, nhưng đúng là anh không thể chối được.

"Oh, tôi biết rồi!" Tiat tươi cười. "Sao anh không chỉ tôi anh mua chúng ở đâu?"

"Và sau khi biết cô sẽ làm gì?"

"Tôi nghĩ tôi sẽ mua món gì đó ngon cho Collon và mọi người nhưng trên đảo này chỉ toàn những món nhạt nhẽo…" cô ngừng lại. "Khoan, lúc nào cũng chỉ nghĩ đến những món ngon là không tốt, phải không?"

"Đấy là lý do cô lẻn ra khỏi doanh trại?" Feodor tặc lưỡi. "Cô biết như vậy là vi phạm kỉ luật không?"

"Có chứ," Tiat tươi tỉnh trả lời. "Mấy ông chỉ huy của bọn mình lúc nào cũng nghiêm túc quá về mấy chuyện này."

"Oh?" Anh nhướn mày. "Thế, thực sự thì cô nghĩ tôi là ai?"

"Ông chỉ huy không-nghiêm-túc-lắm của tôi."

...Thôi, dẹp đi. Anh sẽ không thừa nhận điều này, nhưng anh không thắng được cô trong những cuộc trò chuyện như thế này. Feodor thở dài. "Đằng nào cô cũng đi lại rất nhiều rồi, sao cô không thử dùng đôi chân của mình thêm chút nữa và tự tìm đi?"

"Hmm… à, tôi cũng không đủ tiền tiêu vặt để nếm thử đồ ăn ở từng cửa hàng một và so sánh chúng với nhau…"

Binh sĩ của Vệ Binh Đeo Cánh có mức lương không hề thấp. Những người bậc sĩ quan có thể kiếm đủ để nuôi cả một gia đình lớn và vẫn còn dư một chút để ăn chơi. Với ngần ấy tiền, họ có thể thỏa thích tiêu xài trong thành phố, chứ không giống như bọn sinh viên phải chắt bóp từng đồng.

Cô ấy chỉ cần được đối xử như một binh sĩ để được như vậy.

"Lúc nào cô cũng đến đây; ở đây có gì làm cô thấy thú vị đến vậy?" Cuối cùng Feodor hỏi cô. "Nó đâu có gì khác với những nơi khác trong thành phố này."

"Hmm, tôi cũng không biết tôi có thích chỗ này không nhưng mà…" Anh nghiêng đầu thắc mắc khi cô đang lẩm bẩm với chính mình. "...Khoan, tôi thích chỗ này lắm à?"

Anh đợi thêm một lúc, và cuối cùng cô cũng chịu nói thêm một câu nữa. "Tôi nghĩ chỗ này có lẽ là nơi trông buồn nhất. Gió lồng lộng, nhưng không gian luôn tĩnh lặng, và không có ai ở đây cả - ngoại trừ những lúc có một người nào đấy ghé qua.

Cô nói có lý. "Đây là nơi phù hợp nhất để tới khi cô đang có chuyện gì đó trong lòng." Feodor đồng tình, ngồi xuống một chỗ gần Tiat. Từ chỗ của anh, thành phố Lyell vẫn trải ra dưới tầm mắt của anh như mọi khi.

"Tôi tự hỏi…" Từng lời nói vô thức thoát ra khỏi miệng anh. "Bảo vệ thế giới này, liệu có nghĩa lý gì không?"

"Huh?" Tiat xích lại gần anh, cánh tay đang vươn ra không đồng bộ tí nào với biểu cảm trên mặt cô. "Đấy là câu hỏi kiểu gì vậy? Nếu anh là một sĩ quan Vệ Binh Đeo Cánh, chẳng phải lẽ ra anh nên biết câu trả lời chứ?"

"Đó không phải là câu hỏi dành cho bản thân tôi, mà là dành cho cô." Anh đặt một chiếc bánh nữa vào tay cô. "Ý tôi cũng không phải là hỏi cô với tư cách binh-sĩ-tương-đương cấp một mà cô tự nhận. Tôi được biết rằng cô là một tinh linh, và được tương hợp với một món Vũ Khí Cổ Đại gì đó."

Tiat bỏ chiếc bánh rán vào miệng. Một miếng, hai miếng, và ba miếng trôi qua trước khi cô trả lời. "Sao anh biết về chuyện đó? Lẽ ra nó phải là, siêu tối mật chứ."

"Thì…" Tôi đã bí mật điều tra nhờ một gã săn tin ngầm! Có khối mà anh dám nói vậy. Không, khoan đã, nếu từ đầu vụ này đã phạm luật, thì sao mình lại bảo với cô ấy là mình biết hết mọi thứ?!

Mình đang làm cái khỉ gì đây?

"Vì tôi là người giám sát, và, dù chỉ trong thời điểm này, là chỉ huy của các cô," Feodor nói, bịa ra một lý do. "Tôi cần được biết mọi thứ mà tôi có thể làm cho mọi người, vậy thôi."

Tiat khịt mũi, rồi phá lên cười.

"Cô cười cái gì?"

"À, xin lỗi, tôi cảm thấy hoài niệm một chút." Tiat vỗ ngực, vài giọt nước mắt đọng trên khóe mắt. Anh tự hỏi có phải cô đang bị nghẹn bánh không. "Anh thấy đấy, trước kia cũng từng có người bảo chúng tôi y như vậy. Anh ấy là đồ thích thể hiện, nhưng lại vụng về với cảm xúc của chính mình. Tỏ ra ngầu lòi như vậy không hợp với anh ấy chút nào."

Một cái tên thoáng hiện ra trong đầu Feodor. Cái tên Tiat nhắc tới lần trước khi cô cũng đang mang vẻ mặt như lúc này, thuộc về người mà Lakish và Collon nói đến, người giám hộ trước của bọn họ. "Có phải người tên là… Willem... đó không? Người cô nhắc đến lần trước?"

"Ừ, đúng rồi đấy." Tiat khúc khích một cách ấm áp. "Ông bố vô dụng của bọn tôi."

Anh không đoán được cô có kính nể anh ta không… nhưng ít nhất, anh ta có vẻ là một người bạn thân thiết và là người cô vô cùng yêu quý. Không rõ là vì vị trí của mình và anh ta hay vì tuổi của mình, nhưng bị so sánh với một người xa lạ không dễ chịu chút nào.

"Tôi sẽ bảo vệ nó." Đột nhiên Tiat nói. Feodor nhìn cô thắc măc, và cô nói tiếp. "Cái mà anh hỏi lúc nãy ấy, thế giới này có xứng đáng được bảo vệ không? Làm sao tôi biết được chứ. Tôi chưa được thấy đủ để có thể tự quyết định điều đó, và tôi cũng không nghĩ nhiều người trả lời được điều đó đâu. Nên tôi không nghĩ tới những chuyện phức tạp ấy."

Cô dừng lại để lấy hơi. "Nhưng tôi quyết định rằng tôi sẽ bảo vệ bạn bè của mình, thế giới, và những thứ khác nữa. Tôi không cần đắn đo xem nó có nghĩa lý gì không. Đơn giản nó là điều tôi đã quyết định; tôi không thể lùi bước. Có vậy thôi."

"Cái đó…" Feodor lục lọi trong đầu để tìm những từ đúng nhất. "nghe như cô muốn trở thành một anh hùng vậy."

"Hmm, tôi nghĩ không hẳn là như vậy, nhưng nói thế cũng không sai. Chiến đấu và hi sinh bản thân mình, nghe ngầu phải không?" Tiat cười khẽ. "Bất cứ cô bé hay cậu bé nào cùng tuổi tôi sẽ thần tượng những người như vậy."

"Tôi-"

"Hẳn là có một người quan trọng hơn tính mạng của chính cậu, phải không?"

"Chính vì vậy, người mà tìm thấy người đó của cuộc đời mình là một người rất hạnh phúc, và rất may mắn."

"...Tôi không nghĩ vậy." Feodor lắc đầu. "Tính mạng của tôi quan trọng hơn tính mạng của một kẻ xa lạ nào đó."

"Saoooo? Geez, mấy gã như anh chẳng lãng mạn gì cả…"

"Chính vì tôi nghĩ vậy nên tôi chỉ tìm cách làm vừa lòng bản thân, và chỉ nhờ có vậy tôi mới sống sót tới bây giờ." Anh đặt túi bánh xuống bên cạnh và đưa mắt nhìn xuống thành phố bên dưới một lần nữa.

Có thể là do góc nhìn của anh, hoặc cũng có thể là do cách quy hoạch của thành phố này, nhưng từ đây, những nơi trong thành phố Lyell mà anh có thể đưa mắt nhìn tới đều không có một bóng người. Khó mà nói được là do dân số trong thành phố đã giảm quá thấp, hay họ đã biến mất khỏi thế giới này. Làn ranh giới giữa một thế giới đã kết thúc và một thế giới đang gần tới những ngày cuối cùng đang dần trở nên mờ nhạt hơn.

"Có thể với anh là như vậy," Tiat nói bằng giọng nhỏ nhẹ, cắn nốt miếng cuối cùng của chiếc bánh. "Nhưng, anh biết không, chúng tôi không hẳn là đang sống."

"Thế có nghĩa là sao?"

"Nó có nghĩa đúng như vậy. Ừm, anh biết những gì? Về chúng tôi ấy?"

"Không nhiều." Anh khoanh tay. "Các cô là những tinh linh xuất hiện tự nhiên và trở thành tài nguyên trong tay chúng tôi, được tương hợp với món vũ khí cổ đại nào đó, và bị hủy sau khi thực hiện cái Cánh cổng Tinh Linh gì đó."

Tiat gãi đầu. "Ồ, vậy thôi à? Thôi được, vậy hãy để tôi kích hoạt bộ nhớ siêu phàm này để giải thích nốt cho anh. Giờ, xem nào, nên giải thích cho anh từ đâu nhỉ…"

Sau khi đếm những ý chính bằng ngón tay, cô bắt đầu. "Đầu tiên, chúng tôi là một hiện tượng tự nhiên gọi là Leprechuans. Chúng tôi có thể đi lại, nói chuyện, và suy nghĩ, nhưng chính xác thì chúng tôi không phải là những sinh vật sống…"

***

Tiat nói cho anh mọi thứ.

Theo lời cô nói, Leprechuans là một loại hồn ma, và, một cách chặt chẽ thì không thể coi là thực sự sống.

Tinh linh vốn không là gì hơn những lời thì thầm, những ý niệm, những hiện tượng ngoại cảm mà sự tồn tại của chúng rất mong manh. Những tiếng cười của trẻ con vọng lại từ những khu rừng, những cốc sữa vơi đi một chút sau mỗi đêm; bay lượn xung quanh và trêu đùa vật nuôi, tất cả đều vô hình trong mắt của người bình thường.

Leprechuans, một nhóm nhỏ trong số những tinh linh, cũng không nằm ngoài bản chất chung của chúng. Chúng xuất hiện gần những khu dân cư Emnetwyte, và biến mất mà không ai chú ý tới. Nhưng nếu ai đó tìm thấy chúng trước khi chúng tan biến, chúng sẽ lấy hình dạng của một đứa trẻ không dấu và tồn tại như một dạng sống giả tạo.

Niềm vui, tiếng cười, đau đớn, cay đắng, nỗi nhớ, sự đau buồn…

Cho tới khi chúng chết, chúng sẽ vờ như chúng đang thật sự sống.

***

"...Nói cách khác, nó giống như đóng vai chính một câu chuyện ma vậy." Tiat kết luận. "Chúng tôi là những hồn ma chưa nhận thức được cái chết của chính mình, đại loại thế. Mặc dù chúng tôi không có cơ thể vật chất, linh hồn của chúng tôi có mật độ dày đặc và có thể biến giả-vật chất thành một dạng gần giống như vật chất… nói chung là như thế."

"Cô không có… cơ thể vật chất? Nheo mắt lại khiến ánh mắt của anh trông như đang gườm gườm, anh săm soi cô gái bên cạnh mình. Mái tóc ngắn màu xanh lá đu đưa theo làn gió. Tà váy phất phơ một cách duyên dáng trong làn gió thoảng thổi từ phía thành phố. Vụn bánh rán vương lại trên khóe miệng.

Nhìn kiểu gì cũng chỉ thấy cô là một cô thiếu nữ năng động, dù hơi chậm phát triển ở một vài chỗ.

"Đừng có nhìn chằm chằm tôi. Biến thái."

Feodor đảo mắt. "Tôi không có hứng thú với một con bé không dấu. Mà-"

"Này, đừng có gọi tôi là con bé! Nói cho anh biết, cả cái này-" Tiat làm một vài cử chỉ, "-cũng đã to lên một chút dạo gần đây đó!"

"Tôi không quan tâm"

"Huh? Thế là không tốt đâu, anh biết không."

"Ôi, tha cho tôi đi," anh lắc đầu. "Mà, tôi vẫn chưa hiểu không có cơ thể vật chất là sao."

"Hmph…" Tiat phụng phịu. "Nói để anh biết thôi, nhưng Leprechuans chúng tôi có một lượng năng lượng khổng lồ trong cơ thể. Đó là một trong những lý do khiến sự tồn tại của chúng tôi lại bí mật đến vậy. Nếu chúng tôi tách linh hồn mình khỏi bản thân, chúng tôi có thể tạo ra một vụ nổ cực mạnh luôn!" Cô bung hai bàn tay nắm chặt ra và minh họa bằng tiếng "Kaboom!" Nếu có thể, có lẽ sẽ không tốt lắm nếu lúc đó anh ở cạnh chúng tôi."

Thả hai tay xuống đùi, Tiat tiếp tục. "Chính vì chúng tôi có thể giải phóng những vụ nổ khổng lồ ấy mà Vệ Binh Đeo Cánh sử dụng chúng tôi như vũ khí bí mật tối thượng của họ. Vì chúng được kết hợp với Venom của chúng tôi một cách tự nhiên, khả năng đối đầu với Quái Thú của chúng tôi cũng vượt trội. Và vì đó là cách họ sử dụng đi sử dụng lại khi đối đầu với Teimerre, sự hữu dụng của nó đã được những tinh linh tiền bối vĩ đại của chúng tôi chứng minh!"

Cô giơ ngón cái lên với Feodor một cách vui vẻ và nở một nụ cười rạng rỡ. "Chúng tôi không chắc nó sẽ có hiệu quả với Croyance, nhưng…"

"Chiến dịch tấn công sẽ bắt đầu ba tháng nữa." Feodor trả lời, giọng không ấn tượng. "Cô biết không, đội trinh thám của chúng ta tiến hành tấn công Croyance tới một mức nào đó, rồi rút lui, từ đó họ đánh giá được mức độ nguy hiểm của nó và chỉnh sửa lại kế hoạch với thông tin mới thu được. Nên kể cả đúng là các cô là một loại siêu vũ khí, cũng không nhất thiết phải quá hăm hở sử dụng sức mạnh ấy đâu."

"Thực ra không phải vậy, đúng không?" Tiat hỏi lại anh. "Các anh sẽ không thể biết chắc cho tới khi mấy quả bom sống bọn tôi tấn công nó một lần, rằng sức mạnh của chúng tôi có thể làm gì được Croyance. Vì vậy sẽ tốt hơn cho mọi người nếu chúng tôi hành động trước."

Feodor cảm thấy sự tức giận dâng lên trong lòng. "Làm sao các cô bảo vệ được thế giới này khỏi Quái Thú thứ Sáu suốt bao lâu nay? Lẽ ra các cô xứng đáng với một núi những lời ngợi ca! Trong khi phải chịu sự đối xử như một món vũ khí có thể vứt bỏ như thế này, đừng nói là cô đồng ý với nó chứ?"

"Ừ thì, tôi đoán là cũng không thể khác được."

"Bộ cô không bao giờ nghĩ ‘Mình không muốn chết’!?"

Tiat mỉm cười.

Một nụ cười lạnh sống lưng, một cái mặt nạ không cảm xúc làm từ một nụ cười thành thật và tươi tắn.

