FANDOM


Lưu Pocket Xuất PDF
qVXrCVu.png

Minh họaSửa đổi

Chương 01: Đuổi theo bóng lưng ấySửa đổi

-Ở bên cạnh em-

Aemasuka 01 Chap 01

Ông anh rể của cậu phản đối việc này tới tận phút cuối cùng

Có điều, cha mẹ và ông bà cậu đều rất sốt sắng, và anh rể cậu đành phải bỏ cuộc. "Chú cứ từ chối ngay lập tức nếu không muốn", anh ta bảo cậu vậy, rồi rảo bước đi một cách tiếc nuối. Đó là bởi cuộc hôn nhân này là một cuộc hôn nhân được sắp đặt.

Cậu năm nay mới mười tuổi; người ta đồn rằng hôn thê của cậu năm nay lên bảy. Cậu được dẫn tới thảo cầm viên, nơi mà gia đình hai bên đã thuê cho dịp này. Đâu đó trong công viên này là hôn thê của cậu, một cô bé. Cậu sẽ gặp cô ấy, như là do số mệnh dẫn lối, và mối quan hệ của họ sẽ bắt đầu. Mối tình ấy sẽ sâu đậm dần khi cả hai trưởng thành và xích lại gần nhau hơn, và cuối cùng một cuộc hôn nhân sẽ đến với họ một cách tự nhiên.

Nhảm nhí.

Làm tới tận mức này để dàn dựng một vở kịch, và gọi nó là tác phẩm của số phận - có mà là trò hề thì đúng hơn! Mọi thứ của cái kịch bản này, từ đầu đến cuối, đều là gượng ép.

Cậu nghe nói người biên đạo màn kịch này là một tay mai mối lừng danh, người đã dàn xếp hàng trăm đám cưới. Về phần mình, từ đầu cậu đã phát ngán với chuyện này. Hai trăm người đàn ông và phụ nữ được gán ghép với nhau bằng cái thủ đoạn khó hiểu này? Cho phép tôi được gửi lời chia buồn sâu sắc nhất. Chúc tôi may mắn đi, vì giờ đến lượt tôi phải trải qua trò hề này.

Những suy nghĩ ấy lướt qua trong đầu cậu khi cậu xuống khỏi xe và tiến vào trong công viên.

Trong khuôn viên này có một cái hồ nhỏ, với lối đi bao quanh. Cậu cũng để ý thấy một vườn hoa và bụi cây dày bao quanh khu vườn để che chắn những cái nhìn soi mói từ bên ngoài. Cậu thấy cơn buồn nôn đang trào lên từ trong bụng. Một nỗ lực trắng trợn nhằm nặn ra một khung cảnh lãng mạn.

"...Làm cho xong nào"

Cậu bé cảm thấy có lỗi với người anh rể, người đã lặn lội đưa cậu đến đây, nhưng thực sự thì về phần mình cậu không cảm thấy gì về việc này. Xuất thân từ một gia đình mà những đứa trẻ ở độ tuổi của cậu là công cụ cho những cuộc hôn nhân kiểu như thế này. Ngay từ đâu cậu bé hiểu rằng tình yêu và sự lãng mạn chỉ là ước mơ xa vời.

Và rồi còn cả vấn đề về tuổi của hôn thê của cậu. Đùa à, bảy tuổi? Kém mình những ba tuổi?

"Chúng đều là trẻ con, nên đây không phải là vấn đề", người đề xướng cuộc hôn nhân này đã nói vậy. Hẳn là người đó không hiểu gì; đó là một sai lầm mà người lớn vẫn hay mắc phải, không chú ý tới sự khác biệt quá lớn về trải nghiệm cuộc sống trong ba năm của trẻ con. Họ cũng từng là trẻ con - sao người lớn có thể quên mất những điều tối cơ bản như vậy?

...Thôi kệ, cũng chả quan trọng. Mà cái con bé bảy tuổi kia rốt cục ở chỗ nào? Chắc mình chỉ việc đi tìm ở từng góc "lãng mạn" trong khu vườn này.

Vườn hoa? Không có.

Trên vọng lâu? Không thấy gì hết

Con đường hóng mát bên hồ? Cậu đi vòng quanh hồ mệt nghỉ nhưng rốt cuộc cũng không tìm thấy cô bé.

Nếu đã vậy thì…

Dù gì thì cô bé cũng mới có bảy tuổi. Chỉ là một đứa con nít. Có thể cô bé không hiểu ý nghĩa của cái vở kịch mùi mẫn này chăng? Có thể nó chỉ nghĩ đây là một trò chơi như trốn tìm?

Nếu đúng thế thì tình hình trở nên phiền phức hơn rồi đây. Có lẽ để thêm phần kịch tính cho cuộc gặp "có một trong đời" này, cậu không được nói gì về nơi cậu phải tìm cô bạn nhỏ của cậu.

Có khi mình nên đi tìm lại một lần nữa?

"Bực cả mình…" Khi cậu quay lại, cau có, ánh mắt của cậu chạm phải ánh mắt của một cô bé đang đứng cách cậu không xa.

"Ah…"

"Oh…"

Nghĩ lại thì điều này cũng hợp lý thôi. Một bên là một cậu bé đã chấp nhận sự phiền phức trong thế giới của người lớn, còn một bên là một cô bé kém cậu ba tuổi. Cách hai người nhìn nhận tình huống này đương nhiên là khác nhau. Dĩ nhiên là cô bé, bị buộc phải cưới một chàng trai xa lạ, sẽ cảm thấy nghi ngại với "chồng sắp cưới" của mình.

Và đương nhiên cô bé sẽ cố gắng trì hoãn "cuộc gặp gỡ định mệnh" càng lâu càng tốt, và trong lúc đó, thử quan sát xem người kia là người như thế nào, dù chỉ trong một lúc ngắn ngủi.

Cô bé kêu khẽ một tiếng, quay gót và chuẩn bị bỏ chạy… nhưng rốt cục thì cô bé dẫm phải tà váy dài đắt tiền của mình và ngã một cú ngoạn mục. Chiếc váy được trang trí bởi những lớp đăng ten màu xanh dương dịu dàng giờ lấm lem bùn đất.

Dẫu sao cũng phải dành lời khen cho cô bé, cô đã cố hết sức. Cô bé ngăn được những giọt nước mắt trong khoảng vài giây trước khi chúng để chúng trào ra cùng với tiếng nức nở.

Cậu bé bước tới bên cạnh, trong tay cầm chiếc khăn tay, nhúng một chút nước hồ, và cố gắng lau sạch khuôn mặt cũng như chiếc váy của cô càng nhiều càng tốt.

Dù vậy, cô bé vẫn còn nhăn nhó và biểu cảm của cô vẫn tối sầm, vì vậy, dù miễn cưỡng, cậu bé cũng nhào xuống đất và lăn đi lăn lại cho tới khi người cậu cũng bẩn hệt như người cô bé. Diễn biến này hẳn là hết sức bất ngờ với cô bé, người nhìn cậu ngơ ngác trước khi phá lên cười vui vẻ.

"Thế nào?", cậu hỏi. "Giờ kể cả khi họ có bực mình, chúng ta sẽ chịu mắng cùng nhau."

"Yeah!" cô bé vui vẻ đáp lại. Có một tiếng sột soạt; từ dưới váy của cô bé, một chiếc đuôi xù lông màu đen thò ra ngoài.

***

Cô bé có những đặc điểm của động vật.

Khi cô tháo găng tay lấm bẩn và bắt đầu lau chùi bộ váy của mình, chúng trở nên rõ ràng hơn. Dù sinh ra trong một gia đình thuộc một tộc không vết, có lẽ dòng dõi của tộc người thú trong gia đình cô bé được biểu hiện trên người cô.

Lông tơ, bao phủ cả bàn tay và bàn chân của cô bé. Một chiếc đuôi màu đen. Đôi tai mèo nhỏ nhắn. Nhìn kĩ hơn, cậu bé thấy lòng đen của mắt cô bé cũng giống như của loài mèo, và sáu sợi ria mảnh chìa ra từ má của cô bé.

"Eem đúng thật là hậu đậu quá". Giọng của cô bé cũng có pha lẫn chút chất giọng khác - có lẽ là do thanh quản khác nhau giữa các tộc. "Người ta bảo là hợp với ahn."

"A-ah, ra vậy."

Có lẽ cô bé sinh ra trong một gia đình có tính tự tôn, họ coi những đặc điểm, "vết" trên người cô bé là nỗi xấu hổ. Giờ cậu đã hiểu tại sao cuộc hôn nhân này lại được họ đề nghị nhiệt tình như vậy. Gia đình của cô bé có thể vừa đẩy đi cục nợ của họ vừa có được mối quan hệ với một gia đình cao quý khác. Hẳn là họ cho rằng đây là một kế hoạch hoàn hảo.

"Anh là người không vết bình thường à?" cô hỏi.

"Ừ, ít nhiều là vậy. Nhưng anh sẽ không gọi sự "không vết" của mình là bình thường đâu, em thấy đó."

"Eh? Nhưng nếu ahn không có vết, thì anh cũng giống hệt tất cả bọhn họ. Ahn đang sống một cuộc sống bình thường, phải không?"

"Đó sẽ là một sự … bất-đồng-quan-điểm... anh nghĩ vậy. Có nhiều người trên đời này rất khác ba mẹ em."

"Em… chả hiểu gì cả. Ahn giải thít lại được không?"

"Đằng nào thì em cũng mới có bảy tuổi thôi. Anh mười tuổi rồi, vì vậy em sẽ không thể hiểu rõ bằng anh được."

"Xấu tính! Em cũng sẽ mười tuổi sớm thôi, sớm cực kì luôn!"

"Và khi đó anh sẽ mười ba. Lúc đó anh sẽ học nhiều hơn nữa và lại hiểu biết hơn em"

"U-ugh!"

Nhìn cô bé phùng má lên một cách trẻ con trông rất đáng yêu. Đương nhiên, cô bé còn quá trẻ con để nghĩ tới một cuộc hôn nhân nghiêm túc. Nhưng, cậu phải thừa nhận - cô bé rất xinh.

***

Cuộc gặp của cả hai kể ra cũng khá kịch tính và hai đứa trẻ cũng đã gần gũi với nhau hơn. Và tất cả những gì còn lại phải làm là để mọi chuyện tự tiến triển thành một cuộc hôn nhân.

Không thể nào những thứ này được mấy tay mai mối dàn dựng được, nhưng nghĩ đến việc kết quả thì vẫn như vậy…

Ý nghĩ ấy làm cậu bực mình.

"Umm…" cô bé, đang nhìn một cách hối lỗi, kéo nhẹ tay áo lấm bùn của cậu bé. Em ấy nhìn ra là mình bực mình à?

"Em.. em pha-phải về đây."

"Ồ, vậy à?" Cậu liếc về phía chiếc tháp đồng hồ được dựng ở bên cạnh khu vườn. Quả nhiên, một khoảng thời gian dài đã trôi qua kể từ khi cả hai gặp nhau. Còn chưa tới mười phút. "Nói chung là, anh thấy rất vui", cậu nói, vươn vai.

Bằng cách diễn theo màn kịch tới mức này, cơ bản thì cậu cũng thỏa mãn yêu cầu của gia đình. Ông của cậu thì bắt cậu phải "Hoàn thành bằng mọi giá, kể cả nếu phải dùng Ánh Mắt." Dẫu vậy, bản thân cậu không thể làm như vậy - hay nói đúng ra, không cần phải làm vậy.

Nào, bây giờ hãy làm trật ray kế hoạch này. Mình sẽ không biến bản thân mình và cô bé ấy trở thành công cụ của gia đình bọn mình. Mình sẽ không để mọi thứ diễn ra như họ mong muốn.

"Em biết không, có lẽ sẽ tốt cho em nếu em tìm cách bỏ trốn khỏi nhà khi em lớn lên", cậu nói. "Chắc chắn sẽ tốt hơn là bị giam trong nhà như bây giờ."

Cô bé níu lấy tay áo cậu.

"Sao vậy?"

"Đó là lời tạm biệt?"

Cậu không trả lời.

"Em muốn nói chuyện với anh nhiều nữa."

Nếu em ấy cứ nói như thế…

"Anh chẳng có gì muốn nói hết."

Bàn tay nhỏ nắm vào tay áo cậu ghìm chặt hơn. Có lẽ chưa bao giờ cô bé có một cuộc nói chuyện tự do như vậy từ trước tới nay. Nếu cô bé được nói chuyện với ai đó và được nghe về thế giới bên ngoài, cô đã không thấy tự ti về những đặc điểm của người thú của mình. Điều đó sẽ không làm gia đình cô bé hài lòng, và cũng không có gì khó hiểu vì sao cô bé lại được bao bọc kĩ đến như vậy.

Nếu ngay bây giờ cậu giằng tay ra, mọi thứ sẽ kết thúc. Cậu sẽ quay lại với cuộc sống như cũ, cũng như cô bé sẽ quay lại với cuộc sống của cô, y như trước đây.

"Xin anh đó…"

Cô bé dường như đã dồn hết tất cả lòng dũng cảm nhỏ bé của mình. Tiếng thở của cô bé trở nên gấp gáp hơn khi cô bé năn nỉ. "Em có thể gặp lại anh được không?"

Làm sao được nữa. Làm sao mình có thể từ chối khi em ấy nói như vậy chứ?

Chắc là mình phải dành lời khen ngợi cho tài năng của người đã đưa một trăm cặp đôi đến với nhau.

"Được rồi, được rồi. Anh đồng ý gặp lại em, được chưa? Nên là đừng làm mặt mếu như thế nữa", cậu nói, giơ tay lên như đầu hàng. "Nhưng anh phải cảnh báo rằng - mối quan hệ này sẽ còn kéo dài, nên hãy chuẩn bị tinh thần đi, hiểu không?"

"Dài… là khoảng ba năm á?"

"Người ta sẽ không nói nhiều về chuyện cưới xin như vậy nếu chỉ cần ba năm là đủ…"

Cậu thử tưởng tượng cô bé ba năm nữa. Cô bé sẽ trông như thế nào khi lớn lên một chút. Và thậm chí xa hơn nữa - cô bé sẽ như thế nào khi cô trở thành một thiếu nữ?

Cậu hoảng hốt khi nhận ta mình đang mong đợi một tương lai như vậy.

"Nếu chúng ta có thể gặp nhau nhiều nữa, sẽ thật tuyệt!"

"Ừ, ừ… miễn là em vui. Anh cũng vậy."

Mặc dù cậu nói một cách hời hợt, những lời đó chính là cảm xúc thực sự từ tận sâu trong tim cậu.

Tuy vậy, cô bé, hoàn toàn không để ý tới những ẩn ý trong lời nói của cậu, chỉ đơn giản hiểu chúng theo nghĩa đen. "Vâng!"

Cậu bé phải quay mặt đi để giấu đi biểu cảm của cậu khỏi nụ cười rạng rỡ sung sướng trên khuôn mặt của cô bé

***

Cha mẹ và ông bà của cậu đều rất hài lòng.

Chỉ có anh rể cậu là có một cái nhìn phức tạp trên gương mặt. Nhưng sau khi cậu giải thích với anh ta rằng "Em ấy chỉ là một cô bé ngoan, bình thường, nên em làm bạn với em ấy", anh rể cậu đáp "Anh hiểu rồi" và gật gù, chưa bị thuyết phục lắm.

Sau đó, cậu và cô bé thường có cơ hội gặp nhau.

Mỗi lần gặp nhau, cô bé lại đòi cậu kể cho cô nghe những câu chuyện mới. Và để đáp ứng yêu cầu của cô, cậu buộc phải học hành ngày càng chăm chỉ.

Đương nhiên, điều ấy không làm cậu phiền - có điều, những điều gia đình cô bé làm vẫn khiến cho cậu thừa đủ khó chịu.

Ngoài những chuyện đó ra, thì đó là những ngày tháng vui vẻ và hạnh phúc.

Đến mức, từ tận đáy lòng, cậu ước những ngày tháng tươi sáng ấy có thể kéo dài mãi mãi.

Chương 02: Thành phố nơi kết thúc đang chờ đợiSửa đổi

-Khu vườn kim loại tí hon-

Aemasuka 01 Chap 02

Phần 1 - Sĩ quan hạng Tư trẻ tuổiSửa đổi

Nửa năm sau khi thành phố Lyell bị "kết án tử".

Đúng như những gì anh dự đoán, nó dần bị rời bỏ. Cứ mỗi ngày trôi qua, trên những con phố những người bộ hành thưa dần; và ở khu chợ tấp nập một thời, những gian hàng lần lượt bị đóng cửa.

May mắn là, tiệm bánh yêu thích của anh vẫn mở cửa. Mặc dù số lượng mặt hàng có giảm, những món bánh quan trọng vẫn bán chạy. Và như vậy, theo chỉ đạo của cái dạ dày đang kêu gào, Feodor mua một túi bánh rán.

Giờ đi đâu nào? Feodor nghĩ khi anh rời khỏi cửa hàng, tiếng "Cảm ơn rất nhiều" chiếu lệ của người nhân viên theo sau anh. Sẽ không ngon tí nào nếu đem chỗ này về doanh trại để ăn. Đằng nào mình cũng trốn ra ngoài này, mình nên chui vào chỗ nào đó một lúc. Tranh thủ khi đang mặc thường phục, mình muốn ngồi đâu đó có tầm nhìn đẹp một chút.

Anh bỏ một cái bánh vào miệng, bắt đầu cất bước. Mùi rỉ sét đặc trưng của thành phố tràn vào mũi anh.

Nơi đây từng là một trong những khu mỏ lớn nhất Regul Aire. Những khu nhà cũ của những người thợ mỏ được xây men theo một sườn núi dốc, và từ đó, thành phố mở rộng ra một cách tự phát, không theo một quy luật nào khi lần lượt những doanh trại mọc lên, những con đường được san ủi, và những đường tàu được lắp đặt. Đá xây dựng nhanh chóng cạn kiệt; kim loại, có sẵn hơn, thay thế chúng. Những người thợ Kobold và Gremlin, đến từ khắp nơi ở Regul Aire, đã lắp đặt và vận hành những cỗ máy khai khoáng khổng lồ, từng chiếc một. Đường ống và dây dẫn chồng chất lên nhau, vươn ra khắp nơi và đan vào nhau thành những búi hỗn độn dọc theo những con phố và bức tường.

Đó là một cảnh tượng khó có thể tìm thấy ở bất cứ đâu trên Regul Aire: một thành phố sinh ra từ kim loại.

"Oh - oa."

Anh lảo đảo một chút vì vừa vấp phải một vật gì đó trên đường. Nói vậy nhưng những con phố chính này vẫn còn khá dễ đi, có những chỗ có thể cho cả xe hàng đi qua được. So với chúng thì những con hẻm nhỏ là một cấp độ hoàn toàn khác.

Vấn đề đầu tiên là gần như chẳng có đoạn đường nào là bằng phẳng, thay vào đó là những ngọn đồi dốc và những bậc thang. Lên và xuống trên những bậc thang chật chội ấy, người ta phải đi vòng đi vòng lại theo hình xoắn ốc.

Hơn nữa, cả khu vực này chỉ được chiếu sáng lờ mờ, và dưới con mắt chưa được rèn luyện, cảnh vật cứ như trải dài mãi về mọi phía. Cảm quan về phương hướng sẽ nhanh chóng trở nên vô dụng ở đây, và khỏi phải nói là kể cả la bàn cũng vô dụng không kém.

Thành phố Lyell phũ phàng đối với người lạ - nếu bạn nói mấy câu kiểu như vậy, người dân địa phương sẽ cười vào mặt bạn và bảo "Haha, đúng đấy!". Thành phố đối xử với mọi người như nhau - mới là câu nói đúng thực sự. "Thành phố này cũng không hiền hòa với chúng tôi, kể cả những kẻ ma xó nhất."

Có điều, đó là chuyện của ngày xưa.

"Phù…"

Bước vào bên trong một cái ống lớn, Feodor luồn lách qua lối đi nhỏ hẹp, tiến vào một khu rừng những ngôi nhà làm bằng kim loại theo một con đường không tồn tại.

Một thời gian dài đã trôi qua kể từ khi những hầm mỏ của hòn đảo bị đóng cửa. Những đường ống này đã không được bảo trì trong suốt thời gian ấy. Trên đường đi, nhiều chiếc đinh ri vê bung ra và làm anh suýt rơi tuột xuống.

"... Nơi này đúng là cô đơn quá."

Ngồi lên một cái ống thông hơi để nghỉ, anh lấy ra thêm một chiếc bánh rán. Nhìn qua khóe mắt, anh thấy vài con golem loại nhỏ đang đi đi lại lại một cách bận rộn.

Golem là những công cụ, có khả năng làm theo những chỉ dẫn được lập trình một cách chăm chỉ, không hơn không kém. Có thể giao cho chúng một số chỉ thị tương đối phức tạp, và ở một mức độ nào đó thì chúng có thể hoạt động độc lập; nhưng ngoài ra thì chúng không có khả năng làm gì vượt quá những giới hạn ấy.

Những con golem này có lẽ được tạo ra để hỗ trợ những cỗ máy ở Lyell. Có vẻ như chúng không được cài đặt lệnh nghỉ, và vì thế chúng sẽ tiếp tục chạy cho tới khi các bộ phận ngừng hoạt động.

"... Nơi này đúng là cô đơn quá", Feodor lại thì thầm với chính mình một lần nữa và đứng dậy.

Anh bước tới một cầu thang xoáy trôn ốc ở bên một nhà hát cũ bị bỏ hoang. Trên đỉnh, chào đón anh là một cánh cửa trông nặng chịch và rỉ sét.

Trong thành phố bừa bộn và chật chội này, có một vài nơi có tầm nhìn toàn cảnh ra xung quanh. Một trong những chỗ như vậy - trần của một tòa nhà lớn - nằm ở phía sau cánh cửa này.

Đến được đây thì anh cũng đã ăn hết nửa túi bánh rồi. Nhưng nói cách khác, anh vẫn còn nửa túi bánh rán nữa.

Tì cả người vào cánh cửa, anh đấy mạnh. "Hai… ba… nào!"

Một tiếng kẹt trầm vang lên khi cánh cửa được mở ra, và ánh sáng tràn vào mắt anh một cách đột ngột.

Ở phía xa của biển mây tràn ngập trên bầu trời, mặt trời đang bắt đầu lặn. Phía dưới của anh là hình bóng của thành phố, mờ nhạt và ảm đạm, trông như những tấm đồng thau loang lổ. Không một bóng người, một sự im lặng như chìm vào giấc ngủ, nhẹ nhàng bao trùm lên cả thành phố. Phía trước mặt anh -

Một cô gái.

Feodor suýt làm rơi cái bánh trong mồm vì ngạc nhiên. Anh nghĩ rằng mình chỉ có một mình ở đây, không, anh chắc chắn về điều đó.

Vậy mà đây, một cô gái, ngồi ở góc của mái nhà, hai chân buông xuống phía dưới. Cô gái nhìn xa xăm về phía chân trời, bàn chân cô khẽ đu đưa qua lại.

Cô gái trông không có chút sức sống nào. Mặc dù rõ ràng là cô gái đang sống sờ sờ, mọi thứ về cô ấy đều như phủ định điều đó. Điều đó gợi nên một cảm giác kì lạ, giống như khi nhìn vào một con búp bê được làm với độ tinh xảo gần như bất khả thi. Biểu cảm của cô gái không thể đọc nổi, không phải trống rỗng - mà là ngược lại. Rất nhiều cảm xúc hòa vào nhau, khiến gương mặt cô hiện lên như một đám mây dày quyện lại màu xám.

Ah…

Anh lùi lại nửa bước.

Đây là một trong những tình huống mà mình không nên can thiệp, đúng không?

Gần như chắc chắn, anh chuẩn bị quay lại. Anh không nghĩ đến những thứ ngớ ngẩn như "Không hiểu cô ấy đang suy nghĩ về điều gì" hay "Không biết cô ấy có làm sao không"

Đương nhiên là cô ấy có sao rồi. Nếu ai đó trèo lên tận đây, và mang ánh nhìn ấy trên khuôn mặt, đương nhiên vấn đề không phải là "Mình không dám kiểm tra xem mình tăng mấy cân."

Ngoài ra, nhìn kĩ hơn, cô gái không có sừng hay răng nanh. Làn da trắng không hề có lông tơ hay vảy cứng bao phủ, và không hề có đôi cánh nào ở sau lưng.

Chủng tộc với những đặc điểm ấy được gọi chung là tộc "không dấu", bị căm ghét bởi nhiều người, và bị coi là biểu tượng của vận rủi. Không nên đến gần hay dây dưa với chúng. Không có gì ngoài vận rủi xảy đến với những kẻ làm vậy.

Hiểu rõ điều đó, Feodor tự làm mình ngạc nhiên vì những gì chính anh làm tiếp theo.

"Cô biết không, ngồi đó nguy hiểm đấy."

Bối rối, anh vội lấy hai tay che miệng. Đương nhiên, tất cả đã quá muộn; cô gái đã nghe rõ những lời của anh.

Có cảm giác như cô nhận ra anh ở đấy từ lâu rồi - mặc dù thực sự thì khó có thể như vậy. Cô gái chớp mắt, ngẩng đầu lên và nhìn về phía anh. Ánh mắt anh chạm vào ánh mắt của cô, đôi mắt vẫn thiếu sức s… À, chúng đã trở lại bình thường.

Cô gái trông trẻ hơn Feodor một chút, chắc chỉ khoảng 15-16. Mái tóc màu xanh lá mềm mại bay trong gió. Ánh mặt trời phản chiếu qua đôi mắt màu ngọc của cô tỏa ra ánh sáng long lanh nhẹ nhàng.

Ngay khi vừa quyết định là không can dự vào việc của cô, anh lại làm đúng cái việc đó. Bỏ mẹ.

"Huh?" Cô chớp mắt thêm lần nữa, giờ gương mặt bộc lộ sự ngây thơ, gần như gương mặt trẻ con. "Ồ… Tôi nghĩ tôi ổn mà? Ý tôi là, tôi không hậu đậu đến mức rơi xuống dưới đâu. Hơn nữa ở dưới là một bể nước nên đằng nào thì nó cũng an toàn mà." Vừa nói cô vừa liếc xuống phía dưới bờ tường nơi cô đang ngồi.

Chắc vậy. Đúng là có một thùng nước ở phía dưới, tương đối đầy nước. Kể cả nếu ai đó ngã xuống, họ cũng sẽ không bị thương nặng.

"Nhưng mà anh quan tâm đến tôi." Cô gái mỉm cười. "Cảm ơn."

Một nụ cười vô tư và rạng rỡ - ít nhất bề ngoài là như vậy - khiến anh gần như nghi ngờ vẻ u sầu của cô trước đó có từng tồn tại hay chưa.

Mọi chuyện có thể sẽ kết thúc ổn thỏa ở đây. Kể cả nếu ngay bây giờ anh bỏ đi thì cũng là phải phép.

"Không, ý tôi không phải như vậy," Feodor đáp, "Tôi đoán cô tới từ một thành phố khác phải không?"

"Hừm, đúng vậy."

"Được rồi, vậy thì tôi muốn cô hãy ngồi xuống và nghe tôi nói một chút. Trước đây, nơi này đã từng là một khu mỏ khổng lồ. Sau khi hòn đảo gần đây đúc một loại tiền mới, thợ mỏ khắp nơi đổ xô về đây. Máy móc và thiết bị của họ được chở tới liên tục. Họ tới nhanh đến mức người ta không kịp xây nhà ở cho những người mới đến."

Cô gái nghiêng đầu, lắng nghe khi Feodor tiếp tục. "Khu mỏ ấy đã bị khai thác hết từ lâu, nhưng dấu vết của nó vẫn còn. Chẳng hạn như thành phố này, xây nên từ kim loại và đinh tán, hay những con dốc một thời từng là một phần của sườn núi, hay những cỗ máy rải rác quanh khu dân cư vẫn còn tiếp tục hoạt động…"

"Ừ, đúng vậy? Chỉ cần nhìn tôi cũng nhận ra đây là một nơi kì lạ." Cô gái trả lời, đưa mắt nhìn về phía thành phố. "Không có đất đai, nhưng cảm giác mặt đất vẫn ấm áp. Nó hoàn toàn khác với những thành phố được xây bằng đá. Nó khá là kì lạ."

"Thì đó là bởi…" Feodor chợt ngừng lại.

Cảm giác ấm áp đó mà cô gái cảm nhận được có lẽ là do hệ thống đường ống và máy móc luân chuyển nước nóng ở dưới lòng thành phố. Không biết cô ấy sẽ nghĩ gì nếu mình nói về điều đó. Liệu cô ấy có trầm trồ và kinh ngạc? Hay cô ấy sẽ bực mình và nghĩ rằng nó thật nhạt nhẽo? Hay là, cô ấy sẽ mìm cười và cảm thấy hạnh phúc về điều đó?

"... Tôi muốn nhìn thấy chúng. Những thứ mà chúng tôi sẽ đánh đổi bằng cuộc sống của mình." Anh nghe thấy cô gái nói một điều kì quặc. "Dạo quanh những nơi mình không biết, những cảnh vật mình chưa từng nhìn thấy, nói chuyện với những người xa lạ. Nếu đó là một nơi anh đã từng đến, những cảnh vật anh đã được chiêm ngưỡng, là những con người anh quen biết, anh sẽ thấy muốn chiến đấu vì những điều đó, phải không? Tôi nghĩ sẽ dễ hơn nhiều nếu tự khích lệ bản thân mình theo cách này."

"Cô đang… chiến đấu với cái gì sao?"

Cô gái gật đầu thành thật. "Tôi thật mừng vì anh đã tới và nói chuyện với tôi. Nãy giờ tôi đi khắp nơi quanh đây nhưng chẳng thấy ai cả. Tôi tự hỏi rằng phải chăng mọi người đã chết cả rồi sao? Nó có hơi đáng sợ một chút."

"Oh, tôi hiểu ý cô. Khi chỉ có một mình cô chuyển động trong khi mọi thứ đang đứng yên, cảm giác đúng là thế giới này dường như đã kết thúc."

"Đó, chính nó! Anh có thấy mấy con golem cứ hoạt động như chẳng có chuyện gì xảy ra không? Siêu đáng sợ luôn!"

Hai người gật đầu tán thành lời nói của nhau, và phá lên cười khi nhận ra trông họ hẳn là đang rất lố bịch.

Rồi Feodor chợt nhớ ra một điều. "Này." Anh chỉ tay qua chỗ cô ngồi về phía một bức tường đầy những mảnh vá, nơi một ngọn đèn lay lắt và cũ kĩ, ánh đèn nhạt dần bởi năm tháng đang treo lơ lửng. "Có nhớ cái tôi nói lúc nãy không?"

"Cái này sao?"

"Chính nó. Thành phố này có những đặc điểm mà cô không bao giờ hiểu được nếu chỉ nhìn qua. Cái đèn này là một trong số đó."

Cô gái tỏ vẻ khó hiểu. "Vâng?"

"Những máy móc rải rác trong thành phố mà tôi vừa nhắc tới, chúng không hoạt động với mục đích ban đầu nữa. Giờ chúng được tận dụng để làm ấm và vận chuyển nước quanh thành phố. Vấn đề là, những cỗ máy đó đã cũ kĩ, và hệ thống ống xả thì chưa hề được sửa chữa."

"Okay…"

"Vì vậy, khi đèn báo nhấp nháy, đôi lúc sẽ có một luồng hơi nước phụt lên."

Như là cố tình, hiện tượng Feodor vừa miêu tả liền xảy ra.

Luồng hơi nước không phải quá nóng, cũng như không có vấn đề gì với áp suất hay thể tích hơi phun ra. Kể cả nếu ai đó bị nó phụt thẳng vào người cũng không lo bị bỏng. Đối với người dân thành Lyell, đây chỉ là một điều vụn vặt hơi khó chịu hàng ngày.

"Uwa-waaaaaaaa?!"

Với tiếng kêu hoảng hốt thất thanh, cô gái mới tới thành phố nhỏm dậy thật xa khỏi luồng hơi, và tuột mông khỏi bờ tường mà cô đang ngồi lên.

Như bạn còn nhớ, có một bể nước đầy ở phía dưới chỗ cô đang ngồi. Kể cả có ngã xuống thì người bị ngã cũng sẽ không bị thương nặng.

"Ùmmmm!"

Một tiếng ầm ấn tượng vang lên, theo sau là một cột nước không kém phần hoành tráng.

***

"Thế nên tôi mới bảo là nó nguy hiểm," Feodor cằn nhằn khi kéo cô gái ướt sũng khỏi bể nước.

"Và sau đấy thì anh cứ nói mãi…"

"Xin lỗi, tôi bị cuốn vào câu chuyện…"

Mùa đông đã trôi qua, và thi thoảng, kể cả những tộc không có lông cũng muốn tận hưởng những làn gió nhẹ, nhưng trời chưa đủ ấm để cô gái có thể chịu được khi ướt sũng.

"Cô nên quay lại và tắm rửa. Cô có thể quay về được không?"

"T-tôi ổn…" Cô gái run rẩy. "Giờ thì tôi… vẫn ổn. Nhưng mà nói cho anh biết, lúc nãy không phải tôi bị giật mình đâu, là tự dưng tôi nổi hứng muốn bơi, nên tôi nhảy xuống. Hiểu chưa?"

Feodor khịt mũi. "Tôi nghĩ bịa như vậy hơi quá đấy."

"U-ugh… anh nghĩ vậy à?" Cô gái xấu hổ quay mặt đi. Anh không chắc tại sao cô gái vừa mới rồi còn cởi mở và thành thật như vậy lại bỗng dưng bịa ra một cái lý do ngớ ngẩn như thế.

Và rồi cô gái hắt hơi. "Aa-chuu!"

"Này, thật sự cô nên về ngay đi. Ở đây trời lạnh nhanh khủng khiếp sau khi mặt trời lặn. Sẽ thật ngớ ngẩn nếu bị cảm vì chuyện lãng xẹt này, phải không?"

"Tôi sẽ làm vậy." Cô gái quẫy mạnh cả người như một chú cún nhỏ. "À, ừm,... cảm ơn vì đã nhắc tôi chỗ đó nguy hiểm. Mặc dù không hữu ích lắm."

"Trừ đoạn cuối hơi thừa ra, thì, không có gì. Giờ đi về đi," anh đưa tay ra dấu xua cô gái đi. "Mau lên, mau lên."

"Được thôi. Aw-choo!" Sau khi hắt hơi một tiếng khá đáng yêu nữa, cô gái quay lưng lại với Feodor. "Ừm, điều này nghe có vẻ hơi lạ, vì chúng ta thậm chí còn không biết tên nhau, nhưng…"

"Hmm?"

"Tôi đang nghĩ là… Sẽ tốt hơn nếu anh quên tôi đi, có được không?"

Cô gái bỏ chạy đi, để lại những lời từ biệt kì lạ. Những giọt nước bắn ra xung quanh sau mỗi bước chạy của cô.

Dĩ nhiên. Cô chẳng cần bảo tôi điều đó.

Dẫu sao thì, Feodor cũng đang không đeo đôi kính tròng giả của anh, và thiếu nó thì anh cũng không thể khoác lên mình nụ cười giả tạo được. Hẳn là bây giờ gương mặt anh đang cau có vẹo vọ kinh khủng. Mặc dù cô gái không nói gì cụ thể, nhưng khi nãy, dường như cô nhìn anh với anh mắt tiếc nuối. Đối với hai người xa lạ, sẽ là may mắn nếu họ không bao giờ có thể gặp lại nhau. Anh không mong muốn gì hơn là quên sạch những kí ức về cô.

"... Mình đang làm cái khỉ gì thế này?" Feodor càu nhàu. Anh cắn lấy một chiếc bánh nữa, và đưa mắt nhìn vào bầu trời phía xa.

Bầu trời hôm nay rất quang đãng. Không có gì chắn tầm mắt nên anh có thể nhìn xa hơn mọi ngày.

Đằng sau biển mây dày đặc, một khối đen ẩn khuất phủ bóng ở phía xa.

Đảo Nổi 39.

Chỉ mới năm năm trước, nó là người hàng xóm tốt của Đảo 38. Đất đai màu mỡ của nó biến nó trở thành chiếc sừng dê của thần Zeus[1], nó có thể dễ dàng nuôi sống những hòn đảo xung quanh. Nó từng được quản lý bởi tộc Nhân thú, và rất đông người từ nhiều chủng tộc khác đến đây sinh sống.

Nhưng tất cả chỉ là chuyện của ngày xưa. Vào một ngày năm năm về trước, hòn đảo đã trải qua một sự biến đổi.

Những gì còn lại giờ đây là một nấm mộ khổng lồ, trôi nổi trên bầu trời của Regul Aire.

Nó được biết tới dưới cái tên Croyance, Quái Thú Kìm Hãm và Giam Cầm, Quái Thú thứ Mười Một.

***

Thế giới này vốn luôn nằm bên bờ vực diệt vong.

Nếu có một chủ đề duy nhất phải nhắc tới để bắt đầu cuộc thảo luận này, đó sẽ là hành vi tội ác mà loài Emnetwyte đã thực hiện và những ngày tàn cuối cùng của mặt đất.

Một người sinh ra trong thế giới hiện tại khó mà mường tượng nổi điều này, nhưng thời xa xưa, gần như toàn bộ vùng đất ở dưới mặt đất đã từng là những vùng đất màu mỡ và tươi tốt. Rừng rậm và muông thú sinh sôi trên mặt đất, và những vũng nước khổng lồ gọi là biển cả đã từng tồn tại, và mặt đất tràn ngập vô số sinh vật sinh sống.

Tộc Emnetwyte đã hủy diệt thế giới ấy.

Họ đã tạo ra 17 Quái Thú, những sinh vật khủng khiếp, những kẻ phá hoại không ngừng nghỉ, và giải phóng chúng ra toàn thế giới. Lũ Quái Thú nhanh chóng nuốt chửng tộc Emnetwyte cùng với phần còn lại của mặt đất, biến cả đất liền và biển cả thành những hoang mạc xám xịt.

Số ít những người sống sót, dưới sự bảo hộ của Đại Hiền Giả anh hùng, di tản lên bầu trời.

Bọn 17 Quái Thú không biết bay. Vì vậy, sau khi tạo được chỗ đứng chân trên những tảng đá trôi nổi khổng lồ, những người sống sót có trong tay một nơi trú ẩn tạm thời. Họ xây nhà, khai khẩn đất đai, và dựng nên những thành phố, tất cả để họ có thể sống yên ổn ngoài tầm với của những kẻ thù của họ.

Mặt đất là một nơi bao la; so với nó, thế giới trên những hòn đá lơ lửng này thật bé nhỏ.

Những gì đã mất thật ngoài sức chịu đựng; những gì còn lại là quá it ỏi.

Nhưng họ không còn lựa chọn nào khác. Họ đặt tên cho tiền đồn cuối cùng này nơi chứa chấp họ là Regul Aire, và biến nơi đây thành quê hương mới của họ.

***

Đã hơn năm trăm năm trôi qua kể từ khi Regul Aire được xây nên.

Suốt thời gian ấy, có thể nói rằng hòa bình đã được gìn giữ.

Vẫn có những cuộc tấn công từ 17 loài Quái Thú, trong đó có những hòn đảo đã rơi xuống, và nhiều người đã thiệt mạng.

Nhưng nhìn từ một góc độ khác, thiệt hại đã được giới hạn trong những hòn đảo ấy. Đối đầu với những con Quái Thú đã hủy diệt mặt đất chỉ trong vài tháng, Regul Aire vẫn tồn tại trên bầu trời.

Có điều, cả nền hòa bình ấy cũng nhanh chóng đi đến hồi kết.

Vào một ngày năm năm trước, Aurora, Quái Thú thứ Hai, Quái Thú Đục Khoét và Xuyên Thấu xuất hiện trên Đảo 11.

Hai ngày sau, Materno, Quái Thú thứ Năm, Quái Thú Nuốt Chửng và Nghiền Nát xuất hiện trên Đảo 13.

Cùng ngày hôm đó, Croyance, Quái Thú thứ Mười Một, Quái Thú Kìm Hãm và Giam Cầm xuất hiện trên Đảo 39.

Những con Quái Thú này vốn không biết bay. Vì chúng không thể bay lên khỏi mặt đất, đáng lý ra chúng không thể tấn công Regul Aire. Nhưng, sự thật vẫn sờ sờ đó: Ba loài Quái Thú này đã xuất hiện trên bầu trời nơi mọi người không hề biết, và chúng đã tàn sát họ.

Nguyên nhân của thảm họa này cuối cùng cũng được điều tra ra. Thành bang của Thương Hội Elpis, từng nằm trên Đảo 13 lúc bấy giờ, đã tiến hành nghiên cứu về các loài Quái Thú, và vì mục đích chính trị, đã đem chúng lên từ mặt đất.

Ai lại thử làm điều như vậy chứ? là thắc mắc của tất cả mọi người. Đúng hơn là, trước đó, chưa ai từng nghĩ tới một công nghệ có thể bắt giữ và vận chuyển một con Quái Thú. Sự thiếu tầm nhìn ấy đã dẫn tới thảm họa này.

Trong ba đợt tấn công ấy, những con Quái Thú tấn công Đảo 11 đã bị đánh bại một cách kì diệu.

Ở hai hòn đảo còn lại, không có phép màu nào như thế xảy ra.

Trên Đảo 13, mọi thứ và mọi sinh vật bị hòa tan thành một hỗn hợp trong suốt màu xanh dương.

Còn Đảo 39, kể cả những thứ nhỏ nhất, đều đã biến thành những tinh thể đẹp mắt màu đen lấp lánh.

Vấn đề thực sự đến ngay sau đó.

Bọn Quái Thú không biết bay. Vì vậy những con Quái Thú đã nuốt chửng Đảo 13 và Đảo 39 vẫn ở nguyên trên những hòn đảo ấy. Ngay lúc này, chúng không có cách gì để tấn công những hòn đảo khác. Có điều, những con Quái Thú bất tử có thể tồn tại mãi mãi trên những hòn đảo nổi này.

Vào thời điểm này, Đảo 39 đang chậm chạp tiến lại gần Đảo 38.

Theo tính toán của các hoa tiêu của lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh, hai hòn đảo sẽ va vào nhau trong tương lai gần. Chúng sẽ không va chạm trực diện; cùng lắm sẽ là một cú sượt mạnh qua nhau. Trong điều kiện bình thường, mặc dù chấn động có thể đáng kể, nhưng sự tồn tại của cả hòn đảo sẽ không bị ảnh hưởng bời vụ va chạm.

Nhưng trong trường hợp này, lời cảnh báo ấy giống tiếng chuông báo tử của hòn đảo hơn. Những con Quái Thú chắc chắn sẽ lan sang Đảo 38, nơi chúng sẽ nuốt chửng mọi thứ chúng chạm vào, giống như những gì xảy ra trên Đảo 39.

Dù biết rõ chuyện gì sẽ xảy ra, không có cách nào có thể ngăn chặn thảm họa này.

Những tin đồn đầu tiên xuất hiện nửa năm trước. Ngay khi nghe tin, một phần cư dân của Lyell đã bỏ chạy qua những hòn đảo khác. Khi thời gian còn lại trôi dần đi, những người hàng xóm của họ cũng dần đi theo. Dân số của Lyell giờ chỉ còn khoảng một phần năm so với năm năm về trước, chỉ đủ để duy trì dáng vẻ của nơi đây như một "thành phố".

Mặc dù Lyell chưa chết, nhưng sự sống bên trong nó đã tắt ngóm; giờ nó tồn tại như một cái vỏ rỗng chưa hoàn toàn sụp đổ. Một thế giới thu nhỏ đang bước tới hồi kết.

Phần 2 - Lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh, Sư Đoàn 5Sửa đổi

Feodor Jessman không ưa ngoại hình của chính mình.

Mái tóc rối màu xám bạc khó chải. Đôi mắt màu tím sâu thẳm, ánh mắt luôn có vẻ hằn học, khiến anh phải giấu chúng sau đôi kính không tròng màu đen. Và, là một người tộc Imp, làn da của anh trắng nhợt không tì vết.

Anh không có sừng, nanh, hay vẩy - một ngoại hình rõ ràng, không thể chối cãi của một người không dấu.

Những tộc không dấu, trong số đó bao gồm Feodor, bị ghét bỏ bởi phần lớn cư dân của Regul Aire. Tất cả chúng đều là lũ thối nát tới tận gốc rễ, và đôi lúc Feodor tự nhủ với bản thân, gần như thật lòng, rằng sẽ tốt hơn cho thế giới này nếu bọn chúng biến sạch đi.

Cũng như nhiều người sinh sống trên thế giới nhỏ bé và đông đúc của Regul Aire, Feodor mang dòng máu hòa lẫn của nhiều chủng tộc. Cụ bà bên nội của anh là một Troll, còn tổ tiên xa bên nhà ngoại của anh có dòng máu hồ ly. Tuy nhiên, những vị tổ tiên này không để lại gì cho Feodor; anh trông giống hệt phần còn lại của đại gia đình - một người tộc Imp điển hình.

Tộc Imp là một nhánh nhỏ của tộc Orc, hậu duệ của một quỷ tộc sinh ra từ trong lòng tộc Emnetwyte từ rất lâu. Trà trộn trong cái bóng của xã hội Emnetwyte, cuộc sống trước kia của họ là một trong những tồn tại tai hại nhất, lừa con người tới chỗ suy đồi và lụn bại với đôi mắt bị nguyền và những lời thì thầm đen tối.

Tộc Emnetwyte đã suy vong từ lâu. Nhưng vì một lý do nào đó, cái bóng ấy vẫn tồn tại.

Người ta đồn là đôi mắt của Imp có sức mạnh ghê gớm có thể làm người khác choáng váng và điều khiển họ. Thời đỉnh cao của sức mạnh, một Imp vĩ đại đã nhấn chìm cả một quốc gia trong sự suy đồi và trụy lạc chỉ với sức mạnh của đôi mắt ấy. Tuy vậy, trải qua thời gian dài và dòng dõi Imp bị hòa lẫn dần, họ không còn sức mạnh to lớn như vậy nữa. Giờ đây, họ chỉ là một trong những tộc không dấu khác, có chăng chỉ giỏi ăn nói và lừa dối hơn một chút.

Feodor Jessman không là gì hơn một trong những hậu duệ tội nghiệp của chủng tộc thảm hại ấy.

***

Bùm! Một tiếng động ầm ầm như tiếng nổ vang lên. Dậm chân vào mặt sàn lát bằng đồng, gã người sói lao mình lên không trung. Gã xoay thân hình đồ sộ của mình một cách mãnh liệt và vung tay xuống. Khối cơ bắp đồ sộ được rèn luyện ấy cong lại như một ngọn roi, lao từ trên xuống, rít lên tạo thành một cú đấm với lực đấm đủ mạnh để xé toạc một người từ đầu đến chân.

Đó là một chiêu quyền được đánh rất gọn ghẽ và đầy kĩ thuật được ẩn sau vẻ ngoài hùng hổ vụng về. Có thể gọi đó là sức mạnh được tinh luyện; niềm tin vào sức mạnh của bản thân, thuận theo và cuối cùng là hoàn toàn tin tưởng nó. Tôn chỉ của nó là đặt mọi thứ vào sức mạnh của bản thân, vũ khí lớn nhất của chính mình. Đó là một cảnh giới chỉ có thể đạt được khi một người chỉ chuyên tâm theo đuổi môn công phu "nghiền nát", một điều mà những thành viên của những tộc nhân thú được sinh ra với móng vuốt để "xé rách" khó mà đạt được.

Chà, mình không nghĩ là mình đỡ nổi cú này

Đối thủ của anh đơn giản là mạnh một cách lố bịch. Kể cả nếu anh thử gạt đòn đánh đó ra, đường đi của cú đấm cũng sẽ không lệch đi phân nào. Anh có thể thử một đòn quét trụ, nhưng cả hai chân đối thủ đều đang ở trên không. Và trước khi anh kịp làm gì, theo quán tính, bất kể cú đánh đó chạm vào đâu cũng đủ đánh anh bay lên trời.

Anh cúi thấp người xuống, bàn tay phải giấu sau lưng. Ánh mắt của gã người thú nhanh chóng liếc về phía đó theo phản xạ trong khi Feodor dồn trọng tâm sang bên trái, xước nhanh sang phía đó với tay phải vẫn giấu sau lưng. Một đòn nhử giống như ảo thuật, bắt chước chiêu thức của một người dùng dao; che giấu ý định của người tấn công, hình dáng của lưỡi dao cũng như những thông tin khác cho đến thời điểm cuối cùng khi tung ra đòn đánh.

Có điều, nếu nghĩ kĩ, đương nhiên ai cũng nhận ra điều đó là không thể. Hai người họ đang đấu tập bằng tay không, trên sân tập.

Sẽ là không thượng võ nếu mang vũ khí tới một trận đánh như vậy. Dẫu vậy, gã người thú vẫn rùng mình, bản năng cũng như kinh nghiệm chiến đấu lập tức chỉ ra đòn tấn công nguy hiểm nhất khả dĩ của Feodor, và hắn xoay người để né tránh một đòn tấn công nguy hiểm tính mạng. Trên đầu, nơi có mắt, mũi, tai, những nơi không thể tập luyện dù một người mạnh đến mức nào, là những điểm có thể xuyên vào được hộp sọ, đã được hắn giật mạnh về phía sau và lùi khỏi bất cứ con đường nào mà đòn tấn công của Feodor có thể lướt qua.

Chuỗi đòn đánh đẹp mắt lúc trước đã sụp đổ, một sai lầm chết người đã chen vào giữa chúng.

