FANDOM




Nụ cười của kẻ yếu nhượcEdit

4yble84

Phụ tá: một người không trực tiếp tham gia chiến đấu, là thành viên trong Party có nhiệm vụ thám thính Dungeon. 

Vai trò chủ đạo của họ là thu thập ma thạch và các vật phẩm rơi rớt ra sau trận chiến, đảm bảo chúng tới được mặt đất một cách an toàn. 

Họ thường chỉ lo việc khuân vác hậu cần cho các thành viên khác vì nếu ở trước tiền tuyến,  vô tình họ sẽ gây cản trở không cần thiết trong việc chiến đấu chống lại lũ quái vật. 

Nói một cách ngắn gọn, các phụ tá cũng chỉ là kẻ mang vác hành lý mà thôi. An ủi đôi chút là họ mang theo chiến lợi phẩm.

“Mày đang làm cái quái gì vậy hả?! Nhấc cái mông lên coi!” 

Hôm nay mọi thứ vẫn đâu lại hoàn đấy. Lại thêm những lời ruồng xả. 

Một thanh niên thám hiểm gia đang giận dữ mắng mỏ một người phụ tá chỉ cách sau lưng hắn có vài bước chân, với thân hình gần như bị che khuất dưới cái bóng của chiếc ba-lô đồ sộ, đã căng phình trên lưng. 

Trong cái mê cung nơi mà bọn họ đang ở, chỉ có duy nhất một vấn đề mà họ không cần phải lo đó là tìm cho đủ ánh sáng mà thôi.

Giọng điệu của gã thanh niên hoàn toàn không có chút gì là kiêng nể, cứ mặc sức chửi rủa người cộng sự đi cùng bằng những lời lẽ ngạo mạn và đầy khinh miệt. 

“Ít nhất thì cũng phải xách được đồ đạc của tao chứ,  mày đúng là cái thứ chả được tích sự gì mà—!” 

Chẳng có gì mới mẻ, cũng chỉ là thêm một chút lời chửi rủa đến cái thân phận cu-li khuân hành lý mà người hỗ trợ đặc biệt này đã nghe đến mòn cả tai rồi. 

Thế nhưng, không chỉ là những lời lẽ rủa xả ngạo mạn như vậy, đôi khi còn có cả hành vi bạo lực nữa. Lũ thám hiểm gia ấy vô tư dẫm đạp lên những người phụ tá mà chẳng buồn đoái hoài chi tới những kẻ hạ cấp dưới trướng mình. 

Bọn chúng thậm chí còn chẳng thèm đưa mắt nhìn lấy lần hai. 

Trong thực tế, khi đã là phụ tá, họ là những người bị bỏ lại phía sau với những lời dè bỉu và trở thành tấm bia hứng chịu những trò giễu cợt ngay sau đó. 

Bọn thám hiểm gia luôn đối xử tàn nhẫn như vậy với kẻ yếu hơn mình mà không hề có chút e dè giới hạn. 

Chúng tước đoạt đi tiền bạc và nhân phẩm lẫn hy vọng—thậm chí là tất cả mọi thứ của người đồng hành yếu đuối. 

Người phụ tá đặc biệt này đã từng nghe đâu đó rằng:

Thứ nhất, một thám hiểm gia không thể phát huy được tối đa tiềm năng của bản thân nếu không có một người phụ tá đáng tin cậy.

Thứ hai, sự nỗ lực của các phụ tá sẽ cho phép những nhà thám hiểm tự do khám phá «Dungeon».

Thứ ba, các Phụ tá là nguồn sức mạnh luôn hỗ trợ một cách thầm lặng.

Những lời có cánh đó quả là rất êm tai, và thật dễ nghe làm sao. Chúng nghe quá ư là hợp tình hợp lý. Và có vẻ rất chân thực.

Phụ tá đảm nhiệm vai trò quan trọng trong việc góp phần chia sẻ bớt sự căng thẳng từ các thám hiểm gia. Đó là một thực tế không ai có thể phủ nhận được.

“Tệ hơn cả hại, tao vầy mà lại phải đi trả công cho cái thứ lười nhác, yếu ớt, lại vướng víu tay chân như mày cơ đấy!”

Thế nhưng, có bao nhiêu nhà thám hiểm ở đây có thể hiểu hay thậm chí là giác ngộ được những thực tế đó hay không?

Phải đến phương trời nào, thì những nhà thám hiểm đáng ngưỡng mộ kia mới thấu hiểu được rằng các phụ tá đối với họ quan trọng đến nhường nào?

Liệu có tồn tại không, một thám hiểm gia nhìn vào người phụ tá đang tụt lại ở phía sau với ánh mắt không chút khinh miệt nào cơ chứ?

“Nghe này! Tốt hơn là mày nên làm tốt phần việc của mình khi chúng ta bị bao vây đấy, rõ chưa?! Thứ phụ tá vô dụng chết tiệt—!”

Khi bị quái vật truy đuổi thì thân làm phụ tá không khác gì một mồi nhử tuyệt vời.

Người phụ tá ấy ngước nhìn lên ngài thám hiểm gia vừa đường đường chính chính lộ ra mong muốn của mình, rồi nhẹ nhàng mỉm cười.