"Không đời nào tôi nghĩ vậy. Đằng nào, từ đầu chúng tôi cũng chưa bao giờ sống."

"...Cô đang nói là, cô khó có thể thấy… sợ?"

"Kể cả nếu tôi có cảm thấy sợ, sự thật về chúng tôi sẽ không thay đổi." Giọng Tiat nhỏ dần, như là nhủ thầm với chính mình, cho tới khi mắt cô bỗng mở to như vừa nghĩ ra điều gì đó, và cô đấm mạnh vào bức tường kim loại ở bên cạnh.

Bức tường đó là một phần của cỗ máy khổng lồ kiến tạo nên chính thành phố, và nó có nhiều bộ phận cũng như những mấu sắc nhọn ở ngay dưới bề mặt. Cụ thể thì, chỗ tường mà Tiat đấm vào có một cái rãnh hẹp để tản nhiệt, với một cái gờ chìa ra ở phía trên. Tùy theo cách ai đó chạm vào, nó có thể sắc ngang với một con dao cùn.

Lớp da ở mu bàn tay cô xước ra, máu đỏ tuôn ra trên bức tường và trên sàn.

"Cái-" Feodor cứng đờ người, không hiểu nổi lý do của hành động làm tổn thương bản thân vừa rồi của cô. "Cái đ- cô vừa làm cái quái gì vậy?!"

"Chứng minh điều tôi vừa nói." Tiat bình thản nói; máu vẫn rỉ ra từ nắm đấm của cô. "Như anh thấy, tôi không sợ đau đớn, hay sợ chết."

"N-nó không đau à?"

"Ồ, có chứ, nó đau lắm. Tôi có thể cảm nhận được cơn đau. Nhưng chỉ vậy thôi."

Những sinh vật sống sợ đau đớn vì đó là dấu hiệu của cái chết đến gần, nhưng nếu một tồn tại không sợ cái chết, chúng cũng không có khả năng tránh việc tự làm hại bản thân. Đây là sự thể hiện của logic ấy.

"Tôi không sợ đạn pháo," Tiat nói một cách thoải mái. "Với một thứ vũ khí được dùng cho những trận chiến sinh tử, chẳng phải khả năng này rất hữu dụng sao?"

Feodor thấy mồ hôi lạnh chảy xuống trán. Theo những gì cô vừa nói, ít nhất cô cũng cảm thấy một chút đau đớn. Vậy mà cô vẫn đang tươi cười, kể cả khi cô nói những điều rùng rợn nhất.

Mình không thể nhìn thêm một phút nào nữa. "...Được rồi, tôi hiểu rồi," Feodor quay mặt đi nói. "Tôi quyết định rằng tôi chưa nghe thấy gì về điều này. Vì vậy cô phải hoàn thành nghĩa vụ của mình. Nếu cô thực sự muốn cứu Regul Aire tới mức phải vứt bỏ tính mạng của mình, cứ làm theo ý cô. Tôi sẽ không ngăn cản cô nữa."

Anh tháo khuy cổ áo quân phục như thể chuẩn bị xé nó ra, và bóc ra một bộ sơ cứu đơn giản đã được khâu sẵn vào bên trong, và ném nó về phía Tiat. "Nếu cô tự gọi mình là một vũ khí, cô nên biết sẽ không tốt nếu cô không tự tiến hành bảo trì cho tới khi ra trận. Với tư cách là sĩ quan chỉ huy, tôi ra lệnh cho cô: những hành vi tự làm hại bản thân vô nghĩa bị cấm hoàn toàn kể từ bây giờ. Rõ chưa?"

"Rõoooo!" Tiat trả lời một cách nhố nhăng, mở bộ sơ cứu ra và lấy ra vài miếng gạc được tẩm sẵn thuốc sát trùng.

Phần 2: Những Tinh Linh được tương hợp với Vũ khí Cổ đạiSửa đổi

Sâu trong khu phòng ở của nữ quân nhân của Sư đoàn Năm là một căn phòng nhỏ dành cho bốn người. Trước khi họ tới, nó đã được dùng như một cái kho. Để chuẩn bị cho những vị khách này, những người chủ phòng cũ đã dọn hết những thứ từng được đựng trong căn phòng: những chiếc bàn bị vẽ graffiti kín mặt bàn, hình mẫu vẽ, bộ dụng cụ để bảo trì những khẩu pháo, vài con thú nhồi bông rách tả tơi, và mấy con búp bê bằng gỗ có chân tay bị bẻ ngoặt lại; đó là một vài món đồ đáng chú ý trong căn phòng này. Sau khi mấy món đồ linh tinh này được dẹp đi thì người ta lau dọn căn phòng và xếp giường vào cho bốn vị khách.

Ngay lúc này, đang có một vài người ở trong căn phòng, và trong số đó có một người đang lăn lộn và kêu gào thảm thiết vì bị đau.

"Owieee!" Những giọt nước mắt tuôn ra từ hai mắt của Tiat trong khi cô run rẩy vì đau. "Owww! Đau quáaa!"

Trong khi Tiat gào khóc, Pannibal dạo bước ngoài hành lang. "Sao thế?" cô hỏi, thả chiếc túi của mình xuống bên cạnh người mình. "Hmm? Cậu bị thương ở tay lúc nào vậy?"

"Cậu ấy lảm nhảm với Feodor về bọn mình." Lakhesh hậm hực nói khi cô đóng sập hộp đồ sơ cứu ở bên cạnh lại.

Pannibal mất một lúc để xử lý chỗ thông tin đó, rồi quay về phía Tiat. "Nếu vậy, có chuyện gì mà cậu lại quay về đây trong tình trạng như thế này?"

"Tớ muốn chỉ cho anh ta… bằng chứng về việc tớ không sợ chết," Tiat nói lí nhí.

"Ôi, Tiat," Lakhesh thở dài. "Làm vậy thật là ngớ ngẩn."

Pannibal gật đầu. "Cực kì ngớ ngẩn."

"Tại sao…" Giọng Lakhesh run run, gần như chuyển hẳn sang trách móc. "Tại sao cậu lại làm một việc như vậy?"

Tiat giật nảy mình, hoàn toàn bất ngờ bởi lời trách móc gay gắt của Lakhesh cũng như sự ngỡ ngàng trong cái nhìn chằm chằm của hai tinh linh còn lại. Cô quay đi, mặt đỏ bừng. "Vì anh ta hỏi tớ đã bao giờ từng nghĩ rằng ‘mình không muốn chết’ chưa."

"...Huh?"

"Anh ta cũng giống Naigrat, tớ đoán vậy," Tiat nói tiếp. "Anh ta không thể chấp nhận sự thật là chúng ta phải hy sinh. Anh ta nghĩ điều đó không thể chấp nhận được và mắng tớ." Cô rùng mình, gắng gượng nén tiếng thét. Owowowow! Thứ thuốc này xót, xót quá!

"...Nếu vậy thì," Pannibal mở lời với vẻ mặt khó hiểu, "liên quan gì tới việc cậu tự làm mình bị thương và quay lại đây?"

Lakhese ngắt lời trước khi Tiat kịp nói gì. "Đấy là bởi vì cậu muốn làm anh ấy cảm thấy sợ cậu vì cậu làm điều gì đó điên khùng, phải không?"

"Tớ chẳng hiểu cậu đang nói về cái gì hết."

"Cậu nghĩ rằng kể cả Feodor cũng sẽ không muốn dính líu tới cậu nữa nếu cậu làm những thứ kì quái như tự làm bản thân bị thương trước mặt anh ấy, phải không?" Lakhish liếc nhìn bàn tay của Tiat. "Tớ đoán… cậu làm vậy để giữ khoảng cách với anh ấy?"

"...Sao tớ phải làm vậy chứ?"

"Sao cậu muốn đẩy anh ấy ra xa ư? Bởi vì…" Lakhesh nhắm mắt lại, nỗi âu sầu phủ bóng lên gương mặt của cô như một tấm chăn. "Bởi vì anh ấy không phải là người của nhà kho, nhưng lại không phài là kẻ thù? Nếu anh ấy giống như Willem, có lẽ…"

"Nhắc đến cái tên đó và tớ sẽ cho cậu biết câu trả lời của tớ!" Tiat gắt gỏng đáp, quyết không chịu nhìn thẳng vào ánh mắt của Lakhesh. "Sẽ không bao giờ có ai giống như Willem trừ chính Willem! Bọn tớ đã đồng ý mở Cánh cổng Tinh Linh! Và bọn tớ không cần một lý do nào để luyến tiếc cuộc sống nữa!"

Giọng Lakhesh nghẹn ngào như sắp khóc. "Vậy… vậy tại sao chúng mình lại nói về những chuyện buồn như thế này chứ?"

"Tại sao á? Cậu quên rồi sao?" Tiat khúc khích cười yếu ớt. "Bởi vì những chiến binh tinh linh bọn mình đã như thế này từ khi sinh ra rồi, phải không?"

***

Khi những Leprechuan như Tiat xuất hiện và được thu nhận về từ khắp nơi trên Regul Aire, họ được gom lại và nuôi dưỡng tại một nơi gọi là nhà kho tinh linh.

Có vẻ là, cơ thể giả vật chất của một tinh linh tự định hình nó giống như cơ thể của tộc Emnetwyte đã tuyệt diệt từ lâu. Chính vì vậy mà chúng có thể ăn khi đói, ngủ khi thấy mệt, chảy máu khi bị thương, và thậm chí còn có thể lớn lên theo thời gian.

Trong khu nhà kho, những tinh linh cùng lứa tuổi với nhau chung sống thành một nhóm khoảng ba mươi người. Có những tinh linh lớn tuổi hơn và chăm sóc cho những tinh linh như Tiat, và cũng có những tinh linh nhỏ tuổi hơn.

Trước đây, đã từng có một cô gái tên là Kutori Nota Seniolis.

Tiat nhớ rất rõ chị ấy. Mái tóc màu xanh như màu của bầu trời, suôn dài và mềm mại, và đôi mắt của cô ấy cũng trong xanh như vậy. Món ăn ưa thích của chị ấy là món hầm kem với nhiều nấm. Chị ấy ít khi ăn đồ ngọt, và không bao giờ cho đường vào cà phê. Chị ấy thích đọc truyện tình cảm, và có thói quen kì cọ chân phải trước mỗi khi ngâm mình trong bồn tắm.

Chị ấy là tinh linh mạnh nhất trong số các tinh linh, và được tương hợp với Seniolis, Vũ khí Cổ đại mạnh nhất từng được khai quật lên từ mặt đất bởi đội Vệ Binh Đeo Cánh. Không một lần phải dùng tới Cánh cổng Tinh linh để tạo nên một vụ nổ khủng khiếp bằng cách để Venom của mình mất kiểm soát, chị ấy đã tiêu diệt vô số Teimerre. Mặc dù những tinh linh được coi là có thể hy sinh, đương nhiên sẽ tốt hơn nếu có thể sử dụng họ nhiều lần. Và trong những báo cáo chiến đấu của lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh, chị ấy hoàn toàn không có đối thủ ở vị trí đầu bảng về số nhiệm vụ mà một tinh linh từng tham chiến.

Khi lần đầu tiên gặp Kutori, Tiat đã nghĩ, Chị ấy thật tuyệt vời! Chị ấy thật là ngầu!

Cô đã ngưỡng mộ cô gái tinh linh đàn chị ấy của mình, và luôn cố gắng bắt kịp chị ấy. Và chẳng bao lâu sau, khi lần đầu tiên Tiat có thể vòng tay và ôm trọn Kutori trong vòng tay của mình, sự ngưỡng mộ ấy đã nhen nhóm thành một niềm hi vọng.

Một ngày nào đó, mình cũng sẽ ra chiến trường. Và khi đó, chắc chắn mình sẽ trở nên ngầu và tuyệt vời như Kutori. Mình sẽ trở thành tinh linh mạnh mẽ và vĩ đại nhất!

***

Trước đây rất lâu, đợt tấn công lớn nhất của bọn Teimerre được dự báo trước. Người ta đã đoán là Kutori Nota Seniolis sẽ không thể thành công trừ khi chị ấy mở Cánh cổng Tinh linh. Và khi được yêu cầu hy sinh để bảo vệ thế giới, chị ấy lặng lẽ chấp nhận số phận của mình mà không hề do dự hay sợ hãi. Ít nhất đó là những ấn tượng mà Tiat có được khi nhìn chị ấy.

Và rồi một chàng trai xuất hiện. Kĩ sư Vũ khí Cường hóa hạng Nhì Willem Kumesh. Một Emnetwyte còn sống dù lẽ ra anh ấy phải chết từ rất lâu rồi, và là một kĩ sư tài năng một cách đáng ngạc nhiên, người có thể sửa chữa những cây Vũ khí Cổ đại hư hỏng trở về như mới. Đôi lúc, gương mặt anh tối sầm lại như thể anh đang gánh trên lưng những bóng ma, nhưng ngoài ra anh luôn là người anh trai ngô ngố và không đáng tin cậy của cô, luôn cho cô thấy những điểm mềm yếu của mình.

Và trước khi Tiat nhận ra, Kutori và Willem đã yêu nhau (có lẽ vậy). Một thiếu nữ đứng trước cái chết; và cuộc gặp gỡ của cô với một chàng trai lẽ ra đã chết từ lâu. Bước đi bên cạnh nhau, chạm vào nhau, những cảm xúc của họ (có lẽ) đã khớp với nhau, đan xen vào nhau, và trở thành một tình yêu chớm nở. Nói cách khác, những gì cô thấy (có lẽ) là một câu chuyện tình kinh điển diễn ra ngay trước mắt cô.

Buồn thay, thời gian của cuộc gặp gỡ thoáng qua của họ chẳng kéo dài mãi mãi.

Cuộc đời của những tinh linh ngắn ngủi một cách tuyệt vọng. Kutori Nota Seniolis chỉ sống lâu hơn dự tính một chút xíu. Kể cả như vậy, kết cục của cô cũng không thay đổi, và cô đã chiến đấu và hy sinh ở một nơi Tiat còn chưa từng biết tới. Để bảo vệ những gì quý giá nhất với mình, cô đã đốt cháy tới cạn kiệt chút thời gian còn lại của mình, và đã tả xung hữu đột với cây Vũ khí Cổ đại bằng tất cả ý chí của cô… đó là những gì Tiat được nghe kể lại.

Khi biết tin, Tiat đã khóc và khóc không ngừng. Người đàn chị mà cô luôn kính nể vô cùng đã ra đi. Sẽ không bao giờ cô có thể gặp lại người chị thân yêu của mình nữa. Cô đã rất buồn, cô cảm thấy rất cô đơn, tới mức không thể chịu đựng nổi.

Và khi những giọt nước mắt đã khô, quyết tâm của cô cũng đã trở nên vững vàng.

Câu chuyện về tinh linh mang tên Kutori Nota Seniolis đã kết thúc. Chính vì vậy, kể từ giây phút này, đây là câu chuyện của mình.

Mình sẽ đuổi theo chị ấy, người mình đã luôn ngưỡng mộ với cả tấm lòng. Mình sẽ tiến gần hơn từng chút một. Chắc chắn rằng, một ngày nào đó rất lâu sau này, mình sẽ làm được như chị ấy… mình tin là như vậy.

Đó là những gì cô thật lòng tin tưởng và hi vọng ngày ấy.

***

"Thôi nào, nó đâu có buồn đến vậy." Tiat nhẹ nhàng vuốt vuốt mái tóc của Lakhesh với bàn tay lành lặn của mình khi nàng tinh linh kia đang khóc thút thít. "Bọn tớ đâu có chết một cách đơn độc trong vô nghĩa đâu, cậu biết không? Nếu bọn tớ nổ bùm, cậu và bọn trẻ ở nhà kho sẽ có thể bảo vệ Regul Aire một cách dễ dàng hơn. Cậu không nghĩ đây là một cuộc trao đổi rất hời sao?"