Bất kể phía trên đỉnh quay nhanh thế nào, một người sẽ mất kiểm soát nếu trục quay ấy bị lệch đi. Từng cân lực mà gã người thú bỏ ra để chuẩn bị cho cú chạm đất đều đã bị tiêu tán bởi nỗ lực né đòn vội vã lúc nãy. Khi mà tia hối hận đầu tiên hiện ra trong mắt gã, mọi thứ đã kết thúc.

Ầm ầm ầm!

Gã người thú ngã lăn về phía trước và lăn qua hai người lính khác đang đấu tập ở bên cạnh, kêu lên như ai đó đang dùng rìu bổ liên tục vào một cái thùng cho tới khi đâm vào tường và dừng lại.

Một vài giây trôi qua khi ánh mắt của mọi người dồn về phía gã người thú ngã gục, quên luôn cả trận đấu của chính họ. Một sự im lặng căng thẳng bao trùm cả sân tập.

"...Gahahahahah! Cú đó tuyệt vời đấy. Ông đỉnh lắm, biết không!"

Gã người thú ngẩng đầu lên đầy thiện chí. "Ai mà ngờ được ông lại chơi được tôi bằng cái mánh ấy! Nếu không có cái cú lừa con con đấy thì tôi đấm ông bẹp dí rồi!"

Feodor lắc hai bàn tay không. Đương nhiên, anh không cầm con dao nào. Đơn giản anh chỉ thực hiện một động tác nhử một đối thủ bậc thầy, khiến cho đối thủ né tránh theo phản xạ và mất thăng bằng.

Từng câu hỏi nảy ra trong suy nghĩ của những người đứng xung quanh. Cái gì vừa xảy ra vậy? Sao thằng cha người sói to đùng kia lại sung sướng nhận thua? Chỉ hai người trong cuộc mới hiểu rõ tình hình.

Feodor chỉnh lại cặp kính bị lệch về đúng chỗ. "Nhận xét của anh giúp tôi tự tin hơn, Potrick." Anh bước tới chỗ của gã người thú nằm sóng soài, nắm lấy bàn tay đang vươn ra của gã, và lấy hết sức kéo gã lên. "Có điều, anh không cần phải khen ngợi tôi. Nói cho cùng, tôi đã chơi gian chứ không thắng bằng thực lực. Mẹo đó chỉ có tác dụng với những người có sức mạnh khủng khiếp như anh thôi."

Tộc Imp là những kẻ lừa đảo. Xu hướng lừa dối người khác đã khác sâu vào cả giống loài. Vì vậy cũng dễ hiểu nếu lối chiến đấu của anh phản ánh bản chất xấu xa ấy.

"Tự ti kiểu gì lạ vậy! Nhưng ông nói vậy cũng có lý." Potrick vỗ vai Feodor với những tiếng bộp bộp như tiếng nổ tới khi vai anh đau điếng. Bên cạnh lời nói của gã, cả cử chỉ cũng giống với động tác của một ông lão già dễ mến với một tên hàng xóm phiền phức. Một người sói được biết đến trong sư đoàn với cái tên "Bruiser", Binh nhất Potrick, chiến binh khỏe nhất, hoặc có lẽ là khỏe nhì, trong số binh lính thuộc Sư đoàn 5 của lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh.

"Đau đấy."

"À, ờ, xin lỗi." Gã thu tay lại với một câu xin lỗi nửa mùa và cười lớn.

Vừa xong, giọng nói cao vút của Binh nhất Nax vang tới từ một cánh cửa gần đó. "Ê, này, này, Sĩ quan hạng Tư Jessman. Sư đoàn trưởng cho gọi anh đấy. Anh lại làm trò gì bị cấm phải không?"

"Hmm? Ngài Sĩ quan hạng Nhất muốn gặp tôi sao?"

Không biết có việc gì đây.

Feodor không rõ lý do mình bị triệu tập. Là một Sĩ quan hạng Tư, anh có hạnh kiểm hoàn hảo và là một chiến binh gương mẫu. Không tính đến tính cách thực sự hay cách hành xử của anh, ít ra hồ sơ chung của anh nói lên những điều vừa nhắc ở trên.

Nhưng, nếu một trong những vi phạm anh làm trước đây xuất hiện trong hồ sơ… Thế thì sẽ không dễ chịu đâu. Nhưng nếu anh bị gọi lên vì những lý do ấy thì ít ra sẽ có một số cảnh báo trước. Có lẽ vậy.

"Có lẽ nào? Một đề nghị thăng hàm?"

Feodor khẽ mỉm cười trước dự đoán tích cực quá mức của Potrick. "Nếu đúng vậy thật thì tôi cũng mừng."

Khi anh bắt đầu bước về hành lang dẫn tới khu chỉ huy, suy nghĩ của anh lại quay lại trận đấu tập vừa rồi.

Thật ngớ ngẩn.

Từ đầu, đội quân này được lập ra để chống lại 17 loài Quái Thú - hiện thân của chính sự hủy diệt. Chỉ cần tận mắt trông thấy lũ Quái Thú một lần là đủ khiến người ta mất đi ý chí sống. Đấm hay đá bọn chúng, nói chung, không có ý nghĩa gì mấy.

Việc huấn luyện của chúng ta là vô nghĩa. Nó không gì hơn là cái cớ rằng "chúng tôi đang cố gắng hết sức". Cứ cho là chúng giúp chúng ta sẵn sàng chiến đấu, nhưng điều đó chỉ làm hiển nhiên hơn việc chúng ta đã quá tự mãn với hòa bình.

"Ngu xuẩn hết sức."

Sau khi chắc chắn rằng không có ai ở trong hành lang có thể nghe thấy, Feodor cằn nhằn.

***

Lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh là thanh kiếm và chiếc khiên của Regul Aire. Dù tốt hay xấu, thì đó là mấu chốt cho sự tồn tại của nó; là điểm mạnh và cũng là điểm yếu lớn nhất.

Từ đầu, Regul Aire không phải là một khối thống nhất. Vô vàn chủng tộc coi đây là quê hương, vô số cộng đồng phát triển, và những giá trị trái ngược va chạm với nhau liên tục. Không một hệ thống tiêu chuẩn đạo đức, một định nghĩa rõ ràng về thiện chí hay ác ý, được tất cả cư dân của những hòn đảo nổi cùng công nhận.

Và từ sự hỗn độn này, lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh ra đời.

Khoảng bốn trăm năm trước, một con Teimerre đã trôi lên từ mặt đất xám xịt, và hạ cánh xuống Đảo 27. Bởi nó là mối đe dọa to lớn tới các hòn đảo khác, mọi người đồng ý rằng tất cả người dân của Đảo 27 sẽ cùng chung sức chống lại nó.

Những gì xảy ta tiếp theo chỉ có thể gọi là một vở hài kịch.

Đầu tiên, những giáo phái "thiện chí" cản trở quân đội và yêu cầu phải có một nỗ lực để giao tiếp với lũ Quái Thú.

Tiếp theo, một hạm đội không thể cất cánh vì nó bị quây kín bởi những dân thường nhiệt tình đòi được chiến đấu cùng với quân đội.

Một sự việc nữa xảy ra khi một nhóm binh sĩ bị bắt giữ và không thể chiến đấu bởi những kẻ triết lý rằng những trận chiến sinh tử như vậy là độc ác.

Các chính quyền của các thành phố khác nhau thì liên tục tranh giành và phá hoại kế hoạch tác chiến của lẫn nhau. Một binh đoàn xuất hiện vào một hôm, giả vờ như đang hợp tác với bọn Quái Thú. Những thuyết âm mưu cho rằng cuộc tấn công chỉ là một chiến dịch được đội lốt lan rộng. Giá trị của đồng bạc biến động gần như hàng ngày, khiến cho kẻ trở nên giàu có trong khi những người khác thì phá sản. Những cộng đồng bị kì thị bị đổ lỗi về sự xâm lược của bọn Quái Thú và lần lượt bị thủ tiêu.

Cùng khoảng thời gian đó giáo phái "Sự Hiện diện Thiên Đàng" cũng vừa ra đời, tuyên bố rằng Quái Thú là sứ giả của cái chết do các Visitor cử tới, vì chúng ta là những kẻ tội đồ, chúng ta phải chấp nhận cái chết một cách vui vẻ và không được kháng cự. Bọn giáo đồ, tin vào lý tưởng rằng tất cả mọi người đều cần phải được hiến tế cho lũ Quái Thú, và chúng hành động với quyết tâm không thể lay chuyển cho mục đích này.

Suốt quãng thời gian ấy, không một tàu chiến nào tới được Đảo 27, chưa một viên đạn nào được bắn ra, mấy chục chiếc tàu bay bị rơi và hàng chục nghìn người đã thiệt mạng.

Khoảng mười năm sau thảm họa này, lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh được thành lập.

Bất kể những người trên những hòn đảo khác nhau nghĩ gì về họ, đội Vệ Binh Đeo Cánh chỉ tồn tại nhằm mục đích duy nhất là bảo vệ Regul Aire, họ chỉ tuân theo bộ luật duy nhất là Hiến chương của Regul Aire và không quan tâm tới bất cứ luật lệ hay phong tục địa phương nào. Họ chỉ được huy động để đối phó với các cuộc tấn công của Quái Thú và tiêu diệt chúng. Hơn nữa, tất cả các lực lượng quân sự khác của Regul Aire bị cấm tham gia vào những cuộc chiến này. Bằng cách tập trung toàn bộ trách nhiệm xử lý các mối đe dọa bên trong và bên ngoài, những vấn đề phát sinh thêm sẽ được ngăn chặn.

Lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh được thành lập theo nguyên tắc ấy, và tuân thủ nó tới tận ngày nay.

***

"Đương nhiên tôi gọi cậu đến đây không phải để nói về bất kì vi phạm nhỏ nào của cậu," vị Sĩ quan hạng Nhất nói. Khói thuốc của ông ta trùm lên văn phòng tổng chỉ huy của Sư đoàn 5. "Mặc dù vậy, phải nói thêm là một sĩ quan quân đội lẻn ra ngoài qua một lỗ thủng trên hàng rào để ăn bánh rán… là vi phạm kỉ luật."

Feodor nhíu mày. Thế là lộ một tội.

"Nếu cậu đã mất công trốn ra ngoài, lẽ ra cậu nên mua cái gì đó bị cấm như rượu mới phải chứ. Nếu thế cậu sẽ có thêm danh tiếng khi bị bắt, phải không?

Khoan, ông ta đang nói cái gì vậy?

"Mà," vị sĩ quan thở dài, "Giờ, về việc mà tôi thực sự gọi cậu lên đây để thảo luận…"

"... vậy nãy giờ không phải chủ đề chính sao?"

"Không, tôi chỉ muốn nói chuyện phiếm chút thôi. Có một việc tôi muốn cậu đảm nhiệm."

Trong số các sĩ quan quân đội thuộc Sư đoàn 5, Feodor là một sĩ quan xuất sắc. Kĩ năng võ thuật, hiểu biết về chiến thuật quân sự qua các thời đại, bố trí pháo binh ngoài trận địa… anh vượt trội so với tất cả mọi người ở hầu như mọi tiêu chí cần thiết của một sĩ quan quân đội. Chính vì vậy, dù là một gã Imp với thể hình nhỏ thó, anh vẫn leo lên được vị trí sĩ quan.

Nếu có chướng ngại nào trên con đường thăng tiến của anh, đó chỉ là vấn đề tuổi tác - quá trẻ, và chưa có cơ hội chứng tỏ bản thân trong thực tiễn chiến đấu. Vấn đề đó cũng sẽ sớm được giải quyết; có những lời đồn đoán rằng anh sắp được thăng hàm lên hạng Ba và hạng Hai - và anh cũng có ý định làm đúng như vậy.

Ngài Sĩ quan hạng Nhất đề cử anh cho một nhiệm vụ sắp tới nghĩa là đây là cơ hội để kiếm thành tích. Nghe có vẻ như một món hời.

"Thưa ngài, tôi vinh dự khi được ngài đánh giá như vậy, nhưng tôi khá e ngại khi được chọn làm người phụ trách," Feodor trả lời. "Phải chăng chúng ta đã khám phá được âm mưu tấn công hủy diệt hàng loạt của bọn cuồng tín Sự Hiện diện Thiên Đàng?"

"Không, nhưng may mắn thay cho cậu đấy sẽ không phải nhiệm vụ của cậu. Đây sẽ là một nhiệm vụ bình yên hơn."

Huh? Lạ thật, nếu là những nhiệm vụ kiểu này, lẽ ra không cần tới tài năng của Feodor.

"Tôi hiểu những gì cậu đang nghĩ, nhưng tôi tin chắc cậu mới là người phù hợp nhất cho nhiệm vụ." Nói xong, vị Sĩ quan hạng Nhất mệt mỏi nhìn chiếc đồng hồ treo tường. "Họ đến muộn."

"Thưa ngài?"

"Nhiệm vụ của anh là giám sát bốn binh-sĩ-tương-đương cấp 1 được huy động từ Đảo Nổi 11 thuộc biên chế Sư đoàn 2."

"...Hả." Viên sĩ quan hạng Nhất vẫn nói đều đều, buộc Feodor phải nhanh chóng tiêu hóa đống thông tin để bắt kịp. Vì vậy, câu trả lời của anh bị chậm lại mấy giây. "Họ là binh-sĩ-tương-đương?"

Mặc dù thuật ngữ này còn mới lạ với anh, anh đã học thuộc cuốn điều lệ của đội Vệ Binh Đeo Cánh, và anh nhớ rằng anh đã đọc về cấp bậc đặc biệt này ở đâu đó.

Như tên gọi, binh-sĩ-tương-đương là một cấp bậc đặc biệt, được bổ nhiệm tạm thời khi quân đội cần một người có quyền hạn tương đương với một binh sĩ trong một thời gian ngắn. Về lý thuyết, đây là một hệ thống tiện dụng, cho phép tuyển dụng những cá nhân có năng lực tương đương với những binh sĩ được huấn luyện mà không làm đảo lộn hệ thống cấp bậc.

Tuy vậy, trong thực tế, nó không thể đưa vào hoạt động và chưa bao giờ được dùng.

Đó là bởi tiêu chí của nó quá chặt chẽ tới mức không tưởng - đặc biệt, một câu chỉ ra rằng "phải do ít nhất ba sĩ quan hạng Nhất hoặc cao hơn phê duyệt". Toàn bộ lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh có 13 sĩ quan hạng Nhất, và 16 kĩ sư hạng Nhất. và ở cấp trên có bảy viên tướng. Để được ba trong số ba mươi sáu vị trên phê duyệt thì mệnh lệnh ấy phải quan trọng tương đương với quyết định thống nhất tập hợp cả một quân đoàn. Vì vậy, gần như là không thể sử dụng khoản này của điều lệ trong thời điểm cấp bách trên mặt trận.

Nếu muốn cấp quyền hạn cho một số thường dân tương đương với binh lính, cho họ một cấp bậc chính thức thay vì sử dụng tới cái cấp bậc tương đương phức tạp này. Thực tế là, có những vị trí giành cho những trường hợp như vậy, chẳng hạn như Sĩ quan Tuần tra hạng Ba hay Kĩ sư Vũ khí hạng Nhì. Vì vậy việc lực lượng bên Đảo Nổi 11 không chọn cách này có nghĩa là họ có lý do của họ. Nói cách khác…

"Một nhóm tội phạm khét tiếng chăng?..."

Anh lẩm bẩm, cảm thấy giả thiết này khá hợp lý. Họ cần được sử dụng như nhân lực của quân đội, nhưng không thể nào thực sự cho họ một cấp bậc trong quân đội. Nếu đây là một vấn đề chính trị nhạy cảm, có thể hiểu được vì sao họ mất công làm việc này.

Anh phác họa thử hình dáng của những tay binh-sĩ-tương-đương cấp một này trong đầu. Một tên tội phạm lừng danh khét tiếng ai cũng biết tới từ Đảo 11. Thể hình hắn có lẽ phải bằng, thậm chí hơn cả Binh nhất Potrick. Có thể hắn là một thành viên của tộc Khổng lồ. Bàn tay nhuốm màu đỏ từ máu của những người hắn đã hạ sát, những đường gân nổi lên hai bên thái dương của cái đầu hói, đôi mắt đỏ ngầu, khóe miệng nhếch lên một nụ cười quái gở.

Tôi hiểu. Chắc chắn tôi sẽ không cho một kẻ như vậy một cấp bậc chính thức. Việc cho hắn vị trí binh-sĩ-tương-đương là hoàn toàn hợp lý.

Viên chỉ huy gật đầu, như thể ông ta đã đọc suy nghĩ của Feodor. "Nếu không có gì ngoài dự kiến, thì đây là một nhóm khó nhằn đấy."

"Nhưng sao lại là lúc này?" Feodor thắc mắc. "Chúng ta còn nhiều thời gian trước khi tấn công con Croyance, nhưng cũng không dư giả gì. Sư đoàn 5 của chúng ta đâu có rảnh tay lo việc này."

"Đúng vậy."

"Phải. Có nghĩa là không có thời gian để xử lý thêm những kẻ ngoài cuộc và vấn đề của bọn họ-"

"Chính vì thế mà tôi nhờ đến cậu."

"...Thưa ngài, tôi xin hỏi vậy nghĩa là sao?"

Cốc-cốc.

Một tiếng gõ nhẹ phát ra từ cánh cửa phòng chỉ huy. Một giọng nữ trẻ tuổi, nghe có vẻ rất bối rối, nói: "Ưm, xin lỗi vì đến trễ. Chúng tôi đã tới nơi."

"Mời vào," viên sĩ quan trả lời.

"Xin phép…"

Nắm đấm của cánh cửa xoay nhẹ. Cánh cửa chầm chậm mở ra-

"Xin lỗi đã khiến ngài phải chờ!"

Cánh cửa bất ngờ mở tung và một cô gái tóc màu cam loạng choạng bước vào, khẽ kêu lên một tiếng. Hẳn là cô này là người gõ cửa.

Một cô gái nữa cùng tầm tuổi ấy, với mái tóc màu hồng tươi, năng nổ bước vào. "Đây có phải văn phòng chỉ huy không?"

Theo sau là một cô gái ít ồn ào hơn với mái tóc tím, cúi chào. "Xin lỗi đã làm phiền."

Cả ba đều không có nanh, sừng hay đắc điểm ngoại hình đặc biệt nào khác. Họ là những người không dấu.

Feodor im lặng một lúc lâu, rồi ngoái lại sau lưng. "...Thưa ngài sĩ quan?"

Ba cô gái đứng trước mặt anh. Một đội binh-sĩ-tương-đương cấp 1 từ Đảo 11. Ánh mắt anh như muốn hỏi,Không phải tụi này chứ?

"Đây là các binh sĩ." Câu trả lời của viên sĩ quan ngắn gọn và đi thẳng vào trọng tâm. Chính là điều mà anh không muốn nghe.

Feodor nhìn lại những cô gái. Nhìn vẻ ngoài họ chỉ khoảng 15 tuổi.Thắc mắc nè. Vệ Binh Đeo Cánh huấn luyện trẻ con từ bao giờ vậy? Bản thân anh mới mười bảy, không hơn họ là bao, nhưng đương nhiên đó là hai chuyện hoàn toàn khác nhau.

"Tôi đã nói rõ rồi, những binh lính ấy chính là bọn họ."

Giọng của viên sĩ quan hạng Nhất rõ ràng là khó chịu, nhưng Feodor vẫn ngoan cố. "Nhìn kiểu gì tôi cũng thấy họ là những thiếu nữ mong manh. Nói nhẹ nhàng thì, sư đoàn của chúng ta là một cái ổ tục tĩu phải không? Đây có phải là ý hay không?"

"Này, cậu vừa gọi chỗ này là một cái ổ thô tục trước mặt sĩ quan phụ trách nó đấy."

"Ngài định phủ nhận điều đó sao?"

Liền lúc đó, tiếng quát tháo của Binh nhất Talmareet vang lên từ sân tập; một tràng những lời lẽ không được văn minh cho lắm, nếu ai đó thốt ra ở ngoài doanh trại có thể sẽ bị cư dân nơi đó xúm vào tẩn một trận. Cô gái tóc cam đỏ mặt và cúi gằm xuống đất, trong khi cô gái tóc hồng nghiêng đầu với vẻ khó hiểu, còn cô gái tóc màu tím tặc lưỡi một cách kì lạ.

"... Chỗ này là một cái ổ tục tĩu, ngài thấy chưa?" Miệng Feodor cong lên; anh cảm thấy như mình đang chìm nghỉm. "Thôi kệ, tôi chả quan tâm nữa."

"Kể cả là như vậy, sĩ quan hạng Tư Jessman." Viên sĩ quan hạng Nhất xua tay, "Tôi không hỏi ý kiến của cậu về nhiệm vụ này. Cậu đã nhận lệnh giám sát những binh-sĩ-tương-đương cấp một này, và tôi không chấp nhận bất cứ sự phản đối nào."

Thế là xong. Đây là quân đội. Bất kể lời giải thích có làm anh vừa lòng hay không, anh không có quyền chọn việc mình muốn làm.

"Tôi không có gì phản đối thư ngài. Tôi vinh dự được giao phó những nhiệm vụ quan trọng như thế này dù còn thiếu kinh nghiệm." Feodor trả lời ấm ức. "Nhưng it nhất, cho tôi hỏi một điều. Tôi là một sĩ quan quân đội, đây là lực lượng vũ trang, và chúng ta đang ở trong tình thế khẩn cấp. Năng lực của chúng ta là có hạn. Tôi biết phải làm gì để quan lý mấy đứa trẻ này?"

"Không gì hết."

"...Sao?"

"Nhóm binh-sĩ-tương-đương cấp một này sẽ đóng quân ở đây. Khi xét tới bất cứ điều gì về việc huấn luyện và nghĩa vụ ở hậu phương, đối xử với họ như với binh sĩ bình thường. Họ đã vượt qua bài khóa huấn luyện trên Đảo 11, vì vậy cậu không cần phải lo lắng, trình độ của họ ít nhất là ở mức đó.

Cô gái tóc hồng tươi cười chêm vào "Yep, yep!" một cách đồng tình.

"Dẫu vậy, họ vẫn là khách quý của chúng ta. Dù tôi muốn cho phép họ đi lại hoàn toàn tự do, điều này không thể được phép trong hoàn cảnh hiện tại. Họ phải được đặt dưới sự giám sát liên tục của quân đội, và người giám sát phải có quân hàm sĩ quan hoặc cao hơn. Việc duy trì một vị trí giám sát theo danh nghĩa là cần thiết. Hơn nữa-"

Ông ta trỏ ngón tay thô sần về phía Feodor. "Như cậu vừa nói, Sư đoàn 5 là một nơi thô lỗ, và cậu thấy do dự khi đưa họ vào một nơi hỗn loạn như vậy. Vì vậy, nói ngắn gọn là họ cần một người hộ tống. Người này phải là người hiểu rõ Sư đoàn 5, không có thành kiến với tộc không dấu, và có đầu óc lôgic. Và ngẫu nhiên thay, cả Sư đoàn này chỉ có duy nhất một sĩ quan hạng Tư lý tưởng phù hợp mọi tiêu chí trên. Có câu hỏi gì không?"

"...Không, thưa ngài." Đó là một đánh giá phù hợp về anh. Feodor là một người tốt. Anh luôn bình tĩnh và cẩn trọng, tốt với mọi người nhưng luôn nghiêm khắc. Xuất sắc về nhiều mặt, nhưng không vênh váo về điểm mạnh của mình. Luôn tích cực, có tham vọng, và không bao giờ chểnh mảng trong công việc.

Ít nhất, những người khác khi nhìn anh sẽ nói vậy. Đó là hình tượng mà anh đã bỏ công xây dựng một cách tỉ mỉ.

"Đương nhiên, tôi không ra quyết định này mà không suy nghĩ. Các cô cậu có chủng tộc gần với nhau, tuổi tác cũng vậy, chưa kể cậu là con trai còn họ là nữ giới - điều đó khiến tôi lo lắng một chút. Này, cậu là người tộc Imp phải không? Mùa giao phối của các cậu là bao giờ vậy?"

"Tôi không có… mấy cái đó." Tại sao lão già này lại nói mấy chuyện bậy bạ trước mặt những cô gái?

"Hừ. Mà, sao cũng được, miễn là cả hai cùng đồng ý thì tôi cũng không quan tâm các cô cậu làm gì. Đây là một thời điểm nhạy cảm cho tất cả chúng ta, nên đừng làm gì ảnh hưởng tới tinh thần của cả sư đoàn-"

"Tôi sẽ không," Feodor ngắt lời một cách nóng nảy. Cảm thấy ánh nhìn của những cô gái sau lưng, anh hơi suy nghĩ lại. Có lẽ ngay lập tức chối phắt như vậy là hơi khiếm nhã. Mình cũng không muốn họ nghĩ xấu về mình. "Ờ, ý tôi là, dù tôi thấy họ cũng rất xinh đẹp, nhưng tôi hoàn toàn chung thủy với hôn thê của mình. Tôi sẽ không dan díu với cô gái nào khác."

Đó không hoàn toàn là một lời nói dối. Đúng là gia đình anh đã hứa hôn cho anh.

Nhưng mình không bao giờ có thể gặp lại cô ấy nữa. Anh giấu những suy nghĩ sâu kín ấy đằng sau nụ cười của mình.

"Vậy sao? Lần đầu tôi nghe về vụ này đấy."

Vâng, ngài thấy đó, cũng không phải là chuyện mà tôi muốn đem đi khoe khắp nơi. Vả lại, thưa ngài sĩ quan hạng Nhất.."

"Sao vậy?"

"Có phải khi nãy ngài nói ‘bốn binh-sĩ-tương-đương cấp một’?"

"Đúng thế," viên sĩ quan trả lời.

Feodor quay về phía các cô gái và điểm danh qua một lượt. Cô gái tóc da cam vẫn đỏ mặt thẹn thùng, cô tóc hồng thì đang ưỡn ngực ra vì một lý do nào đó, còn cô tóc tím chỉ nhìn lại anh một cách thích thú.

"... Tôi chỉ đếm thấy ba người có mặt."

Cô gái tóc da cam có vẻ đã dồn hết dũng khí và giơ tay lên. "Ừm, tôi có thể nói không?" cô hỏi, có vẻ hơi quá hào hứng.

"Ồ, có chuyện gì vậy?"

"Ừm… Binh-sĩ-tương-đương cấp một Tiat Shiba Ignareo không có ở đây."

Đó là một cái tên hơi quá dài đấy.

"C-cô ấy đang không được khỏe. Cô ấy sẽ đến muộn một chút, nhưng cô ấy sẽ đến ngay…" Dù thất bại trong nỗ lực đứng im và giọng của cô cứ lí nhí dần, cô vẫn đang cố gắng bao che cho người bạn đang vắng mặt.

"À, được rồi." Ngược lại, lời đáp của viên sĩ quan hạng Nhất hoàn toàn không bận tâm tới điều đó. "Không sao."

Trong số sáu sư đoàn của lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh, Sư đoàn 5 là đơn vị có tỉ lệ chểnh mảng và vô trách nhiệm khi làm nhiệm vụ cao nhất. Không biết có phải do tính cách của các sĩ quan phụ trách gây ra cái tiếng xấu này, hay là bộ chỉ huy chọn những sĩ quan này vi tính cách của họ phù hợp với cái danh tiếng này của sư đoàn nữa.

"Đằng nào các cô cũng không phải tuân theo một thời gian biểu cụ thể nào." viên sĩ quan nói, "nên miễn là các cô không tới muộn những lúc quan trọng, sẽ không có vấn đ-"

Cánh cửa, vẫn he hé mở từ nãy, bỗng bật toang như có ai đạp vào.

"X-xin lỗi đã đến muộn? Binh-sĩ-tương-đương Tiat Shiba Ignareo, báo cáo có mặt!"

Cô này căn giờ thật là tệ. Feodor tự nhủ. Đúng như anh dự đoán, cô gái mới đến cũng trạc tuổi ba cô còn lại, với mái tóc màu xanh lá. Có lẽ cô đã chạy tới đây nhanh hết sức, khuôn mặt cô nóng bừng và thở không ra hơi.

Cô ấy chính là cô gái anh đã gặp trên nóc tòa nhà bỏ hoang hôm trước.

Ah … Feodor nhận thấy anh không hẳn là bất ngờ với sự việc này. Không hiểu sao từ đầu mình đã đoán là sẽ như thế này.

Cô gái quay đầu lại, thu lấy hình ảnh của mọi thứ mà đôi mắt to của cô có thể nhìn thấy ở trong căn phòng khi cô cố gắng đuổi kịp và nắm bắt tình hình. Khi ánh mắt của cô chạm tới Feodor, cả người cô đông cứng lại.

"... Khoan, a-a-anh?! T-tại sao anh lại ở đây?!?"

"Ờ... " Anh phân vân không biết có nên giữ lời về việc quên đi cô gái. Dù sao, anh quyết định xử trí theo cách mà cô muốn anh làm trước đó. "Thật là vinh dự khi được làm quen, các quý cô. Xin lỗi vì màn giới thiệu chậm trễ, tôi là sĩ quan hạng Tư Feodor Jessman. Vừa rồi, tôi đã nhận nhiệm vụ giám hộ các cô và chào đón các cô tới Sư đoàn Năm tầm thường của chúng tôi."

Anh đặt tay lên ngực làm nghi thức chào và phô ra nụ cười xịn nhất của mình. "Có thể các cô đã biết, nhưng Sư đoàn 5 đang chuẩn bị chiến đấu. Tôi tin rằng điều này có thể khó hiểu đối với cả những binh sĩ tinh nhuệ của Sư đoàn 2, nên nếu có câu hỏi gì, hãy hỏi tôi. Tôi sẽ cố gắng hết sức để giúp đỡ."

"V-vâng thưa s-sếp - ái!" Cô gái tóc màu cam cắn phải lưỡi. "Thật dzinh dự được làm việc… với anh!"

"Ooooh!" Cô gái tóc hồng thốt lên, có vẻ rất ấn tượng. "Gương mặt tươi cười của một tay sát gái!"

"Rất vui được gặp anh, sĩ quan hạng Tư." Cô gái tóc tím tươi cười. "Tôi chắc chắn rằng chúng ta sẽ thân thiết với nhau. Mong rằng thời gian này sẽ không trôi qua quá nhanh."

Feodor quay về phía cô gái tóc xanh lá, người mà anh vừa trông thấy bị ngã xuống bể nước ngày hôm qua.

"Nnh… Rất vui được làm quen…" Ánh mắt cô đảo tới đảo lui, cô im lặng một lúc lâu, nhưng cô cuối cùng cũng hoàn thành được diễn xuất của mình. "T-thật là… vinh dự khi được làm việc với anh…"

Phần 3 - Những cô gáiSửa đổi

Khi cuộc chiến đến gần, sự căng thẳng len lỏi vào trong lòng Sư đoàn Năm.

Theo báo cáo của đội trinh thám, con Croyance trên Đảo 39 chưa có động tĩnh gì. Vì vậy, sẽ không có thay đổi nào trong kế hoạch. Giai đoạn đầu tiên của chiến dịch sẽ bắt đầu trong vòng ba tháng nữa.

Cứ mỗi ngày qua, mọi người ngày càng trở nên ít nói, sĩ khí chìm nghỉm như hòn đá. Bầu không khí tiêu cực và lo sợ bám lấy những người lính như một thứ bệnh dịch.

Kẻ thù họ chuẩn bị chiến đấu là một loài Quái Thú mà, cho tới tận năm năm trước, mới chỉ từng được nhìn thấy trên mặt đất. Không có một hồ sơ trận đánh nào để nghiên cứu. Vì vậy, dữ liệu như cách tấn công hiệu quả nhất, tầm hoạt động và tầm xa tấn công của con Quái Thú đều hoàn toàn mù tịt.

Hơn nữa, mặc dù nhiệm vụ của Vệ Binh Đeo Cánh là chiến đấu và đẩy lui những con Quái Thú, rất ít binh lính thực sự có kinh nghiệm chiến đấu ở khoản này.

Những người lính từng chiến đấu với Materno và Croyance năm năm trước đều đã chết. Những gì họ để lại là những báo cáo lộn xộn về những cuộc chiến ấy, mà dù nghiên cứu thế nào cũng chỉ rút ra một kết luận rõ ràng duy nhất: Chúng ta không làm gì nổi bọn chúng.

Những báo cáo từ trước thời điểm năm năm trước, thời mà chỉ có loài Teimerre trôi được lên bầu trời, cũng đầy rẫy vấn đề. Những trận chiến với bọn Teimerre được Sư đoàn Hai, một đơn vị pháo binh gồm những tay Bò Sát đô con, sử dụng những vũ khí bí ẩn đảm nhiệm. Chỉ có đơn vị ấy thực sự có "kinh nghiệm chiến đấu thực tế" với bọn Quái Thú, và bản chất của loại vũ khí mà họ sử dụng vẫn còn là tuyệt mật

Vì vậy, những người lính của Sư đoàn Năm vẫn tiếp tục lo lắng. Tâm trí họ dán chặt vào sự hủy diệt không tránh khỏi đang dần tiến tới, và khi hi vọng của họ vơi dần, ngày càng khó để mỗi người tập trung vào công việc hàng ngày.

***

Rốt cục thì Croyance, Quái Thú thứ Mười Một, Quái Thú Kìm Hãm và Giam Cầm là cái gì?

Chúng ta không biết nhiều về hình dáng thực sự hay làm thế nào để tiêu diệt nó. Có điều, nếu nói riêng về đặc điểm bên ngoài thì có rất nhiều thứ để nói.

Croyance là một tinh thể pha lê màu đen khổng lồ.

Đương nhiên, nó không phải khối pha lê bình thường. Có hai đặc điểm khiến nó trở nên đặc biệt. Một, nó hấp thụ mọi thứ nó chạm vào và lớn lên trong quá trình đó. Hai là, mọi va chạm sẽ khiến quá trình hấp thụ trở nên nhanh chóng hơn.

Một cách tương đối, nó không phải là mối nguy trừ khi bạn chạm vào nó. Nếu gặp phải nó, nó an toàn miễn là bạn giữ khoảng cách.

Vấn đề nằm ở chỗ không có cách nào để phá hủy Croyance. Kể cả nếu ban đầu nó chỉ là một miếng màu đen con con, nó sẽ ngày càng lớn lên khi nó hấp thụ mọi thứ xung quanh. Nó càng lớn thì nó càng chạm vào nhiều thứ mà nó có thể chầm chậm nuốt chửng. Nếu tấn công nó bằng một thanh kiếm hay một viên đạn, nó sẽ nuốt chửng luôn cả vũ khí đó và tiếp tục lớn lên. Thứ duy nhất nó không thể đồng hóa được là cát và đá, điểm yếu đã biết duy nhất của nó.

Quá trình đồng hóa ban đầu diễn ra khá chậm. Ví dụ, sẽ mất hơn 24 tiếng để hấp thụ hoàn toàn cơ thể của một người thú. Nếu người đó nhanh chóng được cưa tay, có thể anh ta sẽ sống sót. Tuy nhiên, nếu trong cơn hoảng loạn anh ta vật lộn với nó quá nhiều, quá trình nuốt chửng sẽ tăng tốc nhanh chóng và biến anh ta thành một bức tượng pha lê câm lặng.

...Mấy tên này vô tư thật.

Mặc dù anh đã cẩn thận không để điều này lộ ra mặt hay trong giọng nói, Feodor khinh bỉ những đồng đội của mình.

Từ trước tới giờ họ chưa bao giờ thấy cái gì đáng sợ như vậy. Trước khi tận mắt nhìn thấy con Croyance, có lẽ họ chưa bao giờ tưởng tượng có ngày họ phải đối đầu với nó.

Thế giới vốn luôn bên bờ vực diệt vong. Khi cuộc sống của chúng ta nằm trên lớp băng mỏng, việc đối diện với cái chết như vậy là lẽ thường tình

Đối với Feodor, đó không chỉ là lời nói vu vơ; đó là điều chính anh đã trải qua. Sau ngày hôm đó, không còn gì làm anh thấy sợ hãi nữa.

***

Vài ngày đã trôi qua kể từ khi bốn cô gái đến đây.

Feodor đang giữ vai trò sĩ quan cấp trên của họ, nhưng thực sự thì anh chẳng phải làm gì cả. Hôm đầu tiên anh có đưa họ thăm quan một lượt khu doanh trại và đưa họ gặp một số người quan trọng, và tất cả chỉ có vậy. Anh không phải một người hướng dẫn, cũng không có nghĩa vụ tham gia các buổi tập của họ. Hơn nữa, mấy cô gái tự nguyện hòa nhập với Sư đoàn Năm mà không cần sự giúp đỡ của anh,

"Chà, không phải mình đang than phiền vì công việc quá nhàn nhã, nhưng…"

Feodor vô thức ngắm nhìn cảnh vật xung quanh từ mái của khu doanh trại.

Một nguyên tắc chung của các khu quân sự là chúng được thiết kế để có tầm nhìn xấu. Việc được bao bọc bời địa hình dễ nhìn và dễ bao quát chỉ trong một cái nhìn là một điểm bất lợi trong chiến đấu. Nhưng cũng vì vậy mà nơi đây là một nơi ở không lấy gì làm dễ chịu.

Anh cắn một miếng bánh bọc đường khi một giọng nói bất ngờ cất lên sau lưng anh. "Vậy là, tớ nghe nói cậu đã có hôn thê?"

"Cậu nói về cái gì vậy?"

"Huh? Hôm trước cậu vừa nói vậy với ngài Sĩ quan hạng Nhất còn gì?"

Trước mặt ngài Sĩ quan hạng Nhất? À, từ hôm đấy.

"Thế mà tớ cứ nghĩ mình là bạn cơ đấy, vậy mà giờ tớ mới được biết vụ này. Tớ có quen cô ấy không nhỉ?"

Tiếng cánh vỗ lấp đầy không trung khi binh nhất Nax Selzel hạ cánh phía sau Feodor. Bởi họ có cấp bậc khác nhau, Nax thường nói kiểu lịch sự (lịch sự hết mức mà người lính Ưng tộc này làm được) với anh ở trước mặt mọi người, nhưng khi chỉ có hai người họ nói chuyện thân mật đúng như những gì hai người bạn cùng phòng cũ nên nói với nhau.

"Thì, đúng là tớ đã đính hôn. Nhưng quê nhà tớ đã biến mất từ lâu, và cuộc hôn nhân cũng biến mất cùng nó." Sau khi chắc chắn họ chỉ có một mình, Feodor bỏ kính ra. Anh đeo chúng chủ yếu để che giấu ánh đáng sợ của mình; anh không để lộ bất cứ khuyết điểm nào khi đang trong vai hình mẫu hoàn hảo, và dần dần anh có thói quen chỉ thành thật khi không đeo kính.

"Biến mất?"

Anh lờ câu hỏi đó đi. "Tớ chỉ lấy cớ thôi. Cậu thấy bốn đứa không dấu đó chưa? Bọn tớ gần tuổi nhau, nên tớ không muốn ngài sĩ quan suy nghĩ nhiều. Ông ấy lo mối quan hệ của bọn tớ tuột khỏi tầm kiểm soát.

"Hmm… có lý đấy." Nax bỏ cuộc. "Tớ chắc chắn rằng nếu đó là cậu thì đó hẳn là một vấn đề khó tránh khỏi."

Vấn đề với những tộc có mùa giao phối là họ không hiểu những tộc không có mùa giao phối, và ngược lại. Điều tương tự cũng đúng với hầu hết những thứ còn lại giữa những tộc này, nhưng riêng vấn đề này thì vô cùng phiền phức. Nhiều tộc nhân thú có mùa giao phối có ý thức về phẩm giá rất khắt khe và điều đó ăn sâu vào văn hóa của họ tới mức cấm lại gần hoặc chạm vào người khác giới trong tuổi hôn nhân. Điều này có lý do chính đáng, vì vào vài thời điểm trong năm, sự cân bằng mong manh giữa phẩm hạnh và bản năng của họ sụp đổ trên quy mô khổng lồ.

Và với dân số đông đảo hơn nhiều so với các tộc không dấu, tộc nhân thú được dùng làm mốc tham chiếu cho hầu hết luật lệ của xã hội.

"Nếu cậu nói thật về chuyện đó, thì cậu cứ việc đóng tiếp cái vai con người thành thật của cậu đi. Cái đồ Imp khôn vặt.

"Đừng nói vớ vẩn về hình tượng của tớ. Nó đúng hơn thì nó là…" Feodor nhếch mép, khẽ nhún vai. "Một sự vận dụng khéo léo để khiến việc giao tiếp suôn xẻ hơn."

"Thế, cuối cùng thì vụ này là sao?" Nax đưa tay xoa cằm. "Tớ cũng thấy bọn họ trông hơi trẻ con, nhưng sẽ có một ngày nó sẽ trở thành cái kịch bản nữ trợ lý mà mọi người đều yêu thích. Cậu có định lẩn ra chỗ nào đấy và tấn công mấy em này không?"

"Không đời nào." Feodor gạt phăng câu đùa của Nax. "Họ là tộc không dấu phải không? Không phải gu của tớ."

"A lô, Feo?" Nax hỏi, giọng ngờ vực. "Dạo này cậu có soi gương không?"

"Tớ không quan tâm đến tộc của mình. Tớ thích những ngoại hình bông xù lông trắng của mấy cô em Miêu tộc. Những đôi tai kiểu này nè," Feodor giơ hai tay lên đầu. "dựng thẳng lên. Những cô gái da trần… ừ thì cũng có xinh, nhưng cũng chỉ đến thế thôi."

"Cha này hỏng rồi." Nax lầm bầm, nhìn lên trời. "Ừ, thế thì.. hơi nhạt nhẽo, nhưng tớ hiểu ý cậu."

"Cậu bảo cái gì nhạt nhẽo cơ?!"

"Cái mác học sinh chăm ngoan của cậu cũng có nghĩa cậu không thể chơi bời được. Nếu cậu gây ra sự vụ gì, cậu sẽ ăn đủ đòn. Thế nên tớ mới bảo cậu bỏ cái vai này đi! Kiếm một vai mới đi."

"Tớ không để việc vui chơi ảnh hưởng tới công việc."

"Ừ, ừ, tùy cậu. Đằng nào thì cái thủ tục chán ngấy hàng ngày cũng có tác dụng với mấy tên đồng đội ngu si của bọn mình, nên giờ tớ cứ mặc kệ nó đã. Mà quan trọng hơn…"

Nax thôi không nói bằng giọng bỡn cợt nữa. Anh hạ giọng, "Vai chính sao rồi? Mấy đứa nhỏ có làm vướng chân vướng tay cậu không?"

"Không sao, gần như chẳng bao giờ họ làm phiền tớ. Cũng có hơi khó khăn một tí, nhưng nói chung tớ vẫn để dành được thời gian. Nếu có vấn đề gì cùng lắm tớ lại gọi cậu mà."

"Hiểu rồi. Đừng cố quá nhé. Kể cả khi không cần, cậu lúc nào cũng cố làm mọi người vừa lòng."

"Biết rồi. Bảo trọng."

Vù. Nax bay mất, để lại những chiếc lông vũ lơ lửng sau lưng.

***

Và bây giờ, hãy xem cuộc sống thường ngày của Feodor bị đảo lộn như thế nào từ khi có thêm bốn cục nợ kia.

Cô gái hòa nhập nhất với môi trường xung quanh là cô gái thừa năng lượng với mái tóc anh đào rực rỡ.

"Hiii-yah!"

Có vẻ cái tên đầy đủ dài dòng hết mức của cô là Collon Rin Purgatorio, và cô hôm nào cũng chực chạy ra sân đấu tập mỗi khi rảnh rỗi. Theo lời cô nói thì, ở chỗ cô vẫn sống mọi khi không có ai là đối thủ của cô cả.

Bị bối rối bởi điều này, Feodor hỏi cô, "Không phải cô là thành viên của đội cựu binh của Sư đoàn Hai cùng với những gã to khỏe của đội đó?"

"Không, không hề," cô đáp bằng giọng tươi tỉnh. "Tôi sống trong một ngôi nhà với bầu không khí ấm cúng!"

Anh chẳng hiểu gì hết trơn.

Ngoài chuyện đó ra, thì sự có mặt của cô trở thành niềm vui lớn của hai sĩ quan khác, Potrick và Talmareet. Cả hai đều là những gã nhân thú lực lưỡng và ham mê đánh tay không, và dù hay gã này không ưa gì nhau và hay gây lộn với nhau, nhưng họ không có chỗ nào khác để giải tỏa sức mạnh của họ ngoại trừ cách xả lên lẫn nhau. Feodor có thể có sức chiến đấu của riêng anh, nhưng kiểu chiến đấu mưu mô ấy không phù hợp với bọn họ, những người muốn chiến đấu một cách danh dự.

Collon nhảy vào giữa hai gã khổng lồ, và nói một cách hùng dũng "Hãy làm quen bằng nắm đấm nào!" Kết quả là cô có thể đánh ngang sức với cả hai.

"Mặc dù cô bé rất nhỏ con, nhưng cô ấy khóa khớp và đánh rất trúng những điểm yếu của tôi," Potrick nói sau trận đấu đầu tiên. "Khi chiến đấu cận chiến, cô ấy quyết không thua bọn tôi. Tôi đoán cô ta đã sử dụng ma thuật, nhưng kể cả khả năng sử dụng ma thuật thành thạo như chân tay cũng xứng đáng được khen ngợi rồi. Bung hết sức mạnh và sử dụng chúng để dẫn lối cho kĩ thuật… chỉ riêng sức mạnh ấy đã là cả một nghệ thuật!"

Rồi hắn ta nói thêm bằng giọng hào hứng một cách kì lạ, "Không thể tin là tôi bị một cô gái đáng tuổi con gái mình của một tộc khác hấp dẫn." Ẩn sau lớp lông, gương mặt gã người sói có chút đỏ lên. "Thế quái nào chuyện lại thành ra như thế này?"

"Ồ, thế à?" Feodor kịp nặn ra một câu trả lời bình thản.Kể cả khi đối phương là một cô gái không dấu? Khẩu vị mặn quá.

Cô gái tiếp theo mà anh dần làm quen là cô gái tóc cam luôn thường trực trong trạng thái lo lắng và bối rối.

"Tuyệt quá! Cái lò nướng ở đây - thực sự rất tuyệt!"

Tên cô ấy là Lakish Nyx Seniolis - không có gì bất ngờ, lại một cái tên dài ngoằng nữa - và cô thường xuyên có mặt trong sảnh nhà ăn để giúp đỡ đội làm bếp. Những dụng cụ làm bếp độc đáo của thành phố Lyell có vẻ rất cuốn hút cô, và mỗi khi gặp cô lại kể với Lyell bằng giọng nói như hụt hơi về một công thức mới cô mới học được và cô mong có những dụng cụ này ở "nhà kho" tới mức nào, nơi mà hình như những cô gái sống trước khi họ được đặt tên.

Cô này trông không hề giống một chiến binh.

Đương nhiên, nếu anh nghĩ kĩ, không ai trong số bốn cô gái chính xác là binh sĩ. Binh-sĩ-tương-đương cấp một. Cấp bậc của họ tương đương với Binh nhất, nhưng họ không nằm trong biên chế.

"Cô bé thật ngoan, thật thà và chăm chỉ!"

"Nếu con bé có một đôi nanh hay sừng nhỏ, tôi sẽ hỏi cưới nó cho con trai tôi ngay!"

Thành tích của cô có vẻ được lòng các cô nấu bếp, đủ để khiến họ nói những điều linh tinh như vậy.Geez, kể cả khi cô ấy là người không dấu. Hãy nghĩ đến cảm xúc của con trai các vị được không.

Còn cô gái tóc tím, hình như có tên là… Panibal Nox Katena?

"Hm…"

Feodor chẳng biết phải làm gì với cô. Mỗi khi rảnh rỗi, cô biến mất tăm, và thản nhiên trở lại vào giờ điểm danh. Hiện thân của một bóng ma. Cứ như cô ấy là một tinh linh vậy.

Hơn nữa, lúc nào cũng có nhiều nhân chứng báo cáo cô có mặt trong căn cứ, tức là cô không hề trốn ra ngoài.

Có lần anh đã nhắc nhở cô về việc lẩn đi suốt ngày, và cô trả lời, "Anh để tôi vuột khỏi tầm mắt, phải không?" Với một nụ cười đắc ý, cô tiếp tục, "Mà, từ đầu liệu anh có dám chắc là anh thực sự nhìn thấy tôi? Anh có tin đôi mắt của mình tới mức đó không?"

Tôi không hiểu cô ấy nói gì hết. Tại sao các cô gái luôn thích trở nên khó hiểu ở tuổi này?

À, đúng rồi, cô ấy là tộc không dấu. Nghĩa là việc mình không hiểu gì về cô ấy là hoàn toàn bình thường.

Nếu nói về Panibal thì anh có thể chắc chắn là như vậy.

Còn về người cuối cùng trong số bốn cô gái, Tiat Shiba Ignareo…

***

Một ngày ở thành phố Lyell, cánh cửa trên mái của một rạp hát bỏ hoang được mở tung.

Bước lên trên mái nhà, Feodor do thám một người quen mà anh đã nói chuyện cùng ở chính nơi này. Mang theo một túi bánh rán nóng hổi trong tay, anh ngồi xuống cạnh vị khách của mình.

"Có vẻ cô biết đây là hành vi vi phạm kỉ luật quân đội nếu binh sĩ đang bị giám sát tự ý rời khỏi doanh trại."

Như mọi khi, khi anh đang những chuyện trên trời dưới đất, Feodor không đeo kính, và vì lúc này anh không đóng vai người lính kiểu mẫu, không việc gì anh phải lịch sự thái quá. Bình thường như vậy có nghĩa là cố gắng không nói chuyện với bất cứ ai anh gặp, nhưng cô gái trẻ ngồi cạnh anh là một người đồng đội, và anh thấy vô ích nếu cố gắng giấu bộ mặt thật của mình với cô.