"T-t-tớ không nghĩ thế một tí nào!" Lakhesh sụt sùi nói qua làn nước mắt. "Chẳng phải ngài Limeskin cũng đã nói vậy sao?! Ông ấy bảo chúng ta phải cố gắng sống sót càng lâu càng tốt! Hãy cố trụ vững, để ông ấy thử thay đổi quyết định của bọn họ!"

Đúng là ông ấy đã nói vậy, nhưng có lẽ ông ta chỉ nói vậy để an ủi bọn mình thôi, Tiat nghĩ. Chiến lược yêu cầu họ thử nghiệm một cuộc tấn công lên con Croyance được quyết định bởi những chỉ huy tối cao của Vệ Binh Đeo Cánh. Mục đích của nó là để kiểm tra tính khả dụng của việc sử dụng các tinh linh làm vũ khí. Cùng lúc đó, dữ liệu cho những bước tiếp theo sẽ được ghi lại từ nỗ lực tấn công này. Đó là một chiến dịch hợp lý và hiệu quả, và chắc chắn sẽ không thể bị gạt bỏ trừ khi có một kế hoạch dự phòng khác thay thế.

"Tớ không thể làm vậy," Tiat nói. "Vì cuối cùng thì ai đó vẫn sẽ phải ra đi."

"Có thể là vậy, nhưng...nhưng…!" Lakhesh nức nở. "Tớ không muốn đó làcậu!"

"Ầy, cậu thật là tốt khi nói vậy."

"Tớ không phải chỉ tỏ ra tốt với cậu đâu!"

"Nhưng, Lakhesh này, cậu biết là sinh mạng của bọn mình không cùng giá trị với nhau mà." Tiat ôm sát đầu Lakhesh vào lòng mình. "Tính mạng của tớ rẻ hơn. Tớ không thể được như Kutori. Tớ sẽ không bao giờ có thể được như chị ấy. Vì vậy, Lakhesh Nyx Seniolis... tớ tin tưởng giao lại cho cậu ước mơ này của tớ."

"Tớ không muốn…" Cô run rẩy, lắc đầu quầy quậy. "Tớ không muốn một giấc mơ như vậy!"

"Oh, tớ biết rồi!" Mặc kệ lời từ chối, Tiat vỗ nhẹ lên đầu Lakhesh. "Hay là cậu thử theo đuổi anh chàng Feodor ấy đi?"

Hai vai cô khựng lại. "Mm… Hử?"

"Tớ nghe nói anh ấy ghét tộc không dấu, nhưng tớ chắc chắn anh ấy sẽ không chê người như cậu đâu," Tiat tươi tỉnh nói. "Anh ta hơi khác với Willem, nhưng thật đó, tớ đảm bảo anh ta không phải một chàng trai tồi đâu."

"C-cái này ở đâu ra thế?"

"Thì…" Tiat bật cười. "Tớ có tâm hồn của một cô chị gái, cậu biết không? Và nó đang nói rằng cậu nên sống thật lâu, và cậu nên sống thật hạnh phúc."

"Ở đâu ra cô chị này thế?! Chúng mình đâu có chênh nhau nhiều tuổi như vậy!"

"Heh heh heh. Nửa năm có thể là một khoảng cách nhỏ, nhưng nó sẽ không bao giờ thu hẹp lại đâu, biết chưa!"

"C-cậu…" Lakhesh không biết phải nói gì. Sụt sịt, cô vùi mặt vào lòng Tiat. "Chị gái ngốc…"

"...Ừ. Đúng thế." Tiat lại ôm lấy đầu của Lakhesh, lẩm bẩm với chính mình. "Tớ cũng nghĩ vậy."

Lặng lẽ ngồi cách đó một chút, với những tâm tư đang xoay vần trong tâm trí mình, Pannibal cất lên một tiếng cười khi cô ngắm nhìn cuộc nói chuyện mùi mẫn của hai người kia.

Phần 3: Cặp đôi rắc rốiSửa đổi

Feodor ngồi xuống một chỗ trống trong sảnh nhà ăn, khay thức ăn trong tay. Một cô gái hình như anh có quen đã ngồi đó từ trước. Cô ấy ngẩng đầu lên một chút, khẽ gầm gừ khi thấy anh.

"Sao anh lại ở đây?" Tiat hỏi, vẻ khó chịu hằn rõ trên mặt.

"Còn chỗ nào trống đâu," Feodor hậm hực, không vui vẻ hơn cô là mấy.

"Chẳng phải có một bàn dành riêng cho sĩ quan sao? Làm ơn, hãy ra đó ngồi."

"Sao cô không dùng mắt mà nhìn? Hôm nay bỗng dưng mấy vị Sĩ quan hạng Nhì đều ra đây ăn trưa, mà từ đầu cái bàn đó cũng chẳng to tát gì, nên đương nhiên không có chỗ cho tép riu như tôi."

"Hmph, nói cứ như thật-" Tiat liếc về phía góc nhà ăn chỗ Feodor vừa chỉ. Vai cô chùng xuống. "Đúng thế thật."

"Vì vậy." Feodor nói bằng giọng tự mãn "hôm nay tôi sẽ ăn ở đây."

"Tôi đoán là cũng không có cách nào khác," Tiat cằn nhằn. Sau khi thua cuộc tranh luận, cô chuyển sự chú ý của mình vào một loạt những lọ gia vị đặt trên bàn.

Một điều về những nhà ăn giống như cái của Sư đoàn Năm, đó là chúng phải chiều theo vị giác của nhiều chủng tộc, vì vậy lúc nào số gia vị này cũng luôn sẵn sàng. Bản thân những món ăn luôn không được nêm thêm gì khi nấu, đây là cách để người ăn thêm bất cứ hương vị gì họ thích.

Tiat chọn lấy một vài lọ và đập chúng xuống trước mặt Feodor: mù tạc bột xay nhuyễn, hạt tiêu, tỏi, muối, rau thơm, và cái gì đó trông giống mỡ lợn.

"Từ trái qua phải, ba, hai, bốn, ba, một, hai." Tiat nói, giọng lạnh lùng. "Để nêm thêm hương vị, rắc thêm chỉ một nhúm từ cái lọ ở bên phải ngoài cùng, nhưng không trộn nó với phần còn lại."

Feodor gật đầu, làm như cô hướng dẫn, và họ bắt đầu ăn.

"Tôi thấy rồi," anh nói sau vài phút. "Mặc dù hơi tê tê lưỡi vì đắng, cách mà thứ gia vị cuối cùng kết hợp với rau thơm tạo nên một hương vị đủ mạnh để át đi cả vị, thậm chí cả mùi của những món ăn ở dưới. Không tồi, nếu xét tới cả việc cô mới bắt đầu ăn ở đây chưa lâu."

"Chuẩn chưa? Chuẩn chưa?" Tiat tự hào vênh mặt lên, một phản ứng không phù hợp chút nào với lời nhận như đọc nghị quyết của Willem. "Heheheh…"

"Nhưng nó quá tập trung vào một thứ," anh tiếp tục. "Vì cô luôn quanh quẩn quanh những tộc giống mình, cô không nghĩ cách suy nghĩ của mình hơn hạn hẹp sao?"

"Huh?" Tiat xì khói như một ấm trà mới đun. "Saoooooo? Anh dám nói vậy, sao anh không thử làm cái gì đó ngon hơn đi?!"

"Hmph." Anh ta thậm chí còn không buồn ra vẻ nỗ lực. "Cứ cho thêm một thìa đầy cái chất lỏng trong cái lọ đen đằng kia."

Tiat vớ lấy cái lọ anh chỉ, nghiêng đầu nhìn qua cái nhãn dán trên lọ khi cô mở nắp nó ra. Cô đột ngột kêu lên và giật người lại.

"EO?! C-cái mùi tởm lợm gì thế này?! Đây có phải là món chỉ dành cho tộc Nhân thú không?!"

"Tinh ý đấy," Feodor nói tỉnh queo. "Nó làm từ ruột non lên men. Mùi của nó bám rất dai, nên chú ý đừng để rớt vào quần áo."

"A-anh bảo tôi ăn cái này?!" Chỉ nhìn mấy giọt nước mắt chực trào ra trên mắt Tiat là có thể thấy cô đã hứng phải một liều không nhỏ mùi hương đậm đặc tỏa ra từ trong lọ. "Thật sao? Anh điên à? Không còn nghi ngờ gì nữa, đây chắc chắn là thứ chúng ta không nên ăn!"

Feodor nhún vai. "Cứ chạy đi nếu muốn. Hoặc không. Tôi cũng chẳng quan tâm đâu."

Mặt Tiat nhăn lại khi cô nhìn xuống cái lọ, đấu tranh dữ dội giữa việc để Feodor thắng cuộc đấu khẩu hay cắn câu của anh ta. Cuối cùng cô kêu lên một tiếng hùng dũng và cắm cả cái thìa của mình vào trong lọ.

Nhìn hai người từ cái bàn mà Feodor đang tiếc rẻ vì không được ngồi, Portrick lắc đầu. "Thật là một cuộc nói chuyện kì lạ," gã người sói lẩm bẩm, hàm răng nanh cắn ngập một tảng thịt tái chín. "Nhìn họ từ đây, tôi không nhìn thấy được đầu đuôi mối quan hệ của họ. Họ đang thân thiết với nhau hay đang cãi nhau như chó mèo vậy?"

"Tiat của chúng tôi là một cô gái thẳng thắn, nhưng cậu ấy lại không phải người thành thật," Pannival ngồi bên cạnh nhận xét, cắn vào tảng thịt của cô.

"Oh-" Portrick giật mình, không để ý thấy cô ở đó. "Tôi thấy rồi," gã mau chóng gật đầu, bình tĩnh lại. "Ngay cả đối với một người như sĩ quan hạng Tư Jessman, một người trung thực tới mức cô có thể cho anh ta một cái huy chương vì điều đó, chuyện này vẫn có thể xảy ra nếu anh ta phải ngồi cùng với một cô gái mà anh ta không biết cách xử lý, nhỉ?"

"...Trung thực?" Pannival cười thầm, một miếng thịt dính vào má cô.

"Hmm? Cô không nghĩ vậy sao, cô bé tóc tím?"

"Tôi có nói vậy à? Nếu không thì, tôi cũng đồng ý là anh ấy trông có vẻ là một người dễ mến." Pannibal cắn một miếng thịt to và bắt đầu xe thêm một miếng thịt nữa. "Đối với người như Tiat, cư xử lạnh lùng và cố đẩy anh anh ấy ra xa," cô nói nhồm nhoàm, "có vẻ cậu ấy đã vượt qua được chuyện đó sau một đêm."

Pannival nuốt miếng thịt. "Có lẽ tôi không thể coi anh ấy chỉ là một anh chàng bình thường được nữa rồi."

Portrick nhìn theo hướng cô trỏ dĩa vào vừa kịp lúc cuộc trò chuyện của hai người kia kết thúc. "...Blargh! Tởm! Khoan… cái gì thế này? Nó thật kinh khủng, nhưng không hiểu sao tôi muốn ăn thêm nữa!"

"Người ta nói rằng ranh giới giữa thần dược và độc dược chỉ nằm ở liều lượng. Nếu cô biết dùng vừa đủ, một lượng dù là nhỏ nhất của bất cứ thứ gì cũng có thể trở thành một sự thú vị-"

"Errrrgh! Ugh! Cho một thìa nữa!"

"Cô có nghe không đó?! Tôi vừa mới nói cẩn thận với lượng cô ăn vào! Và đừng để nó rớt lên quần áo!"

Cách xử sự của Tiat ngay lúc này thật phù hợp với câu "Mọi chuyện đang diễn ra đúng như những gì nên diễn ra."

***

Khi Feodor rời khỏi sảnh nhà ăn, anh gặp phải cả vận đen và vận may cùng một lúc.

Vận đen: trời đột nhiên mưa to ngay khi anh bước ra ngoài. Rất to. Vận may: khi anh chạy qua cơn mưa xối xả, anh nhìn thấy một chỗ trú chân có mái che. Feodor vội vàng hướng tới chỗ đó, nơi mái che bảo vệ anh khỏi cơn mưa.

Hổn hển, anh chui xuống dưới và nhận ra mình đang ngồi đối diện với một người cũng ướt sũng và thở hổn hển như anh, một người cũng vừa vào trước anh.

Một lát sau, Lakhesh, lúc này đang đắp trên người chiếc áo choàng sĩ quan của anh, ngại ngùng hắng giọng. "...Ưm…"

"Sao vậy."

"E-em xin lỗi. Về cái áo khoác, ý em là như vậy. À, và, ừm, em cảm ơn rất nhiều."

Feodor lắc đầu. "Đừng lo về chuyện đó. Trách nghiệm của tôi là đảm bảo sức khỏe cho các cô."

Anh vẩy bớt nước khỏi quần áo và bỏ kính ra, lau bớt nước trên mắt kính trước khi đeo nó lại. Anh nhìn ra bên ngoài, bầu trời xám xịt che kín mặt trời, và cơn mưa vẫn trút xuống không ngừng. Dù cái lạnh vẫn ở mức chịu được, anh không muốn chạy ra ngoài và ướt sũng thêm lần nữa.

"Ư-ưm... " Cô gái cứ liếc mắt liên tục về phía anh, thì thầm cái gì đó với chính mình. "Tiat ngốc… tự dưng nói mấy chuyện không đâu… giờ mình thấy ngượng kinh khủng."

"Mặt cô hơi đỏ đấy," Feodor mở lời.

Lakhesh giật bắn mình. "Ahhh?!""

"Chắc cô cảm lạnh rồi. Lát nữa cô nên qua phòng y tế đi."

"O-oh! Vâng, rõ rồi, em s-sẽ làm vậy!" cô hoảng hốt kêt lên, cuộn người thành một cục tròn run rẩy và uốn éo càng xa Feodor càng tốt. Nhìn cô làm anh liên tưởng tới một con thỏ con.Thật đáng yêu.

Feodor dẫu sao vẫn là một chàng trai. Dù có nhiều thứ cần để tâm tới liên quan tới những cô gái này, những điều đó không giúp trái tim anh khỏi loạn nhịp mỗi khi những tình huống như thế này xảy ra và anh ở một mình với một trong số họ.

Nhưng cô ấy là người không dấu. Và chỉ với sự thật đó, anh cảm thấy khoảng cách giữa họ trở thành một hẻm núi không thể vượt qua. Anh phải dẹp sang một bên bất cứ rung động nào mà anh cảm thấy.

"Um…"

"Hmm?"

"Có hơi đường đột một chút, nhưng… anh biết đấy… anh có ghét tộc không dấu không?"

Khoan, cô ấy đọc suy nghĩ của mình à?! Bất giác, Feodor chưa kịp đề phòng. Anh không nghĩ xem xét khả năng này một cách nghiêm túc là phản ứng thái quá. Anh thừa biết có những chủng tộc đáng ghét có thể làm được hơn như vậy nhiều.

"Em biết hỏi vậy hơi lạ, vì anh cũng là người không dấu mà, nhưng… nếu đúng như vậy, thì tại sao?"

"...Không hẳn." Feodor hít một hơi, tự trấn tĩnh chính mình. "Đối với tôi, nó chỉ tự nhiên xảy ra. Từ khi tôi sinh ra, tôi chưa thấy một phẩm chất tích cực từ những người không dấu tôi quen. Bất kể tôi đi đâu, tôi chỉ gặp toàn loại người quái gở."

Chính gia đình anh cũng đã phù hợp với lời mô tả kì lạ, nhưng đó chưa phải là tất cả. Kể cả những người không dấu mà Feoor quen biết vì cùng chủng tộc đều rất kì quái theo cách riêng của họ. Và sau những biến cố và bi kịch anh đã trải qua, anh không biết nên gọi tộc không dấu là một bộ tộc bị nguyền hay bản thân họ ngay từ đầu đã là những kẻ điên khùng rồi.

"Nếu cô có nhiều trải nghiệm không vui về họ như tôi, cô sẽ ghét họ ngay cả khi cô không muốn," Feodor kết luận, ý thức rõ bản thân mình cũng không phải là ngoại lệ.