"Tôi hiểu như thế này là anh không thể coi như chúng ta chưa từng gặp ở đây?"

"Thách tôi à." Feodor mỉa mai. "Điều đó là không thể từ lúc tôi nhìn thấy cô."

"Tức là anh sẽ không cho qua vụ đó?" Tiat thở dài. "Nhỏ nhen."

"Tôi thấy nhỏ nhen cũng không sao. Xã hội này được duy trì nhờ những người chuyên chú vào việc làm theo luật lệ và tiến lên nhờ những người luôn phá bỏ chúng. Quan trọng là cả hai chức năng ấy được phân chia đồng đều và cân bằng với nhau."

"Feodor, tôi đã nghĩ kĩ từ khi chúng ta gặp nhau. Anh mới đầu có vẻ là người tốt nhưng thực ra anh rất xấu tính, phải không?"

"Tôi xin ghi nhận lời khen ngợi."

"...Điểm này của anh…" cô lẩm bẩm. "...Anh gần giống với Willem, nhưng là hoàn toàn ngược lại với anh ấy."

"Hmm?" Một cái tên xa lạ. "Ai vậy?"

"Tôi tự nói với mình thôi, kệ nó đi. À, cho tôi một cái được không?" Tiat vươn tay trái ra, những ngón tay lắc lư như muốn xin một cái gì đó.

"Cô có nhận ra tôi đang bận mắng cô không?"

"Đại khái là có. Nhưng anh đang ngồi cạnh tôi và anh đang ăn một thứ trông có vẻ rất ngon, nên đương nhiên là tôi cũng muốn thử một tí."

"Thì, tôi hiểu điều đó…" Feodor thở dài. "Tuy nhiên tôi không chắc là cô sẽ thích nó đâu." Khẩu vị là một trong những điểm khác biệt rõ ràng nhất giữa các chủng tộc. Kể cả nếu hai người cùng là người không dấu, chưa chắc một món ăn đều ngon như nhau đối với họ.

"Không thử sao biết, phải không?"

Bỏ cuộc, Feodor đành đưa cô một cái bánh. "Đây."

"Okay!"

Cùng nhau, họ há miệng cắn vào món bánh mới rán nóng hổi.

"Ngon quá!"

"Oh!" Ngạc nhiên, Feodor nghiêng người về phía trước. Từ trước tới nay, chưa từng có ai có cùng khẩu vị với anh. "Tiệm bánh này không có nhiều loại bánh, nhưng chỉ cần chiên kĩ là đủ ngon, phải không? Nó không như chỉ nhồi thêm đường cho nhiều tộc khác nhau… Tôi cũng không biết giải thích như thế nào, nhưng tôi nghĩ đây là cách tận dụng từng hương vị hợp lý nhất?"

Không có đôi kính, anh không thể tìm được những từ chính xác hay những cụm từ điêu luyện để trình bày ý kiến của mình. May thay, Tiat có vẻ hiểu đại khái, và gật lấy gật để đầu của mình.

"À," Feodor nói thêm, trông biểu cảm của anh ngày càng sáng rỡ, "nếu cô chấm chúng vào sữa, nó sẽ ngon tới mức làm não cô đơ luôn."

"Ực-" Hơi thở gấp hào hứng của Tiat trở thành tiếng nấc vì bị nghẹn bánh, cô phải vỗ ngực vài lần và hít lấy hít để cho trôi miếng bánh ác ôn trước khi có thể thở lại bình thường. "Thế anh có mang tí nào không?"

"Tí gì cơ?"

"Sữa ấy!"

"Đừng có mơ. Trèo được lên đây mang theo túi bánh đã đủ khó rồi."

"Sự vất vả là một phần không thể thiếu nếu muốn tận hưởng một món ăn ngon."

"Đừng có nói những thứ ích kỉ ấy như thể nó là một lý lẽ hay."

"Vậy là không được à?" Tiat cúi đầu xuống, giọng ỉu xìu. Feodor tranh thủ cơ hội ngấu nghiến nốt chỗ bánh còn lại.

Và rồi cô gái đưa tay ra thêm lần nữa, đòi thêm chiếc bánh thứ hai.

***

Hôm ấy là một ngày nhiều mây, che lấp cả hình bóng của Đảo 39. Theo cách này hay cách khác, bầu trời tĩnh lặng và bình yên.

"Rốt cuộc các cô là ai?" Feodor hỏi một cách bất ngờ.

"Hmm? Ý anh là sao?""Tôi đã nói rõ ý mình rồi. Các cô quá kín đáo về bản thân," Feodor nói. "Tôi không biết sao họ phải lục lọi cuốn điều lệ và nhọc công làm thủ tục để bổ nhiệm các cô làm binh sĩ tương đương, nhưng rõ ràng chẳng ai trong số các cô là binh sĩ cả. Chỉ nhìn qua vẻ ngoài, mọi người chỉ đơn giản là những cô gái trẻ, và đặc điểm nổi bật duy nhất là các cô không có dấu vết gì cả."

Anh lắc đầu. "Dù vậy, các cô vẫn vượt qua bài huấn luyện như thể đấy là chuyện bình thường và hòa nhập với những binh lính thực sự. Bình thường lính mới sẽ bị hành ra bã trong hai tháng đầu tiên, nhưng các cô thì bình thản từ ngày đầu tiên. Còn nếu cô nói rằng cô được Sư đoàn Hai huấn luyện thì rõ ràng là cũng không phải.""À…" Tiat gãi gãi một bên má, rõ ràng là bối rối về những gì anh vừa nói.

"Hơn nữa, chỉ nhìn vào Collon là đủ thấy có gì đó không đúng." Feodor tiếp tục. "Sử dụng ma thuật ở tuổi đó - hơn nữa, sử dụng chúng thuần thục trong chiến đấu - đơn giản là không bình thường."

Venom chính xác là gì, cái đó đã được ghi lại trong những cuốn sách anh đọc để chuẩn bị cho kì thi thăng cấp. Vì vậy, dù anh không thể sử dụng chúng, anh hiểu đôi điều cơ bản về chúng.

Venom là sức mạnh sử dụng để thay đổi quy luật của thế giới theo ý người dùng. Những người không gắn bó với thế giới này, hoặc cố tình làm yếu sinh lực của chính mình có thể triệu hồi và sử dụng lượng Venom mạnh hơn giới hạn bẩm sinh của họ, nhưng cũng vì lý do đó, sử dụng Venom liên tục có nghĩa là tự đốt cháy sinh lực của chính mình.

Vậy mà, mặc cho những giới hạn khắt khe và hậu quả khủng khiếp, những cô gái trẻ này sử dụng thuần thục Venom trong chiến đấu.

"Không bình thường, huh?" Tiat hỏi khẽ.

"Chứ còn gì nữa!"

"Vậy thì, anh nghĩ cái gì mới bình thường?"

Cái đó… bỏ mẹ, ý mình không phải như vậy. "Không, đương nhiên không phải là tôi. Ý tôi là, chẳng ai gia nhập quân đội bởi vì họ bình thường. Có ai ở quê nhà của cô - ai đó dạy mọi người không?"

"Ừ thì… bây giờ thì chỉ có chúng tôi và một bà chị troll-"

"Gì cơ? Thế thì quá ghê rồi!"

Một troll. Họ sống với một con quái vật ăn thịt người, theo nghĩa đen?!

Truyền thuyết kể rằng, tộc troll trước kia đã coi tộc Emnetwyte là thức ăn chính của họ, nhưng may mắn thay là chủng tộc bị nguyền ấy đã tuyệt diệt, và những kẻ ăn thịt người cũng phải thay đổi lối sống của mình và bớt kén ăn đi. Giờ họ đơn giản ăn mọi thứ cũng như ăn bất cứ ai.

Mặc dân số của họ không lớn trong số những tộc không dấu, một người quen cũ của Feodor cũng là một troll. Hắn là một kẻ băng hoại đạo đức tới tận cùng - tức là một tên không dấu mẫu mực. Mình không tưởng tượng nổi sống chung với một kẻ như hắn sẽ như thế nào. Nghe cứ như là nuôi sói với cừu trong cùng một chuồng.

"Sống chung với troll… những bí ẩn cứ chồng chất lên nhau…"

"Anh thì biết gì!" Tiat bỗng gắt lên, như thể chuyện của cô chẳng có gì kì lạ. "T-thì tôi cũng biết là chúng tôi không bình thường lắm. Tôi biết rõ điều đó, n-nhưng ai cũng có hoàn cảnh đặc biệt của riêng mình, vì vậy nếu nhìn theo cách đó chẳng phải chúng tôi cũng rất bình thường sao?"

"Cô nói điều đó như thể bây giờ cô mới chú ý đến việc nó kì lạ thế nào với người khác… nó càng chỉ rõ sự đặc biệt của cô."

"T-thật sao?"

Feodor xoa gáy. "Khi tôi hỏi ngài Sĩ quan hạng Nhất, ông ấy không chịu nói gì về tiểu sử của các cô mặc dù đáng lý ra, tôi là cấp trên trực tiếp của các cô. Geez, cảm giác như bản thân sự tồn tại của các cô cũng là tuyệt mật-."

"-Nếu đúng như vậy, chẳng phải đó chính là tất cả câu trả lời mà anh cần tìm sao?"

"Đừng nói vớ vẩn." Có gì đó lạnh lạnh chạm nhẹ vào má anh, cắt đứt mạch suy nghĩ của anh. Anh lau nó bằng ngón tay và nhìn vào chúng. Nước. Tiếng sấm đùng đùng từ đằng xa vọng tới.

"... Có vẻ sắp mưa rồi." Tiat nói. "Chúng ta nên về thôi."

Feodor nghĩ một chút, rồi gật đầu. Bỏ qua một bên vấn đề sự tồn tại của cô có đúng là tuyệt mật hay không, rõ ràng cô ấy không có tâm trạng để nói thêm về mình. Cố khai thác thêm thông tin sẽ đẩy cuộc nói chuyện sang một hướng xấu. Nếu mình muốn tìm hiểu, lần sau mình nên tìm cách khác.

"Chúng ta có thể gặp nhau ở đây và nói chuyện một lần khác được không?"

Anh lắc đầu trước đề nghị này của cô. "Như vậy là vi phạm kỉ luật, nên tôi không thể hứa như vậy được."

"Thế là sao chứ…? Rõ chán…"

Chỉ trong khoảnh khắc ngắn ngủi của cuộc trao đổi không đâu ấy của họ, cơn mưa đã thực sự bắt đầu. "Chúng ta thật sự nên về trước khi cả hai đều ướt sũng." Tiat nói. Mang trên gương mặt cô là một nụ cười hấp dẫn của một người phụ nữ bí ẩn đang che giấu những bí mật của mình sâu trong tim, cô cố đứng dậy."

Và mông của cô lại tuột khỏi bờ tường của mái nhà.

"Aa…"

Tùmmm!

Àooooo!

Một tiếng ầm ấn tượng vang lên, theo sau là một cột nước không kém phần hoành tráng.

Phần 4 - Tin đồn về bộ tứSửa đổi

Feodor tìm thấy Nax, người đã trốn tập một lần nữa và đang ngủ ngon lành trên tán cây đu đưa trong gió. "Ê, đằng ấy ở trên kia! Xuống đây, có việc này tớ cần nhờ cậu."

"Hả?" một tiếng ngáp trễ nải. "Không để người ta yên thân ngủ một lúc à?"

Dụi mắt, Nax ngồi dậy trên cành cây. "Cậu có biết cơ thể chim ưng không thích hợp với những bài tập sức bền không? Tớ chạy kém đến mức chỉ cần chạy một chút là đủ để làm tớ mệt lử." Hắn đu đưa chân một chút. "Đó, nhìn đi - cứng đơ hết rồi."

Bình thường, việc này là lý do hợp lý để vai diễn của Feodor nổi giận vì tội bất kính với cấp sĩ quan, nhưng Nax là một trong số ít bạn bè của anh - hơn nữa, họ đang chỉ có một mình và không phải lo về những thứ nhỏ nhặt ấy.

"Tớ đang dở giấc nghỉ trưa thư giãn với hi vọng nó có thể giúp tớ sống sót qua buổi tập buổi chiều." Nax vươn vai, ngáp dài thêm một cái nữa. "Nếu có công chuyện gì, xin hãy quay lại sau, thưa ngài Sĩ quan hạng Tư."

"Không phải công chuyện," Feodor nhìn quanh để chắc chắn chỉ có họ ở đấy, rồi hạ giọng. "Tớ cần kĩ năng săn tin ngầm của cậu."

"... Ôhô?" Biểu cảm chán ngán của Nax nhanh chóng biến thành nụ cười tươi rói. "Lâu lắm rồi cậu mới yêu cầu dịch vụ của tớ đấy Feo. Được thôi." Hắn nghiêng người ra trước, sự mệt mỏi lúc nãy không thấy đâu nữa. "Vậy cậu muốn biết gì? Mã két sắt của Sư đoàn Trưởng? Dầu gội yêu thích của Sĩ quan hạng Ba Hartynaccio? Thực đơn tráng miệng ngày mai? Hay là, cậu chỉ muốn biết… màu đồ lót của mấy cô gái cậu đang nhòm ngó?"

"Sai, sai, và sai. Tớ cần cậu tìm hiểu về quá khứ của bốn cô gái mà chúng ta vừa nói chuyện hôm trước."

"Sao, tức là vẫn muốn nhìn đồ lót hả?"

"KHÔNG. Họ là cấp dưới của tớ, tớ sẽ không nhìn họ theo cách ấy."

"Ờ, tớ cũng đoán thế nào cậu cũng trả lời một câu chán ngắt mà." Nax thở dài. "Okay, vậy cũng được. Cậu muốn gì nào?"

"Như tớ đã nói, tiểu sử của họ," Feodor gãi đầu. "Ngay trước khi chiến đấu với Quái Thú, họ được gửi từ Sư đoàn Hai - những người đã từng chiến đấu với Quái Thú trước kia. Trông họ có vẻ giống những cô gái bình thường, nhưng khả năng chiến đấu của họ lại rất cao. Nếu chúng ta có sự hỗ trợ của họ, chúng ta sẽ có sức tấn công rất ấn tượng… đấy là tớ nghĩ thế, nhưng vì lý do nào đó mà tớ chưa nghĩ ra, cấp trên đang làm đủ mọi cách để che giấu năng lực của họ."

Anh ngừng lại, và Nax ra hiệu cho anh tiếp tuc. "Từ đầu, tại sao tớ - người lẽ ra là chỉ huy trực tiếp của họ - chỉ được giao nhiệm vụ giám sát một cách giản đơn và hời hợt như vậy? Điều này chứng tỏ trong chiến đấu họ có lẽ sẽ không phải trực tiếp do tớ chỉ huy, mà họ sẽ được đặt dưới quyền một chỉ huy khác, hay họ được tự do hành động? Cả hai đều có thể.

"Uh huh…"

"Kể cả không phải vậy, chúng ta vẫn phải chuẩn bị cho một trận chiến cực kì quan trọng. Làm vậy khi vẫn còn nhiều ẩn số như thế này?" Feodor lắc đầu. "Nó rất khó chịu. Tớ muốn chắc chắn rằng tớ có thể trông cậy vào họ."

"Được, hiểu rồi," Nax trả lời ngắn gọn, dang rộng đôi cánh. "Này, mấy thứ cậu vừa nói - có phải cậu đã đánh động bọn quân cảnh không?"

"Hmm?"

"Thực ra cũng không quan trọng lắm là có hay không, nhưng kể cả không có gì chắc chắn, tớ e là cậu sẽ không thấy gì thú vị đâu. Tớ có thể cảm nhận được làn gió, và chắc chắn rằng có gì đấy trong cơn gió thổi ngược về. Không phải vấn đề gì quá lớn nhưng hãy cứ cẩn thận, đừng để bị bắt. Vì cậu là khách hàng thân thiết, tớ sẽ cố gắng kiếm được cái gì cho cậu - chỉ lần này thôi - như là dịch vụ đặc biệt, biết chưa."

"Dĩ nhiên…" Feodor gật đầu, chìm vào suy nghĩ. "Cảm ơn, tớ sẽ cẩn thận."

***

"Feodoooooooooor!!"

Khi đang dạo quanh doanh trại, Feodor nghe thấy tên mình khi một cơ thể mềm mại, ấm áp quấn lấy anh.

Và một tích tắc sau, có gì đó chặn vào mạch máu của anh, bẻ khớp vào những tư thế không tự nhiên, kẹp chặt vào cổ - chỉ trong khoảnh khắc anh nhận ra mình bị tấn công, anh đã bị khóa chặt, một điều chưa hề xảy ra với anh trước đây, cùng với một đòn kẹp cổ và một vài kĩ thuật vô cùng đau đớn khác.

"Owowowowowow?! Đ-đợi chút - ow, OW!"

Bất kể anh cố vùng vẫy tới mức nào, cơ thể anh không hề nhúc nhích. Không đơn giản là việc bị giữ bằng sức mạnh, cảm giác giống như anh bị cắm qua cọc nhọn và trói chặt xuống đất.

Dù mình ấn tượng bởi kĩ thuật của cô ấy nhưng - đau, đau quá! Quan trọng hơn - đau, thật sự, đau đau đau!

"Cú này thế nào? Đầu hàng chưa?!" Giọng của Collon gào lên từ phía sau gáy anh, gần đến mức anh cảm nhận thấy hơi thở của cô.

"Thua rồi, tôi chịu thua rồi! Nhưng sao - argh - sao lại đột kích tôi như thế này?!"

"Sẵn sàng chiến đấu mọi lúc là bắt buộc với mọi chiến binh! Không đề phòng là sai lầm nghiêm trọng!"

"T-tôi không thể đồng tình với suy luận này! Ngh…" Anh thử vặn tay và kéo gân tay về vị trí bình thường, nhưng nhanh chóng hối hận với quyết định này. "Ow, đau quá!"Con mẹ nó, mình không cử động vai được! Hay là mình thử ngã và đập cả người cô ấy xuống đất? Không, thế cũng không ổn, gân mình sẽ đứt mất nếu mình dùng quá nhiều lực bây giờ!

Ngay lúc đó anh nghe thấy một tiếng kêu lảnh lót, kèm theo một chuỗi tiếng bước chân gấp gáp, và khi ngước lên anh nhìn thấy Lakhesh. Một cơn gió nhẹ theo sau bước chạy của cô, thổi bay tấm biển Cấm chạy trên hành lang dán trên tường. "Collon, cậu đang làm cái gì vậy?!"

"Lakhesh, cô đến đúng lúc quá!" Feodor phều phào, "Nhanh lên, bảo cô ấy dừng lại đ! Tôi không nghĩ tôi chịu được lâu nữa đâu!"

"Ồ, không sao mà," Collon khúc khích. "Từng này chưa đủ để hạ Willem mà!"

Eh, lại cái tên đó- ĐAU! ĐAUUUUU!

"Anh ấy không phải Willem, Collon!"

"Ugh, thôi được…" cô gái ở sau lưng anh nới lỏng tay phải một chút, giảm bớt lực nắm vào vai của Feodor. Tay anh trở lại vị trí bình thường của chúng. Một cách từ từ, những chỗ bị Collon khóa cứng được thả ra tới khi cảm giác đau đớn choáng ngợp lúc nãy biến mất như thể nó chưa từng xuất hiện, và cơ thể anh lại nằm dưới sự điều khiển của bản thân.

Khi không có mặt cơn đau, Feodor chợt nhận thức được cơ thể mềm mại và ấm áp của Collon.Nếu chúng ta cứ giữ nguyên tư thế nhạy cảm này, đầu óc mình sẽ nghĩ ra những suy nghĩ linh tinh.

Trước khi bất cứ suy nghĩ kì lạ nào kịp hình thành, anh giãy mạnh và gỡ Collon ra khỏi lưng. "Thôi xuống đi!" Cô tuột xuống đất, kêu oai oái vì bất ngờ.

"Em xin lỗi! Em rất xin lỗi!" Thay vì Collon, Lakhesh lại là người cúi đầu lia lịa và xin lỗi rối rít, một cảnh làm người ta nghĩ tới con chim non đang uống nước. "Anh biết đấy, từ trước đến giờ cô ấy vẫn vậy. Không phải cô ấy xấu tính hay gì đâu, cô ấy vẫn chồm lên người những người cô ấy quý mến - ah! Nhưng thực sự cô ấy không phải là một cô gái hư, thật đó! Cô ấy là một cô gái rất, rất tốt, thật, thật đấy!"

"Ừ, tôi hiểu rồi," Feodor nói, đưa tay xoa hai vai vẫn còn đau của mình. Nếu cô ấy có dù chỉ một chút sát ý hay ác ý, tay anh đã gãy lâu rồi. "Thôi được rồi, được rồi."

"V-vâng, em cảm ơn." Lakhesh cười khẽ, đặt bàn tay lên ngực.

"Em cũng thế!" Collon chêm vào

"Cậu ấy! Đừng có làm như đây là việc của người khác!" Lakhesh quay về phía cô bạn nghịch ngợm của mình, thụi thụi cô bằng hai nắm đấm bé xíu trong khi Collon cưới khúc khích. "Cậu có biết bọn mình đang nói về ai không?!"

"Này, Lakhesh," Collon nói giữa những tiếng khúc khích. "Cậu coi tớ là bạn bè chứ?"

"Eh?" Lakhesh khựng lại.

"Thế thì tốt rồi. Nhờ có cậu mà bọn mình luôn hạnh phúc."

"K-không, nhưng mà… nếu cậu nói vậy về tớ…"

"Woohoo!" Collon cười sung sướng. "Tớ rất, rất hạnh phúc!"

"T-tớ cũng vậy, nhưng cậu nghiêm túc một tí được không?!"

...Thật là đáng yêu.

Mặc dù con gái không dấu không phải gu của anh, Feodor không thể nhịn được cảm giác ấm áp trong lòng mỗi khi nhìn trẻ con vui đùa cùng nhau; cảm giác giống như thấy chú cún con chơi đùa trong lồng vậy.

Anh nhìn lại Collon lần nữa, cô đang cười khúc khích, gương mặt rạng rỡ và vô tư. Dù nhìn thế nào anh cũng chỉ thấy cô là một cô gái mỏng manh - mà đúng hơn, như vậy là phù hợp với một cô gái như cô. Chân và tay cô đều mảnh mai, không nhiều cơ bắp. Chưa nói tới chủng tộc, chỉ riêng việc là nam giới đã giúp Feodor có sức mạnh cơ bắp vượt trội hơn. Vậy mà, ngoài việc bị khóa chặt chỉ trong chốc lát, anh cũng không đủ sức gỡ chân tay mình ra trong suốt quãng thời gian cô bám vào lưng anh.

"Này, Feodor." Collon đột nhiên nói, đưa mắt chạm vào ánh mắt anh. "Anh có thể thật sự cho em thấy anh chiến đấu nghiêm túc nếu em chiến đấu với anh không?"

"Huh?"

"Potrick nói rằng anh mạnh kinh khủng, nhưng vừa nãy trông anh đâu có vẻ gì là như vậy."

"...Ah, hiểu rồi." Ra là như vậy. "Không phải tôi tỏ ra yếu ớt hay gì đâu. Thực ra tôi không mạnh mẽ hay gì cả, nói thế nào nhỉ?" Feodor suy nghĩ một chút. "Tôi có cách chiến đấu của riêng mình, và nó chỉ có tác dụng lên những đối thủ mạnh kiểu như Binh nhất Potrick."

Về lý thuyết thì những điều anh nói có một nửa là nói dối. Thực sự thì anh cũng tự tin vào sức mạnh của bản thân.Không chỉ là khả năng đánh lừa, mà cả khả năng bung sức, chiến thuật và đánh giá tình huống, giữ gìn vóc dáng và nhiều thứ khác nữa - mình đã rèn luyện những kĩ năng cần thiết cho chiến đấu.

Đương nhiên, anh không định tiết lộ điều đó. Anh muốn giấu những quân bài mình có càng kĩ càng tốt.

"Không, không, khoan đã!" Collon giơ bàn tay lên như thể ra hiệu cho anh ngừng lại. "Chẳng phải logic của anh hơi có vấn đề sao? Em có thể đánh ngang sức với Potrick, nhưng tại sao ông ấy thì đánh với anh được còn em thì không?!"

Feodor hơi chần chừ. "... Cô có điểm mạnh khác anh ta. Tôi cũng vậy, nhưng cái này hơi khó giải thích.""Uh huh…" Cô hừ nhẹ, rõ ràng chưa bị thyết phục.

"...Oh, còn việc này nữa." Mặc dù vẫn đang vặn vẹo và dãn chân dãn tay, Feodor cố hỏi một cách tự nhiên. "Cái người tên làWillem mà các cô nhắc đến lúc nãy là ai vậy?" Cái tên xuất hiện khá nhiều lần, nhưng anh đoán nó không phải vấn đề gì quá bí mật… chắc vậy.

Đúng như dự đoán, Lakhesh nhanh chóng tiếp lời anh. "Ừm… anh thấy đó… Chắc anh biết rồi, nhưng bọn em luôn luôn phải chịu sự quản lý của sĩ quan cấp cao của quân đội." Đây là lần đầu tiên anh nghe thấy đoạnluôn luôn, nhưng đấy cũng không phải bất ngờ gì lớn lắm. "Đây là một câu chuyện em nghĩ có thể kể cho những người có cấp bậc sĩ quan trở lên."

Cô hít một hơi, rồi tiếp tục. "Không nhiều sĩ quan muốn tới để trong lũ trẻ con bọn em. Mọi người đều đến và đi ngay lập tức. Willem được cử đến nhà kho của chúng em như những sĩ quan khác năm năm trước. Anh ấy là một Kĩ Sư vô cùng đáng ngưỡng mộ… và… anh ấy… như một người cha của bọn em."

Ồ… Mình hiểu rồi. Anh cảm thấy như có hòn đá chìm xuống trong bụng mình. Người mà Collon và Tiat nói tới có vị trí gần giống như mình bây giờ. Nói cách khác, họ đang so sánh mình, Feodor Jessman, với người cha yêu quý của họ.

"Tôi trông già đến mức có thể làm cha của mọi người cơ à?

"Kh-không phải như vậy, nhưng - mà -" Lakhesh tỏ ra bồn chồn, đưa mắt liếc nhìn anh. "Anh cũng gần bằng tuổi của Willem lúc đó.

"Không đùa chứ?! Anh cảm thấy sốc. Anh ta cũng tầm tuổi mình, mười bảy tuổi, và những cô gái gần mười lăm này yêu quý anh ta như một người cha? Ý chí của anh ta mạnh mẽ tới mức nào để có thể chăm sóc những cô gái này khi họ lớn lên?

Đối với Feodor, người ý thức rõ sự trẻ trung của mình, đó là một điều khó có thể hình dung ra nổi. Anh thầm dành cho Kĩ Sư Willem, con người bí ẩn mà anh chưa từng biết mặt, một sự kính trọng sâu sắc.

***

Một lúc sau, sau khi kết thúc buổi luyện tập ngày hôm đó, Feodor ngồi ăn trong căng tin ồn ào và lộn xộn.

"Xì… mấy cô bé tân binh của cậu… xì… là những cô gái ngoan." Một sĩ quan hạng Tư đồng cấp với anh - người mà anh quên tên, nhưng những tiếng rít trong giọng nói và dáng người của anh ta để lộ anh ta là một Findantropos (TN: Xà tộc) - ngồi xuống cạnh anh. "Nhất là… xì xì… cô bé Lakhesh đó. Ở trong quân ngũ, khi mà.. xì xì… chiến dịch sắp bắt đầu, mọi người đều trở nên căng thẳng, phải không? (TN: thôi không dịch cái xì xì nữa, đứt mạch truyện lắm, mọi người cứ tưởng tượng giọng cha này giống giọng Voldermort gọi rắn nhé) Nếu có một cô bé như vậy ở bên cạnh, luôn tốt bụng với mọi người, chắc là rất dễ chịu với cậu."

"Không, làm gì có chuyện ấy." Một sĩ quan hạng Ba ngồi đối diện - một Scarsanlantropos (TN: chưa rõ là tộc gì, mình đoán là Quy tộc - tộc Rùa) với chiếc mai màu đen đặc trưng của tộc của anh ta, nhưng Feodor cũng quên mất tên của anh này - ngoạc cái miệng to ra ngắt lời. "Nếu nói về mấy cô bé tân binh của Feo, thì Collon sẽ không dễ dàng chịu đứng sau ai cả. Cô bé ấy có lòng dũng cảm đáng kinh ngạc; cô ấy có thể gạt bỏ mọi nỗi sợ hãi. Tôi sẽ sung sướng kéo cô bé về đơn vị của mình nếu cô bé không phải là chiến binh được mời đến."

"Mm…" Tay Xà tộc ậm ừ. "Nhưng Lakhesh đáng yêu hơn, phải không?"

"Hmph. Để sống sót ngoài chiến trường cần lòng dũng cảm, không phải sự đáng yêu."

"Chậc! Dũng cảm, dũng cảm - nếu ông yêu nó đến thế sao không cưới nó luôn đi?"

"Vợ cũ tôi cũng nói vậy khi cô ấy bỏ tôi."

"...Ấy, xin lỗi, tôi vô ý quá."

Bầu không khí bỗng trở nên khó xử.

Họ đang nhìn mình. Feodor ghi nhận điều này một cách bình thản. Với tư cách là chỉ huy trực tiếp của hai cô gái đang được nói tới, có vẻ họ đang đợi anh nói gì đó.

"Ờ-"

Từ đầu thì, những bữa ăn của Sư đoàn Năm không phải là ngon lành gì. Để đảm bảo binh sĩ của các tộc khác nhau đều ăn được, người ta đã chủ ý làm tất cả các món thật nhạt nhẽo và không có hương vị nào nổi trội. Những chai gia vị lớn được đặt lên mỗi bàn để mỗi người có thể nêm vào món của chính mình cho hợp khẩu vị, nhưng cuối cùng dù có đổ bao nhiêu gia vị vào đi chăng nữa thì hương vị của chúng cũng chỉ đến được như thế, và nhiều người phát chán với những lựa chọn này.

Và giữa cái giờ ăn làm người ta muốn phát ngán này, họ muốn Feodor cho ý kiến về một vấn đề đáng phát ngán không kém. Cho tôi xin.

"...Thì, bọn họ đều là tộc không dấu, phải không?" cuối cùng anh cũng mở miệng, và cho phép khoảng một nửa những gì anh nghĩ thể hiện ra trên khuôn mặt mình.

Gã Xà tộc và Quy tộc đưa mắt nhìn nhau một cách trống rỗng, trước khi gã đầu tiên rít lên nhè nhẹ, "À, phải rồi, tôi nghe nói sĩ quan hạng Tư Jessman ghét tộc không dấu."

"Hừm, phải rồi. Vì mọi khi cậu thân thiện với tất cả mọi người nên tôi quên mất."

Họ nói cứ như thể đó là bất ngờ lớn lắm. Tất cả mọi người à? Đúng là mình đã làm như vậy, nhưng…

"Có điều, tôi cũng không nghĩ là Feodor là người để những định kiến ấy che mờ mắt mình. Mấy cô bé đó thật sự xuất sắc. Anh không thể phủ nhận điều này, phải không?"

"Đúng rồi. Anh chịu thừa nhận họ là những cô bé tốt phải không nào?"

Hỏi tôi mấy câu này và ép tôi từ hai phía à? Hai tên này gan lì quá...

Kể cả với một người đầy định kiến như Feodor, có một điều mà anh có thể nói (một cách tức tối) về bốn cô gái.

Họ luôn sống mỗi ngày một cách trọn vẹn, vun vút chạy theo mỗi giờ phút trôi đi. Trước một cuộc chiến mà họ có thể không trở về, họ có một tinh thần mạnh mẽ và khả năng kiểm soát cảm xúc để họ không sụp đổ trước nỗi sợ cái chết. Đó là sự dũng cảm hay sự ngây thơ, anh không biết, nhưng bất kể nó là gì, chỉ riêng phẩm chất ấy anh có thể nhìn rõ, kể cả qua lăng kính thành kiến với người không dấu của mình. Vì vậy…

"...Có lẽ vậy...Tôi thừa nhận là như vậy" anh thấp giọng càu nhàu, chịu thua hai gã kia.

Hai nụ cười đắc ý giống hệt nhau nở trên hai gương mặt ở bên trái và bên phải của anh. "Giờ tôi muốn hỏi," tay Xà tộc tiếp tục, "chàng trai cùng chủng tộc với những cô gái ấy, cậu thích ai nhất? Phải chăng là týp người khiêm tốn?"

"Đúng thế!" gã Quy tộc chêm vào. "Điều mà một người đàn ông thực sự mong muốn có được bên cạnh mình là một người đồng đội sẽ sánh bước với anh ta trên chiến trường mang tên cuộc đời!"

Tệ thật. Mặc dù họ biết mình ghét tộc không dấu, sao cuộc nói chuyện lại thành ra như thế này?

"Hmmm…" vị Sĩ quan hạng Nhất nói chuyện với anh hôm trước, ngồi ở bàn gần đó, bồng nhìn về phía họ. "Cậu trả lời thẳng thắn cũng được." ông ta nói bằng giọng bình thản quen thuộc, "Tôi biết cậu không thích tộc không dấu và sẽ không ai trách cậu đâu."

"Nhưng," ông ta tiếp tục, bỗng dưng trở nên già dặn đúng với tuổi của mình, "tôi có thể nói như thế này; tôi tin rằng cậu không phải kiểu người tự yêu bản thân tới mức thích nói mấy câu kiểu "tôi ghét chính mình" và dăm ba thứ vớ vẩn kiểu đó. Vì vậy, thay vì cứ khăng khăng ghét họ, hãy có những suy nghĩ kiểu ‘tôi sẽ thích họ khi nào tôi thấy thích’. Dù sao thì, cậu vẫn còn trẻ mà."

"Tôi hoàn toàn đồng ý!" Binh nhất Potrick chen vào, nhe nanh cười hớn hở. "Đúng như kì vọng của tôi về cậu, sĩ quan hạng Tư! Chúng ta là những tâm hồn đồng điệu! Giờ thì, vì những đứa trẻ trong sáng kia, chúng ta hãy vui vẻ dấn thân vào cái chết để bảo vệ hạnh phúc của chúng!"

Tôi sẽ không làm tới mức đó đâu. Mặc dù đôi lúc anh có cảm thấy cô đơn, anh tận tâm với vai diễn gương mẫu của mình đủ để che giấu những nỗi tuyệt vọng trong lòng. Còn về tuyên bố vừa rồi của Potrick - nếu những cô thiếu nữ ấy là trẻ con, thì anh, chỉ hơn họ hai, ba tuổi, cũng không khác mấy. Potrick phân loại trẻ con và người lớn kiểu gì vậy…? Mà, mình cũng không nghĩ mình muốn nghe lý lẽ của anh ta đâu, nên nói chung là mình sẽ không hỏi.

"Một đứa không dấu tốt đơn giản là không tồn tại." Câu nói thẳng thừng của Binh nhất Talmareet cắt đứt dòng suy nghĩ của anh. Gã Miêu tộc lớn tuổi đi về phía anh. "Nhưng phải công nhận rằng mấy cô bé đó đang mọc ra những chiếc đuôi trên linh hồn của họ.

"Đó mới là điểm chính sao? Anh cũng ghét tộc không dấu giống tôi, và anh cũng thích họ nốt? "Thế à, tôi thì chả thấy cái đuôi nào mọc ra ở mông họ cả."

Gã lườm anh một cách tức tối, Feodor đáp trả bằng nụ cười nửa mép trêu ngươi, hàm ý rằng"đó là sự thật mà".

Nói cho cùng thì, Feodor quá khác so với những cô gái ấy. Anh không thành thật, cũng không sống hết mình. Anh là một tên Imp xảo trá, len lỏi ở những ngóc ngách đáng ngờ và lừa dối những người xung quanh. Anh không xứng đáng với lòng tốt của họ.

"...Hmm…"

Feodor liếc nhìn về phía Nax, nghe thấy giọng nói tỏ vẻ không quan tâm của gã Ưng tộc. Vì lý do nào đó, hắn chưa cắn câu từ nãy đến giờ, và chỉ im lặng gật đầu mỗi khi ai đó nói gì đó. Bình thường, hắn sẽ làm nhảm chuyện gì đó về anh, và bình phẩm những câu kiểu "Ái chà chà! Cuối cùng Feo cũng chịu thức dậy và nhận ra là phụ nữ có tồn tại, phải không? Hôm nay đúng là ngày may mắn của mình! Đừng lo anh em! Tôi sẽ dạy tên vô dụng này mọi điều về phụ nữ. Vì có tận bốn em, tôi xin đảm bảo hắn sẽ có thể ấy ấy được với bét ra là ba em." và nở cái nụ cười ngu xuẩn của hắn từ đầu đến cuối. Nhìn sự thiếu quan tâm của hắn lúc này thật là… bất ngờ.

***

"Yo. Cái vụ điều tra cậu nhờ tớ ấy. Tớ tìm thấy vài thứ."

"Thấy rồi á? Kể cả so với cậu mọi khi thì như thế này cũng là nhanh đáy."

"Eh, chả có gì đâu. Chỉ vì nó được gọi làtuyệt mật không có nghĩa là thông tin ấy được giữ gìn quá chặt đâu." Nax nhẹ nhàng vẫy vẫy một cái phong bì với những tờ giấy thò ra ngoài. "Mấy vụ kiểu này, sẽ có những thứ mà họ rất,rất muốn giấu đi, nên phần lớn những thứ bên ngoài chỉ là bình phong thôi, nhưng.. lần này linh cảm của tớ nói rằng không phải như vậy. Nhiều khả năng đây chính là thứ cậu muốn tìm. Chứng cứ thật sự. Hàng xịn."

"... Cậu biết không, cậu nói chuyện hơi lạ đấy. Cậu chắc là cậu không làm quá lên đấy chứ?"

"Nah. Kể cả với tớ, đây cũng là một chuyện bí ẩn." Nax đánh mắt về phía xấp giấy, cong môi lại. "Hiển nhiên là, tớ cũng thấy có lỗi khi nhìn trộm."

Hể?

Feodor suy nghĩ về điều này. Nax, nếu nói một cách tích cực, hắn là một người dễ dãi. Còn nói một cách tiêu cực, hắn là một kẻ lười biếng vô trách nhiệm. Thái độ không thành thật của hắn không bao giờ thay đổi, hắn luôn hành xử như trêu trọc người khác và tận hưởng điều đó suốt ngày. Thật lạ khi thấy sự nghiêm túc trên mặt hắn, và nghe thấy giọng nói của hắn pha lẫn sự ghê tởm tột độ. "Như lời cậu nói… có phải bọn họ là con rơi của một gia đình bề thế nào đó? Kiểu đó à?"

"Cứ đọc đi thì sẽ hiểu. Sau đó, đốt đi."

Lạnh lùng quá. Thực sự… rất lạ.

Nax giúi tập tài liệu vào ngực Feodor rồi quay gót luôn. "Thực sự, tớ không biết cậu định làm gì với nó; nhưng về phần tớ thì tớ hiểu rồi."

Vẫn quay lưng lại, gã Ưng tộc nói với Feodor, sự tức giận lơ lửng trong từng lời của hắn.

"Regul Aire có lẽ sắp sụp đổ rồi."

***

Binh boong.

Chiếc đồng hồ cổ lỗ ở trước cửa phòng điểm chuông khi Feodor trở về phòng, những tiếng kêu liên tiếp cho anh biết lúc này đã là bảy giờ tối.

Khi anh đã vào phòng, anh mở phong bì và lấy những thứ bên trong ra. Nó không dày lắm, nhưng theo lời Nax thì nó chứa nhiều thông tin hơn vẻ bề ngoài của nó gợi ý.

… Dũng cảm lên và đọc nó thật nhanh nào. Thầm nhủ với bản thân điều đó, Feodor lướt qua những trang giấy.

15/6/427: Tinh Linh Va đã được thu nhận ở Đảo Nổi 23.

"...Huh?"

Nó chẳng nhiều thông tin gì cả. Thay vào đó là một dạng báo cáo. Một dạng văn bản thường gặp.

Đây là… giấy tờ về việc bảo trì vũ khí dùng một lần của Vệ Binh Đeo Cánh. Nó được sử dụng để xác nhận việc tích trữ những con tàu một chuyến và những loại đạn dược quý hiếm.

Mình hiểu - đoạn đó thì mình hiểu, nhưng ngoài ra mình không hiểu gì hơn.

Cái này có ý nghĩa gì? Mình muốn điều tra về bốn cô gái, thì cái này liên quan gì? Thằng cha Nax… hay là hắn nhầm lẫn và bỏ nhầm tài liệu vào phong bì?

Dẹp những băn khoăn sang một bên, Feodor tiếp tục đọc.

16/6/427: Tinh Linh Ur mở Cánh Cổng TInh Linh trong trận chiến trên Đảo 72. Đã bị hủy.

19/6/427: Tinh Linh Ro đạt tuổi trưởng thành.

08/7/427: Tinh Linh We được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Insania.

11/7/427: Tinh Linh We mở Cánh Cổng Tinh Linh trong trận chiến trên Đảo 14. Đã bị hủy.

15/8/427:Tinh Linh Ro được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Insania.

22/8/427: Tinh Linh Ti được thu nhận trên Đảo 47.

Mặc dù nguồn gốc của tài liệu này chưa rõ, nếu anh có thể ráp nối những con số với vài giả thuyết, ý nghĩa của chúng sẽ xuất hiện.

Đầu tiên, điều được ghi lại ở đây là một hiện tượng vật chất được định danh là "Tinh linh".

Khi họ dùng từ này, nó dùng để chỉ một linh hồn gắn với một thực thể mà mình chưa rõ. Nó có thể được đựng trong một loại bình chứa nào đó, hoặc được cất ở nơi nào đó… hoặc có thể là một loại sinh vật hoàn toàn khác, nếu vậy nó có tồn tại trong truyền thuyết hay trong văn bản nào không? Khoan đã, những khả năng này khó có thể được sử dụng cho mục đích quân sự, vậy có lẽ sẽ đúng hơn nếu giả sử đây là một tộc nào đó sống giữa chúng ta?[2]

Theo những gì về "tinh linh" được tập hợp lại, hẳn là chúng được tạo ra trên khắp Regul Aire và được thu nhận khá thường xuyên. Mất một khoảng thời gian tương đối lâu để chúng trưởng thành. Sau đó, họ tiến hành "tương hợp" chúng với một thứ gọi là "Vũ Khí Cổ Đại" và đưa chúng vào chiến đấu. Ở đây chúng kích hoạt một hiện tượng gọi là "Cánh Cổng Tinh Linh" và sau đó bị phá hủy.

Những trận chiến này diễn ra khá thường xuyên. Kẻ thù duy nhất mà lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh chiến đấu nhiều như vậy là bọn Teimerre. Có nghĩa là, những vật phẩm này nhiều khả năng là những đầu đạn mạnh dùng một lần để chống lại những kẻ thù như bọn Quái Thú, vốn miễn nhiễm với mọi vũ khí thông thường.

16/12/437: Tinh Linh Ti được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Ignareo.

Một cái tên riêng quen thuộc xuất hiện làm anh chú ý.

30/3/438: Tinh Linh La được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Seniolis.

05/6/438: Tinh Linh Pa được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Katena.

20/7/438: TInh Linh Co được tương hợp với Vũ Khí Cổ Đại Purgatorio.

Những cái tên mà anh biết, lần lượt xuất hiện trước mắt.

Những cái tên dài dằng dặc tự nhiên hiện ra trong đầu anh như là ngẫu nhiên.Tiat Shiba Ignareo. Collon Rin Purgatorio. Pannibal Nox Katena. Lakhesh Nyx Seniolis. Đáng ghét. Cái quái quỷ gì đây. Đó là những chữ cái đầu của tên họ - và tên của Vũ Khí Cổ Đại của họ. Hoàn toàn trùng khớp.

"...Cái quái gì… đang xảy ra vậy…?"

Feodor kiểm tra lại lần nữa. Chính xác, đây là giấy tờ về bảo trì những vũ khí dùng một lần. Những tài liệu để quản lý số lượng tàu dùng một lần hoặc đạn dược.

Vậy tại sao,tại sao lại có tên họ trong danh sách này.

"............"

Anh hiểu. Nghĩ một cách logic, chỉ có thể rút ra một kết luận. Thử nhìn nó theo bất cứ cách nào khác, đơn giản là không thể.

"Mày nên thấy vui chứ," một giọng nói quỷ mị thì thầm bên tai anh.

Tại sao Feodor Jessman lại đặt mình vào hiểm nguy, mạo hiểm tính mạng ở một nơi như trong lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh? Để bảo vệ thế giới? Không. Để kiếm một công việc tốt và trở nên giàu có? Không.

Hẳn là để tìm kiếm điều này.

Lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh và Thương hội Orlandri đã sử dụng một loại vũ khí chống-Quái Thú đặc biệt. Chưa ai biết cái gì đã ngăn chặn những cuộc tấn công của bọn Teimerre vô số lần. Cho tới bây giờ. Mục đích đó đã đạt được. Nó đãkết thúc.

Nhưng sự sung sướng không dâng lên trong Feodor. Thay vào đó, là cảm giác tựa như sự bực dọc và sự tức giận. Những cảm xúc đen tối, méo mó, cuộn lại thành một cơn lốc vần vũ trong lồng ngực anh.

Nghẹn lại vì cảm xúc không thể nào ngăn nổi, Feodor quăng xấp giấy trong tay vào tường. Chúng va vào tường "huỵch" một tiếng và rơi lả tả ra xung quanh, trên đó là những dòng chữ anh chưa đọc.

11/5/443: Tinh Linh Ti chuẩn bị mở Cánh Cổng Tinh Linh vào trận đánh trên Đảo 39. Đã lên kế hoạch hủy.

11/5/443: Tinh Linh Co chuẩn bị mở Cánh Cổng Tinh Linh vào trận đánh trên Đảo 39. Đã lên kế hoạch hủy.

11/5/443: Tinh Linh Pa chuẩn bị mở Cánh Cổng Tinh Linh vào trận đánh trên Đảo 39. Đã lên kế hoạch hủy.


TN: Về cách xưng hô của các nữ Tinh Linh và Feodor, mình đã đổi cách xưng hô từ "tôi" thành "em" vì họ đã trở nên thân mật hơn, trừ Tiat vẫn sẽ xưng "tôi" vì bản tính cứng đầu của cô ấy.

Chương 3: Hai bên cán cân của sự cân bằng mong manhSửa đổi

-Viên đạn đắt giá-

Aemasuka 01 Chap 03

Phần 1: Thứ vũ khí có thể hy sinhSửa đổi

Một con tàu bay hạ cánh xuống cảng.

Nó chính là Utica, chiếc tàu chiến thuật được trang bị động cơ mạnh nhất và tải trọng lớn nhất trong hạm đội của lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh.

Từ trước tới nay, nó chưa bao giờ tham chiến, một phần vì những chi phí khổng lồ ít người biết phải dành cho nó. Nó không chỉ có một nồi hơi được cường hóa khổng lồ - mà cái nồi này một mình nó cũng không đủ để cung cấp năng lượng cho con tàu, nên nó còn cần thêm tới bốn cặp cánh ngoại vi, được lắp đặt ở dưới đáy tàu. Thân tàu được uốn từ thép nóng đỏ để giúp nó không biến dạng bởi lượng hàng khổng lồ của chính nó, và con tàu được hỗ trợ bởi 16 rô tơ khổng lồ, mỗi cái lớn gấp bốn lần những cái trên những con tàu bình thường. Dàn pháo chính, tương xứng với con tàu khổng lồ này, là những cỗ pháo có sức mạnh lớn nhất mà con người có thể tạo ra. Thậm chí, trước đó các kĩ sư còn có ý định lắp đặt khẩu "Mountain Thrower", một vũ khí cố định vốn được dùng để phòng thủ các thành phố lên con tàu này.

Tóm lại, chiếc Utica là con tàu vĩ đại nhất trong số những con tàu từng được chế tạo. Nó là kết tinh của sự ngạo nghễ, với những thiết bị mạnh mẽ nhất trong số những thiết bị mạnh mẽ, phớt lờ những thứ như nhiên liệu tiêu thụ, chi phí bảo trì, hư hỏng do động cơ ma pháp quá khủng của chính nó gây ra, vân vân; nó có thể coi là tác phẩm nghệ thuật vĩ đại nhất từng được tạo tác thành. (TN: Giống em Yamato, mà ngoài đời ai cũng biết Yamato phế vật ntn rồi đó)

"Này," vị Sư đoàn trưởng gọi Feodor, "Cậu nghĩ thế nào về con tàu này?"

Feodor suy nghĩ về câu hỏi, và trả lời thật lòng. "...Mấy tay thiết kế con tàu này hẳn là đã có một khoảng thời gian tuyệt vời."

Nó không là gì hơn một món đồ chơi được thiết kế, lắp ráp, và bằng cách nào đó, người ta đã làm cho nó hoạt động. Anh có thể tưởng tượng những người tham gia dự án này hẳn là đều tự nhủ "Không hiểu lúc đấy mình uống say đến mức độ nào mà lại làm ra cái của nợ này?!"

"Đây được cho là con bài tẩy trong trận chiến sắp tới của chúng ra. Chúng ta được lệnh trực tiếp từ ngài Tướng Quân."

"Thật vậy à?" Feodor quan sát lại con tàu một lần nữa. Theo những gì anh thấy được, con tàu này có khả năng hủy diệt mọi thứ như nhau, cả bạn và thù. Một cú bắn của cỗ pháo chính của nó là đủ để thổi bay một thành phố nhỏ - và chi phí cho phát bắn đó đủ để làm một thành phố nhỏ khác chết đói. Nó là một thứ vũ khí hoàn toàn lố bịch, ấy là chưa kể đến vấn đề vận chuyển nó tới mặt trận.

Chỉ có một điều anh có thể thốt ra được về con quái vật trước mắt anh.

"Nghe có vẻ sẽ phiền phức đấy."

"Nó đúng là vậy mà."

Ngay từ đầu, ai cũng biết vũ khí thông thường không được cường hóa bằng Venom rất yếu khi chống lại bọn Quái Thú. Không hẳn là chúng hoàn toàn miễn nhiễm trước những vũ khí này, nhưng vũ khí không đủ mạnh để ra một đòn quyết định có thể kết liễu chúng. Trong những trận chiến chống lại Teimerre và Aurora, mà hồ sơ còn lưu lại nhiều trong kho của Vệ Binh Đeo Cánh, pháo binh hiện đại chỉ có thể tạm thời ngăn chặn chúng để kéo dài thời gian.

Bất cứ người bình thường nào cũng sẽ tìm kiếm một giải pháp khác. Và, có lẽ, đã có một người không bình thường đã nghĩ như thế này:

"Nếu nó không hiệu quả, hãy đặt vấn đề đơn giản là hỏa lực sang một bên. Nếu pháo binh của chúng ta chỉ có thể làm được như vậy, chẳng phải sẽ hiệu quả hơn nếu chúng ta tấn công bằng một vũ khí mạnh hơn một trăm lần?"

Khỏi phải nói, cái xưởng cơ khí nơi những thứ này được lên kế hoạch làm Feodor lo lắng hơn cả trăm lần.

Theo nhiều nghĩa, Venom giống như một ngọn lửa. Một trong số đó là Venom không thể tự duy trì. Nếu muốn sử dụng Venom, người ta phải tạo ra nó tại chỗ, và tại đúng thời điểm đó. Hơn nữa, Venom được tạo ra trong cơ thể chỉ có thể tác động lên những thứ mà nó chạm vào.

Nói cách khác, nó không thể được dùng theo những cách như tích tụ nó lại và nhả ra như một mũi tên hay một quả đạn được. Nếu ai đó muốn dùng một đòn tấn công có chứa Venom lên một con Quái Thú, người đó sẽ phải trực tiếp chiến đấu cận chiến với nó.

"...Ah, khoan. Tôi hiểu rồi… vẫn còn một phương pháp khác chúng ta có thể sử dụng."

Lúc này, Feodor đã biết quá rõ về sự tồn tại của phương pháp ấy.

Nếu một tinh linh với khả năng kích hoạt Venom được sử dụng, thay vì một khẩu pháo, một đòn tấn công hiệu quả mà không cần tiếp cận con Quái Thú cũng có thể thực hiện được.

Không biết ai là người nghĩ ra nó, nhưng đây là một phương pháp hợp lý. Nếu chỉ nhìn về phương diện chiến đấu chống lại Quái Thú, giữa đám mây dày đặc tạo bởi nhu cầu quá sức tưởng tượng để chống lại bọn chúng, đây là tia hy vọng sáng ngời rọi qua làn mây ấy.

"Thưa ngài Sĩ quan hạng Nhất," Feodor bất chợt hỏi. "Tôi muốn hỏi ngài một câu hỏi không liên quan tới việc này."

"Hmm?"

"Đó là về những binh-sĩ-tương-đương cấp một, thưa ngài. Tôi được biết ngài cần có ba sĩ quan hạng Nhất hoặc cao hơn phê duyệt quyết định đó. Tôi có thể được biết đó là những ai không?"

Vị Sư đoàn trưởng ngừng lại trong giây lát.

"Sĩ quan hạng Nhất Limeskin của Sư đoàn Hai, Sĩ quan hạng Nhất Baroni Makish của Sư đoàn Quân cảnh, và bản thân tôi, từ Sư đoàn Năm. Có vấn đề gì sao?"

Như vậy, ít nhất ba người này biết rõ về bọn họ - những người mà, tuy họ sống trong căn cứ này và được đối xử như những binh sĩ, không bao giờ có thể trở thành binh sĩ thực sự; lý do cho sự tồn tại của họ, và danh tính thực sự của họ.

"Nếu vậy thì, thưa ngài Sĩ quan hạng Nhất, hẳn là-"

Feodor cắn chặt môi lại. Đây không phải là chuyện anh có thể hỏi. Anh chưa được thông báo về danh tính của họ. Mình không được hỏi những câu hỏi dựa trên thông tin mà lẽ ra mình không được biết. "À không, không có gì. Cảm ơn ngài."

"Vậy à?" Vị Sư đoàn trưởng nghiêng đầu, khẽ nheo mắt lại, nhưng ông không truy cứu thêm. "...Thôi được."

***

Tiat lại đang ở trên mái của một rạp hát bỏ hoang, hai tay cô ôm lấy đầu gối mình.

Feodor nghĩ rằng có lẽ cô đã rút ra bài học sau hai cú ngã lần trước. Ít nhất thì, lần này cô đã ngồi xa khỏi cái van xả hơi nước. Có vẻ cô đã nhận ra anh tới nhờ tiếng mở cửa, vì cô dành cho anh mấy cái liếc mắt khi anh bước lại gần.

"Bánh rán," anh cất tiếng chào. Cô gật đầu, ra hiệu cho anh tới gần bằng động tác xin miếng, xin miếng. "...Cô nghĩ tôi là cái gì hả?"

"Một người lúc nào cũng mang đồ ăn ngon."

Gah. Một câu đâm chọc khá đau, nhưng đúng là anh không thể chối được.

"Oh, tôi biết rồi!" Tiat tươi cười. "Sao anh không chỉ tôi anh mua chúng ở đâu?"

"Và sau khi biết cô sẽ làm gì?"

"Tôi nghĩ tôi sẽ mua món gì đó ngon cho Collon và mọi người nhưng trên đảo này chỉ toàn những món nhạt nhẽo…" cô ngừng lại. "Khoan, lúc nào cũng chỉ nghĩ đến những món ngon là không tốt, phải không?"

"Đấy là lý do cô lẻn ra khỏi doanh trại?" Feodor tặc lưỡi. "Cô biết như vậy là vi phạm kỉ luật không?"

"Có chứ," Tiat tươi tỉnh trả lời. "Mấy ông chỉ huy của bọn mình lúc nào cũng nghiêm túc quá về mấy chuyện này."

"Oh?" Anh nhướn mày. "Thế, thực sự thì cô nghĩ tôi là ai?"

"Ông chỉ huy không-nghiêm-túc-lắm của tôi."

...Thôi, dẹp đi. Anh sẽ không thừa nhận điều này, nhưng anh không thắng được cô trong những cuộc trò chuyện như thế này. Feodor thở dài. "Đằng nào cô cũng đi lại rất nhiều rồi, sao cô không thử dùng đôi chân của mình thêm chút nữa và tự tìm đi?"

"Hmm… à, tôi cũng không đủ tiền tiêu vặt để nếm thử đồ ăn ở từng cửa hàng một và so sánh chúng với nhau…"

Binh sĩ của Vệ Binh Đeo Cánh có mức lương không hề thấp. Những người bậc sĩ quan có thể kiếm đủ để nuôi cả một gia đình lớn và vẫn còn dư một chút để ăn chơi. Với ngần ấy tiền, họ có thể thỏa thích tiêu xài trong thành phố, chứ không giống như bọn sinh viên phải chắt bóp từng đồng.

Cô ấy chỉ cần được đối xử như một binh sĩ để được như vậy.

"Lúc nào cô cũng đến đây; ở đây có gì làm cô thấy thú vị đến vậy?" Cuối cùng Feodor hỏi cô. "Nó đâu có gì khác với những nơi khác trong thành phố này."

"Hmm, tôi cũng không biết tôi có thích chỗ này không nhưng mà…" Anh nghiêng đầu thắc mắc khi cô đang lẩm bẩm với chính mình. "...Khoan, tôi thích chỗ này lắm à?"

Anh đợi thêm một lúc, và cuối cùng cô cũng chịu nói thêm một câu nữa. "Tôi nghĩ chỗ này có lẽ là nơi trông buồn nhất. Gió lồng lộng, nhưng không gian luôn tĩnh lặng, và không có ai ở đây cả - ngoại trừ những lúc có một người nào đấy ghé qua.

Cô nói có lý. "Đây là nơi phù hợp nhất để tới khi cô đang có chuyện gì đó trong lòng." Feodor đồng tình, ngồi xuống một chỗ gần Tiat. Từ chỗ của anh, thành phố Lyell vẫn trải ra dưới tầm mắt của anh như mọi khi.

"Tôi tự hỏi…" Từng lời nói vô thức thoát ra khỏi miệng anh. "Bảo vệ thế giới này, liệu có nghĩa lý gì không?"

"Huh?" Tiat xích lại gần anh, cánh tay đang vươn ra không đồng bộ tí nào với biểu cảm trên mặt cô. "Đấy là câu hỏi kiểu gì vậy? Nếu anh là một sĩ quan Vệ Binh Đeo Cánh, chẳng phải lẽ ra anh nên biết câu trả lời chứ?"

"Đó không phải là câu hỏi dành cho bản thân tôi, mà là dành cho cô." Anh đặt một chiếc bánh nữa vào tay cô. "Ý tôi cũng không phải là hỏi cô với tư cách binh-sĩ-tương-đương cấp một mà cô tự nhận. Tôi được biết rằng cô là một tinh linh, và được tương hợp với một món Vũ Khí Cổ Đại gì đó."

Tiat bỏ chiếc bánh rán vào miệng. Một miếng, hai miếng, và ba miếng trôi qua trước khi cô trả lời. "Sao anh biết về chuyện đó? Lẽ ra nó phải là, siêu tối mật chứ."

"Thì…" Tôi đã bí mật điều tra nhờ một gã săn tin ngầm! Có khối mà anh dám nói vậy. Không, khoan đã, nếu từ đầu vụ này đã phạm luật, thì sao mình lại bảo với cô ấy là mình biết hết mọi thứ?!

Mình đang làm cái khỉ gì đây?

"Vì tôi là người giám sát, và, dù chỉ trong thời điểm này, là chỉ huy của các cô," Feodor nói, bịa ra một lý do. "Tôi cần được biết mọi thứ mà tôi có thể làm cho mọi người, vậy thôi."

Tiat khịt mũi, rồi phá lên cười.

"Cô cười cái gì?"

"À, xin lỗi, tôi cảm thấy hoài niệm một chút." Tiat vỗ ngực, vài giọt nước mắt đọng trên khóe mắt. Anh tự hỏi có phải cô đang bị nghẹn bánh không. "Anh thấy đấy, trước kia cũng từng có người bảo chúng tôi y như vậy. Anh ấy là đồ thích thể hiện, nhưng lại vụng về với cảm xúc của chính mình. Tỏ ra ngầu lòi như vậy không hợp với anh ấy chút nào."

Một cái tên thoáng hiện ra trong đầu Feodor. Cái tên Tiat nhắc tới lần trước khi cô cũng đang mang vẻ mặt như lúc này, thuộc về người mà Lakish và Collon nói đến, người giám hộ trước của bọn họ. "Có phải người tên là… Willem... đó không? Người cô nhắc đến lần trước?"

"Ừ, đúng rồi đấy." Tiat khúc khích một cách ấm áp. "Ông bố vô dụng của bọn tôi."

Anh không đoán được cô có kính nể anh ta không… nhưng ít nhất, anh ta có vẻ là một người bạn thân thiết và là người cô vô cùng yêu quý. Không rõ là vì vị trí của mình và anh ta hay vì tuổi của mình, nhưng bị so sánh với một người xa lạ không dễ chịu chút nào.

"Tôi sẽ bảo vệ nó." Đột nhiên Tiat nói. Feodor nhìn cô thắc măc, và cô nói tiếp. "Cái mà anh hỏi lúc nãy ấy, thế giới này có xứng đáng được bảo vệ không? Làm sao tôi biết được chứ. Tôi chưa được thấy đủ để có thể tự quyết định điều đó, và tôi cũng không nghĩ nhiều người trả lời được điều đó đâu. Nên tôi không nghĩ tới những chuyện phức tạp ấy."

Cô dừng lại để lấy hơi. "Nhưng tôi quyết định rằng tôi sẽ bảo vệ bạn bè của mình, thế giới, và những thứ khác nữa. Tôi không cần đắn đo xem nó có nghĩa lý gì không. Đơn giản nó là điều tôi đã quyết định; tôi không thể lùi bước. Có vậy thôi."

"Cái đó…" Feodor lục lọi trong đầu để tìm những từ đúng nhất. "nghe như cô muốn trở thành một anh hùng vậy."

"Hmm, tôi nghĩ không hẳn là như vậy, nhưng nói thế cũng không sai. Chiến đấu và hi sinh bản thân mình, nghe ngầu phải không?" Tiat cười khẽ. "Bất cứ cô bé hay cậu bé nào cùng tuổi tôi sẽ thần tượng những người như vậy."

"Tôi-"

"Hẳn là có một người quan trọng hơn tính mạng của chính cậu, phải không?"

"Chính vì vậy, người mà tìm thấy người đó của cuộc đời mình là một người rất hạnh phúc, và rất may mắn."

"...Tôi không nghĩ vậy." Feodor lắc đầu. "Tính mạng của tôi quan trọng hơn tính mạng của một kẻ xa lạ nào đó."

"Saoooo? Geez, mấy gã như anh chẳng lãng mạn gì cả…"

"Chính vì tôi nghĩ vậy nên tôi chỉ tìm cách làm vừa lòng bản thân, và chỉ nhờ có vậy tôi mới sống sót tới bây giờ." Anh đặt túi bánh xuống bên cạnh và đưa mắt nhìn xuống thành phố bên dưới một lần nữa.

Có thể là do góc nhìn của anh, hoặc cũng có thể là do cách quy hoạch của thành phố này, nhưng từ đây, những nơi trong thành phố Lyell mà anh có thể đưa mắt nhìn tới đều không có một bóng người. Khó mà nói được là do dân số trong thành phố đã giảm quá thấp, hay họ đã biến mất khỏi thế giới này. Làn ranh giới giữa một thế giới đã kết thúc và một thế giới đang gần tới những ngày cuối cùng đang dần trở nên mờ nhạt hơn.

"Có thể với anh là như vậy," Tiat nói bằng giọng nhỏ nhẹ, cắn nốt miếng cuối cùng của chiếc bánh. "Nhưng, anh biết không, chúng tôi không hẳn là đang sống."

"Thế có nghĩa là sao?"

"Nó có nghĩa đúng như vậy. Ừm, anh biết những gì? Về chúng tôi ấy?"

"Không nhiều." Anh khoanh tay. "Các cô là những tinh linh xuất hiện tự nhiên và trở thành tài nguyên trong tay chúng tôi, được tương hợp với món vũ khí cổ đại nào đó, và bị hủy sau khi thực hiện cái Cánh cổng Tinh Linh gì đó."

Tiat gãi đầu. "Ồ, vậy thôi à? Thôi được, vậy hãy để tôi kích hoạt bộ nhớ siêu phàm này để giải thích nốt cho anh. Giờ, xem nào, nên giải thích cho anh từ đâu nhỉ…"

Sau khi đếm những ý chính bằng ngón tay, cô bắt đầu. "Đầu tiên, chúng tôi là một hiện tượng tự nhiên gọi là Leprechuans. Chúng tôi có thể đi lại, nói chuyện, và suy nghĩ, nhưng chính xác thì chúng tôi không phải là những sinh vật sống…"

***

Tiat nói cho anh mọi thứ.

Theo lời cô nói, Leprechuans là một loại hồn ma, và, một cách chặt chẽ thì không thể coi là thực sự sống.

Tinh linh vốn không là gì hơn những lời thì thầm, những ý niệm, những hiện tượng ngoại cảm mà sự tồn tại của chúng rất mong manh. Những tiếng cười của trẻ con vọng lại từ những khu rừng, những cốc sữa vơi đi một chút sau mỗi đêm; bay lượn xung quanh và trêu đùa vật nuôi, tất cả đều vô hình trong mắt của người bình thường.

Leprechuans, một nhóm nhỏ trong số những tinh linh, cũng không nằm ngoài bản chất chung của chúng. Chúng xuất hiện gần những khu dân cư Emnetwyte, và biến mất mà không ai chú ý tới. Nhưng nếu ai đó tìm thấy chúng trước khi chúng tan biến, chúng sẽ lấy hình dạng của một đứa trẻ không dấu và tồn tại như một dạng sống giả tạo.

Niềm vui, tiếng cười, đau đớn, cay đắng, nỗi nhớ, sự đau buồn…

Cho tới khi chúng chết, chúng sẽ vờ như chúng đang thật sự sống.

***

"...Nói cách khác, nó giống như đóng vai chính một câu chuyện ma vậy." Tiat kết luận. "Chúng tôi là những hồn ma chưa nhận thức được cái chết của chính mình, đại loại thế. Mặc dù chúng tôi không có cơ thể vật chất, linh hồn của chúng tôi có mật độ dày đặc và có thể biến giả-vật chất thành một dạng gần giống như vật chất… nói chung là như thế."

"Cô không có… cơ thể vật chất? Nheo mắt lại khiến ánh mắt của anh trông như đang gườm gườm, anh săm soi cô gái bên cạnh mình. Mái tóc ngắn màu xanh lá đu đưa theo làn gió. Tà váy phất phơ một cách duyên dáng trong làn gió thoảng thổi từ phía thành phố. Vụn bánh rán vương lại trên khóe miệng.

Nhìn kiểu gì cũng chỉ thấy cô là một cô thiếu nữ năng động, dù hơi chậm phát triển ở một vài chỗ.

"Đừng có nhìn chằm chằm tôi. Biến thái."

Feodor đảo mắt. "Tôi không có hứng thú với một con bé không dấu. Mà-"

"Này, đừng có gọi tôi là con bé! Nói cho anh biết, cả cái này-" Tiat làm một vài cử chỉ, "-cũng đã to lên một chút dạo gần đây đó!"

"Tôi không quan tâm"

"Huh? Thế là không tốt đâu, anh biết không."

"Ôi, tha cho tôi đi," anh lắc đầu. "Mà, tôi vẫn chưa hiểu không có cơ thể vật chất là sao."

"Hmph…" Tiat phụng phịu. "Nói để anh biết thôi, nhưng Leprechuans chúng tôi có một lượng năng lượng khổng lồ trong cơ thể. Đó là một trong những lý do khiến sự tồn tại của chúng tôi lại bí mật đến vậy. Nếu chúng tôi tách linh hồn mình khỏi bản thân, chúng tôi có thể tạo ra một vụ nổ cực mạnh luôn!" Cô bung hai bàn tay nắm chặt ra và minh họa bằng tiếng "Kaboom!" Nếu có thể, có lẽ sẽ không tốt lắm nếu lúc đó anh ở cạnh chúng tôi."

Thả hai tay xuống đùi, Tiat tiếp tục. "Chính vì chúng tôi có thể giải phóng những vụ nổ khổng lồ ấy mà Vệ Binh Đeo Cánh sử dụng chúng tôi như vũ khí bí mật tối thượng của họ. Vì chúng được kết hợp với Venom của chúng tôi một cách tự nhiên, khả năng đối đầu với Quái Thú của chúng tôi cũng vượt trội. Và vì đó là cách họ sử dụng đi sử dụng lại khi đối đầu với Teimerre, sự hữu dụng của nó đã được những tinh linh tiền bối vĩ đại của chúng tôi chứng minh!"

Cô giơ ngón cái lên với Feodor một cách vui vẻ và nở một nụ cười rạng rỡ. "Chúng tôi không chắc nó sẽ có hiệu quả với Croyance, nhưng…"

"Chiến dịch tấn công sẽ bắt đầu ba tháng nữa." Feodor trả lời, giọng không ấn tượng. "Cô biết không, đội trinh thám của chúng ta tiến hành tấn công Croyance tới một mức nào đó, rồi rút lui, từ đó họ đánh giá được mức độ nguy hiểm của nó và chỉnh sửa lại kế hoạch với thông tin mới thu được. Nên kể cả đúng là các cô là một loại siêu vũ khí, cũng không nhất thiết phải quá hăm hở sử dụng sức mạnh ấy đâu."

"Thực ra không phải vậy, đúng không?" Tiat hỏi lại anh. "Các anh sẽ không thể biết chắc cho tới khi mấy quả bom sống bọn tôi tấn công nó một lần, rằng sức mạnh của chúng tôi có thể làm gì được Croyance. Vì vậy sẽ tốt hơn cho mọi người nếu chúng tôi hành động trước."

Feodor cảm thấy sự tức giận dâng lên trong lòng. "Làm sao các cô bảo vệ được thế giới này khỏi Quái Thú thứ Sáu suốt bao lâu nay? Lẽ ra các cô xứng đáng với một núi những lời ngợi ca! Trong khi phải chịu sự đối xử như một món vũ khí có thể vứt bỏ như thế này, đừng nói là cô đồng ý với nó chứ?"

"Ừ thì, tôi đoán là cũng không thể khác được."

"Bộ cô không bao giờ nghĩ ‘Mình không muốn chết’!?"

Tiat mỉm cười.

Một nụ cười lạnh sống lưng, một cái mặt nạ không cảm xúc làm từ một nụ cười thành thật và tươi tắn.

"Không đời nào tôi nghĩ vậy. Đằng nào, từ đầu chúng tôi cũng chưa bao giờ sống."

"...Cô đang nói là, cô khó có thể thấy… sợ?"

"Kể cả nếu tôi có cảm thấy sợ, sự thật về chúng tôi sẽ không thay đổi." Giọng Tiat nhỏ dần, như là nhủ thầm với chính mình, cho tới khi mắt cô bỗng mở to như vừa nghĩ ra điều gì đó, và cô đấm mạnh vào bức tường kim loại ở bên cạnh.

Bức tường đó là một phần của cỗ máy khổng lồ kiến tạo nên chính thành phố, và nó có nhiều bộ phận cũng như những mấu sắc nhọn ở ngay dưới bề mặt. Cụ thể thì, chỗ tường mà Tiat đấm vào có một cái rãnh hẹp để tản nhiệt, với một cái gờ chìa ra ở phía trên. Tùy theo cách ai đó chạm vào, nó có thể sắc ngang với một con dao cùn.

Lớp da ở mu bàn tay cô xước ra, máu đỏ tuôn ra trên bức tường và trên sàn.

"Cái-" Feodor cứng đờ người, không hiểu nổi lý do của hành động làm tổn thương bản thân vừa rồi của cô. "Cái đ- cô vừa làm cái quái gì vậy?!"

"Chứng minh điều tôi vừa nói." Tiat bình thản nói; máu vẫn rỉ ra từ nắm đấm của cô. "Như anh thấy, tôi không sợ đau đớn, hay sợ chết."

"N-nó không đau à?"

"Ồ, có chứ, nó đau lắm. Tôi có thể cảm nhận được cơn đau. Nhưng chỉ vậy thôi."

Những sinh vật sống sợ đau đớn vì đó là dấu hiệu của cái chết đến gần, nhưng nếu một tồn tại không sợ cái chết, chúng cũng không có khả năng tránh việc tự làm hại bản thân. Đây là sự thể hiện của logic ấy.

"Tôi không sợ đạn pháo," Tiat nói một cách thoải mái. "Với một thứ vũ khí được dùng cho những trận chiến sinh tử, chẳng phải khả năng này rất hữu dụng sao?"

Feodor thấy mồ hôi lạnh chảy xuống trán. Theo những gì cô vừa nói, ít nhất cô cũng cảm thấy một chút đau đớn. Vậy mà cô vẫn đang tươi cười, kể cả khi cô nói những điều rùng rợn nhất.

Mình không thể nhìn thêm một phút nào nữa. "...Được rồi, tôi hiểu rồi," Feodor quay mặt đi nói. "Tôi quyết định rằng tôi chưa nghe thấy gì về điều này. Vì vậy cô phải hoàn thành nghĩa vụ của mình. Nếu cô thực sự muốn cứu Regul Aire tới mức phải vứt bỏ tính mạng của mình, cứ làm theo ý cô. Tôi sẽ không ngăn cản cô nữa."

Anh tháo khuy cổ áo quân phục như thể chuẩn bị xé nó ra, và bóc ra một bộ sơ cứu đơn giản đã được khâu sẵn vào bên trong, và ném nó về phía Tiat. "Nếu cô tự gọi mình là một vũ khí, cô nên biết sẽ không tốt nếu cô không tự tiến hành bảo trì cho tới khi ra trận. Với tư cách là sĩ quan chỉ huy, tôi ra lệnh cho cô: những hành vi tự làm hại bản thân vô nghĩa bị cấm hoàn toàn kể từ bây giờ. Rõ chưa?"

"Rõoooo!" Tiat trả lời một cách nhố nhăng, mở bộ sơ cứu ra và lấy ra vài miếng gạc được tẩm sẵn thuốc sát trùng.

Phần 2: Những Tinh Linh được tương hợp với Vũ khí Cổ đạiSửa đổi

Sâu trong khu phòng ở của nữ quân nhân của Sư đoàn Năm là một căn phòng nhỏ dành cho bốn người. Trước khi họ tới, nó đã được dùng như một cái kho. Để chuẩn bị cho những vị khách này, những người chủ phòng cũ đã dọn hết những thứ từng được đựng trong căn phòng: những chiếc bàn bị vẽ graffiti kín mặt bàn, hình mẫu vẽ, bộ dụng cụ để bảo trì những khẩu pháo, vài con thú nhồi bông rách tả tơi, và mấy con búp bê bằng gỗ có chân tay bị bẻ ngoặt lại; đó là một vài món đồ đáng chú ý trong căn phòng này. Sau khi mấy món đồ linh tinh này được dẹp đi thì người ta lau dọn căn phòng và xếp giường vào cho bốn vị khách.

Ngay lúc này, đang có một vài người ở trong căn phòng, và trong số đó có một người đang lăn lộn và kêu gào thảm thiết vì bị đau.

"Owieee!" Những giọt nước mắt tuôn ra từ hai mắt của Tiat trong khi cô run rẩy vì đau. "Owww! Đau quáaa!"

Trong khi Tiat gào khóc, Pannibal dạo bước ngoài hành lang. "Sao thế?" cô hỏi, thả chiếc túi của mình xuống bên cạnh người mình. "Hmm? Cậu bị thương ở tay lúc nào vậy?"

"Cậu ấy lảm nhảm với Feodor về bọn mình." Lakhesh hậm hực nói khi cô đóng sập hộp đồ sơ cứu ở bên cạnh lại.

Pannibal mất một lúc để xử lý chỗ thông tin đó, rồi quay về phía Tiat. "Nếu vậy, có chuyện gì mà cậu lại quay về đây trong tình trạng như thế này?"

"Tớ muốn chỉ cho anh ta… bằng chứng về việc tớ không sợ chết," Tiat nói lí nhí.

"Ôi, Tiat," Lakhesh thở dài. "Làm vậy thật là ngớ ngẩn."

Pannibal gật đầu. "Cực kì ngớ ngẩn."

"Tại sao…" Giọng Lakhesh run run, gần như chuyển hẳn sang trách móc. "Tại sao cậu lại làm một việc như vậy?"

Tiat giật nảy mình, hoàn toàn bất ngờ bởi lời trách móc gay gắt của Lakhesh cũng như sự ngỡ ngàng trong cái nhìn chằm chằm của hai tinh linh còn lại. Cô quay đi, mặt đỏ bừng. "Vì anh ta hỏi tớ đã bao giờ từng nghĩ rằng ‘mình không muốn chết’ chưa."

"...Huh?"

"Anh ta cũng giống Naigrat, tớ đoán vậy," Tiat nói tiếp. "Anh ta không thể chấp nhận sự thật là chúng ta phải hy sinh. Anh ta nghĩ điều đó không thể chấp nhận được và mắng tớ." Cô rùng mình, gắng gượng nén tiếng thét. Owowowow! Thứ thuốc này xót, xót quá!

"...Nếu vậy thì," Pannibal mở lời với vẻ mặt khó hiểu, "liên quan gì tới việc cậu tự làm mình bị thương và quay lại đây?"

Lakhese ngắt lời trước khi Tiat kịp nói gì. "Đấy là bởi vì cậu muốn làm anh ấy cảm thấy sợ cậu vì cậu làm điều gì đó điên khùng, phải không?"

"Tớ chẳng hiểu cậu đang nói về cái gì hết."

"Cậu nghĩ rằng kể cả Feodor cũng sẽ không muốn dính líu tới cậu nữa nếu cậu làm những thứ kì quái như tự làm bản thân bị thương trước mặt anh ấy, phải không?" Lakhish liếc nhìn bàn tay của Tiat. "Tớ đoán… cậu làm vậy để giữ khoảng cách với anh ấy?"

"...Sao tớ phải làm vậy chứ?"

"Sao cậu muốn đẩy anh ấy ra xa ư? Bởi vì…" Lakhesh nhắm mắt lại, nỗi âu sầu phủ bóng lên gương mặt của cô như một tấm chăn. "Bởi vì anh ấy không phải là người của nhà kho, nhưng lại không phài là kẻ thù? Nếu anh ấy giống như Willem, có lẽ…"

"Nhắc đến cái tên đó và tớ sẽ cho cậu biết câu trả lời của tớ!" Tiat gắt gỏng đáp, quyết không chịu nhìn thẳng vào ánh mắt của Lakhesh. "Sẽ không bao giờ có ai giống như Willem trừ chính Willem! Bọn tớ đã đồng ý mở Cánh cổng Tinh Linh! Và bọn tớ không cần một lý do nào để luyến tiếc cuộc sống nữa!"

Giọng Lakhesh nghẹn ngào như sắp khóc. "Vậy… vậy tại sao chúng mình lại nói về những chuyện buồn như thế này chứ?"

"Tại sao á? Cậu quên rồi sao?" Tiat khúc khích cười yếu ớt. "Bởi vì những chiến binh tinh linh bọn mình đã như thế này từ khi sinh ra rồi, phải không?"

***

Khi những Leprechuan như Tiat xuất hiện và được thu nhận về từ khắp nơi trên Regul Aire, họ được gom lại và nuôi dưỡng tại một nơi gọi là nhà kho tinh linh.

Có vẻ là, cơ thể giả vật chất của một tinh linh tự định hình nó giống như cơ thể của tộc Emnetwyte đã tuyệt diệt từ lâu. Chính vì vậy mà chúng có thể ăn khi đói, ngủ khi thấy mệt, chảy máu khi bị thương, và thậm chí còn có thể lớn lên theo thời gian.

Trong khu nhà kho, những tinh linh cùng lứa tuổi với nhau chung sống thành một nhóm khoảng ba mươi người. Có những tinh linh lớn tuổi hơn và chăm sóc cho những tinh linh như Tiat, và cũng có những tinh linh nhỏ tuổi hơn.

Trước đây, đã từng có một cô gái tên là Kutori Nota Seniolis.

Tiat nhớ rất rõ chị ấy. Mái tóc màu xanh như màu của bầu trời, suôn dài và mềm mại, và đôi mắt của cô ấy cũng trong xanh như vậy. Món ăn ưa thích của chị ấy là món hầm kem với nhiều nấm. Chị ấy ít khi ăn đồ ngọt, và không bao giờ cho đường vào cà phê. Chị ấy thích đọc truyện tình cảm, và có thói quen kì cọ chân phải trước mỗi khi ngâm mình trong bồn tắm.

Chị ấy là tinh linh mạnh nhất trong số các tinh linh, và được tương hợp với Seniolis, Vũ khí Cổ đại mạnh nhất từng được khai quật lên từ mặt đất bởi đội Vệ Binh Đeo Cánh. Không một lần phải dùng tới Cánh cổng Tinh linh để tạo nên một vụ nổ khủng khiếp bằng cách để Venom của mình mất kiểm soát, chị ấy đã tiêu diệt vô số Teimerre. Mặc dù những tinh linh được coi là có thể hy sinh, đương nhiên sẽ tốt hơn nếu có thể sử dụng họ nhiều lần. Và trong những báo cáo chiến đấu của lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh, chị ấy hoàn toàn không có đối thủ ở vị trí đầu bảng về số nhiệm vụ mà một tinh linh từng tham chiến.

Khi lần đầu tiên gặp Kutori, Tiat đã nghĩ, Chị ấy thật tuyệt vời! Chị ấy thật là ngầu!

Cô đã ngưỡng mộ cô gái tinh linh đàn chị ấy của mình, và luôn cố gắng bắt kịp chị ấy. Và chẳng bao lâu sau, khi lần đầu tiên Tiat có thể vòng tay và ôm trọn Kutori trong vòng tay của mình, sự ngưỡng mộ ấy đã nhen nhóm thành một niềm hi vọng.

Một ngày nào đó, mình cũng sẽ ra chiến trường. Và khi đó, chắc chắn mình sẽ trở nên ngầu và tuyệt vời như Kutori. Mình sẽ trở thành tinh linh mạnh mẽ và vĩ đại nhất!

***

Trước đây rất lâu, đợt tấn công lớn nhất của bọn Teimerre được dự báo trước. Người ta đã đoán là Kutori Nota Seniolis sẽ không thể thành công trừ khi chị ấy mở Cánh cổng Tinh linh. Và khi được yêu cầu hy sinh để bảo vệ thế giới, chị ấy lặng lẽ chấp nhận số phận của mình mà không hề do dự hay sợ hãi. Ít nhất đó là những ấn tượng mà Tiat có được khi nhìn chị ấy.

Và rồi một chàng trai xuất hiện. Kĩ sư Vũ khí Cường hóa hạng Nhì Willem Kumesh. Một Emnetwyte còn sống dù lẽ ra anh ấy phải chết từ rất lâu rồi, và là một kĩ sư tài năng một cách đáng ngạc nhiên, người có thể sửa chữa những cây Vũ khí Cổ đại hư hỏng trở về như mới. Đôi lúc, gương mặt anh tối sầm lại như thể anh đang gánh trên lưng những bóng ma, nhưng ngoài ra anh luôn là người anh trai ngô ngố và không đáng tin cậy của cô, luôn cho cô thấy những điểm mềm yếu của mình.

Và trước khi Tiat nhận ra, Kutori và Willem đã yêu nhau (có lẽ vậy). Một thiếu nữ đứng trước cái chết; và cuộc gặp gỡ của cô với một chàng trai lẽ ra đã chết từ lâu. Bước đi bên cạnh nhau, chạm vào nhau, những cảm xúc của họ (có lẽ) đã khớp với nhau, đan xen vào nhau, và trở thành một tình yêu chớm nở. Nói cách khác, những gì cô thấy (có lẽ) là một câu chuyện tình kinh điển diễn ra ngay trước mắt cô.

Buồn thay, thời gian của cuộc gặp gỡ thoáng qua của họ chẳng kéo dài mãi mãi.

Cuộc đời của những tinh linh ngắn ngủi một cách tuyệt vọng. Kutori Nota Seniolis chỉ sống lâu hơn dự tính một chút xíu. Kể cả như vậy, kết cục của cô cũng không thay đổi, và cô đã chiến đấu và hy sinh ở một nơi Tiat còn chưa từng biết tới. Để bảo vệ những gì quý giá nhất với mình, cô đã đốt cháy tới cạn kiệt chút thời gian còn lại của mình, và đã tả xung hữu đột với cây Vũ khí Cổ đại bằng tất cả ý chí của cô… đó là những gì Tiat được nghe kể lại.

Khi biết tin, Tiat đã khóc và khóc không ngừng. Người đàn chị mà cô luôn kính nể vô cùng đã ra đi. Sẽ không bao giờ cô có thể gặp lại người chị thân yêu của mình nữa. Cô đã rất buồn, cô cảm thấy rất cô đơn, tới mức không thể chịu đựng nổi.

Và khi những giọt nước mắt đã khô, quyết tâm của cô cũng đã trở nên vững vàng.

Câu chuyện về tinh linh mang tên Kutori Nota Seniolis đã kết thúc. Chính vì vậy, kể từ giây phút này, đây là câu chuyện của mình.

Mình sẽ đuổi theo chị ấy, người mình đã luôn ngưỡng mộ với cả tấm lòng. Mình sẽ tiến gần hơn từng chút một. Chắc chắn rằng, một ngày nào đó rất lâu sau này, mình sẽ làm được như chị ấy… mình tin là như vậy.

Đó là những gì cô thật lòng tin tưởng và hi vọng ngày ấy.

***

"Thôi nào, nó đâu có buồn đến vậy." Tiat nhẹ nhàng vuốt vuốt mái tóc của Lakhesh với bàn tay lành lặn của mình khi nàng tinh linh kia đang khóc thút thít. "Bọn tớ đâu có chết một cách đơn độc trong vô nghĩa đâu, cậu biết không? Nếu bọn tớ nổ bùm, cậu và bọn trẻ ở nhà kho sẽ có thể bảo vệ Regul Aire một cách dễ dàng hơn. Cậu không nghĩ đây là một cuộc trao đổi rất hời sao?"

"T-t-tớ không nghĩ thế một tí nào!" Lakhesh sụt sùi nói qua làn nước mắt. "Chẳng phải ngài Limeskin cũng đã nói vậy sao?! Ông ấy bảo chúng ta phải cố gắng sống sót càng lâu càng tốt! Hãy cố trụ vững, để ông ấy thử thay đổi quyết định của bọn họ!"

Đúng là ông ấy đã nói vậy, nhưng có lẽ ông ta chỉ nói vậy để an ủi bọn mình thôi, Tiat nghĩ. Chiến lược yêu cầu họ thử nghiệm một cuộc tấn công lên con Croyance được quyết định bởi những chỉ huy tối cao của Vệ Binh Đeo Cánh. Mục đích của nó là để kiểm tra tính khả dụng của việc sử dụng các tinh linh làm vũ khí. Cùng lúc đó, dữ liệu cho những bước tiếp theo sẽ được ghi lại từ nỗ lực tấn công này. Đó là một chiến dịch hợp lý và hiệu quả, và chắc chắn sẽ không thể bị gạt bỏ trừ khi có một kế hoạch dự phòng khác thay thế.

"Tớ không thể làm vậy," Tiat nói. "Vì cuối cùng thì ai đó vẫn sẽ phải ra đi."

"Có thể là vậy, nhưng...nhưng…!" Lakhesh nức nở. "Tớ không muốn đó làcậu!"

"Ầy, cậu thật là tốt khi nói vậy."

"Tớ không phải chỉ tỏ ra tốt với cậu đâu!"

"Nhưng, Lakhesh này, cậu biết là sinh mạng của bọn mình không cùng giá trị với nhau mà." Tiat ôm sát đầu Lakhesh vào lòng mình. "Tính mạng của tớ rẻ hơn. Tớ không thể được như Kutori. Tớ sẽ không bao giờ có thể được như chị ấy. Vì vậy, Lakhesh Nyx Seniolis... tớ tin tưởng giao lại cho cậu ước mơ này của tớ."

"Tớ không muốn…" Cô run rẩy, lắc đầu quầy quậy. "Tớ không muốn một giấc mơ như vậy!"

"Oh, tớ biết rồi!" Mặc kệ lời từ chối, Tiat vỗ nhẹ lên đầu Lakhesh. "Hay là cậu thử theo đuổi anh chàng Feodor ấy đi?"

Hai vai cô khựng lại. "Mm… Hử?"

"Tớ nghe nói anh ấy ghét tộc không dấu, nhưng tớ chắc chắn anh ấy sẽ không chê người như cậu đâu," Tiat tươi tỉnh nói. "Anh ta hơi khác với Willem, nhưng thật đó, tớ đảm bảo anh ta không phải một chàng trai tồi đâu."

"C-cái này ở đâu ra thế?"

"Thì…" Tiat bật cười. "Tớ có tâm hồn của một cô chị gái, cậu biết không? Và nó đang nói rằng cậu nên sống thật lâu, và cậu nên sống thật hạnh phúc."

"Ở đâu ra cô chị này thế?! Chúng mình đâu có chênh nhau nhiều tuổi như vậy!"

"Heh heh heh. Nửa năm có thể là một khoảng cách nhỏ, nhưng nó sẽ không bao giờ thu hẹp lại đâu, biết chưa!"

"C-cậu…" Lakhesh không biết phải nói gì. Sụt sịt, cô vùi mặt vào lòng Tiat. "Chị gái ngốc…"

"...Ừ. Đúng thế." Tiat lại ôm lấy đầu của Lakhesh, lẩm bẩm với chính mình. "Tớ cũng nghĩ vậy."

Lặng lẽ ngồi cách đó một chút, với những tâm tư đang xoay vần trong tâm trí mình, Pannibal cất lên một tiếng cười khi cô ngắm nhìn cuộc nói chuyện mùi mẫn của hai người kia.

Phần 3: Cặp đôi rắc rốiSửa đổi

Feodor ngồi xuống một chỗ trống trong sảnh nhà ăn, khay thức ăn trong tay. Một cô gái hình như anh có quen đã ngồi đó từ trước. Cô ấy ngẩng đầu lên một chút, khẽ gầm gừ khi thấy anh.

"Sao anh lại ở đây?" Tiat hỏi, vẻ khó chịu hằn rõ trên mặt.

"Còn chỗ nào trống đâu," Feodor hậm hực, không vui vẻ hơn cô là mấy.

"Chẳng phải có một bàn dành riêng cho sĩ quan sao? Làm ơn, hãy ra đó ngồi."

"Sao cô không dùng mắt mà nhìn? Hôm nay bỗng dưng mấy vị Sĩ quan hạng Nhì đều ra đây ăn trưa, mà từ đầu cái bàn đó cũng chẳng to tát gì, nên đương nhiên không có chỗ cho tép riu như tôi."

"Hmph, nói cứ như thật-" Tiat liếc về phía góc nhà ăn chỗ Feodor vừa chỉ. Vai cô chùng xuống. "Đúng thế thật."

"Vì vậy." Feodor nói bằng giọng tự mãn "hôm nay tôi sẽ ăn ở đây."

"Tôi đoán là cũng không có cách nào khác," Tiat cằn nhằn. Sau khi thua cuộc tranh luận, cô chuyển sự chú ý của mình vào một loạt những lọ gia vị đặt trên bàn.

Một điều về những nhà ăn giống như cái của Sư đoàn Năm, đó là chúng phải chiều theo vị giác của nhiều chủng tộc, vì vậy lúc nào số gia vị này cũng luôn sẵn sàng. Bản thân những món ăn luôn không được nêm thêm gì khi nấu, đây là cách để người ăn thêm bất cứ hương vị gì họ thích.

Tiat chọn lấy một vài lọ và đập chúng xuống trước mặt Feodor: mù tạc bột xay nhuyễn, hạt tiêu, tỏi, muối, rau thơm, và cái gì đó trông giống mỡ lợn.

"Từ trái qua phải, ba, hai, bốn, ba, một, hai." Tiat nói, giọng lạnh lùng. "Để nêm thêm hương vị, rắc thêm chỉ một nhúm từ cái lọ ở bên phải ngoài cùng, nhưng không trộn nó với phần còn lại."

Feodor gật đầu, làm như cô hướng dẫn, và họ bắt đầu ăn.

"Tôi thấy rồi," anh nói sau vài phút. "Mặc dù hơi tê tê lưỡi vì đắng, cách mà thứ gia vị cuối cùng kết hợp với rau thơm tạo nên một hương vị đủ mạnh để át đi cả vị, thậm chí cả mùi của những món ăn ở dưới. Không tồi, nếu xét tới cả việc cô mới bắt đầu ăn ở đây chưa lâu."

"Chuẩn chưa? Chuẩn chưa?" Tiat tự hào vênh mặt lên, một phản ứng không phù hợp chút nào với lời nhận như đọc nghị quyết của Willem. "Heheheh…"

"Nhưng nó quá tập trung vào một thứ," anh tiếp tục. "Vì cô luôn quanh quẩn quanh những tộc giống mình, cô không nghĩ cách suy nghĩ của mình hơn hạn hẹp sao?"

"Huh?" Tiat xì khói như một ấm trà mới đun. "Saoooooo? Anh dám nói vậy, sao anh không thử làm cái gì đó ngon hơn đi?!"

"Hmph." Anh ta thậm chí còn không buồn ra vẻ nỗ lực. "Cứ cho thêm một thìa đầy cái chất lỏng trong cái lọ đen đằng kia."

Tiat vớ lấy cái lọ anh chỉ, nghiêng đầu nhìn qua cái nhãn dán trên lọ khi cô mở nắp nó ra. Cô đột ngột kêu lên và giật người lại.

"EO?! C-cái mùi tởm lợm gì thế này?! Đây có phải là món chỉ dành cho tộc Nhân thú không?!"

"Tinh ý đấy," Feodor nói tỉnh queo. "Nó làm từ ruột non lên men. Mùi của nó bám rất dai, nên chú ý đừng để rớt vào quần áo."

"A-anh bảo tôi ăn cái này?!" Chỉ nhìn mấy giọt nước mắt chực trào ra trên mắt Tiat là có thể thấy cô đã hứng phải một liều không nhỏ mùi hương đậm đặc tỏa ra từ trong lọ. "Thật sao? Anh điên à? Không còn nghi ngờ gì nữa, đây chắc chắn là thứ chúng ta không nên ăn!"

Feodor nhún vai. "Cứ chạy đi nếu muốn. Hoặc không. Tôi cũng chẳng quan tâm đâu."

Mặt Tiat nhăn lại khi cô nhìn xuống cái lọ, đấu tranh dữ dội giữa việc để Feodor thắng cuộc đấu khẩu hay cắn câu của anh ta. Cuối cùng cô kêu lên một tiếng hùng dũng và cắm cả cái thìa của mình vào trong lọ.

Nhìn hai người từ cái bàn mà Feodor đang tiếc rẻ vì không được ngồi, Portrick lắc đầu. "Thật là một cuộc nói chuyện kì lạ," gã người sói lẩm bẩm, hàm răng nanh cắn ngập một tảng thịt tái chín. "Nhìn họ từ đây, tôi không nhìn thấy được đầu đuôi mối quan hệ của họ. Họ đang thân thiết với nhau hay đang cãi nhau như chó mèo vậy?"

"Tiat của chúng tôi là một cô gái thẳng thắn, nhưng cậu ấy lại không phải người thành thật," Pannival ngồi bên cạnh nhận xét, cắn vào tảng thịt của cô.

"Oh-" Portrick giật mình, không để ý thấy cô ở đó. "Tôi thấy rồi," gã mau chóng gật đầu, bình tĩnh lại. "Ngay cả đối với một người như sĩ quan hạng Tư Jessman, một người trung thực tới mức cô có thể cho anh ta một cái huy chương vì điều đó, chuyện này vẫn có thể xảy ra nếu anh ta phải ngồi cùng với một cô gái mà anh ta không biết cách xử lý, nhỉ?"

"...Trung thực?" Pannival cười thầm, một miếng thịt dính vào má cô.

"Hmm? Cô không nghĩ vậy sao, cô bé tóc tím?"

"Tôi có nói vậy à? Nếu không thì, tôi cũng đồng ý là anh ấy trông có vẻ là một người dễ mến." Pannibal cắn một miếng thịt to và bắt đầu xe thêm một miếng thịt nữa. "Đối với người như Tiat, cư xử lạnh lùng và cố đẩy anh anh ấy ra xa," cô nói nhồm nhoàm, "có vẻ cậu ấy đã vượt qua được chuyện đó sau một đêm."

Pannival nuốt miếng thịt. "Có lẽ tôi không thể coi anh ấy chỉ là một anh chàng bình thường được nữa rồi."

Portrick nhìn theo hướng cô trỏ dĩa vào vừa kịp lúc cuộc trò chuyện của hai người kia kết thúc. "...Blargh! Tởm! Khoan… cái gì thế này? Nó thật kinh khủng, nhưng không hiểu sao tôi muốn ăn thêm nữa!"

"Người ta nói rằng ranh giới giữa thần dược và độc dược chỉ nằm ở liều lượng. Nếu cô biết dùng vừa đủ, một lượng dù là nhỏ nhất của bất cứ thứ gì cũng có thể trở thành một sự thú vị-"

"Errrrgh! Ugh! Cho một thìa nữa!"

"Cô có nghe không đó?! Tôi vừa mới nói cẩn thận với lượng cô ăn vào! Và đừng để nó rớt lên quần áo!"

Cách xử sự của Tiat ngay lúc này thật phù hợp với câu "Mọi chuyện đang diễn ra đúng như những gì nên diễn ra."

***

Khi Feodor rời khỏi sảnh nhà ăn, anh gặp phải cả vận đen và vận may cùng một lúc.

Vận đen: trời đột nhiên mưa to ngay khi anh bước ra ngoài. Rất to. Vận may: khi anh chạy qua cơn mưa xối xả, anh nhìn thấy một chỗ trú chân có mái che. Feodor vội vàng hướng tới chỗ đó, nơi mái che bảo vệ anh khỏi cơn mưa.

Hổn hển, anh chui xuống dưới và nhận ra mình đang ngồi đối diện với một người cũng ướt sũng và thở hổn hển như anh, một người cũng vừa vào trước anh.

Một lát sau, Lakhesh, lúc này đang đắp trên người chiếc áo choàng sĩ quan của anh, ngại ngùng hắng giọng. "...Ưm…"

"Sao vậy."

"E-em xin lỗi. Về cái áo khoác, ý em là như vậy. À, và, ừm, em cảm ơn rất nhiều."

Feodor lắc đầu. "Đừng lo về chuyện đó. Trách nghiệm của tôi là đảm bảo sức khỏe cho các cô."

Anh vẩy bớt nước khỏi quần áo và bỏ kính ra, lau bớt nước trên mắt kính trước khi đeo nó lại. Anh nhìn ra bên ngoài, bầu trời xám xịt che kín mặt trời, và cơn mưa vẫn trút xuống không ngừng. Dù cái lạnh vẫn ở mức chịu được, anh không muốn chạy ra ngoài và ướt sũng thêm lần nữa.