"Vậy, có phải là…" giọng cô lí nhí. "Nói chuyện với anh như thế này… em có làm phiền anh không?"

"Đừng có nói vớ vẩn," anh trả lời thẳng thừng - có lẽ là hơi quá thẳng thừng. "Ý tôi là, cô không cần phải lo. Tôi ghét tộc không dấu nói chung, nhưng tôi ý thức được rằng cả mấy cô là những cô gái tốt. Tôi không nghĩ ai trong các cô là người xấu hết."

"V-vậy sao?"

Feodor liếc ngang sang phía Lakhesh. Trông cô có vẻ nhẹ nhõm đi. Đằng nào thì, thật may là cô cũng đã tin câu chuyện chắp vá về quá khứ của anh. Điều đó làm anh thực sự lo lắng cho cô nếu sau này cô có gặp một tên lừa đảo nào đó.

"Thế…"

Anh nén tiếng thở dài khó chịu. "Sao nữa?"

"E-em xin lỗi! Nhưng, um, hình như Tiat đã nói với anh điều gì đó hơi lạ…"

"Lạ ư?" Feodor không chắc anh nên phản ứng ra sao. Mới gặp cô ấy chưa lâu nhưng mình có đầy kỉ niệm về những lần cô ấy cư xử hay nói những điều kì lạ.

"Vâng." Lakhesh lo lắng trả lời. "Mấy thứ đại loại như ‘vì chúng tôi không hẳn là đang sống, nên chúng tôi không sợ chết’."

"Ồ, cái đó sao?" Không nghi ngờ gì nữa, đó đúng là một cuộc trò chuyện kì lạ, có lẽ là kì lạ nhất trong số những lần anh từng nói chuyện với Tiat. Nhưng… "Không hẳn là kì lạ đến mức đó, nhưng đúng là nó có vẻ hơi lố bịch. Cô ấy nói thật đấy chứ?"

"V-v… vâng…" Lakhesh dành cho anh một cái gật đầu buồn rầu khe khẽ.

"Nếu vậy, thì không có gì lạ ở đây hết. Tôi vui vì các cô thậm chí còn nói với tôi cả những chuyện như vậy."

"...Được rồi ạ." Cô gật đầu lần nữa, có vẻ tươi tỉnh hơn.

"Ngoài ra thì, dù tôi tin mọi người, nhưng nó có hơi khó hiểu." Feodor đặt tay lên cằm. "Cô có thể cho tôi xem bằng chứng nào đó cho tôi thấy các cô là hồn ma không?"

"Um, cái đó không dễ đâu… oh?" Lakhesh bật phắt dậy. "Anh nhắc em mới nhớ, có một vụ của Collon. Một lần cậu ấy uống hết nguyên một bình nước thánh bảo hộ và nó làm cậu ấy đau bụng khủng khiếp!"

Không, làm như vậy sẽ làm hỏng hết dạ dày của bất cứ ai, phải không?

Lakhesh nuốt nước bọt khi thấy biểu cảm ngờ vực trên mặt Feodor. "U-um, vậy có phải anh… anh ghét những hồn ma lắm phải không…?"

Không, không, ai lại trả lời câu đó bằng câu ‘Đương nhiên là không rồi’ chứ?

"Nếu cô muốn hỏi tôi đứng về phía nào, đương nhiên tôi kiên quyết đứng về phe ghét ma," Feodor trả lời.

"O-oh…"

"Cô thấy đó," anh nói tiếp. "Chú tôi rất thích truyện kinh dị. Chú ấy luôn bắt tôi nghe, kể bằng giọng đáng sợ nhất dù ông ấy biết tôi sợ đến mức nào. Sau đó, tôi không thể tự đi toilet một mình vào ban đêm."

"Huh?" Lakhesh nhìn anh chằm chằm, chưa bắt kịp với câu chuyện của anh.

"Và vì vậy, mỗi khi chuyện đó xảy ra, tôi gọi anh rể dậy và bắt anh ấy đi cùng. Đôi lúc anh ấy không muốn đi và thế là tôi không chạy kịp tới toilet. Có lẽ vì chuyện đó mà tôi không ưa nổi truyện ma."

"U-umm, khoan đã…"

"Oh, nhớ giữ bí mật chuyện đó với Tiat và mọi người nhé. Họ sẽ chọc tôi tơi bời nếu biết vụ đó."

Lakhesh bật cười khúc khích. "F-Feodor, anh tệ quá! Lần sau gặp anh em sẽ ghét anh thật đó. Anh có thấy lúc đó em thực sự rất sợ không?"

"Cô không nên để biểu cảm của mình quá lộ liễu như vậy." Feodor nhếch mép. "Nó khiến người khác càng muốn trêu cô hơn."

"Ôi, anh-" cô khẽ đấm một cái vào khuỷu tay anh.

Khi Lakhesh bình tĩnh lại, Feodor nhìn lên trời để quan sát cơn mưa. Tiếc thay, cơn mưa chưa có dấu hiệu gì là sắp ngớt, và khi anh hạ tầm mắt xuống ngang mặt đất, anh thấy những tán cây ở phía xa đang đung đưa vì mưa và gió.

"Bọn em từng có một người chị gái." Lại gần Feodor để cùng ngắm nhìn thế giới bên ngoài của anh, Lakhesh bắt đầu kể. "Chị ấy là Leprechuan giống em, đương nhiên. Chị ấy mạnh mẽ vô cùng, tốt bụng, và tuyệt vời. Tiat từng luôn nói Mình muốn được như chị ấy. Đó là câu cửa miệng yêu thích của cậu ấy.

Thì quá khứ, anh nhận ra điều đó. "Và tôi đoán người chị ấy của cô đã…?"

"Vâng. Chị ấy chiến đấu với bọn Quái Thú và hi sinh-" Lakhesh chợt ngưng lại. Cô hít một hơi thật sâu. "Chị ấy đã chấp nhận… rằng mình sẽ chết vì mọi người, nên chị ấy đã chuẩn bị để bước tới trận chiến. Nhưng trước khi chị ấy có thể làm vậy, chi ấy… đã đem lòng yêu một chàng trai tuyệt vời. Từ khi ấy, chị ấy không còn muốn chết nữa, chị ấy muốn… tiếp tục sống. Dù giống tất cả chúng em. chị ấy chỉ là những thứ vũ khí có thể hi sinh, nhưng chị ấy đã làm hết mình để sống sót và đã trở về được với người mà chị ấy muốn ở bên mãi mãi. Nhưng rồi… trong những giây phút cuối cùng của mình, chị ấy lại tự nguyện chiến đấu vì những người quan trọng đối với chị ấy. Chị ấy biết mình sẽ không bao giờ có thể trở lại một lần nữa, nhưng chị ấy vẫn ra đi với một nụ cười…!"

"...Hmm." Đó là tất cả những gì Feodor có thể đáp lại. Lại một câu chuyện mùi mẫn nữa. Anh không nén nổi cảm giác ghê tởm.

"Oh, khoan đã!" Có gì đó mới lóe lên trong Lakhesh. "Em cũng không chắc họ là t-tình nhân, có lẽ chuyện đó hơi khác! Biết nói như thế nào nhỉ… hồi đó bọn em còn nhỏ, và lúc đó mọi chuyện trông như câu chuyện tình kiểu mẫu của người lớn đối với bọn em, nhưng giờ khi em nghĩ lại, có lẽ mọi chuyện không hẳn là vậy…"

"Vậy là sao chứ?!" Anh cảm thấy hơi bị lừa. "Vậy tình cảm của cô ấy là đơn phương à?!"

"Không, không! Em nghĩ đó là tình cảm từ cả hai. H-hay đúng hơn là, nó giống như cả hai bọn họ đều yêu đơn phương người kia vậy?" Gương mặt Lakhesh dần đỏ lên một cách đáng yêu tới mức kì lạ khi cô nói. "Lúc đó chị ấy cũng tầm tuổi bọn em bây giờ. Chị ấy không thực sự che giấu tình cảm của mình về t-tình yêu, và về các thứ, và chị ấy dành nhiều thời gian nhất có thể bên Willem. Còn Willem… anh ấy cũng thích chị ấy, nhưng anh ấy cứ đối xử với chị ấy như con gái vậy, nên nó giống như anh ấy muốn giữ khoảng cách? Ah, nhưng mà, nhưng mà! Không ai thực sự biết chuyện gì đã xảy ra! Dù em có cảm giác chuyện là như vậy, nhưng nó giống như…"

Khi Lakhesh đang lan man từ câu này sang câu khác, Willem tự nhủ.

"Anh ta là một người vĩ đại tới vậy sao?" cuối cùng anh hỏi. "Người chiến binh có tên Willem này?"

"H-huh? Oh, vâng! Anh ấy cực kì tuyệt vời! Um, nếu em phải miêu tả anh ấy ngắn họn hết sức có thể…" Cô nghĩ đôi chút. "Một người cha chiều chuộng?"

...Mình chẳng hiểu gì hết.

"Anh thấy đó, có khá nhiều tinh linh bọn em ở đó. Giờ là khoảng ba mươi, và hồi đó cũng vậy. Và Willem - chà, đó chính là Willem," Lakhesh bật cười. "Anh ấy là kiểu người nói với từng đứa một trong số chúng em và nói ‘Em là cô gái đáng yêu nhất thế giới này’ với vẻ mặt hoàn toàn nghiêm túc."

Oh, mình hiểu rồi. "Vậy anh ta thực ra không phải họ hàng máu mủ của các cô?"

"Đúng vậy. Chúng em không có cha mẹ, theo nghĩa cơ bản nhất của từ đó."

"...Vậy anh ta hẳn là một người hết sức kì lạ."

Cô cười ngượng nghịu, không có cách nào để phản bác. "Nhưng anh ấy đã chăm sóc cho chúng em. Anh ấy đã bao bọc chúng em trong lòng tốt và sự ấm áp. Em luôn coi anh ấy như cha mình, là người gần nhất mà em có thể coi là cha mẹ."

Giọng Lakhesh trở nên đượm buồn khi cô nhìn về phía chân trời xa xăm, đằng sau những đám mây đen kịt. "Em… em nghĩ bọn em đều cảm thấy vậy. Vì chúng em được sinh ra như vậy, tất cả đều khao khát tình thương yêu. Có thể một vài người sẽ cố chối, nhưng gần như không có ai không yêu Willem."

Mình hiểu cả rồi. Feodor gật gù như thể anh vừa mới lý giải được một bí ẩn vĩ đại. Một anh chàng giàu tình cảm được ném vào một nơi đầy những cô bé chưa từng biết tới tình yêu thương. Và như vậy một bức tranh về một người cha trìu mến và ba mươi cô con gái của anh ta, từng người trong số họ giờ đều mắc chứng father-complex.

... Khoan. Chẳng phải chuyện này sẽ dẫn tới một tình huống rất khó xử sao?

Những hình ảnh trong đầu anh nhanh chóng bị nhấn chìm bởi những hình ảnh khác. Anh không biết phải cảm thấy sao về ý tưởng đó.

Thôi được rồi, tiếp tục nào… Anh lắc đầu thật mạnh. Dù sao thì, tinh linh là những tồn tại mà số phận đã được định đoạt là phải chết trên chiến trường. Bất kể anh ta có yêu họ tới mức nào, cuối cùng, họ đều sẽ chết trước anh ấy. Để một người có thể hành xử như một người cha, hay thậm chí người yêu… Bất kể anh có quyết tâm tới mức nào, anh cũng không thể hình dung nổi chuyện đó, và cũng không muốn làm vậy.

"Tiat nói cậu ấy muốn được như người chị của bọn em," Lakhesh nói. "Thậm chí tới giờ, cậu ấy vẫn vậy. Vì vậy… um, có thể, chỉ có thể thôi, kể cả nếu như anh ghét Tiat… em có thể nhờ anh việc này không?"

Cách nói của cô làm sự ngờ vực chạy dọc lên sống lưng của Feodor. "...Còn tùy xem đó là việc gì."

"Trong ba tháng tới, cho tới khi chiến dịch bắt đầu… anh có thể thân thiết với cậu ấy hơn được không? Ý-ý em là, anh có thể đối xử với Tiat như một thiếu nữ và dành thời gian bên cậu ấy như một cô gái? Chỉ tới khi cuộc chiến-"

"Nói cách khác," Feodor ngắt lời, "Cô muốn tôi thế chỗ cho người đàn ông mà các cô luôn nhắc tới một cách trìu mến đó. Cô thực sự nghĩ tôi có thể dễ dàng yêu một ai đó hay đối xử với người khác như con gái của mình vậy sao?"

"À… ừm…" Lakhesh lắp bắp yếu ớt. "Em muốn… anh thử như vậy thôi?"

"Cô ấy đã quyết định rằng cô ấy muốn hy sinh, và ngay lúc này đây đang làm hết sức để biến điều đó thành sự thực. Cô đề nghị rằng tôi nên để cái kịch bản 'cô ấy nghẹn ngào từ biệt tôi vào ngày chiến dịch bắt đầu và rồi nổ tung một cách oanh liệt trong khi tôi khóc thương cô ấy' xảy ra ư?"

"C-cái đó…" giọng cô lạc đi.

Một cách thản nhiên, anh nhận thấy mắt kính của minh đã mờ đi vì cơn mưa. Bình tĩnh nào. Lúc này, Feodor Jessman là một người lính trung thực và gương mẫu. Đó là người mày phải trở thành.

Nếu Feodor thành thật với bản thân, có lẽ anh đã cảm thấy gần gũi với bốn cô gái. Ở bên cạnh họ luôn làm anh thấy vui, và - thường thì - họ là những cô gái tuyệt vời. Anh không hẳn là không có những động cơ khác mà những chàng trai trẻ vẫn luôn có đối với họ. Dù anh không chắc liệu có khi nào anh phải làm vậy, anh không phiền nếu phải nói với một trong số họ ‘Em là người xinh đẹp nhất trên đời’, miễn là sau đó anh được chạy trước một trăm bước.

Nhưng đó là một chuyện khác.

Trên thế giới này, có những lời nói dối mà bạn giả vờ nghe theo và những lời nói dối mà bạn không thể làm vậy. Trường hợp này rơi vào loại thứ hai.

"Anh nói… cũng có lý." Lakhesh nói, ánh mắt lảng ra chỗ khác. "Em xin lỗi. Lẽ ra em không nên hỏi anh về… về chuyện này. Xin anh, hãy quên đi cuộc nói chuyện này."

Nhìn dáng vẻ tội nghiệp của cô làm trái tim của Feodor chợt nhói. Anh cảm thấy như lưỡi của mình sắp không nghe lệnh của anh nữa.

Mình nói quá nhiều, như mọi khi.

Feodor rất tệ mỗi khi gặp phải những cuộc nói chuyện như thế này; bất kể anh nói gì, cuối cùng chúng đều trở nên quá xúc động. Anh mở miệng để chuẩn bị xin lỗi-

Ở xa có một tiếng nổ dữ dội khiến mặt đất rung lắc một chút.

"Huh?!" Tiếng nổ kéo Feodor khỏi dòng suy nghĩ về thế giới thực. Bầu trời vẫn xám ngoét, nhưng có thể nhìn thấy con đường đang rung động qua cơn mưa.

Vụ nổ đó phát ra từ bến tàu! Có tai nạn xảy ra khi tàu cập bến?! Hay là…

Anh đưa ra quyết định. "Để tôi đi xem sao"

Lakhesh kêu lên vì bất ngờ, ngẩng đầu lên. "A-anh đi sao? Ưm, khoan đã, áo khác của anh-"

"Cứ giữ lấy."

Chỉ để lại vỏn vẹn vài lời, Feodor lao vào cơn mưa.

***

Vụ nổ có phạm vi tương đối nhỏ, và không gây nhiều thiệt hại cho bến tàu. Tuy nhiên, hiện trường sự việc cho thấy rất ít khả năng đây là một vụ tai nạn đơn thuần, và vì vậy bên quân cảnh kết luận đây là một hành vi tội phạm.