"Ư-ưm... " Cô gái cứ liếc mắt liên tục về phía anh, thì thầm cái gì đó với chính mình. "Tiat ngốc… tự dưng nói mấy chuyện không đâu… giờ mình thấy ngượng kinh khủng."

"Mặt cô hơi đỏ đấy," Feodor mở lời.

Lakhesh giật bắn mình. "Ahhh?!""

"Chắc cô cảm lạnh rồi. Lát nữa cô nên qua phòng y tế đi."

"O-oh! Vâng, rõ rồi, em s-sẽ làm vậy!" cô hoảng hốt kêt lên, cuộn người thành một cục tròn run rẩy và uốn éo càng xa Feodor càng tốt. Nhìn cô làm anh liên tưởng tới một con thỏ con.Thật đáng yêu.

Feodor dẫu sao vẫn là một chàng trai. Dù có nhiều thứ cần để tâm tới liên quan tới những cô gái này, những điều đó không giúp trái tim anh khỏi loạn nhịp mỗi khi những tình huống như thế này xảy ra và anh ở một mình với một trong số họ.

Nhưng cô ấy là người không dấu. Và chỉ với sự thật đó, anh cảm thấy khoảng cách giữa họ trở thành một hẻm núi không thể vượt qua. Anh phải dẹp sang một bên bất cứ rung động nào mà anh cảm thấy.

"Um…"

"Hmm?"

"Có hơi đường đột một chút, nhưng… anh biết đấy… anh có ghét tộc không dấu không?"

Khoan, cô ấy đọc suy nghĩ của mình à?! Bất giác, Feodor chưa kịp đề phòng. Anh không nghĩ xem xét khả năng này một cách nghiêm túc là phản ứng thái quá. Anh thừa biết có những chủng tộc đáng ghét có thể làm được hơn như vậy nhiều.

"Em biết hỏi vậy hơi lạ, vì anh cũng là người không dấu mà, nhưng… nếu đúng như vậy, thì tại sao?"

"...Không hẳn." Feodor hít một hơi, tự trấn tĩnh chính mình. "Đối với tôi, nó chỉ tự nhiên xảy ra. Từ khi tôi sinh ra, tôi chưa thấy một phẩm chất tích cực từ những người không dấu tôi quen. Bất kể tôi đi đâu, tôi chỉ gặp toàn loại người quái gở."

Chính gia đình anh cũng đã phù hợp với lời mô tả kì lạ, nhưng đó chưa phải là tất cả. Kể cả những người không dấu mà Feoor quen biết vì cùng chủng tộc đều rất kì quái theo cách riêng của họ. Và sau những biến cố và bi kịch anh đã trải qua, anh không biết nên gọi tộc không dấu là một bộ tộc bị nguyền hay bản thân họ ngay từ đầu đã là những kẻ điên khùng rồi.

"Nếu cô có nhiều trải nghiệm không vui về họ như tôi, cô sẽ ghét họ ngay cả khi cô không muốn," Feodor kết luận, ý thức rõ bản thân mình cũng không phải là ngoại lệ.

"Vậy, có phải là…" giọng cô lí nhí. "Nói chuyện với anh như thế này… em có làm phiền anh không?"

"Đừng có nói vớ vẩn," anh trả lời thẳng thừng - có lẽ là hơi quá thẳng thừng. "Ý tôi là, cô không cần phải lo. Tôi ghét tộc không dấu nói chung, nhưng tôi ý thức được rằng cả mấy cô là những cô gái tốt. Tôi không nghĩ ai trong các cô là người xấu hết."

"V-vậy sao?"

Feodor liếc ngang sang phía Lakhesh. Trông cô có vẻ nhẹ nhõm đi. Đằng nào thì, thật may là cô cũng đã tin câu chuyện chắp vá về quá khứ của anh. Điều đó làm anh thực sự lo lắng cho cô nếu sau này cô có gặp một tên lừa đảo nào đó.

"Thế…"

Anh nén tiếng thở dài khó chịu. "Sao nữa?"

"E-em xin lỗi! Nhưng, um, hình như Tiat đã nói với anh điều gì đó hơi lạ…"

"Lạ ư?" Feodor không chắc anh nên phản ứng ra sao. Mới gặp cô ấy chưa lâu nhưng mình có đầy kỉ niệm về những lần cô ấy cư xử hay nói những điều kì lạ.

"Vâng." Lakhesh lo lắng trả lời. "Mấy thứ đại loại như ‘vì chúng tôi không hẳn là đang sống, nên chúng tôi không sợ chết’."

"Ồ, cái đó sao?" Không nghi ngờ gì nữa, đó đúng là một cuộc trò chuyện kì lạ, có lẽ là kì lạ nhất trong số những lần anh từng nói chuyện với Tiat. Nhưng… "Không hẳn là kì lạ đến mức đó, nhưng đúng là nó có vẻ hơi lố bịch. Cô ấy nói thật đấy chứ?"

"V-v… vâng…" Lakhesh dành cho anh một cái gật đầu buồn rầu khe khẽ.

"Nếu vậy, thì không có gì lạ ở đây hết. Tôi vui vì các cô thậm chí còn nói với tôi cả những chuyện như vậy."

"...Được rồi ạ." Cô gật đầu lần nữa, có vẻ tươi tỉnh hơn.

"Ngoài ra thì, dù tôi tin mọi người, nhưng nó có hơi khó hiểu." Feodor đặt tay lên cằm. "Cô có thể cho tôi xem bằng chứng nào đó cho tôi thấy các cô là hồn ma không?"

"Um, cái đó không dễ đâu… oh?" Lakhesh bật phắt dậy. "Anh nhắc em mới nhớ, có một vụ của Collon. Một lần cậu ấy uống hết nguyên một bình nước thánh bảo hộ và nó làm cậu ấy đau bụng khủng khiếp!"

Không, làm như vậy sẽ làm hỏng hết dạ dày của bất cứ ai, phải không?

Lakhesh nuốt nước bọt khi thấy biểu cảm ngờ vực trên mặt Feodor. "U-um, vậy có phải anh… anh ghét những hồn ma lắm phải không…?"

Không, không, ai lại trả lời câu đó bằng câu ‘Đương nhiên là không rồi’ chứ?

"Nếu cô muốn hỏi tôi đứng về phía nào, đương nhiên tôi kiên quyết đứng về phe ghét ma," Feodor trả lời.

"O-oh…"

"Cô thấy đó," anh nói tiếp. "Chú tôi rất thích truyện kinh dị. Chú ấy luôn bắt tôi nghe, kể bằng giọng đáng sợ nhất dù ông ấy biết tôi sợ đến mức nào. Sau đó, tôi không thể tự đi toilet một mình vào ban đêm."

"Huh?" Lakhesh nhìn anh chằm chằm, chưa bắt kịp với câu chuyện của anh.

"Và vì vậy, mỗi khi chuyện đó xảy ra, tôi gọi anh rể dậy và bắt anh ấy đi cùng. Đôi lúc anh ấy không muốn đi và thế là tôi không chạy kịp tới toilet. Có lẽ vì chuyện đó mà tôi không ưa nổi truyện ma."

"U-umm, khoan đã…"

"Oh, nhớ giữ bí mật chuyện đó với Tiat và mọi người nhé. Họ sẽ chọc tôi tơi bời nếu biết vụ đó."

Lakhesh bật cười khúc khích. "F-Feodor, anh tệ quá! Lần sau gặp anh em sẽ ghét anh thật đó. Anh có thấy lúc đó em thực sự rất sợ không?"

"Cô không nên để biểu cảm của mình quá lộ liễu như vậy." Feodor nhếch mép. "Nó khiến người khác càng muốn trêu cô hơn."

"Ôi, anh-" cô khẽ đấm một cái vào khuỷu tay anh.

Khi Lakhesh bình tĩnh lại, Feodor nhìn lên trời để quan sát cơn mưa. Tiếc thay, cơn mưa chưa có dấu hiệu gì là sắp ngớt, và khi anh hạ tầm mắt xuống ngang mặt đất, anh thấy những tán cây ở phía xa đang đung đưa vì mưa và gió.

"Bọn em từng có một người chị gái." Lại gần Feodor để cùng ngắm nhìn thế giới bên ngoài của anh, Lakhesh bắt đầu kể. "Chị ấy là Leprechuan giống em, đương nhiên. Chị ấy mạnh mẽ vô cùng, tốt bụng, và tuyệt vời. Tiat từng luôn nói Mình muốn được như chị ấy. Đó là câu cửa miệng yêu thích của cậu ấy.

Thì quá khứ, anh nhận ra điều đó. "Và tôi đoán người chị ấy của cô đã…?"

"Vâng. Chị ấy chiến đấu với bọn Quái Thú và hi sinh-" Lakhesh chợt ngưng lại. Cô hít một hơi thật sâu. "Chị ấy đã chấp nhận… rằng mình sẽ chết vì mọi người, nên chị ấy đã chuẩn bị để bước tới trận chiến. Nhưng trước khi chị ấy có thể làm vậy, chi ấy… đã đem lòng yêu một chàng trai tuyệt vời. Từ khi ấy, chị ấy không còn muốn chết nữa, chị ấy muốn… tiếp tục sống. Dù giống tất cả chúng em. chị ấy chỉ là những thứ vũ khí có thể hi sinh, nhưng chị ấy đã làm hết mình để sống sót và đã trở về được với người mà chị ấy muốn ở bên mãi mãi. Nhưng rồi… trong những giây phút cuối cùng của mình, chị ấy lại tự nguyện chiến đấu vì những người quan trọng đối với chị ấy. Chị ấy biết mình sẽ không bao giờ có thể trở lại một lần nữa, nhưng chị ấy vẫn ra đi với một nụ cười…!"

"...Hmm." Đó là tất cả những gì Feodor có thể đáp lại. Lại một câu chuyện mùi mẫn nữa. Anh không nén nổi cảm giác ghê tởm.

"Oh, khoan đã!" Có gì đó mới lóe lên trong Lakhesh. "Em cũng không chắc họ là t-tình nhân, có lẽ chuyện đó hơi khác! Biết nói như thế nào nhỉ… hồi đó bọn em còn nhỏ, và lúc đó mọi chuyện trông như câu chuyện tình kiểu mẫu của người lớn đối với bọn em, nhưng giờ khi em nghĩ lại, có lẽ mọi chuyện không hẳn là vậy…"

"Vậy là sao chứ?!" Anh cảm thấy hơi bị lừa. "Vậy tình cảm của cô ấy là đơn phương à?!"

"Không, không! Em nghĩ đó là tình cảm từ cả hai. H-hay đúng hơn là, nó giống như cả hai bọn họ đều yêu đơn phương người kia vậy?" Gương mặt Lakhesh dần đỏ lên một cách đáng yêu tới mức kì lạ khi cô nói. "Lúc đó chị ấy cũng tầm tuổi bọn em bây giờ. Chị ấy không thực sự che giấu tình cảm của mình về t-tình yêu, và về các thứ, và chị ấy dành nhiều thời gian nhất có thể bên Willem. Còn Willem… anh ấy cũng thích chị ấy, nhưng anh ấy cứ đối xử với chị ấy như con gái vậy, nên nó giống như anh ấy muốn giữ khoảng cách? Ah, nhưng mà, nhưng mà! Không ai thực sự biết chuyện gì đã xảy ra! Dù em có cảm giác chuyện là như vậy, nhưng nó giống như…"

Khi Lakhesh đang lan man từ câu này sang câu khác, Willem tự nhủ.

"Anh ta là một người vĩ đại tới vậy sao?" cuối cùng anh hỏi. "Người chiến binh có tên Willem này?"

"H-huh? Oh, vâng! Anh ấy cực kì tuyệt vời! Um, nếu em phải miêu tả anh ấy ngắn họn hết sức có thể…" Cô nghĩ đôi chút. "Một người cha chiều chuộng?"

...Mình chẳng hiểu gì hết.

"Anh thấy đó, có khá nhiều tinh linh bọn em ở đó. Giờ là khoảng ba mươi, và hồi đó cũng vậy. Và Willem - chà, đó chính là Willem," Lakhesh bật cười. "Anh ấy là kiểu người nói với từng đứa một trong số chúng em và nói ‘Em là cô gái đáng yêu nhất thế giới này’ với vẻ mặt hoàn toàn nghiêm túc."

Oh, mình hiểu rồi. "Vậy anh ta thực ra không phải họ hàng máu mủ của các cô?"

"Đúng vậy. Chúng em không có cha mẹ, theo nghĩa cơ bản nhất của từ đó."

"...Vậy anh ta hẳn là một người hết sức kì lạ."

Cô cười ngượng nghịu, không có cách nào để phản bác. "Nhưng anh ấy đã chăm sóc cho chúng em. Anh ấy đã bao bọc chúng em trong lòng tốt và sự ấm áp. Em luôn coi anh ấy như cha mình, là người gần nhất mà em có thể coi là cha mẹ."

Giọng Lakhesh trở nên đượm buồn khi cô nhìn về phía chân trời xa xăm, đằng sau những đám mây đen kịt. "Em… em nghĩ bọn em đều cảm thấy vậy. Vì chúng em được sinh ra như vậy, tất cả đều khao khát tình thương yêu. Có thể một vài người sẽ cố chối, nhưng gần như không có ai không yêu Willem."

Mình hiểu cả rồi. Feodor gật gù như thể anh vừa mới lý giải được một bí ẩn vĩ đại. Một anh chàng giàu tình cảm được ném vào một nơi đầy những cô bé chưa từng biết tới tình yêu thương. Và như vậy một bức tranh về một người cha trìu mến và ba mươi cô con gái của anh ta, từng người trong số họ giờ đều mắc chứng father-complex.

... Khoan. Chẳng phải chuyện này sẽ dẫn tới một tình huống rất khó xử sao?

Những hình ảnh trong đầu anh nhanh chóng bị nhấn chìm bởi những hình ảnh khác. Anh không biết phải cảm thấy sao về ý tưởng đó.

Thôi được rồi, tiếp tục nào… Anh lắc đầu thật mạnh. Dù sao thì, tinh linh là những tồn tại mà số phận đã được định đoạt là phải chết trên chiến trường. Bất kể anh ta có yêu họ tới mức nào, cuối cùng, họ đều sẽ chết trước anh ấy. Để một người có thể hành xử như một người cha, hay thậm chí người yêu… Bất kể anh có quyết tâm tới mức nào, anh cũng không thể hình dung nổi chuyện đó, và cũng không muốn làm vậy.

"Tiat nói cậu ấy muốn được như người chị của bọn em," Lakhesh nói. "Thậm chí tới giờ, cậu ấy vẫn vậy. Vì vậy… um, có thể, chỉ có thể thôi, kể cả nếu như anh ghét Tiat… em có thể nhờ anh việc này không?"

Cách nói của cô làm sự ngờ vực chạy dọc lên sống lưng của Feodor. "...Còn tùy xem đó là việc gì."

"Trong ba tháng tới, cho tới khi chiến dịch bắt đầu… anh có thể thân thiết với cậu ấy hơn được không? Ý-ý em là, anh có thể đối xử với Tiat như một thiếu nữ và dành thời gian bên cậu ấy như một cô gái? Chỉ tới khi cuộc chiến-"

"Nói cách khác," Feodor ngắt lời, "Cô muốn tôi thế chỗ cho người đàn ông mà các cô luôn nhắc tới một cách trìu mến đó. Cô thực sự nghĩ tôi có thể dễ dàng yêu một ai đó hay đối xử với người khác như con gái của mình vậy sao?"

"À… ừm…" Lakhesh lắp bắp yếu ớt. "Em muốn… anh thử như vậy thôi?"

"Cô ấy đã quyết định rằng cô ấy muốn hy sinh, và ngay lúc này đây đang làm hết sức để biến điều đó thành sự thực. Cô đề nghị rằng tôi nên để cái kịch bản 'cô ấy nghẹn ngào từ biệt tôi vào ngày chiến dịch bắt đầu và rồi nổ tung một cách oanh liệt trong khi tôi khóc thương cô ấy' xảy ra ư?"

"C-cái đó…" giọng cô lạc đi.

Một cách thản nhiên, anh nhận thấy mắt kính của minh đã mờ đi vì cơn mưa. Bình tĩnh nào. Lúc này, Feodor Jessman là một người lính trung thực và gương mẫu. Đó là người mày phải trở thành.

Nếu Feodor thành thật với bản thân, có lẽ anh đã cảm thấy gần gũi với bốn cô gái. Ở bên cạnh họ luôn làm anh thấy vui, và - thường thì - họ là những cô gái tuyệt vời. Anh không hẳn là không có những động cơ khác mà những chàng trai trẻ vẫn luôn có đối với họ. Dù anh không chắc liệu có khi nào anh phải làm vậy, anh không phiền nếu phải nói với một trong số họ ‘Em là người xinh đẹp nhất trên đời’, miễn là sau đó anh được chạy trước một trăm bước.

Nhưng đó là một chuyện khác.

Trên thế giới này, có những lời nói dối mà bạn giả vờ nghe theo và những lời nói dối mà bạn không thể làm vậy. Trường hợp này rơi vào loại thứ hai.

"Anh nói… cũng có lý." Lakhesh nói, ánh mắt lảng ra chỗ khác. "Em xin lỗi. Lẽ ra em không nên hỏi anh về… về chuyện này. Xin anh, hãy quên đi cuộc nói chuyện này."

Nhìn dáng vẻ tội nghiệp của cô làm trái tim của Feodor chợt nhói. Anh cảm thấy như lưỡi của mình sắp không nghe lệnh của anh nữa.

Mình nói quá nhiều, như mọi khi.

Feodor rất tệ mỗi khi gặp phải những cuộc nói chuyện như thế này; bất kể anh nói gì, cuối cùng chúng đều trở nên quá xúc động. Anh mở miệng để chuẩn bị xin lỗi-

Ở xa có một tiếng nổ dữ dội khiến mặt đất rung lắc một chút.

"Huh?!" Tiếng nổ kéo Feodor khỏi dòng suy nghĩ về thế giới thực. Bầu trời vẫn xám ngoét, nhưng có thể nhìn thấy con đường đang rung động qua cơn mưa.

Vụ nổ đó phát ra từ bến tàu! Có tai nạn xảy ra khi tàu cập bến?! Hay là…

Anh đưa ra quyết định. "Để tôi đi xem sao"

Lakhesh kêu lên vì bất ngờ, ngẩng đầu lên. "A-anh đi sao? Ưm, khoan đã, áo khác của anh-"

"Cứ giữ lấy."

Chỉ để lại vỏn vẹn vài lời, Feodor lao vào cơn mưa.

***

Vụ nổ có phạm vi tương đối nhỏ, và không gây nhiều thiệt hại cho bến tàu. Tuy nhiên, hiện trường sự việc cho thấy rất ít khả năng đây là một vụ tai nạn đơn thuần, và vì vậy bên quân cảnh kết luận đây là một hành vi tội phạm.

Sau khi khám nghiệm hiện trường, quân cảnh kết luận kẻ gây án đã cho nổ quả bom để đánh lạc hướng. Nhiều khả năng thủ phạm thực sự đã thực hiện mục đích xấu xa của hắn ở một nơi khác.

"Tóm lại là, chúng ta chẳng biết cái gì hết," vị Sư đoàn Trưởng kết luận, khuôn mặt không vui vẻ gì.

"Chỉ là một giả thuyết, nhưng có thể ai đó đã thoát khỏi sự truy lùng của chúng ta và đang ẩn núp sau lưng chúng ta ngay lúc này," Feodor nói. "Dù vậy, nếu đây mới là sự việc duy nhất xảy ra, chúng ta cũng không biết phải liên hệ nó với chuyện gì."

"Ý cậu là, có nhiều hơn một thủ phạm?"

"Có lẽ vậy." Anh đưa tay lên cằm suy nghĩ. "Ở đây có gì không? Một mục tiêu tiềm năng, manh mối ẩn giấu, hay bằng chứng về sự thù địch của thủ phạm với lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh…?"

"Ai biết được." Vị Sư đoàn Trưởng nhún vai. "Có thể bên quân cảnh đang che giấu cái gì đó, nhưng nếu họ để lộ ra, thì chỉ tổ làm tôi bận hơn thôi."

Hiển nhiên. Feodor cau mày. Nói vậy, nhưng cũng có thể những kẻ gây ra việc này là một nhóm trong quân đội. "... Liệu đây có phải là do bọn cuồng tín Sự Hiện diện Thiên Đàng?"

Tư tưởng của giáo phái Sự Hiện diện Thiên Đàng nói rằng Quái Thú và những cuộc tấn công là sự trừng phạt thiêng liêng do các Visitor giáng xuống, và do đó cách phản ứng tốt nhất chính là nằm im và để bọn Quái Thú giết sạch tất cả mọi người mà không chống cự.

Giống một tà phái hơn là môt tôn giáo thực sự, giáo lý khủng khiếp này đương nhiên bị cấm trên hầu như toàn bộ các hòn đảo. Vì thế Sự Hiện diện Thiên Đàng không có nhiều tín đồ. Tuy thế, đôi lúc bọn chúng vẫn đụng độ với lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh với lực lượng ít ỏi của mình, trên danh nghĩa đức tin của chúng.

"Ahh… Tôi cũng không muốn nghĩ thế này, nhưng tôi không thể loại trừ khả năng đó. Bọn dở người ấy chỉ gây rắc rối cho chúng ta." Vị Sư đoàn Trưởng lắc đầu mệt mỏi. "Dù sao thì, mớ rắc rối này không phải việc của chúng ta. Kẻ thù của chúng ta là cục đá đen khổng lồ đang bay kia, không phải một kẻ bí ẩn đang âm mưu gì đó trong bóng tối."

Trước khi Feodor kịp bày tỏ sự đồng ý dè dặt của mình, một cơn ớn lạnh tấn công anh và một cái hắt xì khủng khiếp thoát ra từ miệng anh.

"...Cậu nên đi tắm ngay đi. Nhìn cậu tôi cũng thấy rét rồi."

Feodor ôm người, nhận ra bản thân mình đang ướt sũng. "Vâng," anh nói, run rẩy xoa xoa hai vai.

Phần 4: Bộ mặt thậtSửa đổi

Hành vi lừa gạt kẻ khác luôn kèm theo một cái giá.

Ai sẽ phải trả giá? Đương nhiên là những kẻ coi việc lừa gạt kẻ khác là công việc của mình. Những kẻ đê tiện chuyên làm công việc đáng xấu hổ là lừa người khác làm những việc có thể giúp hắn trục lợi cho bản thân mình.

Nếu phải thú nhận, Feodor giỏi việc đó. Dù anh ta lên kế hoạch kĩ càng những hành động của mình để tỏ ra không đáng nghi, hoặc đúng ra, chính anh ta làm vậy, anh ta luôn ở vị trí hoàn hảo để có thể hành động lén lút tùy thích.

Nhưng mọi thứ đều có giới hạn của chúng. Miễn là anh còn sống, kể cả Feodor ngày nào đó cũng phải chịu hình phạt dành cho hành vi của mình. Phán quyết đó sẽ giáng lên đầu một mình anh, và sẽ không có cách nào để trốn tránh.

Tất cả những điều trên là để nói rằng, Feodor đã (theo một cách ngoạn mục nhất có thể) bị cảm lạnh.

"Ugh…"

Anh cảm thấy như thế giới xung quanh đang quay cuồng và đổ sập xuống quanh mình. Có thứ gì đó bám vào cuống họng anh; một hỗn hợp nhầy nhụa lẽ ra không nên tồn tại. Mọi thứ cứ rung lên bần bật rồi lại khựng lại, rồi lại tiếp tục xoay tròn và đổ sập xuống nhanh không kém. Anh cảm thấy như thể mình đang nằm trên những chiếc đĩa người ta vẫn tung lên và quay quay thường thấy trong những lễ hội.

Lơ mơ nghĩ rằng phải chăng toàn bộ hòn đảo có lẽ đang thực sự sụp đổ mà anh không hề hay biết, Feodor với lấy một tờ giấy ăn. Anh tạo nên một tiếng kêu thảm hại khi xì mũi, và ném đi cái đầu đạn thấm đẫm nước mũi một cách đại khái về hướng cái thùng rác.

Đương nhiên, cú ném đó trật lất.

Không có cả sức lết dậy và nhặt nó lên, Feodor nhắm mắt lại, bị đè chặt bởi cơn ớn lạnh và nôn nao vô hình. Cuối cùng, sự mệt mỏi len lỏi vào và chiếm lấy tâm trí anh.

Anh mơ thấy một giấc mơ.

"... Đó, chú thấy đó. Thế giới này không tệ như chú vẫn nghĩ đâu…"

"...Tin anh đi, Feo. Anh đã sống lâu hơn chú nhiều, và đã thấy nhiều chuyện hơn…"

"Anh… trai."

Feodor lờ mờ mở mắt, bị đánh thức bởi giọng nói yếu ớt của chính mình. Có một bóng người trước mắt anh. Ai đó? "Có… phải cô… không, Tiat…?"

"Không, xin lỗi nhé."

Đôi mắt anh dần điều chỉnh lại cự ly. Mặt trời đã lặn từ lâu, vì vậy căn phòng của anh trông tối tăm, chỉ được chiếu sáng bởi ngọn đèn chập chờn. Dù vậy, Feodor vẫn có thể nhận ra mái tóc màu tím nhạt đang nhẹ nhàng đung đưa bên trên gương mặt anh.

"...Pannibal?"

"Chính xác," cô trả lời, giọng nói cũng như biểu cảm xa cách. Cô vắt nước khỏi một cái khăn mặt ướt bằng những ngón tay mảnh mai, rồi đặt nó lên trán anh. Cảm giác mát lạnh thấm vào bộ não đang lờ đờ của Feodor, tạm thời khôi phục khả năng suy nghĩ của anh.

Pannibal Nox Katena. Binh sĩ tương đương với tính cách kì lạ nhất. Ngày nào cô cũng tùy ý làm theo ý mình, không thể hiện sự hấp dẫn hay tình cảm của cô. Kể cả khi cả ba cô gái kia rảnh rỗi, Feodor cũng hiếm khi thấy cô ở bên cạnh họ. Thật khó để hiểu được cô đang suy nghĩ điều gì, kể cả khi anh lắng nghe và quan sát biểu cảm của cô.

Chính vì ngay cả việc bắt chuyện với cô cũng rất khó khắn, đương nhiên cô cũng khá xa cách với mọi người. Tuy nhiên, cô lại có một tính cách hòa nhã một cách bí ẩn, tới mức cô ấy có thể bất thình lình xuất hiện bên cạnh những người khác trước khi họ nhận ra, và mọi người đều chấp nhận những nét kì lạ của cô như thể chúng là chuyện bình thường.

Cô ấy, giống như Tiat và Collon, được dự tính là sẽ hy sinh trong trận đánh ba tháng tới.

"Mặc dù không phải là phần thưởng cho anh vì đoán đúng; nhưng đúng là em có chuẩn bị cho anh một bữa ăn nho nhỏ," Pannival nói. "Khẩu vị của anh thế nào?"

Cô liếc về phía chiếc bàn bên cạnh giường của Feodor. Anh nhìn theo ánh mắt của cô và thấy một cái làn nhỏ trên đó. Run rẩy ngồi dậy, anh mở cái làn ra và thấy những chiếc banh sandwich hình tam giác nhỏ chứa trong đó.

"Lakhesh làm đó," Pannibal nói thay lời giải thích. "Cậu ấy nói gì đó về ‘thay lời xin lỗi cho chuyện hôm trước’? Oh, cậu ấy còn giặt và trả lại áo khoác cho anh nữa."

"Tôi thấy rồi…" Feodor lấy một chiếc sandwich và cho vào miệng.

W-woah?!

Anh ngồi bật dậy, một cảm giác sung sướng từ đầu lưỡi lan ra khắp cơ thể anh. Kể cả khi trận cảm lạnh đã làm tê liệt những búp vị giác của anh, Feodor vẫn có thể cảm nhận được rằng nó cực kì ngon. Một hương vị tinh tế, thanh khiết được làm nên bởi đôi bàn tay chăm chút, khác một trời một vực với những bữa ăn vô vị anh luôn ăn trong sảnh ăn. Một bữa ăn do một cô gái Leprechuan chuẩn bị, được làm cẩn thận để phù hợp với khẩu vị của môt Imp tới mức tối đa. Sự thật là nó ngon tuyệt chứng tỏ cô ấy hiểu rất rõ sở thích của anh.

Ôi, đáng ghét. Vì lý do nào đó, Feodor có cảm giác như một kẻ thua cuộc.

"Anh biết không," Pannibal gợi chuyện, nhìn anh ngấu nghiến cái sandwich. "Đây là lần đầu tiên em thấy anh không đeo kính. Phải nói rằng đúng là nó gây một ấn tượng rất khác."

Feodor rời mắt khỏi chiếc bánh và thấy ánh mắt dò xét của cô.À, đúng vậy. Mình không đeo kính khi đi ngủ. Anh thầm thở dài trong bụng, nhận ra tình huống khó chịu mà anh đang vướng phải lúc này.

Đương nhiên, không phải cặp kính đó có mẹo hay bùa chú gì. Nói đúng hơn thì chúng giống như một cái công tắc tâm lý của Feodor - ám hiệu của thuật tự thôi miên, đại loại vậy. Bằng cách tập trung vào ý nghĩ ‘mình đang đeo kính’, anh có thể duy trì vai diễn người lính gương mẫu hoàn hảo của mình.

Trừ khi anh không có gì cụ thể để suy nghĩ khi đeo kính, anh khá tự tin rằng những lỗi lầm của anh sẽ không bị phát giác và anh vẫn có thể tiếp tục che giấu bản chất thực của mình. Ngược lại, khi đôi kính không còn, những cảm xúc và mong muốn thực sự của anh lộ rõ trên gương mặt.

"...Tôi sinh ra đã có gương mặt đáng sợ này rồi, cô biết không? Tôi che nó đi để không làm người khác cảm thấy khó chịu." Feodor quay mặt đi, cảm thấy biểu cảm của mình trở nên méo mó bởi sự khó chịu. Anh lấy một chiếc bánh nữa và cắn một miếng. "Mà sao cô lại ở đây?"

"Để chăm sóc cho anh," cô bình thản trả lời. "Lúc đầu cả bốn bọn em định cùng đến, nhưng bọn em nhận ra làm vậy sẽ khiến anh trở nên quá khích nếu tất cả chúng em chen chúc trong phòng anh. Vì vậy, bọn em đã bốc thăm, và em là người may mắn được tới đây."

Oh, hiểu rồi. Anh trân trọng sự lo lắng của họ. Về kết quả của cuộc bốc thăm, anh cũng mừng thầm về cái đó luôn; anh cảm thấy may mắn rằng người ở đây là một Pannibal trầm tính và lý trí chứ không phải Collon ồn ào và hiếu động. Không hẳn là mình không thích cô ấy, nhưng chắc chắn là mình sẽ mệt mỏi hơn nhiều.

"...Em có mượn chìa khóa của quản lý sau khi nói cho họ về tình hình của anh," Pannival nói. "Mà, nghe nói anh không thích người khác tới phòng mình?"

"Cái đó hả? Ừ…" Feodor ho ra một tiếng cười nửa chừng, trong khi vẫn cắm cúi gặm bánh. "... Vì nó bừa bộn quá mà, ngại lắm."

"Đúng là anh… có vứt vài thứ bừa bãi khắp phòng nhỉ." Cô nhìn quanh căn phòng, một chút kinh ngạc hiện ra trên khuôn mặt vốn ít khi biểu lộ cảm xúc của cô.

"Hah, đừng soi kĩ quá." Feodor gãi gãi đầu với vẻ mặt xấu hổ. "Trước kia đây là phòng ở dành cho nhiều người, nhưng tôi đoán giờ trông nó không giống vậy chút nào, phải không? Tôi được phân một phòng riêng từ lúc được thăng hàm lên Sĩ quan hạng Tư, và nhận được căn phòng này. Một câu chuyện chả đâu vào đâu, nhưng mà-"

"Oh, thế mà em không biết đấy. Nếu phải miêu tả ngắn gọn thì… đây là một đống lộn xộn được tính toán rất khôn khéo, phải không? Một khu rừng để che giấu những cái cây." Cô cười khé. "Anh biết không, thật là khó để giấu cái gì đó vào một nơi đã được dọn dẹp gọn gàng. Nếu ai mà lục lọi phòng của anh, họ sẽ tìm thấy thứ họ muốn ngay lập tức."

Anh gật gù, vươn tay ra với lấy cái bánh thứ ba.

Và rồi ý nghĩa của những câu nói vừa rồi cuối cùng cũng đi lên não anh. Feodor cứng đờ người, miệng anh khô khốc và cảm giác thèm ăn biến mất theo. "Cô đang…"

"Lúc anh ngủ, em nghĩ sẽ dọn dẹp một chút. Và nhìn này, em tìm thấy một thứ cực kì bất ngờ luôn!"

Trái tim Feodor khựng lại.

"Văn bản nội bộ thuộc về Vệ Binh Đeo Cánh, thông tin mật mà vị trí của anh lẽ ra không được phép biết tới-"

Những guồng máy trong trí óc Feodor xoay chuyển trong nháy mắt. Vẻ bề ngoài tươi tỉnh của viên sĩ quan Hạng tư mà anh đã bỏ công tạo nên một cách nghệ thuật biến mất như thể một phép màu, và thay vào đó là một thứ hoang dại và tàn bạo, rỉ lên từ bên dưới lớp vỏ vừa vỡ vụn kia. Ánh mắt của anh biến thành ánh mắt tàn bạo của một con thú; anh nhe hàm răng nanh của mình ra.

Cùng lúc đó, thân hình anh chuyển động. Như thể quên mất rằng lẽ ra mình đang phải nằm liệt giường vì sốt cao, Feodor bật dậy khỏi giường, hất tung tấm chăn, và tóm chặt lấy Pannibal cũng bằng động tác đó. Những ngón tay của anh túm lấy cổ của cô và lôi cô về phía anh.

Bang!

Cô kêu lên khi anh đè cô xuống giường. Ngọn đèn chao đảo, và cả thế giới như đang rung lắc dữ dội.

"...Oh, em không ngờ đấy," Pannival thều thào kinh ngạc. Cô bị đè chặt hoàn toàn, cả chân và tay đều bị khóa chặt. "Quả là một sự thay đổi đáng kinh ngạc. Ngoài kĩ thuật của anh, còn phải nhắc tới cả cách anh tấn công khi em không chú ý nữa."

Giọng nói của cô không có chút sợ hãi nào. Feodor không nhìn ra được cô ấy đang sợ hãi hay tức giận. Cô chỉ nhìn anh, hấp háy mắt, đôi mắt chỉ biểu lộ sự ngạc nhiên.

"...Cô biết những gì?!" Feodor quát lên, ghé sát mặt mình vào mặt cô, tới khi mũi của họ gần như chạm vào nhau, và anh chỉ thấy ảnh phản chiếu của đôi mắt của mình trong ánh mắt cô. "Cô đã phát hiện ra những gì rồi?"

"Nhiêu đó em vừa nói đó." Pannibal ho sặc sụa. "Mới đó là đủ hiểu rằng anh đã và đang chĩa mũi vào những tư liệu tối mật của Vệ Binh Đeo Cánh. Và ngay lúc này em cũng vừa phát hiện ra bộ mặt thật của anh mà không ai biết. Cái kiểu xử sự mẫu mực của anh cũng không đến nỗi nào đâu, nhưng…"

Cô nhoẻn miệng cười. "Feodor mà em đang nhìn lúc này có một sức lôi cuốn hoang dại, anh biết không? Phải nói là em rất thích."

"Đi chết đi." Feodor dồn thêm sức lực vào cánh tay. Gương mặt của Pannibal nhăn lại vì đau đớn.

"Ái… đau." Cô hít một hơi chậm rãi. "Tiat và mọi người đều rất thật thà. Họ là những người thành thật từ nhỏ, được bao bọc bởi tình yêu thương và chăm sóc. Đó là lý do vì sao họ mờ tịt khi gặp phải những kẻ hai mặt, nhất là những kẻ luôn cười với họ… nhưng đó cũng là điều em rất yêu quý ở bọn họ."

"Cô định nói gì? Nói thẳng ra xem nào."

"Ý em là em cảm thấy khang khác thôi." Pannibal vỗ nhẹ vào bàn tay anh. Nhẹ tay một chút, chắc hẳn ý cô là vậy. Feodor lờ đi, siết chặt hơn nữa. Cô đảo mắt và nhún vai. Đành vậy.

"Em nghĩ mấy thứ như tình yêu lãng mạn và ngọt ngào… không phải là những thứ dành cho bọn em. Những thứ đó… là dành cho những chủng tộc… có khả năng sinh con đẻ cháu." Cô thở ra một cách khó khăn. "Bọn em, những thực thể sinh ra và tan biến một cách tự nhiên… chỉ có thể bắt chước…"

"Tôi không quan tâm đến chuyện đó."

Sự bực bội hiện lên trong ánh mắt của cô. "Anh hỏi… ‘Cô định nói gì?’, đúng không? Em… đang nói đây." Pannibal cố hít vào hổn hển. "Tiat… có tình cảm sâu sắc với anh. Lakhesh… kính trọng và yêu mến. Collon… cũng có thiện cảm với anh. Ba thành viên của gia đình em… bị cái gã mà anh giả vờ là người như vậy đánh cắp trái tim. Vì thế em điều tra về anh… là việc đương nhiên thôi… phải không…?"

… nhảm nhí.

Định tống tiền tôi sao? Muốn tôi đóng vai thằng ngu? Được, tôi sẽ làm vậy. Muốn tôi giấu tiệt chuyện này? Tôi sẽ làm, bằng bất cứ cách nào khả dĩ. Rồi việc sau đó, và sau đó nữa, cho tới khi cô buộc tôi phải làm một việc gì đó bất khả thi. Khi tôi thất bại, cô sẽ bán đứng tôi cho nhà chức trách ngay lập tức. Cái đó, hơn bất cứ chuyện nào khác, là việc tôi không cho phép xảy ra.

Feodor Jessman là một Imp.

Thời xa xưa, tộc Imp được biết tới là một chủng tộc có sức mạnh để lừa gạt, khống chế, và làm suy đồi tâm trí của những tộc Emnetwyte bằng sức mạnh trong đôi mắt của họ. Người ta vẫn thường cho là sức mạnh ấy của họ đã mai một từ vài trăm năm về trước. Thực tế thì, dù trong số những người tộc Imp còn sống ngày nay, có một số vẫn còn sức mạnh, nhưng sức mạnh ấy đã bị suy yếu tới mức không thấm vào đâu so với những gì họ có thể làm trước kia. Kể cả giới hạn của sức mạnh của tộc Imp xưa kia cũng đã bị những thế hệ ngày nay lãng quên.

Feodor nghiêng đầu anh về phía cô cho tới khi khoảng cách giữa họ gần tới mức trán họ gần như chạm vào nhau. Một tia sáng kì lạ tỏa ra từ đôi mắt của anh.

"Cô là bạn của tôi. Đúng chứ?"

"N-ngh…"

Là một hậu duệ của tộc Imp, Feodor chỉ được truyền lại năng lực yếu ớt không thế sánh với những gì mà tổ tiên anh từng có. Sử dụng nó đi kèm với vài điều kiện bắt buộc: một, xung quanh nơi đó phải đủ tối để ánh sáng bên ngoài không làm nhiễu tia sáng của anh; hai, nạn nhân phải nhìn vào mắt anh từ một khoảng cách gần tới kì quặc, tới mức họ gần như có thể nếm được hơi thở của anh.

Kể cả khi những điều kiện khó nhằn này được thỏa mãn, thì kết quả thu được cũng chỉ rất khiêm nhường một cách đáng thất vọng. Anh không thể bắt nạn nhân làm bất cứ điều gì anh yêu cầu. Anh chỉ có thể gieo vài gợi ý vào tiềm thức của họ; chẳng hạn như lúc này, là "Hãy coi người trước mặt là một đồng minh thân thiết."

***

"Thế này thì con dùng sức mạnh kiểu gì bây giờ?"

Hồi nhỏ, Feodor thường càu nhàu và than thở với bố mẹ về năng lực của mình. Cậu từng muốn một năng lực mạnh mẽ hơn, hào nhoáng hơn. Nếu một năng lực không có giá trị sử dụng thực tế, nó chẳng khác gì so với việc từ đầu đã không có năng lực gì.

Anh rể của cậu một lần đã cố hết sức để an ủi cậu khi cậu lên cơn như vậy. "Cũng giống như tộc Stella độc nhãn bọn anh thôi, năng lực của bọn anh cũng đã tan biến. Nhưng thế thì sao chứ? Chẳng phải như thế cũng tốt sao? Một năng lực yếu ớt có nghĩa là em không cần phải sử dụng nó phải không? Nói cách khác, kể cả một Imp như em cũng không cần phải dựa dẫm vào sức mạnh lấn át của mình nữa! Em có thể kết bạn với những người khác chỉ với sự chân thành và lòng tin!"

Đó là một lời giải thích dở tệ, tới mức bố mẹ cậu bật cười chế giễu. Nhưng kể cả như vậy, Feodor ngày ấy đã đồng tình vói lập luận ấy. Đó là khi cậu cảm thấy ngưỡng mộ sâu sắc người mà cậu gọi là "Anh trai," người đã thừa nhận rằng sức mạnh của mình đã không còn với một nụ cười rạng rỡ; rằng Feodor cũng có thể làm như vậy với chính cậu.

Đúng vậy, hồi đó anh đã nghĩ mọi chuyện vẫn sẽ mãi là như thế.

***

Thời gian trôi qua đủ để Feodor từ từ hít thở một hơi. Anh chưa bao giờ thực sự sử dụng năng lực của mình thành thạo được. Cơ hội để thử thì hiếm hoi, vì anh không dám chắc chuyện gì sẽ xảy ra. Chính vì thế, anh coi nó như giải pháp cuối cùng thay vì là con át chủ bài. Dù sao cũng không còn đường lui nữa, Feodor kết luận rằng anh chẳng có lý do gì để không thử một nỗ lực cuối cùng này. Nhưng…

Hỏng rồi.

Nếu anh thành công thì anh đã phải cảm nhận được rồi. Ánh mắt họ sẽ khóa chặt lấy nhau và tia nhìn của anh sẽ tạo nên một cảm giác giống như mở một cánh cửa và để ý chí của anh tràn vào người kia. Tuy nhiên, những gì Feodor cảm thấy lúc này chỉ là một cảm giác mất mát trống rỗng, giống như một cái xô đổ trên mặt cát.

Thảm họa này xảy ra là do sức khỏe bê bết của anh. Nó khiến anh mất tập trung, ánh mắt không sắc sảo, và trong một ván bài mà ngay từ đầu cơ hội thành công đã mong manh, sự kết hợp của những yếu tố đó đã dẫn tới một kết quả tất yếu.

Không lẽ đây là kết thúc dành cho mình sao? Ngay bây giờ, ngay lúc này?

Feodor Jessman là một người Elpis còn sống sót. Nói ngắn gọn, anh là một công dân còn sống sót của một đất nước từng là kẻ thù của Regul Aire. Bản thân cái đó không phải vấn đề gì to tát. Danh tính của anh được ghi rõ trong hồ sơ của Vệ binh Đeo Cánh, nên họ sẽ biết ngay từ lúc đọc hồ sơ đăng kí của anh.

Tuy nhiên, đó sẽ là một chuyện hoàn toàn khác nếu những hành vi mờ ám của anh bên trong lòng lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh bị phát giác. Là một người Elpis sống sót có nghĩa là một Tàn dư của Elpis. Kẻ sống sót từ một đất nước đã từng cố phá hủy thế giới, anh có thể bị coi là một mối đe dọa tiềm tàng đối với thế giới.

Hơn nữa, điều phiền phức nhất ở đây là, cách nói đó không hề sai. Sự thật là, việc Feodor còn sống vào lúc này nhằm mục đích gây nguy hiểm cho thế giới. Vỏ bọc thành thực của anh, sự nghiệp sáng lạn của anh trong lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh, tất cả chỉ phục vụ cho mục đích ấy. Vậy mà, anh lại vấp ngã vào lúc này!

Mình còn cơ hội trốn thoát không? Bộ não của Feodor chạy hết công suất, anh nhìn về phía cánh cửa. Nếu ngay lúc này mình bỏ chạy về phía Lyell thì sao? Đường xá ở đó rắc rối; người không quen thì đi thẳng thôi cũng đã khó khăn rồi. Họ sẽ không thể dễ dàng tóm được mình.

...Không. Có một cách đơn giản hơn. Anh chú ý tới cô nàng Leprechuan đang giãy dụa bên dưới mình. Mình có thể khiến Pannibal ngậm miệng luôn. Đằng nào thì cô ta cũng không phải một sinh vật sống, nên cũng sẽ chẳng làm hại đến ai nếu cô ta chết đi để giữ im lặng. Chẳng phải đó là một cách hay và tiện lợi sao?

Anh siết chặt những ngón tay, từng chút một. Làm đi. Làm đi, Feodor. Mọi thứ rồi cũng sẽ tan biến thôi mà, phải không? Chỉ là giết một người sớm hơn một chút thôi. Tội lỗi của mày sau cùng cũng không thay đổi đâu.

Đừng chần chừ.

Vì sự nghiệp vĩ đại! Vì cả thế giới! VÌ TƯƠNG LAI! LÀM ĐI!

"...Khó thở… quá…"

Pannibal rên rỉ, không thể chống cự bằng cách nào khác nữa. "Thả lỏng… tay anh… một chút được không… Feodor…?" Cô chưa kịp dứt lời, bàn tay của anh đã nới lỏng ra. "Đỡ hơn rồi… Mm, em nên nói thế nào đây nhỉ… nếu chúng mình cứ ghé sát mặt vào mà nói chuyện thế này… em có hơi xấu hổ. Anh có thể lùi lại một chút được không?"

Feodor đánh giá lại tình trạng của họ lúc này. Họ đang nằm trên giường trong một căn phòng tối om, trong một tư thế gần như đang âu yếm nhau. Họ đang nhìn vào mắt nhau một cách say sưa, theo một nghĩa của từ này, và ở khoảng cách mà mũi của họ chạm vào nhau.

À, thấy rồi. Giờ mình mới để ý, đây đúng là một tư thế dễ gây hiểu lầm. Nếu ai đó vào đây ngay lúc này, chắc hẳn họ sẽ không thèm nghe lời giải thích nào của mình.

"Nếu anh muốn chiếm lấy đôi môi của em trước… chà, không hẳn là em chưa từng nghĩ tới chuyện đó đâu…"

"Bớt đùa đi." Feodor khẽ chọc ngón tay vào trán Pannibal, trèo xuống khỏi người cô.

"Hmm?" Pannibal nhìn anh bằng ánh mắt thắc mắc. "Em đùa bao giờ?"

Cô đứng dậy, giãn người và vuốt phẳng những vết nhăn trên quần áo. Khi cô xoa bóp cổ của mình, Feodor lùi ra góc giường, làm nó kêu cót két vì sức nặng của anh.

"Nếu đạo đức của tôi có lung lay vì quan hệ của tôi với các cô, thì tôi sẽ nhận trách nghiệm về việc đó. Tôi đã đóng vai một người lính hoàn hảo với phẩm hạnh không tì vết từ trước tới nay, nên tôi không muốn nghe một lời đồn đáng ghét nào. Hơn nữa…"

Mình đang nói cái gì thế này?

Feodor không hiểu nổi những gì anh đang làm. Anh không chỉ đánh mất cơ hội để bịt miệng Pannibal mãi mãi, mà còn khiến cô tuột khỏi tầm kiểm soát của anh luôn. Và giờ thì nguy cơ anh bị bắt ngay lập tức nếu anh bỏ trốn lúc này đang tăng theo từng giây. Tóm lại, Feodor giờ đây không còn tương lai trong quân đội nữa.

Vậy mà, kể cả như vậy anh vẫn không thể ngừng nói. "Tôi ghét những người không trân trọng bản thân mình."

"Ah… được rồi. Cũng dễ hiểu thôi." Vì lý do nào đó, Pannibal nở một nụ cười tươi. "Nói vậy chứ, dù trong quân đội thì hành vi sàm sỡ cấp dưới một chút và rồi rút lui vào phút chót không phải là vi phạm gì đó quá nghiêm trọng, nó sẽ là vấn đề khác nếu nó làm ảnh hưởng tới hiệu năng của vũ khí…"

"Đáng ra cô phải là một binh-sĩ-tương-đương cấp một, phải không? Sao cô không mau hành xử như một người lính và bắt đầu tuân thủ luật đi?"

Pannibal bật cười. "A, ra là thế! Cả hai con người của anh đều giống nhau ở điểm này, huh? Thì ra anh thực sự là như thế này à?"

"Không hẳn. Tôi không nói vậy vì lý do đạo đức hay gì hết. Chỉ là như vậy thì dễ duy trì vỏ bọc của mình hơn thôi."

"Nếu anh nói vậy thì chắc là nó đúng như vậy rồi." Cô lấy tay che đi tiếng khúc khích, nhưng không tiến lại gần anh. "Em cảm thấy cuối cùng em cũng đã nhìn được qua lớp mặt nạ ấy của anh rồi. Anh - nói thế nào nhỉ - anh là một người thành thực, nhưng anh lại không thẳng thắn."

"Thế nghĩa là sao chứ?"

"Anh là người dễ mến. Nếu đây là bộ mặt thật của anh, em có thể tin tưởng để giao gia đình thân yêu của mình cho anh một cách an toàn. Cuối cùng thì, đối với em, nhiêu đó là đủ."

"... Cái con khỉ?" Feodor không chấp nhận được tuyên bố kì quặc này. "Đừng nói vớ vẩn. Cô vừa thấy nó lúc nãy xong, phải không? Thân phận bí mật mà tôi che giấu?"

"Oh, đương nhiên. Anh làm em thực sự ngạc nhiên." Pannibal gật đầu. "Em không ngờ anh lại giấu hàm răng nanh đáng kinh ngạc ấy đằng sau nụ cười hiền hậu kia."

"Tôi là một kẻ nguy hiểm. Cô còn chưa nhận ra sao?!"

"Oh, em cũng cho là vậy. Em có thể thấy được đủ thứ chuyện sẽ trở nên hỗn loạn nếu quân đội biết được mặt này của anh."

"Nếu cô hiểu, thì…" Feodor gãi đầu. Giờ đây anh không còn trong tình huống sinh tử nữa, và bóng ma của cơn sốt và kiệt sức bắt đầu rình rập anh. "Sao cô không cảm thấy e sợ tôi hơn?"

"Vì em chưa nghe câu chuyện từ phía anh," Pannibal nói. "Anh thực sự mong muốn gì? Anh đang cố làm điều gì? Rốt cục, anh là người như thế nào, mà lại đi xa được tới mức này mà vẫn che giấu được thân phận của mình trong suốt thời gian qua? Có quá nhiều thứ em muốn biết về anh, và em sẽ không thể kết luận được mình có nên nghi ngờ anh hay không cho tới khi em biết mọi chuyện."

"Ah, ra vậy. Thôi được." Anh gật đầu. Anh có cảm giác lập luận ấy có điểm nào đó hơi méo mó, nhưng anh không chắc là ở chỗ nào. Sau vụ lộn xộn vừa rồi, có vẻ cơn sốt của anh đã quay trở lại, và giờ anh phải vật lộn để suy nghĩ của mình có thể bắt kịp với lời nói. "Thì, tôi… tôi đã và đang tìm hiểu bí ẩn về những vũ khí bí mật trong suốt những năm tháng tôi ở đây. Con bài tẩy của Vệ Binh Đeo Cánh mà họ sử dụng liên tục để ngăn chặn từng cuộc tấn công từ trước tới giờ của bọn Teimerre."

"Ý anh là bọn em."

"Đúng vậy. Có vẻ là như thế. Cuối cùng tôi cũng đã tìm ra thứ mình vẫn tìm kiếm…"

Những suy nghĩ cứ vần vũ trong đầu anh khi nó đang ngấp nghé sắp tắp phụt, chúng cứ quay cuồng không ngừng, bao vây lấy anh không ngừng và không ngừng. Bản thân anh, quá khứ của anh, mục đích, những thứ đáng lẽ ra không ai được biết tới.

Nhưng Pannival là người có liên quan, và vì thế cô ấy có quyền được biết, đúng không? Anh không thể giấu được cô ấy vì Pannibal có liên quan - hay đúng hơn là ngược lại, anh nên che giấu sự thật chính vì lý do đó?

"Tôi sẽ làm sáng tỏ bí ẩn về món vũ khí bí mật," Feodor nói tiếp, không rõ là đang nói với chính mình hay nói với người đang đứng trước mặt anh. "Tôi phải có được một trong số chúng - càng sớm càng tốt, và dùng nó để…"

Anh hít sâu, thở ra, vào, ra. Cơn sốt chết tiệt này làm mình lú hết cả!

"Để thực hiện mục đích của tôi…"

Anh run rẩy. Trái tim anh đập thình thịch. Anh hít thêm một hơi thật sâu cuối cùng.

"Mục tiêu của tôi, đánh chìm Regul Aire."

Cơ thể Feodor, từ nãy tới giờ đã bị anh bắt phải hoạt động chỉ nhờ adrenalin, đã vượt xa giới hạn chịu đựng, cuối cùng đã đầu hàng. Như một cái thân cây khổng lồ bị đốn từ rễ, anh đổ sập xuống giường một cách thê thảm.

"... Thật tệ quá. Tôi thấy người nặng trĩu."

"Anh cố quá sức rồi nhỉ? Ít ra cũng phải đắp chăn cẩn thận chứ." Anh cảm thấy Pannibal đẩy anh xuống khi anh cố ngồi dậy, và sau đó là cảm giác mềm mại ấm áp của cáo chăn mà lúc này anh tung nó bay đi. "Chắc hẳn anh đã mang theo nhiều gánh nặng trong cuộc đời mình rồi, nên em sẽ không nói là em hiểu cảm giác của anh đâu. Nhưng ít nhất, em tôn trọng chúng. Còn giờ thì…"

Bàn tay mát lạnh của cô vuốt khẽ trán Feodor.

"Giờ thì, trông anh mệt mỏi lắm. Cứ nghỉ ngơi đi, và đừng nghĩ về những chuyện khác."

"...Tôi…" Anh cảm thấy mình ít ra nên phản đối. "Tôi nhiều tuổi hơn cô mà. Đừng coi tôi như đứa trẻ."

"Hả, bệnh nhân thì vẫn cứ là bệnh nhân, bất kể họ bao nhiêu tuổi. Lâu lâu làm những việc như thế này cũng đâu có sao, phải không?"

Đâu có sao, có phải không? Anh nghĩ là chẳng sao. Bàn tay của cô có hơi lạnh, nhưng vì một lý do nào đấy anh cảm thấy nó rất dễ chịu.Cảm thấy dễ chịu là tốt. Có lẽ vậy.

Feodor nhắm mắt lại. Ý thức của anh dần chìm xuống, kéo anh chìm sâu vào chiếc gối của mình.

"Giờ thì."

Một giọng nói hờ hững, nhưng dịu dàng, thì thầm với anh từ đâu đó.

"Vì chuyện lộn xộn vừa rồi của chúng ta cuối cùng cũng chẳng có gì to tát, anh thấy sao nếu chúng ta coi nó là một chuyện hoàn toàn không liên quan?"

Một thứ khác chạm vào trán anh, vừa ấm áp lại vừa mát mẻ. Feodor, lúc này đang chìm vào giấc mơ, từ lâu đã không còn khả năng nhận ra nó là cái gì. (TN: mình cũng phải đọc hai lần mới nghĩ ra đấy là cái gì :v)

***

Feodor không bao giờ có một giấc mơ đẹp mỗi khi mê sảng và sốt cao. Đó là một điều anh đã dự tính từ trước.

Có một giả thuyết giải thích lý do chuyện đó xảy ra. Nếu anh hiểu đúng thì, bộ não của anh phải chịu trách nghiệm cho sự khốn khổ này của anh. Nó đào sâu vào những kí ức, lục lọi bất cứ thứ gì có thể thanh tẩy cho sự lừa lọc mà anh gieo rắc ngoài đời thực. Nó giống như học thuyết có tên Đèn Kéo Quân: nếu anh liên tục gặp phải những cơn ác mộng, lý do sâu xa có thể là thực sự có giải pháp cho những vấn đề của anh ẩn giấu đâu đó trong những kí ức đau đớn ấy.

Mà cũng chẳng quan trọng. Feodor không biết liệu giả thuyết ấy có thể được kiểm chứng hay không, và hiểu ra điều đó cũng không đột nhiên khiến cuộc sống của anh trở nên tích cực hơn. Đối với anh, người đang gặp phải những cơn ác mộng thường xuyên, đó là một lời an ủi tồi.

Trong giấc mơ, anh đang ở trên Đảo Nổi 13.

Trên thực tế, hòn Đảo Nổi này đã bị hủy diệt từ lâu, nhưng trong giấc mơ của anh, nó vẫn tiếp tục tồn tại. Nơi đây là nơi tọa lạc của Thương Hội Elpis, một thành phố của sự xoa hoa và của những thương gia giàu có, những kẻ vung tiền điệu nghệ tới mức nó gần như là bản năng.

Ảnh hưởng của bọn họ đã tạo nên một đất nước giàu có. Những người giàu mớ nổi sống ở khu thượng, đắm chìm trong những thói xa hoa phổ biến tới mức nó chỉ có thể coi như một thế giới khác so với phần còn lại của Elpis. Nơi đây, trên những con phố rộng một cách vô nghĩa, đủ để những con tàu bay có thể lượn lờ thay vì sử dụng xe ngựa, và được bao quanh bởi những ngôi biệt thự to ngoại cỡ, ganh đua với lẫn nhau để xem ai là người phô trương căn nhà của mình hoành tráng nhất có thể. Feodor cảm thấy tất cả chúng đều thật là kinh tởm.

Và điều làm anh bực mình nhất, chính là ngôi nhà của anh nằm ngay bên cạnh khu phố này. Nếu anh muốn đi bất cứ đâu, hay gặp bất cứ ai, anh đều phải đi qua con phố kinh khủng đó.

‘Feodor, anh có gét nhà mình hông?’

Ai đó đột nhiên xuất hiện trước mắt anh, và hỏi anh một câu hỏi. Cô bé này… à phải rồi. Cô ấy là hôn thê mà cha mẹ chọn cho mình.

Năm năm đã trôi qua kể từ ngày đó. Dẫu vậy, cô bé trong giấc mơ của anh vẫn y nguyên là một cô bé như lần cuối cùng anh gặp cô. Cô có chân và tay được bao phủ bởi lông tơ, một cái đuôi, và đôi tai mèo trên đỉnh đầu. Những đặc điểm kinh điển của một bán-Aryantropos.

Hơn cả cái nơi mình sống, anh ghét những kẻ tự gọi mình là tộc không dấu.

Đó là câu trả lời anh dành cho cô hồi đó. Và cô đã đáp lại rằng…

"Mặc dù bản thân anh cũn là hông dấu hở?"

"...Ừ, dù bản thân anh cũng là người không dấu."

Cô suy nghĩ một lúc, rồi hỏi một câu khác.

"Còn em thì sao?"

Đôi tai của cô bé hơi giật giật và hơi cụp lại. Vì cả hai đã biết nhau từ lâu, Feodor lập tức nhận ra cử chỉ lo lắng của cô.

"Nhìn thế nào anh cũng thấy em giống tộc thú."

"Tức là anh thíc em chứ?"

"Bất kể là anh có thích em hay không, anh không nghĩ là suy nghĩ một cách đơn giản như vậy là tốt đâu."

"Thế… anh gét em à?"

Kiểu lựa chọn gì thế này?

"Được rồi! Đó là câu hỏi em giao cho anh lần này! Hãy nghĩ về chuyện đó lần tiếp theo chún mình gặp nhau!"

Đúng vậy. Cô ấy luôn có những thói quen kì lạ đáng yêu kiểu đó. Mỗi khi hai người gặp nhau, cô ấy luôn bắt Feodor phải hứa sẽ làm gì đó trước khi họ chia tay. Đôi khi cô yêu cầu cậu đọc một cuốn sách về một chủ đề nào đó, hoặc muốn cậu trao đổi một món quà với cô. Hoặc nếu hai người phải rời đi khi đang chơi dở một trò chơi nào đó, cô sẽ tuyên bố, "Lần sau! Chúng mình sẽ tiếp tục ván này vào lần sau!"

Chính vì vậy, dù suốt ngày phải gặp cô bé khiến cậu cảm thấy hơi phiền phức, cậu vẫn luôn thấy vui.

"Theo kế hoạch, chúng ta đã quyết định là sẽ sớm ra tay."

Cảnh tượng xung quanh lại thay đổi.

Anh nhận ra đâ là một khoảnh khắc xảy ra vào một đêm sau bữa tối với gia đình. Anh rể của Feodor, với vẻ mặt lo lắng một cách bất thường, đang nói chuyện một mình với Feodor.

"Sớm thôi, bọn anh - lực lượng Phòng vệ Quốc gia Elpis - sẽ làm một việc cực kì nguy hiểm và không thể dung thứ. Tuy nhiên, đây là một việc tối quan trọng ảnh hưởng tới sự tồn vong của Elpis. Không, tới tương lai của cả Regul Aire!"

"Anh… nói hơi quá rồi," Feodor trong kí ức trả lời, giọng chán chường.

"Hah, nghe thì có vẻ là như vậy. Nhưng đây là một việc thực sự nghiêm trọng, tin anh đi."

Anh rể của anh nói những lời đó mà không mảy may do dự. "Chúng ta không cần tiếp tục được bảo vệ nữa. Ngay lúc này, Regul Aire đang thỏa mãn với việc dành hết việc chiến đấu với bọn Quái Thú cho riêng một mình lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh. Chúng ta đã lãng quên sự kinh hoàng của lũ Quái Thú, và đó chính là điều đáng sợ hơn tất thảy. Sự kiên nhẫn biến thành sự hấp tấp, và sự kính nể biến thành thói kiêu ngạo!"

Anh rể của Feodor càng lúc càng trở nên kích động."Chính vì thế chúng ta phải nhắc nhở họ về mối đe dọa của lũ Quái Thú một lần nữa, bằng cách ít đổ máu nhất có thể! Nếu chúng ta thành công, thì mọi người sẽ được nhắc nhở vì sao họ lại cần phải biết ơn lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh! Và họ cũng sẽ nhận ra rằng chúng ta không thể cứ dựa dẫm vào những chiếc răng nanh được giấu kín của chúng ta mãi được."

Những gì anh ta nói quá phức tạp để Feodor hồi nhỏ có thể hiểu được. Cậu chỉ hiểu rằng anh rể đang nói về một công việc mà anh ấy thấy vừa khó khăn, nhưng cũng vừa đúng đắn và khẩn thiết.

"Tại sao… tại sao anh phải cố gắng đến như vậy?"

Hồi đó, Feodor khinh bỉ nhóm người mà anh rể cậu là một phần trong đó. Họ là một nhóm gồm những tộc căm ghét và phân biệt đối xử với tộc không dấu, những tộc chỉ giao thiệp với lẫn nhau và xua đuổi người ngoài.

Feodor đã nghĩ rằng chẳng có lý do gì để mạo hiểm tương lai vì bọn người đó. Hơn nữa, anh rể tuyệt vời của cậu không cần phải tự đặt mình vào nguy hiểm.

"Chẳng phải anh nên sống vì điều gì đó quan trọng và quý giá hơn một mục tiêu to tát nào đấy sao?"

Anh rể cậu mỉm cười."Cái đó phụ thuộc vào từng người. Thường thì cậu sẽ tìm thấy cho mình điều gì đó đáng giá hơn cả tính mạng của chính mình. Chính vì vậy mà người nào tìm thấy điều đó là người cực kì may mắn. Anh đây chẳng qua chỉ là một trong số những gã khốn may mắn như vậy trên Regul Aire này, ahaha!"

Anh ta cười để lộ hàm răng sáng bóng. Feodor thì không hiểu những gì anh ấy nói buồn cười ở chỗ nào.

"...Em chẳng hiểu gì hết."

"Oh, ờ… ý anh đang nói là… nói thật với cậu này, có một phe phái trong chính phủ, một nhóm thương gia. Nói ra điều này làm anh phát bệnh, nhưng bọn chúng đã phản bội lại kế hoạch của bọn anh. Bọn chúng đã tung tin đồn thất thiệt về những gì bọn anh chuẩn bị tiến hành, và đã lấy mất một vài chiếc tàu bay đem tới những vùng khác nhằm thực hiện mục đích riêng của bọn chúng. Chính vì những trò rác rưởi chúng thực hiện, anh nghĩ có lẽ anh sẽ phải chìm cùng với con tàu nếu chuyến này anh thất bại."

Anh rể cậu bắt đầu ca cẩm, và giờ Feodor đã có thể hiểu được. Thật là giống với anh ấy, nói một cách thản nhiên về việc có thể phải hy sinh tất cả mọi thứ.

"... Kể cả một chỉ huy quân đoàn như anh cũng bị mấy tên khốn ích kỉ năm trong tay cái ví tiền hành hạ sao?"

Chỉ là một lời lẩm bẩm hờ hững, nhưng anh rể cậu bỗng làm mặt buồn khi nghe Feodor nói vậy.

"Thôi nào, đừng nói về chuyện đó lúc này chứ…"

Khung cảnh lại thay đổi.

"Em GHÉT anh, Feodor!"

Cô bé đang gào lên với cậu. Đã hai năm kể từ khi họ gặp nhau lần đầu tiên. Lúc này cậu đã mười hai tuổi, còn cô lên chín.

Đúng rồi, anh chợt nhớ ra. Đó là một hôm bọn mình cãi nhau. Mình còn chẳng nhớ nó là về chuyện gì nữa. Một chuyện lặt vặt nào đó. Nước sốt để dùng kèm với món trứng ốp la? Nhãn hiệu kẹo ưa thích?

Đó là chuyện thường tình. Hai người bọn họ là một cặp đôi thân thiết, và họ hiểu nhầm những giới hạn vốn không nên vượt quá. Nhưng, sau khi họ nhận ra, đó là một phần thường xảy ra khi những cặp đôi thân thiết như họ trưởng thành. Lần tiếp theo gặp gỡ, họ sẽ lại làm lành, và trở nên thân thiết với nhau hơn trước. Và như vậy, khoảng cách tạo nên bởi những cuộc cãi cọ sẽ thu hẹp lại một cách tự nhiên.

"Em ‘hông thèm nhìn cái mặt ngu ngốc của ann nữa!"

Cô bỏ chạy, để lại những lời đó phía sau. Feodor lúc đó không để tâm tới chuyện đó chút nào. Những vụ cãi cọ lặt vặt kiểu này giữa bọn họ không hiếm gặp chút nào. Không rõ có phải là vì không được chiều chuộng trong gia đình mình hay không, nhưng cô thường nói những điều ích kỉ với cậu. Và tâm trạng của cô bé sẽ trở nên xấu đi nhanh chóng nếu cậu không tìm ra câu trả lời mà cô muốn, nhưng cô cũng nhanh chóng vui vẻ trở lại. Cô làm cậu nhớ đến con mèo con cậu từng gặp.

Đằng nào thì, gia đình của cả hai đang chuẩn bị gặp nhau và tổ chức một buổi tiệc sang trọng vào tuần sau. Muốn hay không thì cô bé cũng sẽ phải gặp cậu ở đó.

Mình có nên bí mật mang một chiếc bánh sang cho em ấy không nhỉ. Một chiếc bánh dâu tây với thật nhiều kem tươi, đúng loại em ấy thích. Cái đó chắc chắn sẽ làm tâm trạng em ấy tốt lên ngay thôi.

Bất cứ thứ gì khiến em ấy nở nụ cười thường ngày ấy với mình.

Dù cậu tỏ ra không quan tâm, nhưng trong suy nghĩ của lại là chuyện khác. Và vì vậy cậu để cô đi mà không nói "Hẹn gặp lại nhé" hay nhắc nhở cô lời hứa để cậu thực hiện lần tiếp theo họ gặp nhau.

Chưa một lần cậu từng nghĩ rằng đó sẽ là một điều khiến cậu hối hận.

"Và giờ, chúng ta bắt đầu tiến hành hành quyết tên quái vật gian ác đã đẩy thế giới tới sự sụp đổ!"

Khung cảnh lại thay đổi.

Cậu đang đứng giữa một quảng trường chật ních người. Một gã nhân thú đầu bò đang rống lên, giọng nói rền vang của hắn hòa vào tiếng gào thét của đám đông đang lắng nghe lời của hắn. Ở giữa quảng trường là một cái bục đặc biệt dành cho đao phủ đã được dựng lên. Dù rõ ràng là nó được dựng lên một cách vội vàng, được đóng từ những tấm ván gỗ và được sơn qua loa, trông nó ấn tượng một cách kì lạ, lấp loáng trong ánh mặt trời.

Và trên cái bục đó, bị trói chặt và bất tỉnh, là một người đàn ông tộc Stalla.

Ai vậy nhỉ? Feodor có cảm giác ngờ ngợ rằng cậu biết rất rõ người đàn ông đó. Dù cậu ít gặp anh ta hơn kể từ ngày anh ấy gia nhập lực lượng Phòng vệ, anh ấy vẫn luôn về nhà thường xuyên đủ để Feodor được gặp anh ấy gần như hàng ngày. Đúng vậy, cậu gần như có thể nhận ra người đàn ông kia.

Nhưng cậu không thể nói ra. Vì nếu cậu nói ra, nó sẽ trở thành sự thật.

Người đàn ông kia chính là anh rể cậu. Kiêu hãnh, mạnh mẽ, thông minh, luôn ngời sáng một cách tự tin và chính trực. Một người luôn nhận được kì vọng và chứng tỏ rằng mình xứng đáng với kì vọng ấy. Người anh rể tuyệt vời của cậu, người cậu yêu quý và ngưỡng mộ tới mức người khác nghe thấy sẽ hỏi cậu rằng "Liệu người hoàn hảo như vậy có thực sự tồn tại không?"

Anh ấy chính là người đã làm việc này sao?

Không đời nào Feodor tin chuyện đó.

Anh rể cậu giờ đây là một tên tội phạm, người đầy vết bầm dập và bị người dân oán trách? Một kẻ thu hút đám đông tới cái quảng trường này để nhấn chìm hắn trong sự căm phẫn và những lời chửi rủa?

Đây… thực sự là một cảnh tượng kinh tởm.

"Tênác quỷ này", gã đầu bò hét lên, "đã vi phạm điều cấm kị tối thượng của Regul Aire! Hắn dám đẩy Corna Di Luce, một quốc gia đồng minh, vàoNGUY HIỂM CHƯA TỪNG CÓ! Chúng ta sẽ thanh tẩy tội lỗi không thể tha thứ của hắn bằng lưỡi đao và lửa! Chúng ta cầu mong rằng có thể giải phóng linh hồnô uế của hắn lên bầu trời cao!"

Đám đông gào rú một cách phẫn nộ theo từng từ mà hắn nói. Theo những gì hắn nói, tội nhân, người mà Feodor kiên quyết không quen biết, đã tự ý vi phạm một trong những điều luật quan trọng nhất trong Hiến chương Regul Aire bằng cách mang một con Quái Thú lên những hòn đảo nổi. Nó đã tàn phá một thành phố gần đây, giết hại nhiều người dân thường, cho tới khi cuối cùng bị đánh bại bởi lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh. Tuy vậy, những sinh mạng đã mất sẽ không thể quay lại nữa.

Vậy đây là một tội ác không thể tha thứ sao?

"BÂY GIỜ, ĐỘI THANH TẨY!" Tên đầu bò giương cao và phất một lá cờ lớn mà hắn cầm trên tay. "BƯỚC ĐỀUUUUUU!"

Những binh sĩ tiến vào quảng trường, bước đi theo nhịp điệu hoàn hảo. Bọn họ được bao bọc bởi bộ áo choàng màu vàng, trong bộ giáp lễ phục màu vàng lấp loáng, và những chiếc mũ giáp. Trên tay mỗi người là những vũ khí chết người chuyên biệt được gắn lên những cây gậy dài: một cây rìu chiến, kích, lưỡi hái, và thương, những khí cụ sắc bén tượng trưng cho bốn phương pháp thanh tẩy. Thay cho vũ khí, người lính cuối cùng mang theo một ngọn đuốc cháy hừng hực.

Tiếng gào thét phẫn nộ từ đám đông giờ mang theo sự hào hứng đầy phấn khích.

Cái gì đây?

Cái… quái… gì… thế này?!

Feodor che mặt đi bằng cả hai tay, nhưng đôi mắt cậu vẫn mở to. Cậu nhòm qua những kẽ ngón tay, cố gắng nhớ kĩ gương mặt của người đang ở trên bục hành quyết cũng như những gì chuẩn bị xảy ra với anh ta.

"Thường thì cậu sẽ tìm thấy một điều gì đó quan trọng hơn cả tính mạng của mình."

"Chính vì vậy mà người nào tìm thấy điều đó là một người cực kì may mắn."

Những lời anh ấy nói ngày hôm đó vang lên trong tâm trí cậu, lặp đi lặp lại không biết bao nhiêu lần. Anh rể cậu không bao giờ sai cả. Anh ấy sẽ không làm trái với những gì mình nói. Anh ấy đã bảo vệ những gì anh ấy tin tưởng tới phút cuối cùng. Feodor biết điều đó, cậu biết rõ điều đó.

Chính vì thế mà bây giờ cậu đã hiểu anh ấy. Anh rể cậu đã hi sinh vì những gì quý giá nhất với anh ấy. Cuộc hành hình chuẩn bị xảy ra trước mặt cậu đây là thứ mà anh ấy đã chấp nhận. Chỉ là một việc phải làm.

Nếu chỉ là như vậy, thì mình cũng phái chấp nhận nó.

Bất kể nó khủng khiếp tới mức nào, bất kể nó khiến cậu sôi sục trong căm hận tới mức nào, vì niềm kính trọng với những gì anh rể cậu đã làm, Feodor quyết không để quyết tâm của anh ấy trở nên vô ích.

"ĐAO PHỦ ĐẦU TIÊN! GIƯƠNG VŨ KHÍ!"

Người lính đầu tiên bước ra và xỉa mũi thương của anh ta thằng lên bầu trời xanh. Đám đông gào lên sung sướng.

Tiếng gào thét của bọn họ, sự sung sướng của bọn họ, đẩy Feodor quá giới hạn. Cả thế giới dường như đang sôi sục.

Cái thế giới mà anh trai cậu đã cố bảo vệ. Thế giới mà anh ấy vẫn đang bảo vệ.

Anh trai!

Feodor gào lên, trong im lặng và vô ích.

Người lính hạ cây thương và đâm một cách tàn nhẫn vào ngực của người bị trói trên bục-

***

"Anh trai!"

Feodor choàng tỉnh giấc vì tiếng hét của chính mình. Thở hổn hển, anh ôm ngực. Anh nghe thấy tiếng tim mình đập thình thịch bên tai.

Ahh… dù tiếng hét của mình đánh thức mình dậy, nhưng mình đã cảm thấy bình tĩnh hơn một chút rồi. Mình gần như thấy nể cái thái độ mặc-xác-nó của mình rồi.

Có lẽ là vì giấc ngủ dài của anh, những triệu chứng của cơn cảm lạnh đã lắng xuống. Cảm giác chóng mặt và buồn nôn anh đang cảm thấy lúc này đến từ một nguồn khác.

Quả là một giấc mơ đầy hoài niệm.

Dù hoài niệm tới mức nào, nhưng tất cả những chuyện đó đều là những chuyện mình không muốn nhớ lại lần nào nữa.

Không phải Feodor đã quên đi quá khứ. Anh sẽ mang nó theo bên mình chừng nào anh còn sống. Nhưng chuyện đó và chuyện này là hai chuyện khác nhau. Nếu anh nhớ lại mọi chuyện như anh vừa làm khi nãy, đương nhiên anh cũng sẽ nhớ lại nỗi đau đớn của giây phút ấy.

Feodor nuốt xuống đống dịch nhầy đắng ngắt đọng lại trong cổ họng anh. Nó chầm chậm trôi xuống, mang theo cái dư vị kì quái đặc trưng của một người bị cảm.

"... Em biết rồi." Feodor nói với hư không. "Em biết rồi, được chưa?"

Anh không thể dễ dàng tìm được điều mà anh của anh đã nhắc tới, điều quý giá hơn cả mạng sống của chính mình.

"Chính vì vậy mà người nào tìm ra điều đó là một người cực kì may mắn."

Anh trai anh vẫn luôn đúng. Anh ấy đã chấp nhận cái chết, trung thành với những lý tưởng của mình.

Feodor biết rõ điều đó, nhưng anh vẫn không thể ngừng nghĩ về những điều anh lẽ ra đã có thể làm.Nếu khi đó mình cầu xin anh ấy đừng chết, liệu anh ấy có nghe theo mình không? Nếu mình làm vậy, liệu tương lai có thay đổi, dù chỉ một chút nào không?

Năm năm đã trôi qua kể từ khi con Quái Thú đó tấn công, ngày mà bây giờ được biết tới là Sự kiện Elpis. Nó bắt đầu bằng cuộc tấn công vào một thành phố lớn trên Đảo Nổi 11. Thiệt hại trên đảo suýt nữa thì không khống chế được, và về mặt chính trị nó đã bị coi là một hành vi xâm lược gây ra bởi quyết định điên rồ của chỉ huy lực lượng Phòng vệ Quốc gia Elpis - Anh rể của Feodor. Vụ việc này đã được giải quyết chính thức thông qua cuộc hành quyết anh ta.

Sau đó, uy tín của Elpis trên trường quốc tế hoàn toàn sụp đổ. Trong khi người dân nổi loạn gần như hàng ngày, kể cả những thương gia nổi tiếng cũng đóng giả làm những kẻ vô danh và sơ tán công việc làm ăn của họ tới những thành phố khác với tốc độ đáng báo động. Kể cả những ngày tháng ấy cũng không kéo dài. Nửa năm sau, đất nước Elpis, cùng với toàn bộ Đảo Nổi 13 đã bị tan chảy vào lòng của Materno, Quái Thú thứ Năm - Quái Thú Nuốt Chửng và Nghiền Nát. Nghe nói nó đã bị bắt giữ một cách bí mật bởi những lãnh đạo trước kia của Elpis và đã thoát ra giữa sự hỗn loạn khi bọn họ định bỏ chạy khỏi đất nước.

Trong quãng thời gian ấy, Feodor đã mất tất cả mọi thứ. Gia đình. Bạn bè. Gia tài. Tát cả những mối quan hệ với những người mà anh mong được gặp lại.

"Anh trai… anh đã tìm thấy thứ anh muốn bảo vệ. Điều đó có thể đã mang lại cho anh hạnh phúc." Feodor nói. Anh nắm chặt nắm đấm lại, những cảm xúc không thể kìm nén nổi cuộn trào trong anh. "Nhưng, kể cả lúc này đây, em vẫn chưa thể chấp nhận lựa chọn ấy."

Anh định vung cú đấm ấy xuống - bất kì chỗ nào anh có thể đấm đều được - thì ánh mắt của anh để ý thấy một thứ anh không nhìn ra được ở trên chiếc bàn cạnh giường. Bật đèn lên, anh nhìn thấy một cái làn đồ ăn mới.

Khi anh mở nó ra, anh nhận ra nó được chất đầy nhóc những chiếc sandwich, méo mó hơn nhiều so với những chiếc trước đó. Anh không để ý thấy điều này lúc nãy vì mũi anh đang tắc tịt vì bị cảm, nhưng vì lý do nào đó, một mùi kinh khủng bí ẩn đang bốc lên từ mấy chiếc bánh.

Cái gì… đây…?

Một tấm thiệp được gập lại kèm theo. Nhặt một cái bánh lên một cách vô thức và bỏ nó vào miệng, Feodor đọc lời nhắn trên tấm thiệp.

"Mau lên, sớm khỏi bệnh đi!"

Nét chữ trên tấm thiệp hơi xiên xẹo, và khi anh quan sát kĩ hơn, anh để ý thấy những vết mực ở mép tờ giấy.

Khi anh nhìn nó, anh có thể tưởng tượng cảnh một cô gái tóc xanh lá đang ôm đầu, lo lắng xem nên viết gì. "Mình viết cẩn thận quá," anh có thể hình dung ra cô rên rỉ."Mà biết đâu anh ấy hiểu lầm thì sao? Không, không thể nào!"

Vậy ra nét chữ của cô ấy nguệch ngoạc là cố tình? Quả là cách nghĩ trẻ con.

Feodor cắn một miếng bánh. Một cảm giác đắng ngắt không tả nổi tràn ngập vào trong khoang miệng anh. Món lòng lên men dành cho người thú. Kinh khủng, nhưng là kiểu hương vị mà người ta có thể làm quen.

"Nghe đây này…"

Những giọt nước mắt không biết từ đâu tới chảy xuống gương mặt anh.

Có lẽ - không, chắc chắn - là vì cái hương vị ngào ngạt quái gở này. Chắc chắn là nó. Không có lý do nào khác… không có lý do nào khác khiến mình bật khóc lúc này đây.

"Tôi bảo cô rồi cơ mà… khi ăn thứ này… cẩn thận với hàm lượng cô bỏ vào…"

Chương 04: Đuổi theo, đuổi theo bóng lưng đáng ngưỡng mộ ấySửa đổi

Aemasuka 01 Chap 04

Phần 1: Giấc mơ giữa ban ngàySửa đổi

Trên cảng đỗ tàu bay của Đảo 38, bên trong con tàu mang tính chiến lược Utica, một kĩ sư người Gremian đang làm việc chăm chỉ.

Con tàu tối tân này được nhồi đầy ắp những công nghệ tiên tiến nhất. Theo như những gì anh ta nhận thấy, điều này đi kèm với một vài tác dụng phụ. Nếu lò đốt động cơ đặt ở một vị trí khác, khu vực cách ly xung quanh nó cũng phải thay đổi theo. Nếu vị trí và số lượng của những chiếc cánh tà điều chỉnh độ cao bị thay đổi, thì hình dạng của những bộ phận điều khiển chúng cũng phải thay đổi theo. Hằng hà sa số những đường ống chạy dọc theo những lối đi nhỏ hẹp, bất kể to nhỏ. Và anh ta mù tịt về việc có cái gì chảy trong những đường ống đó.

Tóm lại, những kiến thức về cách vận hành những con tàu thông thường không áp dụng được với chiếc Utica. Những quân nhân chuẩn bị phải lái con tàu này, bất kể là thủy thủ kỳ cựu hay lính mới, đều đã bỏ cuộc từ lâu. Quên chuyện chiến đấu với bọn Quái Thú đang bay trên bầu trời đi; họ phải làm hết sức mình chỉ để cho nó bay lên được khỏi cảng.

Đó chính là điều làm người kĩ sư Gremian sợ hãi hơn hết thảy. Con tàu khổng lồ này được lắp ráp từ một mớ những bộ phận được thiết kế và lắp đặt riêng rẽ. Vì Utica không có thủy thủ đoàn được biên chế riêng, nên nó sẽ phải được lái - bằng cách nào đó - bởi những quân nhân thuộc Sư đoàn 5 được phối thuộc con tàu này từ trước.

Mỗi khi chạm vào bất kì phần nào bên trong con tàu, anh ta có thể lờ mờ hình dung ra nụ cười quỷ quyệt của những gã kĩ sư đã thiết kế con tàu này. Cậu thấy sao? Nếu cậu nghiên cứu thật kĩ và tìm ra cách sử dụng những khả năng tiềm tàng của kì quan kĩ thuật này, thậm chí cậu có thể hạ gục cả bọn Quái Thú đó, vậy nên, chúc may mắn! Anh thầm ước mình có thể đấm thật lực vào những khuôn mặt cười cợt trêu ngươi đó.

"Geez, không vui chút nào đâu." Than phiền và càu nhàu một mình khi anh đi tới một ngõ cụt của một lối đi tối tăm, u ám, người kĩ sư Gremian gõ cái mỏ lết của mình vào một đường ống chạy dọc theo bức tường. Anh áp tai lên bề mặt kim loại mát lạnh, lắng nghe tiếng vang. "Tiếng động đã tan biến rồi, vậy đây hẳn là một phần của hệ thống động cơ. Nếu nó được nối thẳng với hệ thống điều khiển, thì mình không dám táy máy động tới nó đâu…"

Giọng nói của một cô gái đột nhiên vang lên sau lưng anh, đủ gần để hơi thở có thể chạm vào đằng sau tai của anh ta. "Anh đang làm gì vậy?"

"Yaaaagh?!" Người kĩ sư Gremian giật thót mình và nhảy dựng lên. "...Ồ, hóa ra là cô," anh ta thở phào, trấn tĩnh lại. "Đừng dọa một tay kĩ sư khốn khổ chết khiếp được không?"

"Xin lỗi. Anh đang làm việc nghiêm túc quá, nên tôi không chắc mình có nên gọi anh không. Mà này, anh đang làm gì vậy?"

"À, chẳng có gì đâu. Chỉ là đang tìm hiểu xem mấy anh chàng ở đây có tác dụng gì." Người kĩ sư Gremian gõ lên cái ống, và nó đáp lại bằng một tiếng clang chát chúa. "Mấy tay kĩ sư có lẽ đã biết những cái ống này nối vào đâu, nên bọn họ không thèm đánh dấu lên chúng. Nhưng nó lại là vấn đề sống còn đối với những người phải vận hành con tàu, nên tôi cần tìm hiểu điều này càng sớm càng tốt.

Anh ta lắc lắc bó dây nhiều màu trong tay trái. Anh ta buộc mỗi chiếc ống bằng một sợi dây để đánh dấu công dụng của chúng. "Tôi sẽ không dám cho con tàu bay lên cho tới khi xong hết đống này."

"Thế khi anh làm xong, liệu nó sẽ bay được chứ?"

"Ờ thì, chắc là đủ cho những thao tác cơ bản. Còn nếu chúng ta muốn đưa nó vào một trận chiến, thì còn phải huấn luyện cho toàn bị thủy thủ đoàn nữa."

"Liệu anh có nghĩ nó sẽ đánh bại được Croyance không?"

Người kĩ sư Gremian bật cười khô khan. "Chẳng ai dám đảm bảo điều đó. Có thể nó sẽ là một trận đấu khá cân kèo? Con tàu này thực sự có rất nhiều vũ khí và trang thiết bị siêu hạng, nên tôi không có gì phải phàn nàn về chuyện đó."

Anh ta quay lại và hướng ánh mắt của mình lên những cái ống và bức tường, tự tin với nhận xét của mình. Chỉ nói về chỉ số và hiệu năng, chiếc Utica chắc chắn là một con tàu hoành tráng. Dù anh ta thực sự muốn bóp cổ những tay kĩ sư đã thiết kế nó, với tư cách là một kĩ sư, đó là điều mà anh không thể nào phủ nhận.

"Tôi muốn được nhìn thấy hình bóng của con tàu vĩ đại này khi nó bay lên với toàn bộ công suất, và nghe tiếng gầm của nó khi nó lao lên bầu trời."

"Mm…"

Anh ta cười cay đắng khi nghe câu trả lời nửa chừng của cô gái. Chỉ là chút lãng mạn rởm của tôi thôi mà. Tôi cũng đâu có hi vọng mọi người sẽ đồng cảm với mình. "Mà, cái đó phụ thuộc nhiều vào các sĩ quan hơn là… bọn tôi…"

Khi anh quay lại, không còn ai ở đằng sau nữa. "Huh?"

Anh ta nhìn quanh hành lang, nhưng ở đó chẳng có chỗ nào để người ta có thể nấp được cả. Cô ta thấy chán sao? Chà, biết làm thể nào được. Kể cả đối với người trong ngành như mình, cái công việc này cũng nhàm chán và tối giản tới mức có thể làm bất cứ ai phát bực vì họ phải làm việc này. Có lẽ người khác ngồi xem sẽ thấy nó chán ngắt.

"Ah, thật là một nơi đáng sợ."

Những chuyện như thế này đã xảy ra nhiều lần với những người thợ cơ khí tới mức người kĩ sư Gremian không buồn để tâm quá nhiều tới nó nữa. Anh ta day day và vặn vẹo khớp vai, rồi quay lại làm việc.

Clang.

Chăm chú nghe ngóng những tiếng vang vọng lại, anh thẩm vấn mấy cái ống về công dụng thực sự của chúng. Mày là ai, và từ đâu tới? Mày được nối với cái gì? Công dụng của mày là gì?

Người kĩ sư Gremian không hề nghĩ rằng mấy cái ống không phải là điều duy nhất mà anh đáng ra phải để ý tới. Người mà anh vừa nói chuyện, cô gái vừa biến mất khỏi tầm mắt của anh…

Anh không biết gì về cô ta hết.

Phần 2: Người thừa kếSửa đổi

Sau một giấc ngủ sâu, Feodor tỉnh giấc và nhận ra cơn sốt đã biến mất. Anh có thể cử động mà không thấy đau đớn gì, và thậm chí anh còn thấy tươi tỉnh hơn mọi khi.

Có điều, có vẻ cử động của anh vẫn còn khá "chuệch choạc", và sĩ quan quân y đã không kí giấy khỏi bệnh cho anh. Anh bị bắt nghỉ thêm một ngày và được dặn là phải nghỉ ngơi "để đề phòng". Thật là ức chế - anh làm gì có thời gian để nằm ngủ nướng trong phòng. Đương nhiên để một người bị ốm đi loanh quanh trong doanh trại trong ngày nghỉ cũng không phải là một ý hay.

Dường như anh cảm thấy mình vừa quên mất điều gì đó quan trọng, một điều anh muốn kể với ai đó, nhưng những kí ức về chuyện đó đều rất mơ hồ. Cảm giác cứ như thể chọc tay vào cát mịn; cứ đào lên được chút nào thì cát lại lấp đi cái hố đó, che lấp những mảnh kí ức mà anh gần như đã chạm tới được.

"...Chà, chắc là chẳng có chuyện gì to tát đâu."

Thường thì, khi không thể nhớ được chuyện gì đó Feodor sẽ cảm thấy rất bực mình, nhưng lúc này Feodor lại cảm thấy thản nhiên một cách kì lạ. Ít ra thì, như vậy có nghĩa là anh không có vấn đề khẩn cấp gì cần xử lý ngay lập tức. Kể cả nếu đó là một chuyện quan trọng cần làm, anh cũng có thể đợi thử nhớ lại chuyện đó sau này.

Còn có một cảm giác kì lạ lưu lại trên trán anh, một cảm giác ấm áp nhồn nhột. Anh thắc mắc không rõ cảm giác ấy từ đâu mà có.

Dòng suy tư của Feodor bị cắt ngang bởi một cái ngáp dài. Đã lâu lắm rồi nhỉ. Có khi mình nên ghé qua thị trấn.

Anh không cần một giấy phép cụ thể nào để ra khỏi doanh trại - có một cái lỗ to tướng trên hàng rào ở phía đối diện với khu sân tập mà người ta không chịu sửa cho tới tận bây giờ, và hẳn là nhiều khả năng cũng sẽ không được sửa cho tới ngày căn cứ này hoàn thành bổn phận của nó.

***

Feodor nheo mắt nhìn chăm chăm vào tấm biển. Nhưng dù anh nhìn nó bao lâu, những gì được viết trên đó vẫn không hề thay đổi. Đây không phải là kiểu hình ảnh ảo giác mà nội dung của nó sẽ thay đổi sau khi nhìn nó 30 giây mà không chớp mắt; chẳng có bất ngờ hay mánh khóe nào trong tấm biển này hết.

"Tạm biệt quý khách! Cảm ơn rất nhiều vì đã gắn bó với chúng tôi trong suốt thời gian qua!"

Một lớp keo dán vội gắn tấm biển lên bức tường; góc trên bên phải của nó đã bong ra. Khi nó phấp phới trong gió, những chữ cái của câu Tạm biệt quý khách nhăn nhó và biến dạng.

Nếu tờ giấy này bay đi mất, có khi cửa hàng lại phải mở cửa lại nhỉ… ầy, chắc là không. Không đời nào. Ừa.

***

"... Cho nên, hôm nay tôi không có cái bánh rán nào hết." Feodor nói một cách bình thản, đóng cánh cửa lên sân thượng của rạp hát bỏ hoang. Tiat, người đến trước anh như mọi khi, liếc nhìn anh. Cô ừ hứ một tiếng như để xác nhận, rồi lại đưa mắt nhìn về phía thị trấn. "Sao, vậy thôi à? Cô không ngạc nhiên sao?"

"Tôi biết rồi mà. Tôi thấy nó đóng cửa khi đi mua sắm hôm kia."

"Ồ, ra vậy…"Chán nhỉ.

Mỗi khi họ ngồi đó và chia sẻ đam mê của bản thân về những món ăn ngon, Feodor luôn cảm thấy điều đó thật dễ chịu. Anh nghĩ rằng cô sẽ thông cảm với anh, và cũng sẽ buồn hệt như anh lúc nãy khi nghe câu trả lời dành cho câu hỏi "Mấy cái bánh rán vô giá đâu rôi?"

"...Thành phố cứ ngày một thu hẹp lại, nhỉ?" Cuối cùng, Tiat khe khẽ nói. "Này, anh nhớ chứ? Ngày chúng ta gặp nhau lần đầu ở trên này?"

"Ý cô là cái hôm mà cô bảo tôi ‘quên’ cô đi đúng không?"

"Anh nhắc mới nhớ, đúng là có vụ đó nhỉ." Cô cười. "Hôm đó, tôi còn gào toáng lên là 'Tôi sẽ bảo vệ thành phố này!' lúc nhìn quanh nơi này. Có những nơi thú vị, như cái xưởng đồ gốm kì lạ, và một cửa hàng sách cũ nơi anh có thể đọc thoải mái. Và còn một xưởng pha lê cao cấp nữa, chắc hẳn Pannibal sẽ thích lắm…"

Feodor cảm thấy hơi lạ khi Pannibal bỗng dưng được nhắc tới ở đây, nhưng có lẽ đó là bởi cô ấy đã hỏi về chỗ đó từ trước và phát hiện ra nơi đó không còn tồn tại nữa.

"Tôi thực sự rất sốc khi tiệm sách đó chuyển đi," Tiat nói. "Họ có tuyển tập những bức vẽ của những nghệ sĩ như Wilhornakia Tenace."

"Thật à. Tôi chưa nghe tới bà ấy bao giờ. Bà ấy là ai vậy?"

"Một họa sĩ tộc Aryantrobos. Bà ấy đã nhiều tuổi, nhưng rất đẹp."

"Ồ."

"Những bức tranh của bà ấy vô cùng sống động. và những cuốn sách ấy có lớp bìa dạ mượt mà cực kì hấp dẫn. Lúc đầu tôi định mua số lượng lớn và đem cả vào doanh trại. Giờ tôi khá là hối hận vì đã không làm như vậy."

"Ồ, thì ra là như vậy."

Thật kì lạ. Đáng lẽ ra lúc này họ nên chia sẻ với nhau cảm giác mất mát, nói về nỗi buồn khi thấy thành phố mà họ từng quen thuộc dần trở nên hiu quạnh. Một giây phút ấm áp khi người chỉ huy và cấp dưới chia sẻ cảm xúc của mình với nhau.

Thay vào đó, dường như khoảng cách giữa anh và Tiat lại đang nới rộng ra hơn, dù càng nói Tiat càng ít tỏ ra phán xét hơn.

"Những bức tranh đẹp vậy sao?", anh cố thử lại.

"Đúng vậy."

Khỉ thật, khoảng cách lại càng bị nới rộng ra.

Những bóng đèn bên dưới chân Tiat nhấp nháy rồi bật sáng. Giờ, khi đã quá quen với tín hiệu cảnh báo này, cô lập tức đứng dậy, và dịch sang phía đối diện. Một lượng hơi nước khổng lồ phụt lên từ chỗ của cô vừa nãy, quá trễ để có thể gây ra bất cứ thiệt hại nào.

"Anh biết không, cái này cũng không đến nỗi quá tệ một khi đã quen với nó." Tiat nói. "Nó giống như hơi thở của thành phố vậy."

"Tôi chưa từng nghĩ về nó như vậy bao giờ."

"Nơi này, không, cả thành phố này," Tiat ngồi xuống phía sau, mở chiếc giỏ bên cạnh mình ra, lấy ra một chiếc bánh rán và cắn một miếng. "Cứ giống như một món đồ chơi được chế tạo một cách khéo léo, phải không?" cô hỏi giữa những miếng bánh. "Có rất nhiều ống khói như thế này phải không? Trông như thể tất cả những ngôi nhà đều là những ngôi nhà búp bê, và ai đó đã xây thêm một cỗ máy khiến những người trong nhà bật dậy nhảy múa vào đúng một giờ nào đó trong ngày. Đại loại là như vậy?"

"Này, khoan đã."

"Oh, nhưng mà… nếu những người thực sự sống ở đây đang rời đi, thì có cảm giác rằng món đồ chơi đó cũng đang sắp hỏng, nên trông nó còn hiu quạnh gấp đôi."

"Không, không, yên nào!", anh cắt ngang câu chuyện dông dài của cô. "Cô đang cầm trên tay. Cái gì vậy?"

Tiat nhìn anh, và một nụ cười ranh mãnh xuất hiện trên mặt cô. "Muốn một cái không?"

"Đương nhiên! Mà, vẫn còn một cửa hàng còn mở cửa mà tôi không biết sao?"

"Rất tiếc, cái này không có bán đâu." Cô lấy ra thêm một chiếc bánh khác và đưa nó cho Feodor. Anh bước tới và nhận lấy nó, rồi ngồi xuống bên cạnh cô. "Tôi nhờ Lakhesh làm chúng hôm qua, và hôm nay cậu ấy rán mấy cái cho tôi," Tiat nói. "Vì cậu ấy thân với mấy cô nhà bếp nên họ giữ yên lặng về việc cô ấy dùng cái nồi rán một chút."

"...Hình như cái đó trái với nội quy của quân đội đấy."

"Nếu anh định bắt bọn tôi, cứ việc. Hay ý anh là chúng ta đang gặp rắc rối vì chính anh là người phát hiện ra việc đó?"

Feodor hướng ánh mắt xuống chiếc bánh trong tay. Nó đã được rán vừa chín thành một màu vàng nâu ngon lành và được rắc bột vừa phải, có lẽ được làm từ một loại hạt rang được xay nhỏ nào đó. Xét theo tiêu chuẩn bánh rán thì, trông nó ngon một cách khủng khiếp.

"Tôi chưa hề nghe hay thấy gì về vụ này hết."

"Tôi cũng đoán anh sẽ nói vậy mà," Tiat tươi hơn hớn. Nửa còn lại của chiếc bánh rán của cô biến mất một cách kì diệu trong miệng cô. Dù nó đi ngược lại với mọi quy tắc của người lính mà anh phải tuân theo, anh cũng cắn một miếng bánh trên tay mình.

"...Wow."

"Cậu ấy là nhất, phải không? Từ hồi nhỏ, cậu ấy đã làm thêm ở một tiệm bánh gần chỗ của bọn tôi mỗi khi rảnh rỗi. Nếu có bất cứ món ăn nào liên quan tới các loại bột, cậu ấy là đầu bếp số một trên Đảo 68!"