Sau khi khám nghiệm hiện trường, quân cảnh kết luận kẻ gây án đã cho nổ quả bom để đánh lạc hướng. Nhiều khả năng thủ phạm thực sự đã thực hiện mục đích xấu xa của hắn ở một nơi khác.

"Tóm lại là, chúng ta chẳng biết cái gì hết," vị Sư đoàn Trưởng kết luận, khuôn mặt không vui vẻ gì.

"Chỉ là một giả thuyết, nhưng có thể ai đó đã thoát khỏi sự truy lùng của chúng ta và đang ẩn núp sau lưng chúng ta ngay lúc này," Feodor nói. "Dù vậy, nếu đây mới là sự việc duy nhất xảy ra, chúng ta cũng không biết phải liên hệ nó với chuyện gì."

"Ý cậu là, có nhiều hơn một thủ phạm?"

"Có lẽ vậy." Anh đưa tay lên cằm suy nghĩ. "Ở đây có gì không? Một mục tiêu tiềm năng, manh mối ẩn giấu, hay bằng chứng về sự thù địch của thủ phạm với lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh…?"

"Ai biết được." Vị Sư đoàn Trưởng nhún vai. "Có thể bên quân cảnh đang che giấu cái gì đó, nhưng nếu họ để lộ ra, thì chỉ tổ làm tôi bận hơn thôi."

Hiển nhiên. Feodor cau mày. Nói vậy, nhưng cũng có thể những kẻ gây ra việc này là một nhóm trong quân đội. "... Liệu đây có phải là do bọn cuồng tín Sự Hiện diện Thiên Đàng?"

Tư tưởng của giáo phái Sự Hiện diện Thiên Đàng nói rằng Quái Thú và những cuộc tấn công là sự trừng phạt thiêng liêng do các Visitor giáng xuống, và do đó cách phản ứng tốt nhất chính là nằm im và để bọn Quái Thú giết sạch tất cả mọi người mà không chống cự.

Giống một tà phái hơn là môt tôn giáo thực sự, giáo lý khủng khiếp này đương nhiên bị cấm trên hầu như toàn bộ các hòn đảo. Vì thế Sự Hiện diện Thiên Đàng không có nhiều tín đồ. Tuy thế, đôi lúc bọn chúng vẫn đụng độ với lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh với lực lượng ít ỏi của mình, trên danh nghĩa đức tin của chúng.

"Ahh… Tôi cũng không muốn nghĩ thế này, nhưng tôi không thể loại trừ khả năng đó. Bọn dở người ấy chỉ gây rắc rối cho chúng ta." Vị Sư đoàn Trưởng lắc đầu mệt mỏi. "Dù sao thì, mớ rắc rối này không phải việc của chúng ta. Kẻ thù của chúng ta là cục đá đen khổng lồ đang bay kia, không phải một kẻ bí ẩn đang âm mưu gì đó trong bóng tối."

Trước khi Feodor kịp bày tỏ sự đồng ý dè dặt của mình, một cơn ớn lạnh tấn công anh và một cái hắt xì khủng khiếp thoát ra từ miệng anh.

"...Cậu nên đi tắm ngay đi. Nhìn cậu tôi cũng thấy rét rồi."

Feodor ôm người, nhận ra bản thân mình đang ướt sũng. "Vâng," anh nói, run rẩy xoa xoa hai vai.

Phần 4: Bộ mặt thậtSửa đổi

Hành vi lừa gạt kẻ khác luôn kèm theo một cái giá.

Ai sẽ phải trả giá? Đương nhiên là những kẻ coi việc lừa gạt kẻ khác là công việc của mình. Những kẻ đê tiện chuyên làm công việc đáng xấu hổ là lừa người khác làm những việc có thể giúp hắn trục lợi cho bản thân mình.

Nếu phải thú nhận, Feodor giỏi việc đó. Dù anh ta lên kế hoạch kĩ càng những hành động của mình để tỏ ra không đáng nghi, hoặc đúng ra, chính anh ta làm vậy, anh ta luôn ở vị trí hoàn hảo để có thể hành động lén lút tùy thích.

Nhưng mọi thứ đều có giới hạn của chúng. Miễn là anh còn sống, kể cả Feodor ngày nào đó cũng phải chịu hình phạt dành cho hành vi của mình. Phán quyết đó sẽ giáng lên đầu một mình anh, và sẽ không có cách nào để trốn tránh.

Tất cả những điều trên là để nói rằng, Feodor đã (theo một cách ngoạn mục nhất có thể) bị cảm lạnh.

"Ugh…"

Anh cảm thấy như thế giới xung quanh đang quay cuồng và đổ sập xuống quanh mình. Có thứ gì đó bám vào cuống họng anh; một hỗn hợp nhầy nhụa lẽ ra không nên tồn tại. Mọi thứ cứ rung lên bần bật rồi lại khựng lại, rồi lại tiếp tục xoay tròn và đổ sập xuống nhanh không kém. Anh cảm thấy như thể mình đang nằm trên những chiếc đĩa người ta vẫn tung lên và quay quay thường thấy trong những lễ hội.

Lơ mơ nghĩ rằng phải chăng toàn bộ hòn đảo có lẽ đang thực sự sụp đổ mà anh không hề hay biết, Feodor với lấy một tờ giấy ăn. Anh tạo nên một tiếng kêu thảm hại khi xì mũi, và ném đi cái đầu đạn thấm đẫm nước mũi một cách đại khái về hướng cái thùng rác.

Đương nhiên, cú ném đó trật lất.

Không có cả sức lết dậy và nhặt nó lên, Feodor nhắm mắt lại, bị đè chặt bởi cơn ớn lạnh và nôn nao vô hình. Cuối cùng, sự mệt mỏi len lỏi vào và chiếm lấy tâm trí anh.

Anh mơ thấy một giấc mơ.

"... Đó, chú thấy đó. Thế giới này không tệ như chú vẫn nghĩ đâu…"

"...Tin anh đi, Feo. Anh đã sống lâu hơn chú nhiều, và đã thấy nhiều chuyện hơn…"

"Anh… trai."

Feodor lờ mờ mở mắt, bị đánh thức bởi giọng nói yếu ớt của chính mình. Có một bóng người trước mắt anh. Ai đó? "Có… phải cô… không, Tiat…?"

"Không, xin lỗi nhé."

Đôi mắt anh dần điều chỉnh lại cự ly. Mặt trời đã lặn từ lâu, vì vậy căn phòng của anh trông tối tăm, chỉ được chiếu sáng bởi ngọn đèn chập chờn. Dù vậy, Feodor vẫn có thể nhận ra mái tóc màu tím nhạt đang nhẹ nhàng đung đưa bên trên gương mặt anh.

"...Pannibal?"

"Chính xác," cô trả lời, giọng nói cũng như biểu cảm xa cách. Cô vắt nước khỏi một cái khăn mặt ướt bằng những ngón tay mảnh mai, rồi đặt nó lên trán anh. Cảm giác mát lạnh thấm vào bộ não đang lờ đờ của Feodor, tạm thời khôi phục khả năng suy nghĩ của anh.

Pannibal Nox Katena. Binh sĩ tương đương với tính cách kì lạ nhất. Ngày nào cô cũng tùy ý làm theo ý mình, không thể hiện sự hấp dẫn hay tình cảm của cô. Kể cả khi cả ba cô gái kia rảnh rỗi, Feodor cũng hiếm khi thấy cô ở bên cạnh họ. Thật khó để hiểu được cô đang suy nghĩ điều gì, kể cả khi anh lắng nghe và quan sát biểu cảm của cô.

Chính vì ngay cả việc bắt chuyện với cô cũng rất khó khắn, đương nhiên cô cũng khá xa cách với mọi người. Tuy nhiên, cô lại có một tính cách hòa nhã một cách bí ẩn, tới mức cô ấy có thể bất thình lình xuất hiện bên cạnh những người khác trước khi họ nhận ra, và mọi người đều chấp nhận những nét kì lạ của cô như thể chúng là chuyện bình thường.

Cô ấy, giống như Tiat và Collon, được dự tính là sẽ hy sinh trong trận đánh ba tháng tới.

"Mặc dù không phải là phần thưởng cho anh vì đoán đúng; nhưng đúng là em có chuẩn bị cho anh một bữa ăn nho nhỏ," Pannival nói. "Khẩu vị của anh thế nào?"

Cô liếc về phía chiếc bàn bên cạnh giường của Feodor. Anh nhìn theo ánh mắt của cô và thấy một cái làn nhỏ trên đó. Run rẩy ngồi dậy, anh mở cái làn ra và thấy những chiếc banh sandwich hình tam giác nhỏ chứa trong đó.

"Lakhesh làm đó," Pannibal nói thay lời giải thích. "Cậu ấy nói gì đó về ‘thay lời xin lỗi cho chuyện hôm trước’? Oh, cậu ấy còn giặt và trả lại áo khoác cho anh nữa."

"Tôi thấy rồi…" Feodor lấy một chiếc sandwich và cho vào miệng.

W-woah?!

Anh ngồi bật dậy, một cảm giác sung sướng từ đầu lưỡi lan ra khắp cơ thể anh. Kể cả khi trận cảm lạnh đã làm tê liệt những búp vị giác của anh, Feodor vẫn có thể cảm nhận được rằng nó cực kì ngon. Một hương vị tinh tế, thanh khiết được làm nên bởi đôi bàn tay chăm chút, khác một trời một vực với những bữa ăn vô vị anh luôn ăn trong sảnh ăn. Một bữa ăn do một cô gái Leprechuan chuẩn bị, được làm cẩn thận để phù hợp với khẩu vị của môt Imp tới mức tối đa. Sự thật là nó ngon tuyệt chứng tỏ cô ấy hiểu rất rõ sở thích của anh.

Ôi, đáng ghét. Vì lý do nào đó, Feodor có cảm giác như một kẻ thua cuộc.

"Anh biết không," Pannibal gợi chuyện, nhìn anh ngấu nghiến cái sandwich. "Đây là lần đầu tiên em thấy anh không đeo kính. Phải nói rằng đúng là nó gây một ấn tượng rất khác."

Feodor rời mắt khỏi chiếc bánh và thấy ánh mắt dò xét của cô.À, đúng vậy. Mình không đeo kính khi đi ngủ. Anh thầm thở dài trong bụng, nhận ra tình huống khó chịu mà anh đang vướng phải lúc này.

Đương nhiên, không phải cặp kính đó có mẹo hay bùa chú gì. Nói đúng hơn thì chúng giống như một cái công tắc tâm lý của Feodor - ám hiệu của thuật tự thôi miên, đại loại vậy. Bằng cách tập trung vào ý nghĩ ‘mình đang đeo kính’, anh có thể duy trì vai diễn người lính gương mẫu hoàn hảo của mình.

Trừ khi anh không có gì cụ thể để suy nghĩ khi đeo kính, anh khá tự tin rằng những lỗi lầm của anh sẽ không bị phát giác và anh vẫn có thể tiếp tục che giấu bản chất thực của mình. Ngược lại, khi đôi kính không còn, những cảm xúc và mong muốn thực sự của anh lộ rõ trên gương mặt.

"...Tôi sinh ra đã có gương mặt đáng sợ này rồi, cô biết không? Tôi che nó đi để không làm người khác cảm thấy khó chịu." Feodor quay mặt đi, cảm thấy biểu cảm của mình trở nên méo mó bởi sự khó chịu. Anh lấy một chiếc bánh nữa và cắn một miếng. "Mà sao cô lại ở đây?"

"Để chăm sóc cho anh," cô bình thản trả lời. "Lúc đầu cả bốn bọn em định cùng đến, nhưng bọn em nhận ra làm vậy sẽ khiến anh trở nên quá khích nếu tất cả chúng em chen chúc trong phòng anh. Vì vậy, bọn em đã bốc thăm, và em là người may mắn được tới đây."

Oh, hiểu rồi. Anh trân trọng sự lo lắng của họ. Về kết quả của cuộc bốc thăm, anh cũng mừng thầm về cái đó luôn; anh cảm thấy may mắn rằng người ở đây là một Pannibal trầm tính và lý trí chứ không phải Collon ồn ào và hiếu động. Không hẳn là mình không thích cô ấy, nhưng chắc chắn là mình sẽ mệt mỏi hơn nhiều.

"...Em có mượn chìa khóa của quản lý sau khi nói cho họ về tình hình của anh," Pannival nói. "Mà, nghe nói anh không thích người khác tới phòng mình?"

"Cái đó hả? Ừ…" Feodor ho ra một tiếng cười nửa chừng, trong khi vẫn cắm cúi gặm bánh. "... Vì nó bừa bộn quá mà, ngại lắm."

"Đúng là anh… có vứt vài thứ bừa bãi khắp phòng nhỉ." Cô nhìn quanh căn phòng, một chút kinh ngạc hiện ra trên khuôn mặt vốn ít khi biểu lộ cảm xúc của cô.

"Hah, đừng soi kĩ quá." Feodor gãi gãi đầu với vẻ mặt xấu hổ. "Trước kia đây là phòng ở dành cho nhiều người, nhưng tôi đoán giờ trông nó không giống vậy chút nào, phải không? Tôi được phân một phòng riêng từ lúc được thăng hàm lên Sĩ quan hạng Tư, và nhận được căn phòng này. Một câu chuyện chả đâu vào đâu, nhưng mà-"

"Oh, thế mà em không biết đấy. Nếu phải miêu tả ngắn gọn thì… đây là một đống lộn xộn được tính toán rất khôn khéo, phải không? Một khu rừng để che giấu những cái cây." Cô cười khé. "Anh biết không, thật là khó để giấu cái gì đó vào một nơi đã được dọn dẹp gọn gàng. Nếu ai mà lục lọi phòng của anh, họ sẽ tìm thấy thứ họ muốn ngay lập tức."

Anh gật gù, vươn tay ra với lấy cái bánh thứ ba.

Và rồi ý nghĩa của những câu nói vừa rồi cuối cùng cũng đi lên não anh. Feodor cứng đờ người, miệng anh khô khốc và cảm giác thèm ăn biến mất theo. "Cô đang…"

"Lúc anh ngủ, em nghĩ sẽ dọn dẹp một chút. Và nhìn này, em tìm thấy một thứ cực kì bất ngờ luôn!"

Trái tim Feodor khựng lại.

"Văn bản nội bộ thuộc về Vệ Binh Đeo Cánh, thông tin mật mà vị trí của anh lẽ ra không được phép biết tới-"

Những guồng máy trong trí óc Feodor xoay chuyển trong nháy mắt. Vẻ bề ngoài tươi tỉnh của viên sĩ quan Hạng tư mà anh đã bỏ công tạo nên một cách nghệ thuật biến mất như thể một phép màu, và thay vào đó là một thứ hoang dại và tàn bạo, rỉ lên từ bên dưới lớp vỏ vừa vỡ vụn kia. Ánh mắt của anh biến thành ánh mắt tàn bạo của một con thú; anh nhe hàm răng nanh của mình ra.

Cùng lúc đó, thân hình anh chuyển động. Như thể quên mất rằng lẽ ra mình đang phải nằm liệt giường vì sốt cao, Feodor bật dậy khỏi giường, hất tung tấm chăn, và tóm chặt lấy Pannibal cũng bằng động tác đó. Những ngón tay của anh túm lấy cổ của cô và lôi cô về phía anh.

Bang!

Cô kêu lên khi anh đè cô xuống giường. Ngọn đèn chao đảo, và cả thế giới như đang rung lắc dữ dội.

"...Oh, em không ngờ đấy," Pannival thều thào kinh ngạc. Cô bị đè chặt hoàn toàn, cả chân và tay đều bị khóa chặt. "Quả là một sự thay đổi đáng kinh ngạc. Ngoài kĩ thuật của anh, còn phải nhắc tới cả cách anh tấn công khi em không chú ý nữa."

Giọng nói của cô không có chút sợ hãi nào. Feodor không nhìn ra được cô ấy đang sợ hãi hay tức giận. Cô chỉ nhìn anh, hấp háy mắt, đôi mắt chỉ biểu lộ sự ngạc nhiên.

"...Cô biết những gì?!" Feodor quát lên, ghé sát mặt mình vào mặt cô, tới khi mũi của họ gần như chạm vào nhau, và anh chỉ thấy ảnh phản chiếu của đôi mắt của mình trong ánh mắt cô. "Cô đã phát hiện ra những gì rồi?"

"Nhiêu đó em vừa nói đó." Pannibal ho sặc sụa. "Mới đó là đủ hiểu rằng anh đã và đang chĩa mũi vào những tư liệu tối mật của Vệ Binh Đeo Cánh. Và ngay lúc này em cũng vừa phát hiện ra bộ mặt thật của anh mà không ai biết. Cái kiểu xử sự mẫu mực của anh cũng không đến nỗi nào đâu, nhưng…"

Cô nhoẻn miệng cười. "Feodor mà em đang nhìn lúc này có một sức lôi cuốn hoang dại, anh biết không? Phải nói là em rất thích."

"Đi chết đi." Feodor dồn thêm sức lực vào cánh tay. Gương mặt của Pannibal nhăn lại vì đau đớn.

"Ái… đau." Cô hít một hơi chậm rãi. "Tiat và mọi người đều rất thật thà. Họ là những người thành thật từ nhỏ, được bao bọc bởi tình yêu thương và chăm sóc. Đó là lý do vì sao họ mờ tịt khi gặp phải những kẻ hai mặt, nhất là những kẻ luôn cười với họ… nhưng đó cũng là điều em rất yêu quý ở bọn họ."

"Cô định nói gì? Nói thẳng ra xem nào."

"Ý em là em cảm thấy khang khác thôi." Pannibal vỗ nhẹ vào bàn tay anh. Nhẹ tay một chút, chắc hẳn ý cô là vậy. Feodor lờ đi, siết chặt hơn nữa. Cô đảo mắt và nhún vai. Đành vậy.

"Em nghĩ mấy thứ như tình yêu lãng mạn và ngọt ngào… không phải là những thứ dành cho bọn em. Những thứ đó… là dành cho những chủng tộc… có khả năng sinh con đẻ cháu." Cô thở ra một cách khó khăn. "Bọn em, những thực thể sinh ra và tan biến một cách tự nhiên… chỉ có thể bắt chước…"

"Tôi không quan tâm đến chuyện đó."

Sự bực bội hiện lên trong ánh mắt của cô. "Anh hỏi… ‘Cô định nói gì?’, đúng không? Em… đang nói đây." Pannibal cố hít vào hổn hển. "Tiat… có tình cảm sâu sắc với anh. Lakhesh… kính trọng và yêu mến. Collon… cũng có thiện cảm với anh. Ba thành viên của gia đình em… bị cái gã mà anh giả vờ là người như vậy đánh cắp trái tim. Vì thế em điều tra về anh… là việc đương nhiên thôi… phải không…?"

… nhảm nhí.

Định tống tiền tôi sao? Muốn tôi đóng vai thằng ngu? Được, tôi sẽ làm vậy. Muốn tôi giấu tiệt chuyện này? Tôi sẽ làm, bằng bất cứ cách nào khả dĩ. Rồi việc sau đó, và sau đó nữa, cho tới khi cô buộc tôi phải làm một việc gì đó bất khả thi. Khi tôi thất bại, cô sẽ bán đứng tôi cho nhà chức trách ngay lập tức. Cái đó, hơn bất cứ chuyện nào khác, là việc tôi không cho phép xảy ra.

Feodor Jessman là một Imp.

Thời xa xưa, tộc Imp được biết tới là một chủng tộc có sức mạnh để lừa gạt, khống chế, và làm suy đồi tâm trí của những tộc Emnetwyte bằng sức mạnh trong đôi mắt của họ. Người ta vẫn thường cho là sức mạnh ấy của họ đã mai một từ vài trăm năm về trước. Thực tế thì, dù trong số những người tộc Imp còn sống ngày nay, có một số vẫn còn sức mạnh, nhưng sức mạnh ấy đã bị suy yếu tới mức không thấm vào đâu so với những gì họ có thể làm trước kia. Kể cả giới hạn của sức mạnh của tộc Imp xưa kia cũng đã bị những thế hệ ngày nay lãng quên.

Feodor nghiêng đầu anh về phía cô cho tới khi khoảng cách giữa họ gần tới mức trán họ gần như chạm vào nhau. Một tia sáng kì lạ tỏa ra từ đôi mắt của anh.

"Cô là bạn của tôi. Đúng chứ?"

"N-ngh…"

Là một hậu duệ của tộc Imp, Feodor chỉ được truyền lại năng lực yếu ớt không thế sánh với những gì mà tổ tiên anh từng có. Sử dụng nó đi kèm với vài điều kiện bắt buộc: một, xung quanh nơi đó phải đủ tối để ánh sáng bên ngoài không làm nhiễu tia sáng của anh; hai, nạn nhân phải nhìn vào mắt anh từ một khoảng cách gần tới kì quặc, tới mức họ gần như có thể nếm được hơi thở của anh.

Kể cả khi những điều kiện khó nhằn này được thỏa mãn, thì kết quả thu được cũng chỉ rất khiêm nhường một cách đáng thất vọng. Anh không thể bắt nạn nhân làm bất cứ điều gì anh yêu cầu. Anh chỉ có thể gieo vài gợi ý vào tiềm thức của họ; chẳng hạn như lúc này, là "Hãy coi người trước mặt là một đồng minh thân thiết."

***

"Thế này thì con dùng sức mạnh kiểu gì bây giờ?"

Hồi nhỏ, Feodor thường càu nhàu và than thở với bố mẹ về năng lực của mình. Cậu từng muốn một năng lực mạnh mẽ hơn, hào nhoáng hơn. Nếu một năng lực không có giá trị sử dụng thực tế, nó chẳng khác gì so với việc từ đầu đã không có năng lực gì.

Anh rể của cậu một lần đã cố hết sức để an ủi cậu khi cậu lên cơn như vậy. "Cũng giống như tộc Stella độc nhãn bọn anh thôi, năng lực của bọn anh cũng đã tan biến. Nhưng thế thì sao chứ? Chẳng phải như thế cũng tốt sao? Một năng lực yếu ớt có nghĩa là em không cần phải sử dụng nó phải không? Nói cách khác, kể cả một Imp như em cũng không cần phải dựa dẫm vào sức mạnh lấn át của mình nữa! Em có thể kết bạn với những người khác chỉ với sự chân thành và lòng tin!"

Đó là một lời giải thích dở tệ, tới mức bố mẹ cậu bật cười chế giễu. Nhưng kể cả như vậy, Feodor ngày ấy đã đồng tình vói lập luận ấy. Đó là khi cậu cảm thấy ngưỡng mộ sâu sắc người mà cậu gọi là "Anh trai," người đã thừa nhận rằng sức mạnh của mình đã không còn với một nụ cười rạng rỡ; rằng Feodor cũng có thể làm như vậy với chính cậu.

Đúng vậy, hồi đó anh đã nghĩ mọi chuyện vẫn sẽ mãi là như thế.

***

Thời gian trôi qua đủ để Feodor từ từ hít thở một hơi. Anh chưa bao giờ thực sự sử dụng năng lực của mình thành thạo được. Cơ hội để thử thì hiếm hoi, vì anh không dám chắc chuyện gì sẽ xảy ra. Chính vì thế, anh coi nó như giải pháp cuối cùng thay vì là con át chủ bài. Dù sao cũng không còn đường lui nữa, Feodor kết luận rằng anh chẳng có lý do gì để không thử một nỗ lực cuối cùng này. Nhưng…

Hỏng rồi.

Nếu anh thành công thì anh đã phải cảm nhận được rồi. Ánh mắt họ sẽ khóa chặt lấy nhau và tia nhìn của anh sẽ tạo nên một cảm giác giống như mở một cánh cửa và để ý chí của anh tràn vào người kia. Tuy nhiên, những gì Feodor cảm thấy lúc này chỉ là một cảm giác mất mát trống rỗng, giống như một cái xô đổ trên mặt cát.

Thảm họa này xảy ra là do sức khỏe bê bết của anh. Nó khiến anh mất tập trung, ánh mắt không sắc sảo, và trong một ván bài mà ngay từ đầu cơ hội thành công đã mong manh, sự kết hợp của những yếu tố đó đã dẫn tới một kết quả tất yếu.

Không lẽ đây là kết thúc dành cho mình sao? Ngay bây giờ, ngay lúc này?

Feodor Jessman là một người Elpis còn sống sót. Nói ngắn gọn, anh là một công dân còn sống sót của một đất nước từng là kẻ thù của Regul Aire. Bản thân cái đó không phải vấn đề gì to tát. Danh tính của anh được ghi rõ trong hồ sơ của Vệ binh Đeo Cánh, nên họ sẽ biết ngay từ lúc đọc hồ sơ đăng kí của anh.

Tuy nhiên, đó sẽ là một chuyện hoàn toàn khác nếu những hành vi mờ ám của anh bên trong lòng lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh bị phát giác. Là một người Elpis sống sót có nghĩa là một Tàn dư của Elpis. Kẻ sống sót từ một đất nước đã từng cố phá hủy thế giới, anh có thể bị coi là một mối đe dọa tiềm tàng đối với thế giới.

Hơn nữa, điều phiền phức nhất ở đây là, cách nói đó không hề sai. Sự thật là, việc Feodor còn sống vào lúc này nhằm mục đích gây nguy hiểm cho thế giới. Vỏ bọc thành thực của anh, sự nghiệp sáng lạn của anh trong lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh, tất cả chỉ phục vụ cho mục đích ấy. Vậy mà, anh lại vấp ngã vào lúc này!

Mình còn cơ hội trốn thoát không? Bộ não của Feodor chạy hết công suất, anh nhìn về phía cánh cửa. Nếu ngay lúc này mình bỏ chạy về phía Lyell thì sao? Đường xá ở đó rắc rối; người không quen thì đi thẳng thôi cũng đã khó khăn rồi. Họ sẽ không thể dễ dàng tóm được mình.

...Không. Có một cách đơn giản hơn. Anh chú ý tới cô nàng Leprechuan đang giãy dụa bên dưới mình. Mình có thể khiến Pannibal ngậm miệng luôn. Đằng nào thì cô ta cũng không phải một sinh vật sống, nên cũng sẽ chẳng làm hại đến ai nếu cô ta chết đi để giữ im lặng. Chẳng phải đó là một cách hay và tiện lợi sao?

Anh siết chặt những ngón tay, từng chút một. Làm đi. Làm đi, Feodor. Mọi thứ rồi cũng sẽ tan biến thôi mà, phải không? Chỉ là giết một người sớm hơn một chút thôi. Tội lỗi của mày sau cùng cũng không thay đổi đâu.

Đừng chần chừ.

Vì sự nghiệp vĩ đại! Vì cả thế giới! VÌ TƯƠNG LAI! LÀM ĐI!

"...Khó thở… quá…"

Pannibal rên rỉ, không thể chống cự bằng cách nào khác nữa. "Thả lỏng… tay anh… một chút được không… Feodor…?" Cô chưa kịp dứt lời, bàn tay của anh đã nới lỏng ra. "Đỡ hơn rồi… Mm, em nên nói thế nào đây nhỉ… nếu chúng mình cứ ghé sát mặt vào mà nói chuyện thế này… em có hơi xấu hổ. Anh có thể lùi lại một chút được không?"

Feodor đánh giá lại tình trạng của họ lúc này. Họ đang nằm trên giường trong một căn phòng tối om, trong một tư thế gần như đang âu yếm nhau. Họ đang nhìn vào mắt nhau một cách say sưa, theo một nghĩa của từ này, và ở khoảng cách mà mũi của họ chạm vào nhau.

À, thấy rồi. Giờ mình mới để ý, đây đúng là một tư thế dễ gây hiểu lầm. Nếu ai đó vào đây ngay lúc này, chắc hẳn họ sẽ không thèm nghe lời giải thích nào của mình.

"Nếu anh muốn chiếm lấy đôi môi của em trước… chà, không hẳn là em chưa từng nghĩ tới chuyện đó đâu…"

"Bớt đùa đi." Feodor khẽ chọc ngón tay vào trán Pannibal, trèo xuống khỏi người cô.

"Hmm?" Pannibal nhìn anh bằng ánh mắt thắc mắc. "Em đùa bao giờ?"

Cô đứng dậy, giãn người và vuốt phẳng những vết nhăn trên quần áo. Khi cô xoa bóp cổ của mình, Feodor lùi ra góc giường, làm nó kêu cót két vì sức nặng của anh.

"Nếu đạo đức của tôi có lung lay vì quan hệ của tôi với các cô, thì tôi sẽ nhận trách nghiệm về việc đó. Tôi đã đóng vai một người lính hoàn hảo với phẩm hạnh không tì vết từ trước tới nay, nên tôi không muốn nghe một lời đồn đáng ghét nào. Hơn nữa…"

Mình đang nói cái gì thế này?

Feodor không hiểu nổi những gì anh đang làm. Anh không chỉ đánh mất cơ hội để bịt miệng Pannibal mãi mãi, mà còn khiến cô tuột khỏi tầm kiểm soát của anh luôn. Và giờ thì nguy cơ anh bị bắt ngay lập tức nếu anh bỏ trốn lúc này đang tăng theo từng giây. Tóm lại, Feodor giờ đây không còn tương lai trong quân đội nữa.

Vậy mà, kể cả như vậy anh vẫn không thể ngừng nói. "Tôi ghét những người không trân trọng bản thân mình."

"Ah… được rồi. Cũng dễ hiểu thôi." Vì lý do nào đó, Pannibal nở một nụ cười tươi. "Nói vậy chứ, dù trong quân đội thì hành vi sàm sỡ cấp dưới một chút và rồi rút lui vào phút chót không phải là vi phạm gì đó quá nghiêm trọng, nó sẽ là vấn đề khác nếu nó làm ảnh hưởng tới hiệu năng của vũ khí…"

"Đáng ra cô phải là một binh-sĩ-tương-đương cấp một, phải không? Sao cô không mau hành xử như một người lính và bắt đầu tuân thủ luật đi?"

Pannibal bật cười. "A, ra là thế! Cả hai con người của anh đều giống nhau ở điểm này, huh? Thì ra anh thực sự là như thế này à?"

"Không hẳn. Tôi không nói vậy vì lý do đạo đức hay gì hết. Chỉ là như vậy thì dễ duy trì vỏ bọc của mình hơn thôi."

"Nếu anh nói vậy thì chắc là nó đúng như vậy rồi." Cô lấy tay che đi tiếng khúc khích, nhưng không tiến lại gần anh. "Em cảm thấy cuối cùng em cũng đã nhìn được qua lớp mặt nạ ấy của anh rồi. Anh - nói thế nào nhỉ - anh là một người thành thực, nhưng anh lại không thẳng thắn."

"Thế nghĩa là sao chứ?"

"Anh là người dễ mến. Nếu đây là bộ mặt thật của anh, em có thể tin tưởng để giao gia đình thân yêu của mình cho anh một cách an toàn. Cuối cùng thì, đối với em, nhiêu đó là đủ."

"... Cái con khỉ?" Feodor không chấp nhận được tuyên bố kì quặc này. "Đừng nói vớ vẩn. Cô vừa thấy nó lúc nãy xong, phải không? Thân phận bí mật mà tôi che giấu?"

"Oh, đương nhiên. Anh làm em thực sự ngạc nhiên." Pannibal gật đầu. "Em không ngờ anh lại giấu hàm răng nanh đáng kinh ngạc ấy đằng sau nụ cười hiền hậu kia."

"Tôi là một kẻ nguy hiểm. Cô còn chưa nhận ra sao?!"

"Oh, em cũng cho là vậy. Em có thể thấy được đủ thứ chuyện sẽ trở nên hỗn loạn nếu quân đội biết được mặt này của anh."