Trong số những hòn đảo của Regul Aire, chỉ có một số ít các hòn đảo là đạt tới một kích cỡ nhất định. Số thứ tự càng nhỏ thì nó càng gần trung tâm, và càng xa thì số càng lớn. Một hòn đảo với số thứ tự 68 có thể coi là một vùng cực kì quê mùa.

"Nơi đó, là nơi như thế nào?"

"Hmm?"

"Cô vừa nói tới ấy - Đảo 68," Feodor sốt ruột nói. "Quê của cô à?"

"Quê hương của tôi? Ừm…" Tiat ngần ngừ. "Ừ, tôi đoán rằng nói vậy cũng đúng. Anh muốn biết về nó sao?"

"Dĩ nhiên. Tôi tò mò về môi trường đã nuôi dưỡng một tính cách độc đáo như cô."

"Ý anh là sao?" Tiat nhăn nhở, rồi bắt đầu kể.

Sâu trong một khu rừng, là một ngôi nhà gỗ cũ. Nó có biệt danh là nhà kho tinh linh. Chẳng ai nhớ nó đã được xây từ bao giờ. Thường thì có khoảng ba mươi tinh linh trẻ tuổi sống ở đây. Người trông nom bọn họ hiện giờ là một người phụ nữ tộc Troll, với đôi tay mảnh mai (nhưng uy lực) chăm sóc cho cuộc sống của họ. Cô ấy tốt bụng, và đôi khi hơi đáng sợ. Những kĩ năng của cô ấy bao gồm những thú vui nữ tính khiến nhiều người tự hỏi tuổi thực của cô ấy là bao nhiêu. Xét tới ngân sách ít ỏi của nhà kho, phần lớn quần áo của các tinh linh đều được may và khâu bởi cô gái Troll. Do sở thích của cô ấy nên phần lớn những bộ quần áo đó đều trông rất đáng yêu. "Dù chúng hợp với một số người hơn là những người khác." Tiat phụng phịu thêm vào.

"Không, nếu là những bộ quần áo đáng yêu thì, hẳn là chúng đều sẽ hợp với những tinh linh các cô thôi," Feodor nói.

"...Dù việc anh có thể nói vậy một cách tự nhiên như vậy thật ấn tượng, nhưng nghe có vẻ không thành thật lắm nhỉ."

"Không á? Dù tôi có là một tên Imp đặc sệt tới mức nào, chẳng lẽ cô thực sự nghĩ rằng tôi lúc nào cũng nịnh nọt người khác hay nói dối à?"

"Này, chủng tộc của anh không liên quan gì tới chuyện này hết. Tôi chỉ đơn giản là không thể tin được những câu trả lời tự động ấy của anh thôi."

"Cô biết không, thi thoảng cô nói những điều rất ác ý đó Tiat."

Cô lắc đầu, rồi tiếp tục kể cho anh về nhà của mình. Dù có một vài tinh linh lớn tuổi hơn cô, phần lớn số còn lại đều ít tuổi hơn. Vì chưa phải là tinh linh trưởng thành, nên bọn trẻ không thể ra chiến trường. Lũ trẻ đều tinh nghịch, và có tương lai tươi sáng đang chờ đợi chúng. Cô kể cho anh về Eudea, đứa lúc nào cũng đầy năng lượng, về Masha, đứa thông minh nhưng lười đọc sách. Almita, cô bé có nhiệm vụ chăm sóc những em gái còn bé hơn, và Kanna, người luộn nghịch ngợm và thường xuyên bị Naigrat (có vẻ đây là tên của người trông nom tộc Troll) đét vào mông.

Cô không dừng lại ở đó. Feodor lại được nghe tiếp về rạp hát yêu thích của cô trong khu của tộc Nhân Thú mà cô có thể đi bộ tới từ nhà kho, và việc cô ngưỡng mộ những thị trấn bên ngoài như thế nào. Anh cũng được nghe về những nơi mà cô muốn được ghé thăm. Trong số đó, chỉ có Collinadiluche nổi bật hơn cả - là một thành phố mà cô rất yêu thích.

"Nó thực sự rất vui," cô nói. "Tôi muốn tới đó một lần nữa, còn những người tôi muốn gặp ở đó, và… và…"

Tiat đột ngột ngừng lại. Đôi mắt xanh ngọc của cô long lanh, những giọt nước mắt xuất hiện ở hai bên khóe mắt.

"Ahaha…" cô cười yếu ớt, khẽ đưa tay lên lau mặt. "Đ-đợi một chút, chúng sẽ hết nhanh thôi… ôi không… tự nhiên tôi nhớ tới đủ thứ chuyện…"

Từng giọt từng giọt, những giọt nước mắt nối đuôi nhau rơi xuống. "Cuốn sách tôi cho Almita mượn… em ấy chưa trả lại cho tôi… và tôi đã hứa với Eudea sẽ đi ngắm sao với em ấy… cuộc thi với Kanna… bọn tôi còn chưa phân tháng thua…"

Với mỗi kỉ niệm cô nhắc lại, một giọt nước mặt lại rơi xuống sàn gạch bằng đồng.

À. Thì ra là vậy. Feodor nhận ra từ nãy tới giờ cô đang nói về chuyện gì. Cô gái này nghĩ rằng mình đã sẵn sàng để chết, và đã từ bỏ cuộc sống của mình.

Nhưng đâu có phải như vậy, phải không? Cô chỉ không muốn nhớ lại những lý do để tiếp tục sống.

Một giọt nước mắt cho mỗi kỉ niệm. Vô số giọt nước mắt dành cho vô số kỉ niệm.

"...Xin lỗi." Anh lấy ra một chiếc khăn tay và đưa nó ra khi nói lời xin lỗi.

"S-sao anh lại xin lỗi?"

"Tôi đã hỏi về những chuyện kì quặc và khiến cô nhớ lại những điều không vui."

"Có gì kì quặc đâu? Chỉ là câu chuyện về gia đình tôi mà."

"Nhưng chẳng phải gia đình cô rất kì quặc sao?"

"Này, nói thế nghĩa là sao chứ?" Cười khúc khích một cách yếu ớt, Tiat giằng lấy chiếc khăn và lau mắt. Feodor nhìn sợi vải trắng tinh đổi màu nơi nước mắt thấm vào.

"...Này." Tiat hé mắt qua tấm khăn-vừa-rồi-vẫn-còn-sạch. "Tôi hỏi một câu kì quặc có được không?"

"Được, tôi nghe đây."

"Cảm ơn." Cô im lặng mất một lúc. "Tôi đoán… có lẽ… tôi thực sự sợ chết."

Giờ mình biết trả lời chuyện đó ra sao? Hai người họ yên lặng nhìn nhau vài giây khi Feodor suy nghĩ về điều đó.

"...Chấp nhận rằng bản thân mình sợ hãi, và đối diện với nó mới chính là điều mà người ta gọi là lòng dũng cảm." Anh đã nghe những lời đấy từ chính miệng của người anh-luôn-luôn-chính-trực của mình. "Quý trọng tính mạng của chính mình hơn hết… là lẽ bình thường. Nhưng chính vì vậy, nếu như cô tìm được một điều đáng quý hơn cả cuộc sống của mình, cô sẽ là người hạnh phúc nhất trên đời này," Feodor kết luận, cố gắng thay đổi từ ngữ đi một chút, để nghe có vẻ giống như là anh tự nghĩ ra hơn.

"Vậy tôi nên tiếp tục mạnh mẽ, phải không? Ừ… tôi nghĩ điều quan trọng là những điều tôi đang làm lúc này." Với chiếc khăn tay của anh vẫn dán chặt trên mắt cô, Tiat mỉm cười. Đó là một nụ cười trống rỗng, vô cảm, chỉ có tác dụng khoe ra hàm răng của cô.

"Cái đó-"

"À, đúng rồi!" Cô cắt ngang câu nói rầu rĩ của anh với giọng mạnh mẽ. "Sao chúng ta không nói về chuyện khác nhỉ? Anh nghĩ sao về Lakhesh?"

"H-hở?" Dòng suy nghĩ phanh két lại trong tâm trí anh, khựng lại trước cái gờ giảm tốc trước khi tăng tốc trở lại. "Cái gì cơ?"

"À, anh thấy đó, Lakhesh khá là hứng thú với anh. Nói như thế này có thể là hơi vô duyên, nhưng với tư cách là đàn chị của cậu ấy, tôi nghĩ rằng đương nhiên tôi phải làm mọi việc để đảm bảo sự hạnh phúc của đứa em của mình?" Tiat hồ hởi nói. "Anh thấy đấy, cậu ấy không phải một đứa con gái hư hỏng, kì quặc, tự khiến mình bị thương chẳng vì lý do gì. Cậu ấy là một người luôn khiến những người khác cảm thấy ấm áp và hạnh phúc, v-và nhiều thứ! Cho nên là… anh thấy sao?"

Không chỉ vì hai lỗ mũi đang tắc khiến giọng cô nghe nghèn nghẹn, mà cô còn nói nhanh tới mức từ này lẫn với từ khác. Chân mày Feodor giật giật. "Rốt cuộc là ‘thấy sao’ về chuyện gì mới được chứ?"

"Cậu ấy biết cách làm anh cảm thấy hạnh phúc! Cậu ấy thật là một cô gái ngoan, phải không? Hơi bất ngờ nhé, Lakhesh hoàn toàn tự nhiên như vậy đó! Hơn nữa, anh cũng thấy đó, cậu ấy nấu ăn ngon tuyệt! Với tư cách một người đàn ông, chẳng lẽ anh có thể không chấm cho cô ấy một điểm số cao chót vót sao?"

Hẳn là anh không thể phủ nhận điều đó. "Thế, tóm lại là, cô muốn tôi trở thành tình nhân của cô ấy sao?"

"Whoa, đoán chuẩn lắm! Tôi khích lệ hiệu quả lắm phải không?"

"Cái đó…" Feodor bắt đầu cảm thấy có gì đó quặn lại trong lòng. "Ý cô có phải là giống như cô gái tinh linh tiền nhiệm của cô? Người đã tìm được người đàn ông của mình trước khi cô ấy chết?"

"N-người đàn ông của mình… nói vậy có hơi thô quá không? Nhưng mà đại khái thì, cũng có thể nói như vậy!" Tiat cười cay đắng. "...Này, khoan đã. Sao anh biết về Kutori?"

"Vì tôi là cấp trên của các cô," anh nói tỉnh bơ. "Tôi biết mọi thứ tôi cần biết về các cô."

Nói dối đó. Tôi nghe chính Lakhesh nói ra. "Nhưng cô mới là người muốn trở nên giống như… Kutori, phải không? Vậy tại sao cô lại muốn mai mối cho Lakhesh?"

"M-mai mối? Như vậy nghe còn thô thiển hơn…"

"Nhưng đúng là như thế còn gì. Nói thật, nếu đó là kiểu câu chuyện mà cô muốn, đáng ra nhân vật chính phải là cô chứ?"

"Heh? Tôi á?" Khuôn mặt của Tiat cứng đơ khi cô đang cố xử lý những gì anh vừa nói.

Và rồi nó chuyển sang màu đỏ bừng như quả cà chua chín căng mọng. "Không, không, không!", cô kêu lên, xua xua hai tay và vặn vẹo người như thể đang vẫy một con tàu bay dừng lại. "T-tôi á, anh thấy đó, chà… kệ nó đi! Tôi không giống - không giống chị ấy, tôi không thành thật hay quan tâm tới người khác chút nào! Tôi liều lĩnh, không đáng yêu chút nào, và hạn sử dụng chỉ còn có ba tháng!"

Tôi có nhiều điểm không đồng tình với bản tự đánh giá này. Feodor nuốt lời bình luận châm chọc vào trong lòng. "Tùy cô thôi. Nhưng cô thực sự thấy ổn với điều đó sao?"

"Ừm… hầy, đau tim quá." Thở dốc, cô xoa xoa ngực. Đó là một ý tưởng tệ đến vậy sao?"

"Vậy, sao lại là Lakhesh?"

"Ừ thì, không phải tôi muốn giấu anh đâu, nhưng… anh biết gì về Seniolis không?"

"Một chút." Cô gái đang được nói tới ở đây tên đầy đủ là Lakhesh Nys Seniolis. Theo như tài liệu anh đã đọc, đó không phải là một cái tên bình thường. "Là Vũ Khí Cổ Đại được tương hợp với Lakhesh, đúng không?"

"Chính nó. Nó cũng là thanh kiếm của Leprechuan mạnh mẽ nhất, người đã chết năm năm trước. Kutori Nota Seniolis."

Kiếm? Vũ Khí Cổ Đại là những thanh kiếm?

"Trong số bốn người bọn tôi, để xem nào… nếu là tay không, thì dĩ nhiên Collon là người mạnh nhất."

Cái đó mình biết rõ. Trong những buổi luyện tập hàng ngày, cô ấy thường xuyên chứng tỏ kĩ năng thể chất của mình. Như thể cô ấy đã khắc ghi chúng lên người vậy. Cú bẻ cổ tuần trước thực sự rất đau.

"Còn nếu anh muốn biết ai thành thạo nhất khi sử dụng vũ khí, Pannibal sẽ đứng đầu."

Cái đó mình cũng biết rõ. Mặc dù hoàn toàn tự học, cô ấy cho thấy những kĩ năng khó tin khi sử dụng vũ khí.

"Nhưng khi nói tới Vũ Khí Cổ Đại hay Venom, Lakhesh là nhà vô địch tuyệt đối. Cả ba người còn lại bọn tôi có thể lao vào cậu ấy cùng một lúc mà vẫn thua."

...Cái này thì mình chưa hề biết. Mình không ngờ nổi chuyện này về cô ấy.

"Chính vì vậy, cấp trên coi Lakhesh như quân át chủ bài. Vì cậu ấy đáng giá như vậy, hẳn là cậu ấy sẽ sống lâu hơn bọn tôi nhiều."

Nụ cười lúc này của cô trông thật yếu ớt và mong manh. Chính là biểu cảm u sầu anh nhìn thấy khi anh gặp cô lần đầu tiên ở nơi này.

"Tôi chẳng được tích sự gì hết. Tôi không thể làm được như chị Kutori, dù tôi có cố gắng như thế nào đi nữa. Nhưng nếu là Lakhesh, cậu ấy hoàn toàn có thể làm được - sống một cuộc sống của một chiến binh tinh linh vĩ đại. Chính vì vậy, tôi muốn gửi gắm cho cậu ấy tất cả những điều mà tôi không thể làm được."

"Và rồi sau đó cô định làm gì tiếp theo?"

"Anh cũng đoán được rồi mà." Nụ cười xã giao thường thấy quay trở lại trên gương mặt cô. "Tôi sẽ chỉ cố hết sức thôi. Bất cứ điều gì tôi có thể làm cho họ. Vì tôi không thể được như Kutori, điều duy nhất tôi có thể làm là tỏ ra mạnh mẽ và cho tất cả mọi người thấy lòng can đảm của mình."

"Nhưng mà… trong những giây phút cuối cùng của chị ấy, chị ấy lại chiến đấu một mình vì những người thân yêu nhất. Chị ấy biết mình sẽ không bao giờ quay lại nữa, nhưng dù vậy, chị ấy vẫn ra đi với một nụ cười…!"

Feodor tự gật đầu với chính mình, nghĩ lại về những lời Lakhesh đã nói hôm trước.

"Anh hiểu rồi chứ? Vậy thì…" Như minh chứng cho lời hứa vừa rồi, cô đưa cho anh cái giỏ bánh rán.

Bốn chiếc bánh còn lại tỏa ra hào quang vô cùng hấp dẫn, mỗi chiếc có một loại kem phủ khác nhau. Cô ấy đã cam đoan rằng toàn bộ chúng đều ngon thượng hạng. Chiếc bánh anh vừa ăn cũng khẳng định điều tương tự. Anh muốn ăn sạch chúng, và sẽ bán cả linh hồn để làm vậy nếu cần. Nhưng…

"Tôi xin lỗi." Feodor đút tay vào túi áo, lấy ra đôi kính và đeo nó lên. Không tính linh hồn mình, còn một thứ nữa anh không thể bán rẻ.

Tiat nhìn anh chằm chằm. "Sao? Anh muốn món gì ngon hơn à?"

"Không phải chuyện đó." Lần này lại giống như lần trước Lakhesh nhờ mình làm một việc vì Tiat. Mình không thể chấp nhận chuyện này. "Cô nói cô muốn gửi gắm những ước mơ của mình cho Lakhesh."

"Đúng rồi."

"Thế thì, nghe này. Nếu cô trở thành kẻ hy sinh, chẳng lẽ cô thực sự nghĩ rằng Lakhesh có thể vượt qua chuyện đó sao?"

"Cái đó…" Tiat thở dài. "Cậu ấy sẽ ổn thôi, được chưa? Hoàn toàn ổn." Nghe như thể cô muốn tin vào những gì mình đang nói bằng mọi giá. "Bọn tôi là tinh linh, hiểu chứ? Anh đâu có coi mấy viên đạn pháo là đồng đội chỉ vì chúng được nhồi vào cùng một nòng súng, phải không? Cái này cũng vậy thôi. Nhìn đồng đội chết đi và tan biến là chuyện bình thường đối với chúng tôi."

"Ừ hứ."

"Thật mà!" Tiat gật đầu thật lực.

"Thế cô có thể nói vậy về cô gái tinh linh lớn tuổi mà cô vẫn hay nhắc tới không?"

"Đương nh-" tông giọng chống đối của cô hơi khựng lại. "Đương nhiên rồi!"

À. Thì ra từ đầu đã là như thế này rồi. Nhớ lại tất cả những biểu cảm mà anh đã từng thấy trên gương mặt cô, có một gương mặt nổi bật hơn tất cả như mang theo một ý chí quyết tâm. Và cùng với nó, chính là nguồn gốc của sự khó chịu anh cảm thấy mỗi khi gặp cô.

Chiến binh tinh linh trưởng thành, Tiat Shiba Ignareo. Nói cho cùng thì, cô…

"Cô chỉ muốn tìm một lý do để chết."

Anh gần như tự nói câu đó với chính mình. Anh không biết cô có nghe thấy không, nhưng chủ đích của lời thì thầm ấy chỉ là như vậy thôi.

Do sự sắp xếp của số phận, cơn gió đột nhiên đổi chiều mang theo tiếng thì thầm ấy tới bên tai cô. Gương mặt cô lập tức chuyển sang màu đỏ rực. "Graaaaa…"

"Bất kể cô có nỗ lực đuổi theo những kì tích cô chị Kutori yêu quý của mình đến đâu, cô hiểu rõ rằng bản thân sẽ không bao giờ có thể bắt kịp với cô ấy, phải không?" Feodor hỏi dồn. "Cô, chính cô, lẽ ra phải hiểu rằng cô không thể sống một cuộc đời dữ dội như cô ấy được. Thừa nhận đi. Cô đã cảm thấy mệt mỏi khi phải mãi đuổi theo cô ấy, mệt mỏi với những ước mơ của chính mình."

"Không…"

"Chính vì thế, lúc này, dù chỉ một lần duy nhất, cô cuối cùng cũng tìm thấy một kì tích tưởng tượng nào đó, và bấu víu chặt lấy nó. "Mình sẽ chiến thắng cuộc chiến tuyệt vọng này vì những người bạn của mình," muốn như vậy phải không? Làm vậy chỉ có nghĩa là cô đã quay lưng lại - giống như Kutori đã làm - với những người bạn còn lại của mình."

"Không...phải… như vậy…"

"Cô chỉ đang mượn danh nghĩa của người chị cô ngưỡng mộ để dàn dựng màn tự sát đầy kịch tính của mình thôi."

Tiat há miệng ra, rồi ngậm lại mà không nói lời nào.

Anh không muốn tỏ ra nhân từ với cô vào lúc này. "Cô biết rõ điều đó mà, phải không? Nhưng Lakhesh sẽ không hoàn toàn ổn sau khi cô và hai người kia chết đâu. Cô ấy có thể tỏ ra bình thường một thời gian, nhưng cuối cùng - không thể tránh khỏi - lớp mặt nạ ấy cũng sẽ vỡ vụn."

"T-tại sao anh lại nói những chuyện này?"

"Vì tôi cũng từng trải qua điều tương tự." Feodor chỉnh lại cặp kính. "Một người quan trọng đối với tôi đã chết, và anh ta nói rằng đó là vì tương lai tốt đẹp hơn. Người đó hẳn là đã chết một cách mãn nguyện, và tôi có thể hiểu lý lẽ đằng sau quyết định đó. Nhưng, trái tim tôi, tất cả những gì làm nên con người tôi - quyết không tin rằng mọi chuyện phải trở thành như vậy."

"Chuyện đó… thật đau lòng."

Feodor cau mày. "Cô biết đấy, trở thành một người như cô trong cái thế giới mà kể cảbọn ngốc cũng không được dạy dỗ như vậy. Đương nhiên, hi sinh bản thân có thể nghe thật hoành tráng đối với cô. Nhưng nếu vậy, tại sao cô lại trân trọng những người bạn của mình, sau khi đã trải qua tất cả những điều bi thảm ấy?"

Anh hít một hơi thật dài. "Đấy chính là một thứ khác mà tôi ghê tởm. Những người thân yêu của cô bị tước đi khỏi cô, nhưng cô không thể cảm thấy ghét họ được. Cô đã trải qua nỗi đau khi đánh mất những người mình yêu, vậy sao cô lại dửng dưng như vậy với việc lặp lại vòng lặp đó lần nữa?!"

"Cái đó…" Tiat, người từ nãy tới giờ vẫn cúi gằm, bỗng ngẩng đầu lên và gồng mình lên như thể vừa quyết ý điều gì đó. "Bởi vì chị Kutori sẽ làm như vậy!"

"Nữa?" Feodor đảo mắt. "Tôi vừa nói rồi, cô chỉ đang kiếm cớ-"

"Anh không biết bất cứ điều gì về Willem hay Kutori! Đừng có nói bừa bãi về họ!"

Feodor giật mình vì sự giận dữ sôi sục trong giọng nói của cô. Cô nàng chiến binh tinh linh trước mặt anh, người mới nãy còn gục đầu xuống để anh trách móc không biết bao nhiêu lần, giờ đang trừng trừng nhìn anh với một ý chí bừng cháy.

Cô ấy trông như một chiến binh chuẩn bị xung phong trên chiến trường.

"Có thể tôi trẻ con và hay nhầm lẫn… có thể có nhiều điều tôi không biết, và có thể tôi không hiểu được những người khác… Tôi có thể không phải là một cô gái xinh đẹp, hay giỏi nấu nướng… nhưng chị Kutori không như vậy. Nếu tôi sai lầm vì cứ đuổi theo chị ấy, người sai ở đây là tôi. Kutori không thể nào là người sai lầm được! Vì vậy…" Tiat hít một hơi thật sâu, giống như anh vừa làm lúc nãy. "Vì vậy đừng có mà sỉ nhục họ!"

Một cảm giác ớn lạnh trườn dọc theo sống lưng Feodor, khiến cả cơ thể anh run rẩy.

Anh không hiểu nổi đó là cái gì. Nhưng anh chỉ có thể cảm nhận được rằng chắc chắn nó không phải là chuyện gì tốt đẹp. Nếu cuộc nói chuyện này cứ tiếp tục như thế này, và nếu cảm xúc ấy bộc phát ra, anh không chắc mình có thể kiềm chế nó ngay lập tức.

"Được thôi." Feodor đứng dậy và quay đi. "Cứ giữ lấy cái khăn tay. Ném nó đi nếu cô thấy không cần nữa."

"Hả? N-này, khoan đã! Tôi chưa nói hết-"

Bỏ lại Tiat vẫn đang lắp bắp đằng sau, anh đẩy bung cánh cửa sắt nặng nề và bước xuống cầu thang. Khi anh rời khỏi rạp hát, anh nghe thấy nó đóng sầm lại sau lưng mình.

***

Anh cảm thấy đố kị. Ghen tị

Tiat có thể đuổi theo bóng lưng mà cô ấy vẫn luôn ngưỡng mộ, với bạn bè ở bên cạnh, và với trái tim bám chặt lấy niềm tin rằng con đường cô ấy đã chọn là đúng đắn. Dù cô ấy có phải đối mặt với vực thẳm mà cô ấy biết mình sẽ không thể thoát khỏi, dù cô ấy biết điều đó ngay từ đầu, thì ý chí của cô ấy vẫn sẽ giúp cô tiến về phía trước không ngừng.

Feodor cũng từng như vậy, anh cũng từng có một người mà anh vô cùng ngưỡng mộ. Nhưng bóng lưng ấy đã quá xa để anh có thể đuổi theo sau.

Sau cái ngày anh ấy bị xử tử, Feodor chưa từng một lần nghĩ rằng bản thân muốn làm giống như anh rể mình. Thực tế là anh còn nghĩ điều hoàn toàn ngược lại. Con đường để hiện thực hóa chính nghĩa của anh ấy không thể đạt được bằng cách làm giống như những gì anh ấy đã làm.

Từ giây phút Feodor nhận ra điều đó, anh quay đi khỏi bóng lưng mà anh vẫn luôn ngưỡng mộ ấy để bước trên con đường của riêng mình,

"Bởi vì Kutori sẽ làm như vậy!"

Nghĩ lại câu ấy khiến trái tim anh run lên vì bực bội.

***

Feodor đang ở một tiệm gà rán gần khu mỏ cũ khi anh nghe thấy tiếng nổ.

Tiếng nổ gầm thét vang dội khắp thành phố Lyell, bốn tiếng nổ to nhỏ khác nhau, tới từ những hướng khác nhau và ở khoảng cách khác nhau.

Những cảm xúc đang sục sôi trong lòng anh, suýt chút nữa là trào ra ngoài, đã ổn định lại sau một lát. Vì sự cứng đầu của mình, anh đã bỏ lỡ mất cơ hội ăn thêm một cái bánh rán của Lakhesh. Và trong lúc dạo bước trong thành Lyell, nghĩ về mấy chiếc bánh, anh cảm thấy đói. Cùng với cơn đói là cảm giác hối hận về những điều anh vừa nói và làm. Đáng ra anh không nên đi quá xa như vậy, nhưng anh không tài nào quản lý được cái mồm to, bất trị, ngu ngốc, và hay chê bai của mình.

Dù vậy, nếu anh quyết định ăn một món ngọt nào đó sau khi đi dạo, Feodor cảm thấy làm vậy khiến anh như chịu thua theo một nghĩa nào đó.

Giải pháp cuối cùng chấm dứt những nỗi phiền muộn của anh: món gà rán béo ngậy. Anh phải mất công sức để đến quán gà rán này, nhưng những loại gia vị cực kì mạnh của món gà rán sẽ hủy diệt những búp vị giác của anh tới mức anh sẽ không thể nếm nổi vị ngọt trong vài ngày tới. Đây là giải pháp hoàn hảo để chấm dứt sự lưu luyến của anh với mấy cái bánh rán.

"Cái quái-" Feodor lắp bắp, hoảng hốt nhìn quanh khi những tiếng nổ lan tới chỗ anh. Anh còn chưa kịp mua con gà rán nào.

Người chủ quán ngáp một cái, không tỏ ra bận tâm chút nào. "Hình như là một hệ thống điều khiển nào đấy nữa bị hỏng?"

Không. Anh có thể dễ dàng nhận ra sự khác biệt. Nó không kêu như vậy. Đây là một vụ nổ do thuốc nổ gây ra.

Anh thoạt nghĩ rằng có lẽ đây là một cuộc tập trận bắn đạn thật, nhưng nhanh chóng gạt bỏ nó đi. Dù dân số đã giảm đi đáng kể, Lyell vẫn là một đô thị văn minh.Lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh chắc chắn sẽ không được phép tiến hành bắn pháo trực tiếp vào trung tâm thành phố như vậy.

Suy luận này để ngỏ hai khả năng. Giả sử rằng hòa bình đã bị xâm phạm, như vậy hoặc là Lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh, hoặc là ai đó không phải lực lượng này đã gây ra vụ nổ vừa rồi. Cả hai khả năng này đều đưa Feodor tới cùng một kết luận.

Lúc này, đâu đó trong thành phố, là một kẻ thù của lực lượng Vệ Binh Đeo Cánh.

Phần 3: Cuộc chiến không có người thắng cuộcSửa đổi

Khi Feodor đang chạy về căn cứ, anh nghe thấy một hồi chuông inh ỏi.

Thông điệp giao tiếp qua tiếng chuông của Vệ Binh Đeo Cánh được quy ước theo cách mà nó vang lên. Hai tiếng và ba tiếng, lặp đi lặp lại, là buổi tập phản ứng khẩn cấp. Một tiếng và hai tiếng là tín hiệu trở về phòng và sẵn sàng nhận lệnh. Hai tiếng lặp đi lặp lại - là sáng tạo riêng của Sư đoàn năm - có nghĩa là mọi người mau chóng ra nhà ăn vì nhà ăn đang thiếu thức ăn; đến trước thì được xí phần.

Còn nếu chuông reo loạn xạ không theo quy luật gì - chẳng hạn như lúc này - có nghĩa là: "Tình huống khẩn cấp. Toàn bộ lực lượng chuẩn bị chiến đấu với phe thứ ba chưa xác định."

***

"Sĩ quan hạng Tư Feodor Jessman, báo cáo có mặt."

"Cậu đến muộn!"

Khi Feodor thở hổn hển lao vào phòng của vị Sư đoàn Trưởng, anh được chào đón bởi tiếng quát tháo của ông ta. "Chẳng phải cậu đang dưỡng bệnh sao, sĩ quan hạng Tư? Cậu làm gì mà lâu vậy?!"

"Tôi… đã lỡ mất cơ hội ăn mấy chiếc bánh rán ngon lành…" Feodor cố ổn định hơi thở. "Ngài có thể mắng tôi sau cũng được. Chuyện gì đang xảy ra vậy? Chúng ta đang gặp vấn đề gì?"

Vị Sư đoàn Trưởng nhìn anh chằm chằm. Ông ta lắc đầu ra chiều nghi ngờ. "Ba vụ nổ đã được báo cáo ở những địa điểm khác nhau trong thành phố. Vào lúc này, chúng ta đã điều động phần lớn số sĩ quan có thể huy động tới những vị trí đó để bắt đầu sơ tán thường dân, và quan trọng hơn là để đánh giá thiệt hại. Tôi đang bận bù đầu đây - chỗ nào cũng thiếu người hết."

"Ba điểm thôi sao?"

Ông ta gật đầu. "Ở ngoại vi khu tưởng niệm, khu ổ chuột đang sửa dở dang ở quận 7 khu phía tây bắc, và khu tư dinh cũ của nam tước McGuinness. Có gì bất thường sao?"

"...Có lẽ là không." Dù nói vậy, vẫn có điều gì đó khiến anh không yên tâm. "Tôi có thể xem bản đồ không?" Trải rộng trên mặt bàn làm việc là một tấm bản đồ lớn của thành phố. Những miếng chì được đặt lên ba điểm được xác định là hiện trường vụ nổ, vừa là vật đánh dấu, vừa để giữ cho tờ giấy khỏi bay. "Ngài biết kẻ nào gây ra chuyện này không?"

"Không, chúng ta chưa tìm được gì có thể dùng làm manh mối hết-" Vị sĩ quan hạng Nhất ngưng lại. "Cậu cũng không nghĩ đây là một tai nạn sao?"

Tộc Imps được coi là những chuyên gia về chiến thuật và rất giỏi nhìn thấu những lời nói dối. Đó không phải là nhờ siêu năng lực hay thế lực huyền bí nào mà họ có, mà là vì những định kiến rằng toàn bộ tộc Imp đều là những kẻ thâm hiểm theo những cách như vậy. Feodor cảm thấy khó có thể chối bỏ những định kiến ấy, bởi vì phần lớn chúng là sự thật. Một nguyên nhân nữa là vì chúng có ích một cách đáng ngạc nhiên trong những tình huống như thế này.

"Dĩ nhiên, thưa ngài. Khi tôi đang ở đây-

Feodor chỉ tay vào một điểm gần khu mỏ cũ trên bản đồ, "Tôi nghe thấy bốn tiếng nổ."

"...Và chính xác thì tại sao cậu lại ở chỗ đó?"

"Tôi đã bỏ lỡ cả cơ hội ăn món gà rán ngon lành thưa ngài." Feodor ho húng hắng. "Mà, ý của tôi là, không chỉ có ba vụ nổ. Ba tiếng nổ tôi nghe thấy khớp với những vị trí chúng ta đã xác nhận, nhưng còn cái cuối cùng..."

Anh căng những sợi dây đỏ trên bản đồ. "Đầu đó ở hướng này… nó vang vọng khắp một vùng rộng, nên khó để xác định chính xác, nhưng mà…"

"Không ai nghe thấy tiếng động nào như vậy cả."

"Có lẽ một vụ nổ khác đã khỏa lấp nó. Nó khá nhỏ và xa so với căn cứ của chúng ta. Nếu tính cả thời gian âm thanh truyền đi, không khó để khiến chúng lẫn vào nhau." Feodor đặt tay lên vị trí của căn cứ trên bản đồ, tìm kiếm điểm giao nhau của những sợi chỉ mà anh đã giăng tới những địa điểm khác nhau. "Đương nhiên, chỉ cần lời khai của một nhân chứng, chúng sẽ không thể bao che cho vụ nổ kia. Nhưng ít nhất, bọn chúng sẽ có thể ngăn cản quân đội phản ứng kịp thời."

"...Và họ làm tất cả những việc đó để làm gì?" vị Sư đoàn Trưởng hỏi.

"Bọn chúng có lẽ định làm gì đó trong khoảng thời gian ngắn ngủi họ có trước khi quân đội kịp can thiệp. Chỉ cần chúng ta có dù chỉ một chút manh mối về danh tính của bọn chúng, chúng ta có thể đoán ra mục đích của chúng rõ ràng hơn, nhưng… à, Binh nhất Selzel đâu rồi nhỉ?"

"Cậu ta là liên lạc viên khẩn cấp của chúng ta, nên hiện tại cậu ta đang sẵn sàng đợi lệnh ở phòng bên. Cậu ta đang ngồi cùng với bốn cô bé binh-sĩ-tương-đương hạng Nhất đó."

Feodor tự cho mình chút thời gian để suy nghĩ. Tấm bản đồ chỉ ra ba vị trí khả dĩ của vụ nổ thứ tư, trong đó có một cái cực kì phù hợp, khiến anh nghĩ rằng mình gần tìm ra vị trí chính xác.

Nhưng, anh vẫn chưa nghĩ ra động cơ cho vụ việc này. Nếu thủ phạm chỉ đơn giản là muốn cho nổ thứ gì đó, không việc gì phải thực hiện một màn đánh lạc hướng quy mô như vậy. Sau vụ nổ, và sau khi quân đội bị đánh lạc hướng, bọn chúng định làm gì? Bọn chúng có thể làm được gì?

Ngay từ đầu, Đảo 38 cũng sắp sửa bị phá hủy tới nơi rồi, bị bỏ lại vất vưởng, vậy tại sao lại cần mấy hành vi phá hoại này-

"...Không lẽ nào…"

Đảo Nổi 38. Chiến hạmUtica. Vụ va chạm không thể tránh khỏi với Đảo 39.

Con Croyance.

Không lẽ nào…? Không thể nào, chắc chắn không, nhưng mà…

Không thể như vậy được. Mình muốn tin vào điều này. Nhưng suy nghĩ đó đã thành hình trong tâm trí anh, và mọi giả thuyết khác đều trở nên vô lý khi anh nghĩ thêm về chúng.

Không còn nghi ngờ gì nữa.

Anh không biết kẻ nào - anh muốn tiếp tục tin là mình không biết kẻ nào chịu trách nghiệm về việc này - nhưng kẻ chủ mưu này có một trái tim cực kì thâm hiểm, đủ để khiến cho ngay cả một Imp như anh phải run sợ.

"Thưa Sĩ quan hạng Nhất. Tôi cần mệnh lệnh của ngài."

Vị Sư đoàn Trưởng nhấp nháy mắt, ngỡ ngàng vì sự thay đổi đột ngột trong giọng nói của Feodor. "Cái gì nữa?"

"Tôi sẽ đem theo Binh nhất Nax Selzel và đi thẳng tới khu Cảng. Tùy theo tình hình, chúng ta có thể sẽ cần phải tách khoang số năm, chín, và mười bốn."

"...Hả?" Ánh mắt của ông ta chúi xuống tấm bản đồ. Khu Cảng nằm ngay dưới những sợi chỉ đỏ mà Feodor vừa căng lên, đồng thời cũng trùng với vụ nổ đầu tiên mà họ đã nghe thấy từ căn cứ. Giống như cả thành phố, khu Cảng của Lyell cũng là một khu công nghiệp khổng lồ. Để dễ dàng cho việc mở rộng, nó được xây bằng cách ghép nhiều khối vật liệu khổng lồ lại với nhau. Nếu họ cắt dây xích và neo chằng kết nối chúng với nhau, họ có thể thả rơi cả một phần của khu Cảng xuống mặt đất chỉ trong một lần.

"Cậu định làm gì, sĩ quan hạng Tư? Chúng ta làm vậy ngay sau mấy vị nổ, và mớ hỗn độn này sẽ trở thành lời chất vấn rằng tại sao chúng ta lại phá hủy khu Cảng! Cậu thực sự nghĩ chúng ta có thể làm vậy mà không cần sự xin phép của thành phố-" vị Sư đoàn Trưởng ngừng lại, mặt tái mét.

"Nếu tôi nhầm lẫn," Feodor nói tiếp hộ ông ta. "nó sẽ là một cái kết có hậu, và không có chuyện gì tồi tệ xảy ra. Nhưng nếu chỉ cần ngài nghĩ rằng có một chút khả năng tôi nói đúng, thì chúng ta cần đến đóngay lập tức."

"...Thì ra mọi chuyện là như vậy." Vị Sư đoàn trưởng lẩm bẩm một cách cay đắng. "Có kẻ đang định sử dụng Croyance để tấn công… Cậu nghĩ vậy, phải chứ?"

Feodor gật đầu. "Đúng vậy."

Những lời ấy chỉ vừa mới rời cuống họng anh khi anh nghe thấy tiếng bước chân chạy ngoài hành lang. Một lúc sau, cánh cửa phòng Sư đoàn Trưởng bị đạp tung kèm theo tiếng bang ầm ĩ.

"Xin lỗi vì chen ngang!"

Feodor đứng dậy và quay người lại, vừa kịp trông thấy Collon và Lakish lao vào phòng, người thứ nhất thì trông có vẻ thích thú, trong khi người thứ hai thì tái xám mặt. Đi sau họ là Nax, cười ngượng nghịu và gãi gãi đầu. Thiếu hai người so với đội hình thường thấy của bọn họ? Không, đầu tiên-

"Các cô?! Tại sao?!" Feodor quát lên. "Giờ không phải là lúc để xông vào phòng của Sư đoàn Trưởng như thế này-"

"T-Tiat bay đi mất rồi!" Lakish trỏ ngón tay run rẩy ra hành lang, chỗ Panival đang chạy hộc tốc đuổi theo tiếng chân đang nhỏ dần mà anh nghe thấy lúc nãy. Bóng lưng cô bé dần về phía xa, rồi biến mất khỏi tầm mắt khi cô ấy rẽ ngang ở góc hành lang.

"Nhưng tại sao?!"

"C-cậu ấy… cậu ấy nghe trộm h-hai người! E-em đã cố ngăn cậu ấy nhưng cậu ấy không nghe lời! Và, vừa nãy, đột nhiên cậu ấy chạy biến đi mất!"

À… ra là như vậy. Vừa nghe lời giải thích lộn xộn của Lakish, Feodor lập tức hiểu ra vấn đề. Ngày phán xét đã đến sớm hơn dự kiến.

Những chiến binh tinh linh được Sư đoàn Hai giao lại cho họ. Feodor chỉ là cấp trên và chỉ huy của họ trên danh nghĩa; anh được giao nhiệm vụ đó chỉ vì họ cần ai đó ở vị trí này. Trong tình huống khẩn cấp như lúc này, họ có quyền tự rời khỏi sự chỉ huy của anh và hành động tự do dưới những mệnh lệnh khác. Anh có thể đoán ra như vậy. Đáng ra anh nên làm vậy.

"...Nếu một binh-sĩ-tương-đương hạng nhất rời bỏ vị trí của mình mà chưa tiến hành thủ tục cần thiết sẽ bị coi là đào ngũ trên chiến trường." Anh cố nặn ra những lời đó từ trong họng.

"X-xin hãy đợi đã! Tiat, ừm, cậu ấy…!" Lakish dang rộng hai tay, cố gắng bày tỏ một sự phản đối nào đó.

Feodor không để tâm tới cô. "Thưa Sĩ quan hạng Nhất. Tiat có biết Vũ Khí Cổ Đại được bảo quản ở đâu không?"

"Cái gì cơ?"

Việc vị Sư đoàn Trưởng tỏ ra ngạc nhiên là hợp lý. Sĩ quan hạng Tư như Feodor chắc chắn không được phép biết về sự tồn tại của Vũ Khí Cổ Đại. Nhưng cũng không còn thời gian để tra hỏi. "...Để xem nào. Binh-sĩ-tương-đương hạng Nhất Tiat… cô ta là người đại diện cho nhóm bốn người bọn họ. Nên tôi đã cho cô ấy, và chỉ cô ấy, biết số hiệu của nhà kho bí mật cất giữ những vũ khí đó."

"Đã rõ." Như vậy là xong rồi. "Xin phép. Tôi chợt nhớ ra chút việc tôi cần làm. Như đã nói, tôi tiến cử Binh nhất Nax là người thực hiện nhiệm vụ tách rời khu Cảng."

"Hả, tôi á?" Nax tự trỏ tay vào chính mình, hoang mang thấy rõ. "Này, cậu nói cái gì-"

Feodor chạy vụt mất, lờ anh ta đi. "N-này! Cậu định đi đâu?!"

Anh còn không có cả thời gian để trả lời câu hỏi đó. Anh chỉ có thể chạy thật nhanh tới điểm đến của mình.

***

"...Vàaaa anh ấy cũng đi nốt," Collon lẩm bẩm khi bóng lưng của Feodor biến mất sau hành lang."

"S-s-s-s-sĩ quan hạng Nhất! Hẳn là… hẳn là… có lý do quan trọng cho việc này…" Lakish xua xua tay, mặt đỏ bừng. Dĩ nhiên, trong quân đội, khi đang trong tình huống khẩn cấp như thế này, hành vi của anh là một tội không thể tha thứ.

Vị Sư đoàn Trưởng đang ngơ ngác chỉ dành cho Lakish một cái liếc mắt đơn thuần. "Lạy trời, cái bọn ranh con này," ông ta lầm bầm. "Chà, biết làm thế nào được. Tôi không có thời gian hay nhân lực để gọi bọn họ lại. Khi bọn họ quay lại, tôi chắc chắn sẽ dành thời gian để dạy dỗ cho ra hồn…"

Ánh mắt ông ta hướng về phía gã Ưng tộc đang bồn chồn. "Ồ, binh nhất Nax."

"Ừm, này, thưa ngài. Chỉ huy! Tôi nói thế nào nhỉ… tôi đi làm nhiệm vụ nhé…?"

"Được." Ông ta giơ tay lên một cách mệt mỏi. "Đi vào thành phố, tìm những người biết về kết cấu của khu Cảng. Nếu họ chống đối, cứ đe dọa họ. Sau đó thả rơi khu Cảng ra."

"Uh huh, tôi đã rõ, được rồi. Thả rơi khu Cảng hả? Hợp lý." Nax gật gù. "...Ấy, khoan đã?"

"Mục tiêu cần được thả hiện tại là khoang số năm, chín, và mười bốn. Có thể sẽ còn tăng lên tùy theo diễn biến tình hình. Mau chóng tới hiện trường và thả tất cả những khoang mà cậu thấy cần thiết." Vị Sư đoàn Trưởng nhìn chằm chằm hắn với một cái liếc mắt. "Sao nào? Không có thời gian đâu! Tôi không nhắc lại đâu, mau nhấc đít lên mà làm đi!"

"D-dạ, vâng!" Có lẽ anh ta nghĩ làm như vậy sẽ nhanh hơn chạy trong hành lang, gã Ưng tộc nhảy tới chiếc cửa sổ lớn, mở nó ra, rồi bay đi. Vị sĩ quan hạng Nhất lặng lẽ nhìn anh ta bay đi.

"Ừm, ừm… còn chúng tôi thì sao?" Lakish lo lắng hỏi.

"Lạy trời…" Vị Sư đoàn Trưởng ngả người xuống chiếc ghế bọc da của mình, lắc lắc đầu. "Các cô cứ ở đây chờ lệnh. Chúng ta phải chuẩn bị cho tình huống xấu nhất."

***

Croyance, Quái thú Kìm hãm và Giam cầm, Quái thú thứ Mười Một, phát triển bằng cách đồng hóa mọi thứ nó chạm phải. Tốc độ phát triển của nó cực kì chậm, nên Croyance có thể được coi là tuyệt đối vô hại đối với bất cứ thứ gì nó chưa chạm phải.

Tuy nhiên, nếu có gì đó va phải nó, sự đồng hóa sẽ tăng tốc kinh khủng. Kể cả khi chỉ lỡ dẫm chân lên nó chẳng hạn, sẽ khiến nó lập tức ăn vào gót giày của bạn. Nếu chém nó bằng một thanh kiếm, cả thanh kiếm lẫn người cầm kiếm sẽ biến thành một khối pha lê màu đen trong vòng một giây. Một lúc sau, tốc độ đồng hóa sẽ chậm lại và quay về tốc độ ban đầu.

Giờ, đoán xem chuyện gì sẽ xảy ra nếu con Croyance bị đập phải bởi một làn sóng xung kích khổng lồ?

***

Hai mươi phút kể từ khi rời đi, Feodor đã đặt chân lên khu Cảng của Lyell. Khi anh tới được một vị trí nơi anh có thể nhìn thấy mục tiêu của mình, anh dừng lại. Dành ra một vài giây để thở, anh nhìn bốn xung quanh, và đánh giá thiệt hại do vụ nổ gây ra. Đúng như dự đoán, nó khá là dễ thấy. Nhất là khi nó liên quan tới chiến hạm tối tân nhất, chiếc Utica.

Bắt nguồn từ khúc giữa thân tàu, hơn một nửa con tàu đã biến thành khối pha lê màu đen. Ngay lúc này, anh cũng đã có thể nghe thấy âm thanh như thể một cuộc hành quân vô tận của vô số những con côn trùng rít lên từ sâu bên trong con tàu, khi con Quái Thú tiếp tục nuốt chửng lớp thép và lớp kim loại nặng đỏ rực cấu tạo nên thân tàu.

Hẳn là vào một thời điểm nào đó, đã có ai đó gài một mảnh Croyance lên chiếcUtica. Xét tới tốc độ phát triển khét tiếng của nó, không thể nào có chuyện nó mọc tới một kích cỡ nhất định mà không bị ai phát hiện. Giờ Feodor không còn nghi ngờ gì nữa: vụ nổ vừa rồi chính là để tăng tốc sự ăn mòn này.

Giờ nó đang lớn nhanh tới mức anh có thể nhìn thấy điều đó từ khoảng cách này. Nếu họ cứ để yên, nó sẽ bắt đầu nuốt chửng những khoang khác của khu Cảng.

May mắn thay, không có một bóng người nào quanh đây. Kể cả trong khu Cảng, khoang này cũng hiểm khi được nhiều tàu ghé tới. Mặt khác, có điều gì đó khiến anh lo lắng về việc không có một ai ở xung quanh, hay thậm chí là làm việc ở gần chiếc Utica, trong khi mặt trời còn chưa lặn.

...Có mùi máu.

Cũng đúng thôi. Bất cứ ai đi gọi cứu viện hẳn là đã bị thủ tiêu. Việc liên lạc bị trì hoãn hơn nữa khi những vụ nổ xảy ra và con Quái Thú được giải phóng đạt được kích cỡ đủ lớn để có thể đồng hóa những phần xung quanh.

Đây là… con Croyance…

Dù họ vẫn luôn thấy nó cùng với Đảo 39 ở phía xa vào những ngày đẹp trời, chứng kiến tận mắt nó từ khoảng cách gần như thế này là lần đầu tiên đối với anh. Sự phát triển của nó tăng tốc khi gặp va chạm. Nếu ai đó chém nó bằng kiếm hay bắn đạn vào người nó, điều đó sẽ đẩy nhanh sự lớn lên của nó tới mức độ mà anh đang thấy lúc này. Nếu đúng là như vậy, điều đó sẽ giải thích tại sao tình hình lại trở nên tồi tệ tới mức này dù mới chỉ vài tiếng đồng hồ kể từ khi vụ việc được phát hiện.

Một thanh kiếm. Giờ anh mới nhớ ra, Tiat vừa nhắc tới nó, phải không? Vũ Khí Cổ Đại như cây Seniolis của Lakish là những thanh kiếm. Như vậy phải chăng vũ khí của cô ấy cũng vậy? Dù anh không biết nó có sức mạnh như thế nào, chẳng phải cách chiến đấu của một Leprechuan chính là cận chiến để đâm chém kẻ địch sao? Nếu là như vậy, chẳng lẽ…

Một ý tưởng điên khủng len lỏi vào tâm trí anh. Chính anh, người đã hộc tốc chạy tới đây, hóa ra vẫn tới muộn. Tiat đã lấy thanh kiếm của mình từ nhà kho và tới đây trước anh từ lâu. Cường hóa sức mạnh của bản thân, kích hoạt Venom, cô ấy chém xả vào con Quái Thú đang lan rộng ở buồng động cơ. Nhưng đòn đánh đó đã vô hiệu, và con Quái Thú chỉ càng mạnh thêm một cách tự nhiên.