"Nếu cô hiểu, thì…" Feodor gãi đầu. Giờ đây anh không còn trong tình huống sinh tử nữa, và bóng ma của cơn sốt và kiệt sức bắt đầu rình rập anh. "Sao cô không cảm thấy e sợ tôi hơn?"

"Vì em chưa nghe câu chuyện từ phía anh," Pannibal nói. "Anh thực sự mong muốn gì? Anh đang cố làm điều gì? Rốt cục, anh là người như thế nào, mà lại đi xa được tới mức này mà vẫn che giấu được thân phận của mình trong suốt thời gian qua? Có quá nhiều thứ em muốn biết về anh, và em sẽ không thể kết luận được mình có nên nghi ngờ anh hay không cho tới khi em biết mọi chuyện."

"Ah, ra vậy. Thôi được." Anh gật đầu. Anh có cảm giác lập luận ấy có điểm nào đó hơi méo mó, nhưng anh không chắc là ở chỗ nào. Sau vụ lộn xộn vừa rồi, có vẻ cơn sốt của anh đã quay trở lại, và giờ anh phải vật lộn để suy nghĩ của mình có thể bắt kịp với lời nói. "Thì, tôi… tôi đã và đang tìm hiểu bí ẩn về những vũ khí bí mật trong suốt những năm tháng tôi ở đây. Con bài tẩy của Vệ Binh Đeo Cánh mà họ sử dụng liên tục để ngăn chặn từng cuộc tấn công từ trước tới giờ của bọn Teimerre."

"Ý anh là bọn em."

"Đúng vậy. Có vẻ là như thế. Cuối cùng tôi cũng đã tìm ra thứ mình vẫn tìm kiếm…"

Những suy nghĩ cứ vần vũ trong đầu anh khi nó đang ngấp nghé sắp tắp phụt, chúng cứ quay cuồng không ngừng, bao vây lấy anh không ngừng và không ngừng. Bản thân anh, quá khứ của anh, mục đích, những thứ đáng lẽ ra không ai được biết tới.

Nhưng Pannival là người có liên quan, và vì thế cô ấy có quyền được biết, đúng không? Anh không thể giấu được cô ấy vì Pannibal có liên quan - hay đúng hơn là ngược lại, anh nên che giấu sự thật chính vì lý do đó?

"Tôi sẽ làm sáng tỏ bí ẩn về món vũ khí bí mật," Feodor nói tiếp, không rõ là đang nói với chính mình hay nói với người đang đứng trước mặt anh. "Tôi phải có được một trong số chúng - càng sớm càng tốt, và dùng nó để…"

Anh hít sâu, thở ra, vào, ra. Cơn sốt chết tiệt này làm mình lú hết cả!

"Để thực hiện mục đích của tôi…"

Anh run rẩy. Trái tim anh đập thình thịch. Anh hít thêm một hơi thật sâu cuối cùng.

"Mục tiêu của tôi, đánh chìm Regul Aire."

Cơ thể Feodor, từ nãy tới giờ đã bị anh bắt phải hoạt động chỉ nhờ adrenalin, đã vượt xa giới hạn chịu đựng, cuối cùng đã đầu hàng. Như một cái thân cây khổng lồ bị đốn từ rễ, anh đổ sập xuống giường một cách thê thảm.

"... Thật tệ quá. Tôi thấy người nặng trĩu."

"Anh cố quá sức rồi nhỉ? Ít ra cũng phải đắp chăn cẩn thận chứ." Anh cảm thấy Pannibal đẩy anh xuống khi anh cố ngồi dậy, và sau đó là cảm giác mềm mại ấm áp của cáo chăn mà lúc này anh tung nó bay đi. "Chắc hẳn anh đã mang theo nhiều gánh nặng trong cuộc đời mình rồi, nên em sẽ không nói là em hiểu cảm giác của anh đâu. Nhưng ít nhất, em tôn trọng chúng. Còn giờ thì…"

Bàn tay mát lạnh của cô vuốt khẽ trán Feodor.

"Giờ thì, trông anh mệt mỏi lắm. Cứ nghỉ ngơi đi, và đừng nghĩ về những chuyện khác."

"...Tôi…" Anh cảm thấy mình ít ra nên phản đối. "Tôi nhiều tuổi hơn cô mà. Đừng coi tôi như đứa trẻ."

"Hả, bệnh nhân thì vẫn cứ là bệnh nhân, bất kể họ bao nhiêu tuổi. Lâu lâu làm những việc như thế này cũng đâu có sao, phải không?"

Đâu có sao, có phải không? Anh nghĩ là chẳng sao. Bàn tay của cô có hơi lạnh, nhưng vì một lý do nào đấy anh cảm thấy nó rất dễ chịu.Cảm thấy dễ chịu là tốt. Có lẽ vậy.

Feodor nhắm mắt lại. Ý thức của anh dần chìm xuống, kéo anh chìm sâu vào chiếc gối của mình.

"Giờ thì."

Một giọng nói hờ hững, nhưng dịu dàng, thì thầm với anh từ đâu đó.

"Vì chuyện lộn xộn vừa rồi của chúng ta cuối cùng cũng chẳng có gì to tát, anh thấy sao nếu chúng ta coi nó là một chuyện hoàn toàn không liên quan?"

Một thứ khác chạm vào trán anh, vừa ấm áp lại vừa mát mẻ. Feodor, lúc này đang chìm vào giấc mơ, từ lâu đã không còn khả năng nhận ra nó là cái gì. (TN: mình cũng phải đọc hai lần mới nghĩ ra đấy là cái gì :v)

***

Feodor không bao giờ có một giấc mơ đẹp mỗi khi mê sảng và sốt cao. Đó là một điều anh đã dự tính từ trước.

Có một giả thuyết giải thích lý do chuyện đó xảy ra. Nếu anh hiểu đúng thì, bộ não của anh phải chịu trách nghiệm cho sự khốn khổ này của anh. Nó đào sâu vào những kí ức, lục lọi bất cứ thứ gì có thể thanh tẩy cho sự lừa lọc mà anh gieo rắc ngoài đời thực. Nó giống như học thuyết có tên Đèn Kéo Quân: nếu anh liên tục gặp phải những cơn ác mộng, lý do sâu xa có thể là thực sự có giải pháp cho những vấn đề của anh ẩn giấu đâu đó trong những kí ức đau đớn ấy.

Mà cũng chẳng quan trọng. Feodor không biết liệu giả thuyết ấy có thể được kiểm chứng hay không, và hiểu ra điều đó cũng không đột nhiên khiến cuộc sống của anh trở nên tích cực hơn. Đối với anh, người đang gặp phải những cơn ác mộng thường xuyên, đó là một lời an ủi tồi.

Trong giấc mơ, anh đang ở trên Đảo Nổi 13.

Trên thực tế, hòn Đảo Nổi này đã bị hủy diệt từ lâu, nhưng trong giấc mơ của anh, nó vẫn tiếp tục tồn tại. Nơi đây là nơi tọa lạc của Thương Hội Elpis, một thành phố của sự xoa hoa và của những thương gia giàu có, những kẻ vung tiền điệu nghệ tới mức nó gần như là bản năng.

Ảnh hưởng của bọn họ đã tạo nên một đất nước giàu có. Những người giàu mớ nổi sống ở khu thượng, đắm chìm trong những thói xa hoa phổ biến tới mức nó chỉ có thể coi như một thế giới khác so với phần còn lại của Elpis. Nơi đây, trên những con phố rộng một cách vô nghĩa, đủ để những con tàu bay có thể lượn lờ thay vì sử dụng xe ngựa, và được bao quanh bởi những ngôi biệt thự to ngoại cỡ, ganh đua với lẫn nhau để xem ai là người phô trương căn nhà của mình hoành tráng nhất có thể. Feodor cảm thấy tất cả chúng đều thật là kinh tởm.

Và điều làm anh bực mình nhất, chính là ngôi nhà của anh nằm ngay bên cạnh khu phố này. Nếu anh muốn đi bất cứ đâu, hay gặp bất cứ ai, anh đều phải đi qua con phố kinh khủng đó.

‘Feodor, anh có gét nhà mình hông?’

Ai đó đột nhiên xuất hiện trước mắt anh, và hỏi anh một câu hỏi. Cô bé này… à phải rồi. Cô ấy là hôn thê mà cha mẹ chọn cho mình.

Năm năm đã trôi qua kể từ ngày đó. Dẫu vậy, cô bé trong giấc mơ của anh vẫn y nguyên là một cô bé như lần cuối cùng anh gặp cô. Cô có chân và tay được bao phủ bởi lông tơ, một cái đuôi, và đôi tai mèo trên đỉnh đầu. Những đặc điểm kinh điển của một bán-Aryantropos.

Hơn cả cái nơi mình sống, anh ghét những kẻ tự gọi mình là tộc không dấu.

Đó là câu trả lời anh dành cho cô hồi đó. Và cô đã đáp lại rằng…

"Mặc dù bản thân anh cũn là hông dấu hở?"

"...Ừ, dù bản thân anh cũng là người không dấu."

Cô suy nghĩ một lúc, rồi hỏi một câu khác.

"Còn em thì sao?"

Đôi tai của cô bé hơi giật giật và hơi cụp lại. Vì cả hai đã biết nhau từ lâu, Feodor lập tức nhận ra cử chỉ lo lắng của cô.

"Nhìn thế nào anh cũng thấy em giống tộc thú."

"Tức là anh thíc em chứ?"

"Bất kể là anh có thích em hay không, anh không nghĩ là suy nghĩ một cách đơn giản như vậy là tốt đâu."

"Thế… anh gét em à?"

Kiểu lựa chọn gì thế này?

"Được rồi! Đó là câu hỏi em giao cho anh lần này! Hãy nghĩ về chuyện đó lần tiếp theo chún mình gặp nhau!"

Đúng vậy. Cô ấy luôn có những thói quen kì lạ đáng yêu kiểu đó. Mỗi khi hai người gặp nhau, cô ấy luôn bắt Feodor phải hứa sẽ làm gì đó trước khi họ chia tay. Đôi khi cô yêu cầu cậu đọc một cuốn sách về một chủ đề nào đó, hoặc muốn cậu trao đổi một món quà với cô. Hoặc nếu hai người phải rời đi khi đang chơi dở một trò chơi nào đó, cô sẽ tuyên bố, "Lần sau! Chúng mình sẽ tiếp tục ván này vào lần sau!"

Chính vì vậy, dù suốt ngày phải gặp cô bé khiến cậu cảm thấy hơi phiền phức, cậu vẫn luôn thấy vui.

"Theo kế hoạch, chúng ta đã quyết định là sẽ sớm ra tay."

Cảnh tượng xung quanh lại thay đổi.

Anh nhận ra đâ là một khoảnh khắc xảy ra vào một đêm sau bữa tối với gia đình. Anh rể của Feodor, với vẻ mặt lo lắng một cách bất thường, đang nói chuyện một mình với Feodor.

"Sớm thôi, bọn anh - lực lượng Phòng vệ Quốc gia Elpis - sẽ làm một việc cực kì nguy hiểm và không thể dung thứ. Tuy nhiên, đây là một việc tối quan trọng ảnh hưởng tới sự tồn vong của Elpis. Không, tới tương lai của cả Regul Aire!"

"Anh… nói hơi quá rồi," Feodor trong kí ức trả lời, giọng chán chường.

"Hah, nghe thì có vẻ là như vậy. Nhưng đây là một việc thực sự nghiêm trọng, tin anh đi."

Anh rể của anh nói những lời đó mà không mảy may do dự. "Chúng ta không cần tiếp tục được bảo vệ nữa. Ngay lúc này, Regul Aire đang thỏa mãn với việc dành hết việc chiến đấu với bọn Quái Thú cho riêng một mình lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh. Chúng ta đã lãng quên sự kinh hoàng của lũ Quái Thú, và đó chính là điều đáng sợ hơn tất thảy. Sự kiên nhẫn biến thành sự hấp tấp, và sự kính nể biến thành thói kiêu ngạo!"

Anh rể của Feodor càng lúc càng trở nên kích động."Chính vì thế chúng ta phải nhắc nhở họ về mối đe dọa của lũ Quái Thú một lần nữa, bằng cách ít đổ máu nhất có thể! Nếu chúng ta thành công, thì mọi người sẽ được nhắc nhở vì sao họ lại cần phải biết ơn lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh! Và họ cũng sẽ nhận ra rằng chúng ta không thể cứ dựa dẫm vào những chiếc răng nanh được giấu kín của chúng ta mãi được."

Những gì anh ta nói quá phức tạp để Feodor hồi nhỏ có thể hiểu được. Cậu chỉ hiểu rằng anh rể đang nói về một công việc mà anh ấy thấy vừa khó khăn, nhưng cũng vừa đúng đắn và khẩn thiết.

"Tại sao… tại sao anh phải cố gắng đến như vậy?"

Hồi đó, Feodor khinh bỉ nhóm người mà anh rể cậu là một phần trong đó. Họ là một nhóm gồm những tộc căm ghét và phân biệt đối xử với tộc không dấu, những tộc chỉ giao thiệp với lẫn nhau và xua đuổi người ngoài.

Feodor đã nghĩ rằng chẳng có lý do gì để mạo hiểm tương lai vì bọn người đó. Hơn nữa, anh rể tuyệt vời của cậu không cần phải tự đặt mình vào nguy hiểm.

"Chẳng phải anh nên sống vì điều gì đó quan trọng và quý giá hơn một mục tiêu to tát nào đấy sao?"

Anh rể cậu mỉm cười."Cái đó phụ thuộc vào từng người. Thường thì cậu sẽ tìm thấy cho mình điều gì đó đáng giá hơn cả tính mạng của chính mình. Chính vì vậy mà người nào tìm thấy điều đó là người cực kì may mắn. Anh đây chẳng qua chỉ là một trong số những gã khốn may mắn như vậy trên Regul Aire này, ahaha!"

Anh ta cười để lộ hàm răng sáng bóng. Feodor thì không hiểu những gì anh ấy nói buồn cười ở chỗ nào.

"...Em chẳng hiểu gì hết."

"Oh, ờ… ý anh đang nói là… nói thật với cậu này, có một phe phái trong chính phủ, một nhóm thương gia. Nói ra điều này làm anh phát bệnh, nhưng bọn chúng đã phản bội lại kế hoạch của bọn anh. Bọn chúng đã tung tin đồn thất thiệt về những gì bọn anh chuẩn bị tiến hành, và đã lấy mất một vài chiếc tàu bay đem tới những vùng khác nhằm thực hiện mục đích riêng của bọn chúng. Chính vì những trò rác rưởi chúng thực hiện, anh nghĩ có lẽ anh sẽ phải chìm cùng với con tàu nếu chuyến này anh thất bại."

Anh rể cậu bắt đầu ca cẩm, và giờ Feodor đã có thể hiểu được. Thật là giống với anh ấy, nói một cách thản nhiên về việc có thể phải hy sinh tất cả mọi thứ.

"... Kể cả một chỉ huy quân đoàn như anh cũng bị mấy tên khốn ích kỉ năm trong tay cái ví tiền hành hạ sao?"

Chỉ là một lời lẩm bẩm hờ hững, nhưng anh rể cậu bỗng làm mặt buồn khi nghe Feodor nói vậy.

"Thôi nào, đừng nói về chuyện đó lúc này chứ…"

Khung cảnh lại thay đổi.

"Em GHÉT anh, Feodor!"

Cô bé đang gào lên với cậu. Đã hai năm kể từ khi họ gặp nhau lần đầu tiên. Lúc này cậu đã mười hai tuổi, còn cô lên chín.

Đúng rồi, anh chợt nhớ ra. Đó là một hôm bọn mình cãi nhau. Mình còn chẳng nhớ nó là về chuyện gì nữa. Một chuyện lặt vặt nào đó. Nước sốt để dùng kèm với món trứng ốp la? Nhãn hiệu kẹo ưa thích?

Đó là chuyện thường tình. Hai người bọn họ là một cặp đôi thân thiết, và họ hiểu nhầm những giới hạn vốn không nên vượt quá. Nhưng, sau khi họ nhận ra, đó là một phần thường xảy ra khi những cặp đôi thân thiết như họ trưởng thành. Lần tiếp theo gặp gỡ, họ sẽ lại làm lành, và trở nên thân thiết với nhau hơn trước. Và như vậy, khoảng cách tạo nên bởi những cuộc cãi cọ sẽ thu hẹp lại một cách tự nhiên.

"Em ‘hông thèm nhìn cái mặt ngu ngốc của ann nữa!"

Cô bỏ chạy, để lại những lời đó phía sau. Feodor lúc đó không để tâm tới chuyện đó chút nào. Những vụ cãi cọ lặt vặt kiểu này giữa bọn họ không hiếm gặp chút nào. Không rõ có phải là vì không được chiều chuộng trong gia đình mình hay không, nhưng cô thường nói những điều ích kỉ với cậu. Và tâm trạng của cô bé sẽ trở nên xấu đi nhanh chóng nếu cậu không tìm ra câu trả lời mà cô muốn, nhưng cô cũng nhanh chóng vui vẻ trở lại. Cô làm cậu nhớ đến con mèo con cậu từng gặp.

Đằng nào thì, gia đình của cả hai đang chuẩn bị gặp nhau và tổ chức một buổi tiệc sang trọng vào tuần sau. Muốn hay không thì cô bé cũng sẽ phải gặp cậu ở đó.

Mình có nên bí mật mang một chiếc bánh sang cho em ấy không nhỉ. Một chiếc bánh dâu tây với thật nhiều kem tươi, đúng loại em ấy thích. Cái đó chắc chắn sẽ làm tâm trạng em ấy tốt lên ngay thôi.

Bất cứ thứ gì khiến em ấy nở nụ cười thường ngày ấy với mình.

Dù cậu tỏ ra không quan tâm, nhưng trong suy nghĩ của lại là chuyện khác. Và vì vậy cậu để cô đi mà không nói "Hẹn gặp lại nhé" hay nhắc nhở cô lời hứa để cậu thực hiện lần tiếp theo họ gặp nhau.

Chưa một lần cậu từng nghĩ rằng đó sẽ là một điều khiến cậu hối hận.

"Và giờ, chúng ta bắt đầu tiến hành hành quyết tên quái vật gian ác đã đẩy thế giới tới sự sụp đổ!"

Khung cảnh lại thay đổi.

Cậu đang đứng giữa một quảng trường chật ních người. Một gã nhân thú đầu bò đang rống lên, giọng nói rền vang của hắn hòa vào tiếng gào thét của đám đông đang lắng nghe lời của hắn. Ở giữa quảng trường là một cái bục đặc biệt dành cho đao phủ đã được dựng lên. Dù rõ ràng là nó được dựng lên một cách vội vàng, được đóng từ những tấm ván gỗ và được sơn qua loa, trông nó ấn tượng một cách kì lạ, lấp loáng trong ánh mặt trời.

Và trên cái bục đó, bị trói chặt và bất tỉnh, là một người đàn ông tộc Stalla.

Ai vậy nhỉ? Feodor có cảm giác ngờ ngợ rằng cậu biết rất rõ người đàn ông đó. Dù cậu ít gặp anh ta hơn kể từ ngày anh ấy gia nhập lực lượng Phòng vệ, anh ấy vẫn luôn về nhà thường xuyên đủ để Feodor được gặp anh ấy gần như hàng ngày. Đúng vậy, cậu gần như có thể nhận ra người đàn ông kia.

Nhưng cậu không thể nói ra. Vì nếu cậu nói ra, nó sẽ trở thành sự thật.

Người đàn ông kia chính là anh rể cậu. Kiêu hãnh, mạnh mẽ, thông minh, luôn ngời sáng một cách tự tin và chính trực. Một người luôn nhận được kì vọng và chứng tỏ rằng mình xứng đáng với kì vọng ấy. Người anh rể tuyệt vời của cậu, người cậu yêu quý và ngưỡng mộ tới mức người khác nghe thấy sẽ hỏi cậu rằng "Liệu người hoàn hảo như vậy có thực sự tồn tại không?"

Anh ấy chính là người đã làm việc này sao?

Không đời nào Feodor tin chuyện đó.

Anh rể cậu giờ đây là một tên tội phạm, người đầy vết bầm dập và bị người dân oán trách? Một kẻ thu hút đám đông tới cái quảng trường này để nhấn chìm hắn trong sự căm phẫn và những lời chửi rủa?

Đây… thực sự là một cảnh tượng kinh tởm.

"Tênác quỷ này", gã đầu bò hét lên, "đã vi phạm điều cấm kị tối thượng của Regul Aire! Hắn dám đẩy Corna Di Luce, một quốc gia đồng minh, vàoNGUY HIỂM CHƯA TỪNG CÓ! Chúng ta sẽ thanh tẩy tội lỗi không thể tha thứ của hắn bằng lưỡi đao và lửa! Chúng ta cầu mong rằng có thể giải phóng linh hồnô uế của hắn lên bầu trời cao!"

Đám đông gào rú một cách phẫn nộ theo từng từ mà hắn nói. Theo những gì hắn nói, tội nhân, người mà Feodor kiên quyết không quen biết, đã tự ý vi phạm một trong những điều luật quan trọng nhất trong Hiến chương Regul Aire bằng cách mang một con Quái Thú lên những hòn đảo nổi. Nó đã tàn phá một thành phố gần đây, giết hại nhiều người dân thường, cho tới khi cuối cùng bị đánh bại bởi lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh. Tuy vậy, những sinh mạng đã mất sẽ không thể quay lại nữa.

Vậy đây là một tội ác không thể tha thứ sao?

"BÂY GIỜ, ĐỘI THANH TẨY!" Tên đầu bò giương cao và phất một lá cờ lớn mà hắn cầm trên tay. "BƯỚC ĐỀUUUUUU!"

Những binh sĩ tiến vào quảng trường, bước đi theo nhịp điệu hoàn hảo. Bọn họ được bao bọc bởi bộ áo choàng màu vàng, trong bộ giáp lễ phục màu vàng lấp loáng, và những chiếc mũ giáp. Trên tay mỗi người là những vũ khí chết người chuyên biệt được gắn lên những cây gậy dài: một cây rìu chiến, kích, lưỡi hái, và thương, những khí cụ sắc bén tượng trưng cho bốn phương pháp thanh tẩy. Thay cho vũ khí, người lính cuối cùng mang theo một ngọn đuốc cháy hừng hực.

Tiếng gào thét phẫn nộ từ đám đông giờ mang theo sự hào hứng đầy phấn khích.

Cái gì đây?

Cái… quái… gì… thế này?!

Feodor che mặt đi bằng cả hai tay, nhưng đôi mắt cậu vẫn mở to. Cậu nhòm qua những kẽ ngón tay, cố gắng nhớ kĩ gương mặt của người đang ở trên bục hành quyết cũng như những gì chuẩn bị xảy ra với anh ta.

"Thường thì cậu sẽ tìm thấy một điều gì đó quan trọng hơn cả tính mạng của mình."

"Chính vì vậy mà người nào tìm thấy điều đó là một người cực kì may mắn."

Những lời anh ấy nói ngày hôm đó vang lên trong tâm trí cậu, lặp đi lặp lại không biết bao nhiêu lần. Anh rể cậu không bao giờ sai cả. Anh ấy sẽ không làm trái với những gì mình nói. Anh ấy đã bảo vệ những gì anh ấy tin tưởng tới phút cuối cùng. Feodor biết điều đó, cậu biết rõ điều đó.

Chính vì thế mà bây giờ cậu đã hiểu anh ấy. Anh rể cậu đã hi sinh vì những gì quý giá nhất với anh ấy. Cuộc hành hình chuẩn bị xảy ra trước mặt cậu đây là thứ mà anh ấy đã chấp nhận. Chỉ là một việc phải làm.

Nếu chỉ là như vậy, thì mình cũng phái chấp nhận nó.

Bất kể nó khủng khiếp tới mức nào, bất kể nó khiến cậu sôi sục trong căm hận tới mức nào, vì niềm kính trọng với những gì anh rể cậu đã làm, Feodor quyết không để quyết tâm của anh ấy trở nên vô ích.

"ĐAO PHỦ ĐẦU TIÊN! GIƯƠNG VŨ KHÍ!"

Người lính đầu tiên bước ra và xỉa mũi thương của anh ta thằng lên bầu trời xanh. Đám đông gào lên sung sướng.

Tiếng gào thét của bọn họ, sự sung sướng của bọn họ, đẩy Feodor quá giới hạn. Cả thế giới dường như đang sôi sục.

Cái thế giới mà anh trai cậu đã cố bảo vệ. Thế giới mà anh ấy vẫn đang bảo vệ.

Anh trai!

Feodor gào lên, trong im lặng và vô ích.

Người lính hạ cây thương và đâm một cách tàn nhẫn vào ngực của người bị trói trên bục-

***

"Anh trai!"

Feodor choàng tỉnh giấc vì tiếng hét của chính mình. Thở hổn hển, anh ôm ngực. Anh nghe thấy tiếng tim mình đập thình thịch bên tai.

Ahh… dù tiếng hét của mình đánh thức mình dậy, nhưng mình đã cảm thấy bình tĩnh hơn một chút rồi. Mình gần như thấy nể cái thái độ mặc-xác-nó của mình rồi.

Có lẽ là vì giấc ngủ dài của anh, những triệu chứng của cơn cảm lạnh đã lắng xuống. Cảm giác chóng mặt và buồn nôn anh đang cảm thấy lúc này đến từ một nguồn khác.

Quả là một giấc mơ đầy hoài niệm.

Dù hoài niệm tới mức nào, nhưng tất cả những chuyện đó đều là những chuyện mình không muốn nhớ lại lần nào nữa.

Không phải Feodor đã quên đi quá khứ. Anh sẽ mang nó theo bên mình chừng nào anh còn sống. Nhưng chuyện đó và chuyện này là hai chuyện khác nhau. Nếu anh nhớ lại mọi chuyện như anh vừa làm khi nãy, đương nhiên anh cũng sẽ nhớ lại nỗi đau đớn của giây phút ấy.

Feodor nuốt xuống đống dịch nhầy đắng ngắt đọng lại trong cổ họng anh. Nó chầm chậm trôi xuống, mang theo cái dư vị kì quái đặc trưng của một người bị cảm.

"... Em biết rồi." Feodor nói với hư không. "Em biết rồi, được chưa?"

Anh không thể dễ dàng tìm được điều mà anh của anh đã nhắc tới, điều quý giá hơn cả mạng sống của chính mình.

"Chính vì vậy mà người nào tìm ra điều đó là một người cực kì may mắn."

Anh trai anh vẫn luôn đúng. Anh ấy đã chấp nhận cái chết, trung thành với những lý tưởng của mình.

Feodor biết rõ điều đó, nhưng anh vẫn không thể ngừng nghĩ về những điều anh lẽ ra đã có thể làm.Nếu khi đó mình cầu xin anh ấy đừng chết, liệu anh ấy có nghe theo mình không? Nếu mình làm vậy, liệu tương lai có thay đổi, dù chỉ một chút nào không?

Năm năm đã trôi qua kể từ khi con Quái Thú đó tấn công, ngày mà bây giờ được biết tới là Sự kiện Elpis. Nó bắt đầu bằng cuộc tấn công vào một thành phố lớn trên Đảo Nổi 11. Thiệt hại trên đảo suýt nữa thì không khống chế được, và về mặt chính trị nó đã bị coi là một hành vi xâm lược gây ra bởi quyết định điên rồ của chỉ huy lực lượng Phòng vệ Quốc gia Elpis - Anh rể của Feodor. Vụ việc này đã được giải quyết chính thức thông qua cuộc hành quyết anh ta.

Sau đó, uy tín của Elpis trên trường quốc tế hoàn toàn sụp đổ. Trong khi người dân nổi loạn gần như hàng ngày, kể cả những thương gia nổi tiếng cũng đóng giả làm những kẻ vô danh và sơ tán công việc làm ăn của họ tới những thành phố khác với tốc độ đáng báo động. Kể cả những ngày tháng ấy cũng không kéo dài. Nửa năm sau, đất nước Elpis, cùng với toàn bộ Đảo Nổi 13 đã bị tan chảy vào lòng của Materno, Quái Thú thứ Năm - Quái Thú Nuốt Chửng và Nghiền Nát. Nghe nói nó đã bị bắt giữ một cách bí mật bởi những lãnh đạo trước kia của Elpis và đã thoát ra giữa sự hỗn loạn khi bọn họ định bỏ chạy khỏi đất nước.

Trong quãng thời gian ấy, Feodor đã mất tất cả mọi thứ. Gia đình. Bạn bè. Gia tài. Tát cả những mối quan hệ với những người mà anh mong được gặp lại.

"Anh trai… anh đã tìm thấy thứ anh muốn bảo vệ. Điều đó có thể đã mang lại cho anh hạnh phúc." Feodor nói. Anh nắm chặt nắm đấm lại, những cảm xúc không thể kìm nén nổi cuộn trào trong anh. "Nhưng, kể cả lúc này đây, em vẫn chưa thể chấp nhận lựa chọn ấy."

Anh định vung cú đấm ấy xuống - bất kì chỗ nào anh có thể đấm đều được - thì ánh mắt của anh để ý thấy một thứ anh không nhìn ra được ở trên chiếc bàn cạnh giường. Bật đèn lên, anh nhìn thấy một cái làn đồ ăn mới.

Khi anh mở nó ra, anh nhận ra nó được chất đầy nhóc những chiếc sandwich, méo mó hơn nhiều so với những chiếc trước đó. Anh không để ý thấy điều này lúc nãy vì mũi anh đang tắc tịt vì bị cảm, nhưng vì lý do nào đó, một mùi kinh khủng bí ẩn đang bốc lên từ mấy chiếc bánh.

Cái gì… đây…?

Một tấm thiệp được gập lại kèm theo. Nhặt một cái bánh lên một cách vô thức và bỏ nó vào miệng, Feodor đọc lời nhắn trên tấm thiệp.

"Mau lên, sớm khỏi bệnh đi!"

Nét chữ trên tấm thiệp hơi xiên xẹo, và khi anh quan sát kĩ hơn, anh để ý thấy những vết mực ở mép tờ giấy.

Khi anh nhìn nó, anh có thể tưởng tượng cảnh một cô gái tóc xanh lá đang ôm đầu, lo lắng xem nên viết gì. "Mình viết cẩn thận quá," anh có thể hình dung ra cô rên rỉ."Mà biết đâu anh ấy hiểu lầm thì sao? Không, không thể nào!"

Vậy ra nét chữ của cô ấy nguệch ngoạc là cố tình? Quả là cách nghĩ trẻ con.

Feodor cắn một miếng bánh. Một cảm giác đắng ngắt không tả nổi tràn ngập vào trong khoang miệng anh. Món lòng lên men dành cho người thú. Kinh khủng, nhưng là kiểu hương vị mà người ta có thể làm quen.

"Nghe đây này…"

Những giọt nước mắt không biết từ đâu tới chảy xuống gương mặt anh.

Có lẽ - không, chắc chắn - là vì cái hương vị ngào ngạt quái gở này. Chắc chắn là nó. Không có lý do nào khác… không có lý do nào khác khiến mình bật khóc lúc này đây.

"Tôi bảo cô rồi cơ mà… khi ăn thứ này… cẩn thận với hàm lượng cô bỏ vào…"


Theo dõi & Thanh chuyển trang

Bỏ theo dõiUnfollowed.pngbộ truyện này
► Xem lại Moka Tập 1 Chương 2♬   Shuumatsu Nani Shitemasuka? Isogashii desuka? Sukutte Moratte Ii desuka?   ♬► Xem tiếp Moka Tập 1 Chương 4


Community content is available under CC-BY-SA unless otherwise noted.