Sức mạnh của nhát chém hóa thành sự tăng tốc cho sự phát triển của con Quái Thú. Thứ từng là thanh kiếm lập tức trở thành khối pha lê, và sự ăn mòn lan nhanh lên tay của Tiat. Vẫn luôn giữ được lòng dũng cảm của mình, cô chịu đựng cơn đau mà không kêu lên một tiếng. Nhưng, không còn tấc sắt trong tay, hai tay đã bị lấy đi, cô không còn cách nào để giải phóng bản thân. Nỗ lực giãy giụa của cô chỉ khiến mọi chuyện tồi tệ thêm, và chẳng mấy chốc hai lá phổi của cô bị nuốt chửng, cô thậm chí không còn có thể hét lên nữa. Cô mất đi sức mạnh còn chưa dùng hết của mình, và cuối cùng trở thành một bức tượng pha lê màu đen trong căn buồng động cơ trống rỗng. Đương nhiên, bức tượng ấy mang trên mình một nụ cười mãn nguyện.

"Anh đến sớm đó, Feodor."

Anh bóp chết giả thuyết điên rồ đang gào thét trong đầu mình. Hai bàn tay anh ướt đẫm những giọt mồ hôi đáng ghét. Lén chùi tay vào hai bên quần, Feodor ngẩng đầu lên.

Tiat đang bước lại chỗ anh từ hướng căn cứ. Trong tay cô là một thanh kiếm lớn, dài gần bằng chiều cao của cô. Nhìn vào ánh kim lấp lánh, nó ít nhiều được làm từ kim loại, nhưng anh hơi lo về vô số những vết nứt kì lạ chạy dọc theo bề mặt của thanh kiếm.

Gương mặt của cô không bộc lộ bất cứ cảm xúc gì, không hồi hộp, không bồn chồn, không sợ hãi - hoàn toàn không có gì. Nếu anh buộc phải gán cho cô một cảm xúc, thì đó sẽ là điều gì đó giống như sự tĩnh lặng, khẽ lay động bên dưới đôi mắt mờ đục của cô.

"Cô đến muộn, Tiat."

Bằng cách nào đó, anh đã đến kịp trước cô. Sâu thẳm trong tim, anh thấy thật nhẹ nhõm.

"Đừng nói vậy." Tiat trả lời bằng giọng vui vẻ lạ thường. Anh không nhận ra điều được gì đang xảy ra - hay không xảy ra - trong tâm trí cô lúc này. "Tôi đã gặp đủ thứ rắc rối. Đương nhiên tôi có thể tới đây nhanh hơn nếu bay hết tốc lực bằng Venom, nhưng tôi không tự tin vào sức bền của mình lắm, và mọi thứ sẽ hỏng bét hết nếu tôi kiệt sức vào thời điểm quan trọng nhất và không thể mở Cánh cổng Tinh linh."

"Panival đang đuổi theo cô cơ mà. Cô ấy đi đâu rồi?"

"Ồ, tôi cắt đuôi được cậu ấy rồi. Hẳn là cậu ấy không biết tôi định tới đây. Cô ấy sẽ tìm ra chúng ta sớm thôi, nhưng vẫn còn một chút thời gian."

"Nhân tiện, tôi đoán chắc là cô cũng biết rồi, nhưng đã có lệnh sẵn sàng chiến đấu với phe thứ ba." Feodor giữ nguyên phong thái điềm tĩnh của mình. "Vì vậy, với tư cách là sĩ quan chỉ huy của cô, Tiat Shiba Ignareo, tôi ra lệnh cho cô. Lập tức rút lui và đợi mệnh lệnh tiếp theo."

"Không."

Trong khi họ nói, Tiat vẫn không ngừng bước tới. Cô hướng thẳng về phía chiếcUtica.

Feodor bước tới chắn ngang đường cô, đứng thằng người, ưỡn ngực. Cuối cùng cô dừng lại. "Tránh ra."

"Tôi không đồng ý. Nơi đây giờ là chiến trường, và chúng ta không cho phép những người can thiệp vào cuộc chiến đi qua."

Mặt Tiat đanh lại. Cô giương kiếm lên và trỏ mũi kiếm về phía Feodor. "Nếu anh nói anh không thể tránh ra một bên, thì tôi sẽ buộc phải làm anh đau một chút. Cảnh báo trước này, nếu anh bị thứ này đánh trúng, thực ra nó sẽ rất đau."

"Như vậy sẽ khá phiền phức đấy."

"Vậy thì im đi và đứng đó mà nhìn tôi đây này. Hãy xác định xem đòn tấn công sử dụng Venom liều cao của tôi xuyên được vào người nó bao nhiêu và ghi chép lại cho những trận đánh tiếp theo."

Sự thật là, nếu anh chỉ quan tâm tới cuộc chiến với Croyance, đó cũng không phải là một ý tưởng tồi. Không có thứ vũ khí nào thay thế được thông tin. Để phục vụ cho những trận chiến tiếp theo của Vệ Binh Đeo Cánh, và cho mục tiêu chung của những người sát cánh cùng với Vệ Binh Đeo Cánh, hiểu thêm dù chỉ đôi chút về kẻ thù chắc chắn sẽ rất có giá trị. Nếu là vì mục đích đó, một chút thương vong vẫn có thể chấp nhận được.

Anh có thể làm như vậy.

"Tôi nghi… chắc là nó sẽ không thành công đâu," Tiat nói. "Nhưng như vậy cũng không sao. Dù chỉ cần anh biết được rằng sức mạnh của chúng tôi không có tác dụng với nó, thì quân đội cũng sẽ đối xử với Panival và Collon một cách thận trọng hơn trong trận chiến thực sự với con Croyance trên Đảo 39. Như vậy vẫn tốt hơn là cả ba bọn tôi cùng bỏ mạng một cách vô nghĩa cùng một lúc."

Feodor nhìn xuống dưới mặt đất. Khu vực này đã được công nghiệp hóa hoàn toàn, vì vậy không còn chút đất đá nào, mà chỉ còn vô số những tấm đồng được dập phẳng bằng búa và được ghim chặt bằng đinh ri vê. "Cô, Panival, Collon, và cả Lakish, tại sao các cô không thể bỏ chạy và đừng chiến đấu nữa? Đâu có ai muốn các cô phải chết, vậy tại sao cô lại muốn chết?"

"Tôi cấm anh nhắc tới chuyện đó. Nếu chúng tôi không chết, chúng tôi sẽ không thể cứu được những người khác."

Trong khoảnh khắc ấy, cả thân hình Feodor run lên. Máu trong người anh sôi sục, nóng bỏng tới mức anh cảm thấy tầm nhìn của mình bị nhuốm màu đỏ. Trong cơn thịnh nộ, những kỉ niệm xộc vào tâm trí anh, về những kẻ trong thành phố Elpis. Những kẻ anh trai anh đã liều mạng để bảo vệ, và những kẻ đã giết chết anh ấy để tìm kiếm sự giải thoát.

"...Nếu cô nghĩ cho tương lai của Regul Aire," Feodor cố ép từng từ ra khỏi cổ, "có lẽ sẽ hiệu quả hơn nếu làm như cô nói, phải chứ?"

"Anh hiểu ra rồi phải không?"

"Vì mục tiêu cao cả của chúng ta, có lẽ nó cũng sẽ dễ dàng hơn cho những người khác."

"Tôi nghĩ anh đang lặp lại những gì anh vừa nói lúc nãy… nhưng, đúng mà, phải không?" Hai mắt cô ngấn nước.

Cô nhắc tới hy vọng trong khi chính mình đang bật khóc? Cô định thu lấy sự can đảm khi chính mình đang sợ hãi?

Chớ nghĩ rằng mình nói dối giỏi hơn một tên Imp.

"Vì vậy, xin hãy tránh ra." Sự nôn nóng và bực tức tràn vào giọng nói của cô. "Anh muốn gọi nó là màn tự sát kịch tính hay gì cũng được, nhưng hãy cho tôi đi qua."

"Không được."

"Cái gì-"

"Cô biết không, tôi khinh bỉ những nhân vật trong mấy câu chuyện cảm động." Feodor nhún vai bằng điệu bộ trêu ngươi nhất có thể. "Họ làm mọi thứ vì những người khác, thậm chí, vì cả thế giới. Họ bảo vệ những kẻ mà - chà, tóm lại, từ rất lâu rồi, tôi vẫn luôn căm ghét những kẻ nói rằng họ sẽ chết đi để khiến người khác hạnh phúc."

"Tôi…" Tiat cao giọng. "Tôi không biết đâu! Mau tránh ra! Không còn nhiều thời gian đâu!"

"Cô biết không, ông anh tôi từng nói thế này với tôi một lần," Feodor bình thản nói. "Cậu đừng vội từ bỏ niềm tin vào thế giới này. Khi thế giới này giết chết anh ấy, tôi quyết định từ bỏ quách nó đi."

Anh cười nhếch mép. "Nhưng giờ tôi có thể làm được một điều còn to lớn hơn cả như vậy. Không phải tôi chà đạp lên những lý tưởng của ông anh quá cố của mình đâu; chỉ là sẽ tốt hơn cho chính tôi nếu tôi ưu tiên bản thân mình hơn người khác."

Feodor từ tốn dang rộng hai tay, vẫn giữ nguyên phong thái của mình. Anh bỏ kính ra và vứt nó đi. "Tôi đã quyết định rồi, chiến binh tinh linh à. Mục đích cao cả? Tương lai của Regul Aire? Mặc xác ba cái thứ vớ vẩn đó! Nếu cô nói cô muốn dàn dựng câu chuyện cảm động về những chủng tộc cùng nhau đứng tay trong tay, nếu cô nói cô muốn bảo vệ những tên khốn không xứng đáng được cứu vớt, thì tất cả các cô đều là kẻ thù của tôi hết!"

Anh từ từ hít sâu, rồi thở ra. Nụ cười của anh trở nên man rợ, chứa đầy những cảm xúc đang tuồn trào từ trái tim anh. Và rồi anh rít lên lời tuyên bố của mình.

"Tôi sẽ biến mình thành rắc rối của tất cả các người!"

Một tiếng kêu hoang dại phát ra từ phía Tiat, và khi Feodor đạp chân xuống đất, anh thấy cô cúi mình xuống. Thật may là anh đã ngửa người ra phía sau từ trước. Có một tiếng vù như ngọn lửa ngốn qua bụi cỏ khô, theo sau là một luồng gió khó tin quét qua người anh.

Này, cái gìiiii?!

Anh định né tránh cú đó bằng một cử động tinh tế, và đúng là đã làm được, nhưng nó sát nút hơn anh tưởng rất nhiều. Khối kim loại to tướng kia đã lao trực diện về phía anh, thân hình của Tiat nhảy múa trong không trung như thể bản thân cô là một phần của nó. C-cái quái gì thế này?!

Miệng anh cứng đờ, mà cũng có thể đó là nụ cười của anh đông cứng lại. Anh còn không hiểu chuyện gì đang xảy ra. Vài sợi tóc của anh đã bị hớt đứt bởi luồng gió - không, một số tương đối đang rơi lả tả, bay theo là gió.

Tiat áp sát anh và vung kiếm. Cô dùng phần sống kiếm, có nghĩa là cô chưa có ý định giết anh ngay lập tức. Anh tạm thời bỏ qua câu hỏi rằng liệu hành động đó có mấy tác dụng không.

Cô ấy vừa cường hóa bản thân bằng Venom?! K-không thể nào! Hẳn đây là một trò đùa, đúng không?!

Venom thường được hiểu là một thứ giống như một chất độc. Dù thức chất chúng là hai thứ hoàn toàn khác nhau, nhìn một cách tổng thể, người ta cũng có thể thấy chúng là những sự vật tương tự nhau.

Nói một cách chung chung, Venom là một loại năng lượng khiến người dùng tới gần hơn tới cái chết. Nó không thể được sử dụng bời những người có sức sống hay ý chí sống mạnh mẽ. Ngược lại, một người càng yếu, bất kể là về mặt thể chất, tinh thần, hay tâm linh, thì Venom của họ sẽ bùng cháy càng mãnh liệt. Tuy nhiên, chỉ cần một chút sơ ý và người sử dụng sẽ bị nuốt chửng bởi sức mạnh của chính mình và chết tại chỗ.

Chính vì vậy, phía quân đội thường coi Venom là một vũ khí cho những tộc yếu hơn có thể sử dụng để bù đắp cho sức mạnh thể chất thua kém so với những tộc khác. Mặc dù nó không phải là một cách hay để giải thích, gốc rễ của quyết định này là ý tưởng "thật đáng ngưỡng mộ khi kẻ yếu chống lại kẻ mạnh." Về phần mình, dù Feodor hiểu rõ sức mạnh của các tinh linh, nhưng anh cũng có một hiểu lầm tương tự như vậy ăn vào tâm trí mình.

Và giờ anh đã lập tức hiểu ra sự hiểu lầm ấy của mình tai hại tới nhường nào. Nếu đây là sức mạnh của Venom được dùng một cách có kiểm soát, thử tưởng tượng xem khi trạng thái bùng nổ của nó sẽ khủng khiếp tới mức nào?!

"Aiiiieee!" Feodor ré lên một tiếng hét thảm hại không nam tính chút nào, khi cơ thể anh bằng cách nào đó vẫn di chuyển được theo ý muốn của anh. Anh phải dùng hết sức chỉ để sống sót qua mỗi nhát chém kinh hoàng của Tiat trong đường tơ kẽ tóc. Tiat vẫn tiếp tục lao về phía anh liên tục, ngay cả khi nước mắt đang rơi lã chã. Mỗi lần cô ra đòn, sức ép của luồng gió kết hợp với thần thái đáng sợ của cô gần như muốn thổi tung cả người anh đi.

Sự lo lắng đông cứng lại trên gương mặt anh, và những giọt mồ hôi đáng ghét túa ra trên trán anh không ngừng. Không như những bài tập cận chiến quen thuộc, lần này anh hoàn toàn không có thời cơ để che giấu sức mạnh thực sự của mình; cả hai tay anh đều tung ra những đòn thế thành thạo nhất của mình.

Chỉ cần mất tập trung một chút xíu là mình sẽ dính đòn. Nếu điều đó xảy ra, có lẽ nó cũng sẽ là dấu chấm hết dành cho mình.

Mình sợ quá.

Lạ thay, ý nghĩ về việc bỏ chạy không hề xuất hiện trong đầu anh.

"Cuối cùng, tôi cũng đã hiểu được cảm xúc của mình!" Feodor gào lên, cố gắng khích tướng cô. "Cô nàng chiến binh tinh linh tuyệt vời đó, Kutori Nota Seniolis, làm tôi muốn phát ói! Cô ta chết một cách ngu xuẩn, làm những việc ngu xuẩn, và khiến đàn em của mình hành xử như một bọn ngu chỉ vì một sự hiểu lầm to đùng? Cô ta nên chịu trách nghiệm cho việc đó mới phải chứ, phải không?!"

Tiat không nói gì, nhưng biểu cảm trên mặt cô ấy thay đổi. Gương mặt của cô ấy vẫn ướt nhép vì nước mắt, nhưng có một sự lạnh lẽo xuất hiện trong ánh mắt của cô. Feodor bất giác lùi lại vài bước, lo lắng. Mình không có mấy cái sức mạnh hữu dụng như tầm nhìn ma pháp hay đại loại vậy, nên mình không biết chắc chắn, nhưng có lẽ mình đã đẩy Venom của cô ấy lên mức cao hơn và mãnh liệt hơn cả lúc nãy.

"Còn ai nữa nhỉ? À, cả thằng cha Willem đó nữa chứ!" Feodor vội vàng lắp bắp. "Ba cái thứ yêu đương sến súa đó là cái khỉ gì chứ?! Rõ ràng là cô chỉ kể về một tên kĩ sư tằng tịu với con bé nhóc con cấp dưới của hắn ta còn gì nữa? Theo một cách nào đó, tôi ngưỡng mộ hắn ta với tư cách là một thằng đàn ông, nhưng với tư cách là một con người? Tôi chỉ có thể miêu tả hắn ta bằng một câu chửi như thế này thôi!"

"RRRRRRGHHH!"

Vậy là xong. Anh gần như có thể nghe thấy tiếng phựt khi dòng máu nóng sôi sục trong Tiat. Có lẽ cô đã đoán rằng mình sẽ không thể bắt kịp anh nếu không dùng hết sứ, cô chuyển sang bước chạy nước rút với sức mạnh hằn lên những tấm đồng lát trên mặt đất những vết hằn to tướng.

Đúng như mình đoán, mọi chuyện đã tới nước này. Feodor nín thở, cố hết sức để theo kịp chuyển động của cô. Thực sự là cô ấy nhanh kinh khủng.

Tiat tung thanh kiếm khổng lò của mình lên trời. Cô đã tới ngay trước mặt Feodor trong khi nó còn chưa kịp rơi xuống, và giơ nắm đấm lên.

Sao cô ấy không dùng kiếm? Có lẽ cô ấy nghĩ rằng chỉ đe dọa sẽ không ăn thua? Nhưng, dù sao thì rõ ràng là cô ấy cũng đã điều chỉnh theo tình huống hiện tại, quyết định là phải cho anh ăn đòn một chút, và hướng cú đấm vào mặt anh.

Đây quả thực là tình huống tốt nhất mà Feodor có thể trông đợi. Nãy giờ anh đã phải né tránh thanh kiếm chết người của Tiat tới mức anh đã quen với đường kiếm bình thường của nó; nếu Tiat đột ngột thay đổi cách tấn công, có thể Feodor sẽ không có cơ hội né tránh nó. Nhưng một người đã vứt vũ khí đi có ít lựa chọn hơn nhiều. Không hẳn là anh có thể nhìn thấy trước động tác của cô, mà đúng hơn là anh đã đoán trước được có lẽ cô sẽ muốn lao tới để thụi anh một quyền.

Phán đoán dựa trên cách di chuyển của cô ấy trong những buổi tập chiến đấu, cô ấy sẽ bước chân phải trước tiên. Giữ khoảng cách để có thể xô tới đối phương từ vị trí của mình, cô ấy sẽ nhắm vào gáy của đối phương với một cú đấm hơi chéo từ phía trên xuống, dồn lực từ động tác vặn hông trái sang vai bên phải.

Đoán trước những động tác đã thành phản xạ của cô, Feodor chặn đòn của cô lại. Anh cúi xuống né tránh để bẫy đòn của cô thành một cú đấm móc xuống dưới một cách vô ích, rồi lao cả người về phía trước, đồng thời vung tay trái ra thành một đường vòng.

Một cái nháy mắt trôi qua.

Và rồi Tiat ngã dập mặt xuống đất trong khi Feodor vặn người lại và nắm chặt lấy bàn tay cô, bẻ quặt chúng ra sau lưng và ghim chặt cô xuống.

Thanh kiếm của cô phát ra một tiếng kêu chát chúa khi nó rơi xuống đất một giây sau.

"Ah?..." Mất một lúc để Tiat nhận ra chuyện gì vừa xảy ra. Cô hấp háy mắt, vẻ mặt thẫn thờ. Feodor hít thở một vài hơi thật sâu một cách đau đớn, trái tim đập thình thịch trong lồng ngực. Có cảm giác như thể anh đã nhịn thở cả tiếng đồng hồ vậy.

"Tôi thắng… rồi."

Vẫn bị đè chặt dưới đất, Tiat cố nghiêng đầu sang một bên để lườm anh bằng một bên mắt. "A-anh!"

"Tôi sẽ không rút lại những lời tôi vừa nói," Feodor thở dốc, vẫn chưa hoàn toàn hồi phục. "Nhưng hẳn họ phải là những người rất đáng ngưỡng mộ để cô có thể khen ngợi họ như vậy. Sự cống hiến của họ hẳn là vô cùng xuất sắc và đáng khen ngợi, và có lẽ họ đã cứu Regul Aire này không chỉ một lần; tóm lại, họ đã sống hết khả năng của mình. Kể cả một gã như tôi cũng thấy bị lương tâm cắn rứt khi phải xúc phạm những người như bọn họ, nếu điều đó là đúng."

"Vậy sao anh lại-"

Cuối cùng anh cũng đã ổn định lại hơi thở, anh quát lên, "Nhưng! Ngay lúc này, họ phải chịu trách nhiệm vì gây nguy hiểm cho tính mạng của cô!"

Một thoáng im lặng trôi qua.

"...Huh?" Tiat ngước nhìn anh với vẻ mặt ngơ ngẩn, những cảm xúc đen tối trong cô đã vơi đi gần một nửa. Có vẻ như cô không hiểu chút nào những lời anh vừa nói.

"Tôi đang nói thật đó!" Feodor gắt lên. "Tôi không biết mấy cô quá ngây thơ hay đầu óc giản dị, nhưng cái việc hai người bọn họ rời khỏi sân khấu sau khi cho mọi người thấy câu chuyện tình đẹp đẽ của họ - chẳng phải đó chính là điều tệ nhất họ có thể làm sao?! Ý tôi là, nếu mấy cô được nuôi dạy để cảm thấy yêu thích việc hi sinh bản thân tới mức nó trở nên hoành tráng trong cái đầu đầy ắp mấy thứ lãng mạn rởm của các cô, nghe nó ngớ ngẩn đến mức tôi phải phì cười, dù nó không buồn cười chút nào hết!"

Tới lúc này, tất cả những gì Feodor đang nói chỉ là bất cứ suy nghĩ nào hiện ra trong đầu anh một cách loạn xạ; anh bị cuốn theo cơn nóng giận của mình đến mức không nhận ra mình đang nói gì nữa. Tiat nhíu mày, cô gắng giải nghĩa từng lời anh nói trong khi gương mặt cô dần nhuốm màu đỏ vì tức giận.

"Ai thèm thích cái việc tự hi sinh tới mức nó trở nên hoành tráng trong cái đầu đầy lãng mạn rởm chứ?!"

"Cô đấy, đồ đần! Cô không có chút ý thức nào về bản thân hết, không có bất cứ chút ý thức nào hết trơn!"

"Lại còn, lại còn cái, "đầu óc giản dị" và "ngây thơ" nữa?! Rõ ràng anh đang đối xử với tôi và Lakish quá khác nhau!"

"Nếu cô biết vậy, thì có khi cô cũng có chút ý thức về bản thân đó!"

"Anh chỉ rút lại câu đó thôi à?! Không thể tin được!"

"Cô định khích tôi sao?! Mấy trò như vậy không-"

Feodor vẫn muốn tiếp tục nói, nhưng ngay lúc đó, có quá nhiều điều xảy ra cùng một lúc.

Đầu tiên, anh nhận ra tầm nhìn của mình đột nhiên mờ đi và quay cuồng. Mất một lúc để anh nhận ra rằng Tiat đã vật ngã anh với một cú vặn người mạnh kinh khủng. Kĩ thuật khóa tay và vị trí mà anh cho là thuận lợi đã bị vô hiệu hóa, bị bật tung bởi sức mạnh thuần túy.

Anh trườn ra phía sau, hai tay quờ quạng tìm chỗ bám cho tới khi cuối cùng tay phải anh túm được một vài sợi dây thừng nối với một khối nặng ở gần đó. Anh túm chặt lấy nó, vung nó bằng đà vặn người của mình theo một vòng cung lớn. Chỉ trong một khoảnh khắc, ánh mắt anh chạm vào đôi mắt xanh của Tiat, gần như muốn nói Tôi xin lỗi.

X-

Cô đạp chân xuống đất, tóm lấy thanh kiếm cô vừa vứt xuống, rồi quay ngoắt lại nhanh tới mức khiến mặt sàn bằng đồng rung bần bật. Cô lao nhanh như một cơn gió, hướng thẳng về phía chiếc Utica cùng con Croyance đang bám lên nó.

Ngay lúc này, kể cả giọng nói ra lệnh của anh cũng không thể đuổi kịp cô nữa rồi. Những vết nứt trên thanh kiếm mở rộng thành những khoảng trống rõ ràng, tỏa ra ánh sáng rực rỡ.

Cô ấy đang định làm gì đó. Một việc không thể vãn hồi được. Dù Feodor biết rõ điều đó, anh hoàn toàn không thể làm gì. Sự bực tức khiến anh nghẹt thở, như một người chết đuối cố vùng vẫy trong dòng nước.

Đừng-

Ánh sáng choán lấy tầm mắt anh. Có một khoảng lặng ngắn ngủi, rồi sau đó là một tiếng nổ vang dội xé tai.

Feodor, với hệ thần kinh đã được đẩy tới giới hạn từ lâu, lập tức nhận ra điều gì đang xảy ra. Kể cả sau khi bị Tiat vật ngã và lăn lộn trên mặt đấy, dù không thể đứng dậy nổi, anh vẫn có thể hoàn toàn nhận thức được nỗi kinh hoàng đang thành hình trước mắt anh.

Khối thuốc nổ giấu ở quanh đây đã được hẹn giờ hai lần.

Anh không biết kế hoạch chi tiết của thủ phạm, nhưng anh đã chắc chắn về danh tính của hắn là ai. Tên thủ phạm này chắc chắn đã có ý định đợi tới khi quân đội tới bao vây con Croyance lộ diện sau vụ nổ đầu tiên, rồi tiêu diệt bọn họ trong một đòn - hoặc đó chính là dấu hiệu để báo với các sĩ quan rằng đã hết thời gian để họ có thể ngừng tranh cãi về việc có nên thả khu Cảng xuống mặt đất hay không. Bất kể là như thế nào, đây là một cái bẫy thâm hiểm đáng sợ.

Thật may mắn là chỉ có hai người lọt vào nanh vuốt của cái bẫy này. Không may là, hai người đó Tiat, và chính bản thân Feodor, và cái bẫy đang sập lại.

Dừng la-

Trong nháy mắt, khối pha lê màu đen đã nuốt chửng toàn bộ chiếc Utica. Đương nhiên, nó chưa dừng lại ở đó, khối pha lê tiếp tục ngấu nghiến những sợi dây neo nối thứ từng là chiếc chiến hạm, và cuối cùng đã lan tới bên trong khu Cảng.

Tiat khựng lại trên đà lao tới của cô khi làn sóng xung kích từ vụ nổ hất cô bật lại. Mặt đất phía dưới vẫn tiếp tục biến thành một phần khối pha lê, nhanh chóng lan tới chân cô.

Khỉ thật, mình sẽ không tới kịp.

Ngay khi Feodor chấp nhận sự thật ấy, một tiếnglạch cạch vang lên khắp khu Cảng. Cả thế giới như bị xô lệch đi. Cơ thể anh run lên, như bị choáng ngợp bởi một cảm giác bồng bềnh kì lạ, giống như một ảo giác rằng mặt đất bỗng nhiên biến mất dưới chân anh.

Rồi anh nhận ra đó không phải một ảo giác.

Quy trình tách rời khoang số năm, chín, và mười bốn. Có vẻ những mệnh lệnh của anh đã được thi hành kịp thời. Một tên sĩ quan hạng Tư ngu ngốc và một cô binh-sĩ-tương-đương hạng nhất không may bị kẹt trên đó khi nó sụp xuống, nhưng nếu nó có thể đánh đổi lấy sự sống còn của toàn bộ hòn Đảo Nổi, thì không cần phải do dự.

Feodor gầm lên, nỗ lực với lấy Tiat bằng tay phải. Thời gian dường như chậm lại một tới mức bực mình khi sợi dây neo mà anh vừa tung ra cuốn quanh cổ chân cô. Tiat ngã xuống, mất thăng bằng vì bị sợi dây quấn phải. Thật không may, anh đã không còn sức để kéo cô lại.

Nếu bỏ mặc cô ấy, có lẽ Tiat đã lao thẳng tới con Croyance và đã bị giết. Feodor đã trì hoãn cái chết của cô ấy thêm vài giây nữa. Nhưng cũng chỉ được nhiêu đó thôi, và rồi nó cũng sẽ không thể tránh khỏi.

Và rồi, chắc là một lúc nữa cũng sẽ đến lượt mình thôi.

Feodor không muốn chết. Nhưng ngay lúc đó, anh trong tim anh đã chấp nhận rằng đây là định mệnh không thể tránh khỏi; anh sẽ chết. Sức mạnh rời bỏ cơ thể anh khi anh chấp nhận đầu hàng số phận.

Nhưng ngay lúc này, cơ thể của anh vẫn chuyển động nhờ quán tính. Bằng cách nào đó anh đã ra lệnh cho nó nhào xuống đất, và thậm chí lăn mình trên đó, cho tới khi mặt sàn bên dưới anh sụp xuống và thay vào đó là hư không. Một tiếng kêu hoảng hốt từ chỗ Tiat, và rồi Feodor bắt đầu rơi xuống.

Croyance không thể đồng hóa những thứ nó chưa chạm vào. Nếu mình hoàn toàn rơi trong không trung, mình có thể tránh được mối nguy đó.

Dĩ nhiên, điều đó không làm thay đổi điều gì về sự thật không thể cứu vãn được là anh đằng nào cũng sẽ tới số, chỉ đơn giản là anh đã thay đổi con đường đi đôi chút.

...Chà, vậy cũng được. Feodor nghĩ thầm.Chết một cách vô ích vẫn là một cách chết tốt hơn so với tự hi sinh bản thân mình.

Gót giày của Feodor trượt một cách vô dụng trên mặt sàn lát đồng đang rơi xuống dưới chân anh, trượt đi ngày càng xa hơn cho tới khi toàn bộ cơ thể anh đang rơi xuống trong một thế giới trôi bồng bềnh.

Gửi người anh trai thân yêu, đáng ghét, nhưng xuất chúng của em. Đắm chìm trong cảm giác lơ lửng đáng sợ, Feodor nhủ thầm những lời ấy trong lòng mình. Từ lúc này, thằng em của anh cũng sẽ tới nơi mà anh đã tới. Thế giới mà anh đã cố bảo vệ, thế giới đã giết chết anh - em đã cố hết sức để trở thành một kẻ xấu để có thể phá hủy nó bằng cách nào đó, nhưng có vẻ em không đủ năng lực. Nghĩ lại về những điều em đã làm năm năm qua, em thực sự rất hổ thẹn về những gì mình đã làm được.

Nhưng chỉ có một điều mà ngay cả em cũng có thể cảm thấy tự hào. Kể từ cái ngày ấy năm năm về trước khi em đã mất đi tất cả, em đã sống sót bằng cách ghi nhớ trong lòng rằng em không bao giờ nên thân thiết với ai. Em đã làm vậy để khi mình chết đi, bất kể theo cách nào, sẽ không có ai muốn thương xót em. Em có thể tan biến với đầu ngẩng cao, mà không cần kẻ khờ dại nào biến cái chết của em thành một bản bài ca mùi mẫn. Điều ước ấy của em đã thành sự thực. Giờ, em sẽ cố tan biến vào hư vô trong đơn độc. Ghi nhớ trong lòng điều này, em tin chắc là em đã vượt qua anh, người vẫn luôn mạnh mẽ và kiêu hãnh một cách ngu ngốc dù ở bất cứ nơi nào anh tới-

***

Có gì đó không đúng.

Cảm giác bồng bềnh lúc nãy đã biến mất trước khi anh kịp nhận ra. Dù bao nhiêu thời gian trôi qua đi chăng nữa, anh vẫn chưa chạm phải mặt đất. Quan trọng hơn hết, anh cảm thấy có gì đó ấm áp kì lạ đang ôm lấy mình.

Anh lo lắng mở mắt ra. Khuôn mặt của Tiat hiện ra trước mắt anh.

"...Uh…"

Một cách chậm chạp, anh bắt đầu ghép những mảnh ghép lại với nhau. Vì lý do nào đó anh đang bám lấy người của Tiat. Một cặp cánh trong suốt hư ảo màu xanh nhạt xuất hiện ở sau lưng cô ấy đang giữ họ đứng yên trong không trung.

"Vậy là cô… còn sống sao?" Feodor hỏi.

"Ừa." Không dám cúi đầu xuống, Tiat xác nhận sự tồn tại của mình chỉ thông qua giọng nói của cô.

"Cô đang… chúng ta đang… bay… à?"

"Ừa. Nhờ có anh quăng cái thứ đó vào người tôi nên tôi mới kịp thoát ra." Cô lắc lắc sợi dây neo ở chân phải của mình với một chút cố gắng.

Tôi đã dùng vài giây ngắn ngủi anh đã cho tôi để bung đôi cánh, tóm lấy anh, và bay khỏi mặt đất trước khi khối pha lê đuổi kịp cả hai. Feodor đoán cô muốn điều gì đó đại loại như vậy nếu lúc này cô không phải bận gánh thêm sức nặng của anh trong khi bay. Ra vậy… thì ra Venom còn có thể dùng để làm những thứ này nữa à? Feodor từng nghĩ anh đã hiểu về nó một cách tương đối, nhưng trải nghiệm lần này cho thấy rõ trình độ hiểu biết sơ đẳng của anh về vấn đề này.

"Vậy tôi đoán đây là một trận thua của tôi nhỉ." Anh hít một hơi sâu, rồi thở dài. Anh có lẽ đã thở vào một chỗ nhạy cảm nào đó, vì Tiat đột nhiên kêu lên một tiếng và hơi hụt xuống. "Cuối cùng, tôi cũng không thể cản được đòn tấn công của cô."

"Thật sao? Tôi lại cảm thấy mình mới là người thua cuộc. Rốt cục thì tôi cũng không thể chiến đấu với nó, và tôi vẫn còn sống." Họ đang dần tiến tới phần còn sót lại của khu Cảng. "Điều mà anh vừa nói với tôi lúc nãy… tôi không thể đáp lại nó được."

"Lúc nãy sao?"

Tiat không đáp một hồi lâu. "...Nếu anh đã quên rồi, vậy cũng tốt."

Thế là sao chứ?

Cả hai người họ tiếp tục ôm lấy nhau, vượt lên khỏi những đám mây từng chút một. Ở phía xa, hoàng hôn đang dần buông xuống.

"Thế thì, cả hai chúng ta cùng thua à?" Feodor hỏi. "Một cái kết chẳng khiến ai hài lòng."

"Vậy con Quái Thú là kẻ thắng cuộc duy nhất sao?"

"Biết đâu đấy? Tôi cũng nghi ngờ chuyện đó lắm."

Rốt cục thì, họ vẫn mới chỉ né tránh được mối nguy của con Quái Thú mà chưa hề xứ lý nó. Dù họ đang nói chuyện giống như cuộc cãi vã của họ đã chấm dứt, có cảm giác như điều đó cũng không đúng lắm.

Cuối cùng, có vẻ là hơn một nửa khu Cảng đã thoát khỏi sự tàn phá. Feodor nhìn thấy Nax đang đứng ở một góc của phần còn sót lại của bến cảng, vẻ mặt cau có, đang vẫy chào bọn họ. Lakish đứng cạnh anh ta, quỳ sụp xuống dưới gối và gương mặt méo xệch đi vì đau buồn. Khi cô ấy thấy bọn họ, cô ấy hét lên không ngừng và vẫy cả đôi tay của mình luôn.

"...Vậy đấy. Tôi nghĩ là… rốt cục tôi vẫn chưa thể vượt được anh trai mình."

"Gì cơ?"

"Không, không có gì." Feodor rúc đầu vào cơ thể ấm áp của Tiat. "Người cô ấm thật đấy…"

Anh chầm chậm nhắm mắt lại.

"Ừm…"

"Sao vậy?" Anh mệt mỏi hé một bên mắt ra.

"Nếu em không thể trở thành như Kutori… vậy từ nay em nên sống cuộc đời mình như thế nào đây? Anh biết không?"

"Làm sao tôi biết. Nhưng…" Cố gắng giữ ý tứ, anh trả lời cô với tất cả khả năng của mình. "Cô nên suy nghĩ về điều đó bao lâu tùy thích. Có lẽ đó mới chính là ý nghĩa của cuộc sống."

***

Mấy ngày tiếp theo trôi qua nhanh như gió. Anh bị quát tháo té tát bởi vị Sư đoàn Trưởng, rồi lại được khen thưởng vì thành tích của mình, khiến cho tuần đó trở thành một tuần bận rộn.

Vì đã lâu anh mới có thời gian rảnh, Feodor quyết định đi vào trong thành phố. Anh còn chẳng thèm xin phép ngài Sư đoàn Trưởng, và chui qua hàng rào để ra khỏi doanh trại.

Một ý nghĩ thoáng qua tâm trí anh đưa anh tới khu mỏ cũ. Anh muốn thưởng thức cái núi gà chiên mà anh chưa kịp mua trước khi mọi việc xảy ra. Như lần trước, anh tốn một khoảng thời gian kha khá khi tới đó, nhưng đối với một người như Feodor khi muốn ăn một món nặng bụng như vậy, cơn đói chính là thứ gia vị tuyệt vời nhất.

Khi Feodor bước đi trên đường, anh lại được nhắc nhở về sự tàn nhẫn của thành phố Lyell đối với cả những kẻ sống trong lòng của nó. Những con phố phức tạp một cách khó hiểu: có những chỗ có cả những cái công tắc bí mật cần phải được mở để đi qua những cánh cổng lẽ ra không thể mở được, có những ngã ba ngã bảy với ít hoặc nhiều những con đường giao nhau, có những khúc ngoặt gấp, và luôn luôn kèm theo những tiếng rít của hơi nước phụt vào người bạn. Sẽ là dễ hiểu nếu ai đó không thông thạo cấu trúc của Lyell, hay thậm chí cả những người đã quen với nó, nhận ra bản thân đang đi dọc theo một con ngõ xa lạ khi họ không tập trung vào đường đi của mình.

***

"...Đây rồi." Bước đi trên một con đường lạ hoắc, với một con gà rán được bọc trên tay, Feodor tìm thấy một cái công viên có thể dùng làm một chỗ nghỉ chân tương đối dễ chịu. Anh đi vào và an tọa trên một chiếc ghế băng rỉ sét, cắn lấy một miếng thịt gà. Nước thịt túa ra từ miếng thịt. Đúng như dự đoán, nó đã nguội đi kể từ khi được lấy ra cho anh, nhưng như vậy cũng có nghĩa là giờ nó đang ở một nhiệt độ thích hợp hơn rất nhiều để tận hưởng.

Và đương nhiên, nó rất cay - cay một cách ngon lành. Trong khi ngấu nghiến con gà, Feodor thản nhiên cất tiếng gọi một người khác trong công viên. "Lâu rồi không gặp, chị hai."

"Đúng thế, đã lâu không gặp," người phụ nữ tóc bạch kim mà anh đã quá rõ trả lời với giọng tương tự, bước tới ghế của anh và ngồi xuống bên cạnh anh. Cô ta đã đứng đó bao lâu mà anh chưa nhận ra? "Năm năm rồi nhỉ, Feodor. Ồ, mà chẳng phải dạo này trông cậu tươi quá nhỉ?" Cô ta gật gật đầu. "Đúng rồi, đúng rồi, hẳn là trông cậu dạo này tươi rói."

"Đừng nói vậy chứ. Thực ra tuần trước em suýt chết đó."

"Chị cũng có nghe vậy," cô ta lạnh lùng đáp lại. "Chị không ngờ là lại gặp cậu ở đây đâu. Hơn nữa, cậu lại còn gia nhập Vệ Binh Đeo Cánh, rồi lại còn chĩa mũi vào kế hoạch của chị nữa. Trước giờ chị chưa từng nghĩ rằng cậu sẽ làm những thứ như vậy đâu. Tại sao, tại sao cậu lại gia nhập vào và trở thành một tên lính cho một tổ chức như Vệ Binh Đeo Cánh chứ?"

"Dĩ nhiên là để theo đuổi mục tiêu và tham vọng lớn lao của em rồi. Em hi vọng chị sẽ không chen vào việc của em."

"Ồ, chị chưa từng có ý đó đâu. Nhưng, chị giả sử rằng…cậu chen vào việc của chị, chị có nên đè bẹp cậu như mọi khi không, hmm?"

"Em thực sự muốn biết chị nghĩ gì về những người thân ruột thịt của mình, chị hai."

"Cậu thật vô lễ. Chị không phải là người lạnh lùng vậy đâu, cậu biết không? Nếu cậu chết, ít nhất chị cũng sẽ thương tiếc cậu đôi chút, mà thậm chí có khi chị còn gửi hoa đến mộ cậu ấy chứ."

"Chị làm như vậy thì thật tốt quá." Feodor cắn thêm một miếng thịt gà. Người phụ nữ bên cạnh anh im lặng mỉm cười. Cô ta là chị ruột của anh, và là góa phụ của Chỉ huy Binh Đoàn của Lực lượng Phòng vệ Elpis.

"Thế?" Feodor giữ ánh mắt mình tập trung vào con gà trên tay. "Chị có phải là người đã dùng cái ống đó và thả con Croyance ra tuần trước không? Đi dùng và lãng phí thứ vũ khí tối thượng đó… chị muốn làm gì với hòn Đảo này?"

"Chà…" Cô ta cười khúc khích, đăt một ngón tay lên môi. "Bây giờ chị giữ bí mật chuyện đó được không. Đừng lo, chị sẽ không chen vào việc của cậu đâu."

Anh thở dài. "Mỗi khi em nói chuyện với chị, chị hai, em lại nhớ lại vì sao tộc Imp chúng ta lại trở thành một chủng tộc xấu xa."

"Ối chài, cậu nói gì mà ác khẩu vậy."

"Tại chị cả đấy." Feodor xử lý gọn gàng con gà của mình.

Người phụ nữ đứng dậy khỏi ghế. "Giờ thì, dù chị rất vui khi được gặp lại cậu em đáng yêu của mình, thật tiếc là chị không còn nhiều thì giờ nữa, nên chị phải đi đây," cô ta nói. "Nhưng chúng ta còn nhiều chuyện để nói với nhau lắm. Mình gặp nhau sau nhé? Tuần sau được không?"

"...Xin lỗi nhé. Không có chuyện đấy đâu."

"Ồ?" Trông cô ta thất vọng trông thấy, như một cô bé vừa mở một hộp quà rỗng không.

"Em không bao giờ hứa gặp lại bất kì ai. Đó là một điều mà em đã tự hứa với mình vào ngày hôm ấy năm năm trước."


TN: Mình đã đổi cách xưng hô của Tiat từ "tôi" sang "em" vì mối quan hệ của Tiat và Feodor trong chương này đã đạt tới một mốc mới. Đây hoàn toàn là ý kiến chủ quan của mình thôi, vì bản tiếng anh thì chỉ có "I" với "You" nên mình cũng mù tịt. Nếu có bác nào có raw Jap, và có thể check lại mấy cái đại từ nhân xưng cho mình thì mình rất cảm kích.

Chương 05: Những ngày bình yênSửa đổi

-Hậu trường của tấn bi kịch-

Aemasuka 01 Chap 05

Hận thù nhấn chìm thế giới đỏ ngầu trải rộng khắp mặt đất.

Ta sẽ không bao giờ tha thứ cho ngươi. Bất kể chuyện gì xảy ra, ta cũng sẽ không bao giờ lãng quên. Một ngày nào đó, chắc chắn ta sẽ giết ngươi.

Hơn cả một lời tuyên bố, đó là một lời thề với trời đất. Một lời thề không mong được nghe thấy, hay được ghi nhớ trong kí ức của bất kì ai. Dù chỉ cần một đốm lửa của nỗi thống hận này của cô ấy vẫn tiếp tục nhen nhóm bên trong một người - cô - thì đó là một lời nguyện thề không thể lay chuyển, hướng tới sâu thẳm bên trong linh hồn của chính cô.

Bẹt. Âm thanh của một vật gì đó đang nghiến nát những thứ khác.

Bẹt. Âm thanh của một vật gì đó đang bị một thứ khác nghiền nát.

Cô đưa tay lên mặt mình. Có thứ gì đó giống như rác rưởi dính lên mặt cô. "Giờ, khi ta nhìn ngươi thật, thật kĩ, thật gần, nó… nó là như vậy đó. Ngươi biết không, ta đã từng thân thiết với ngươi, từng cười nói cùng người. Một người bạn quý giá mà ta vô cùng gắn bó, người mà ta coi là một kẻ ngang hàng."

Cô ta cười lớn.

"Không hiểu vì sao…"

"...ta cảm thấy…"

"...sung sướng…"

"...mặt ta…một nụ cười…"

"...đang nở ra…"

***

"...COLL-"

Cô chợt tỉnh giấc, một giọng nói oang oang ngay gần đó làm cô choàng dậy. "...on…?"

Cô ôm ngực, cảm nhận tiếng đập loạn xạ của trái tim trong lồng ngực. Ah… Mình tự đánh thức mình vì tiếng hét của mình. Mình không ngờ đấy.

"Đồ to mồm…" Từ giường trên, Tiat càu nhàu bằng giọng ngái ngủ. "Làm ầm ĩ… lúc nửa đêm… thôi đi…"

"Xin lỗi," cô nói khẽ, hi vọng là những tinh linh khác có lẽ đã không nghe thấy gì hết.

Nhớ lại những sự việc ngày hôm trước, cô lại nghĩ về cảm giác mừng rỡ khi Tiat vẫn an toàn. Cô ấy hẳn là đã nghĩ là dù sao bọn họ cũng đều sẽ chết trong vòng ba tháng tới, nên cô ấy vội vã, cuống cuồng tìm mọi cách để khiến cái chết ấy trở nên có ý nghĩa. "Mình muốn được chết sao cho dù chỉ một người bạn của mình có thể tiếp tục sống, dù chỉ là thêm một ngày nữa." Hẳn là Tiat đã hi vọng như vậy.

Cô cũng hiểu cảm giác ấy. Cô, cũng muốn Tiat và những người khác sống lâu hơn nữa, lâu hơn rất nhiều so với cái thời hạn ba tháng trước mắt họ lúc này.

***

Lantolq từng kể với cô về mọi thứ. Những tinh linh đơn giản là cái bóng của linh hồn của một đứa trẻ đã chết trước khi kịp hiểu cái chết là gì. Trong số các Leprechuan, một số có lẽ đã được tạo ra bằng lõi của một linh hồn khổng lồ.

Dù cô không hiểu lắm về vấn đề đó, cô vẫn còn nhớ giây phút mình được sinh ra. Lúc đó, cô lờ mờ cảm nhận được một thứ gì đó rất lớn đang ở đó, lẩn khuất trong bóng đêm.

Nếu hình dạng thực sự của họ là những linh hồn lang thang, như vậy những linh hồn ấy cũng phải có quá khứ của riêng chúng. Nếu quá khứ ấy tồn tại trong mỗi linh hồn, thì cũng phải có cả những kí ức ở trong đó.

Có lẽ, những kí ức của chính họ, thực tế, mới là mong manh và thoáng qua. Nếu cô đánh thức những kí ức nguyên gốc bên trong linh hồn cô, thì mới là người sẽ bị tan biến đi trong nháy mắt.

Nó cũng sẽ giống như là mình chết đi vậy.

Hoặc có lẽ, một thứ gì đó kinh khủng hơn cả cái chết

***

Cô muốn uống chút nước. Đứng dậy khỏi giường, cô bước ra chỗ bếp lò để lấy cái bình nước đặt trên cái bàn nhỏ gần đó. Vẫn còn một ít nước ở trong bình. Cô rót nó ra cốc.

Khi cô nhấp ngụm nước trong cốc, cô chợt để ý tới tấm gương treo trên tường.

Cô từng nghe nói rằng những tấm gương như vậy được treo trên tường của mọi căn phòng ở khu nhà ở này. Cô từng có ý định tháo nó xuống, nhưng nó đã được đóng đinh chặt lên tường, và khiến mọi nỗ lực tháo dỡ nó trở nên khó khăn. Cô cũng lo lắng về việc mọi người hỏi, "Sao cậu không muốn soi gương?" Vì vậy, cô chưa có cơ hội để lên tiếng một cách gay gắt về việc này.

Một cô gái với đôi mắt đỏ hiện ra trong gương.

Cô cảm thấy như cô ta đang nhìn chằm chằm vào cô. Trên môi của cô ta là một nụ cười lạnh lẽo.

Cô giật mình, rồi vội vàng đưa hai tay lên che miệng, vô tình làm rơi chiếc cốc. Nó rơi xuống tấm thảm và lăn trên đó một cách im lặng, rồi ngừng lại.

Cô gục xuống sàn nhà, lấy tay che mắt lại, và thổn thức khe khẽ.

Không, tốt hơn cả thì mình muốn bóp nát đôi mắt của mình. Mình muốn nhổ phứt chúng ra và nghiền nát chúng! Nếu nó có thể sửa chữa hoàn toàn chuyện này, mình sẽ không ngần ngại mà làm điều đó!

Có một người mình chưa từng biết đang ở trong đó.

Những kí ức mình chưa từng biết, những cảm xúc mình chưa từng nghe tới, đang tuôn ra từ sâu trong lòng mình.

Và đó không phải là một điều tốt, không, không phải điều tốt đối với bọn mình.

Ngày hôm đó, Lakish Nyx Seniolis không chợp mắt được giây nào.Sukamoka Tập 1 Lời bạt


Ghi ChúSửa đổi

  1. Chếc sừng của thần Zeus: Chiếc sừng của con dê đã nuôi dưỡng thần Zeus hồi nhỏ, biểu tượng của sự trù phú
  2. Đoạn này khó dịch, đây mới là dịch tạm, xin thỉnh cao nhân giúp đỡ. Linh Eng: https://orlandri-tl.tumblr.com/post/174469351322/sukamoka-vol-1-chapter-2-part-4-rumors-of-the
Lưu Pocket Xuất PDF
qVXrCVu.png


Theo dõi & Thanh chuyển trang

Bỏ theo dõiUnfollowed.pngbộ truyện này
► Xem lại Tổng hợp ngoại truyện♬   Shuumatsu Nani Shitemasuka? Isogashii desuka? Sukutte Moratte Ii desuka?   ♬► Xem tiếp Shuumatsu Thuật ngữ
Community content is available under CC-BY-SA unless otherwise noted.