Đúng vậy, đúng vậy đấy.

Chúng chẳng quá khó để hiểu đâu.

Toàn bộ lũ thám hiểm gia đều cùng một giuộc với nhau cả thôi.


Hẹn hò, rồi đến, Phụ táEdit

Danmachi v2 002

Rắc, rắc, tiếng đất đá bị nhai vụn ra vang lên.

Ánh sáng đổ xuống từ trần nhà, soi sáng bốn bờ tường mang màu lục nhạt quanh tôi.

Tôi đang đứng giữa một khoảng vuông trong Dungeon, được gọi là Room.

Cầm ngược “Dao Găm Hestia” trong tay, tôi nhắm về phía con quái vật đang nhai đất.

Với bốn chân và hai chi trước gầy guộc, cùng đôi cầu mắt to lớn, nó trông chẳng khác gì một con kiến lửa khổng lồ.

Thế nhưng so với lũ kiến thông thường, khi nâng thân trước lên, với đốt giữa làm trục, nó cao ngang ngửa tôi. Kiến Sát Thủ. Giống quái vật này xuất hiện lần đầu ở tầng 7, cùng với Wall Shadow ở tầng 6, cả hai đều được mệnh danh là Tân binh Sát thủ.

Biệt danh đó nó có được là nhờ lớp vỏ dày và sức mạnh kinh hồn khiến bọn goblin và mấy con quái cấp thấp phải lấy làm xấu hổ. Lớp da bọc lấy cơ thể nó chắc như giáp. Những đòn đánh yếu ớt sẽ chỉ bị nó đẩy bật trở lại, và đánh xuyên qua được lớp vỏ ngoài đó không phải là chuyện đùa. Ở đầu mỗi chi trước của nó có bốn vuốt nhọn. Cong thành dị dạng, món vũ khí chết chóc ở trước người nó quả thật khiến tôi không khỏi rùng mình.

Những chiếc vuốt ấy tóm lấy cơ thể những nạn nhân trước khi họ kịp phá được lớp phòng ngự của con kiến. Thường thì là vậy. Còn những thám hiểm gia đã quen chiến đấu với bọn quái trên tầng 5 vốn không nghĩ rằng bọn kiến lại thông minh đến thế, và thường sẽ trở thành bữa ăn cho chúng.

“Gegii!”

Tách, tách, tách. Con Kiến Sát Thủ nhấp lấy đôi càng.

Còn điều này nữa—con quái này có thể triệu tập thêm đồng bọn. Nó không hề kêu lên hay gì nhưng lại tỏa ra một loại pheromone nào đó mà con người không thể ngửi thấy để tụ tập bè lũ. Nghe rằng chúng sẽ làm vậy mỗi khi rơi vào thế bí.

Đấy quả là một sự phối hợp ngon lành giữa sự trâu bò và tinh thần đồng đội. Thế nhưng đối với một thám hiểm gia thì nó chẳng khác gì công thức làm nên tai họa.

Dù sao thì tôi cũng phải xử nó thật nhanh. Tốt nhất là đánh nhanh vào chỗ hiểm.

Con kiến và tôi nhìn nhau chằm chằm, cả hai cùng tiến lên vài bước.

“—Yah!”

Tôi ra đòn trước. Đón đòn rồi phản công vốn không phải kiểu của tôi.

Nó xông thẳng về phía tôi, giơ cao cánh tay phải. Đối đầu trực diện, tôi liền bật mình đến gần nó hơn.

Thoáng thấy một đường cung màu trắng xóa trong khóe mắt trái của mình—xoẹt!

Tôi nhanh hơn nó chỉ một chốc. Bộ vuốt cùng một phần lớn cánh tay của nó văng đi

“Giii!!!!”

Phần bên phải của con quái - cánh tay vốn là vũ khí - nay đã mất. Nó rít lên với cặp mắt đau đớn khi tôi chuẩn bị đón đòn với con Dao Găm Nữ Thần.

Cách giết khuyên dùng đối với Kiến Sát Thủ là nhắm vào khoảng khớp giữa những lớp vỏ cứng, đánh vào phần thịt mềm phía dưới. Đối với một nhà thám hiểm non tay thì khó lòng mà làm được thế, nhưng cơ bản là vậy.

Thế nhưng tôi mặc kệ.

Không tay—không vũ khí—nghĩa là sức phòng thủ của nó ở cánh phải đã yếu đi. Tôi đâm mũi dao đen huyền vào giữa đầu và ngực nó.

“—”

Cùng với nhát chém, tôi có thể cảm nhận được lớp da dày quanh cổ nó toác ra.

Cảm giác đó chẳng kéo dài lâu. Lưỡi dao đi qua cơ thể con quái thật nhẹ nhàng. Giờ chỉ cần xoay cổ tay một cái nữa là xong.

Choeng! Lướt qua cổ con kiến, lưỡi dao ngân lên một nốt thật hay, tiễn bay đầu con quái vật xuống đất.

Chất lỏng màu tím chảy ra từ miệng vết thương, vẻ mặt không biết chuyện gì đã xảy ra đối với sự việc này vẫn còn hằn trên thủ cấp con quái khi nó rơi xuống sàn Dungeon.

Cơ thể không đầu đứng ngây ra đấy trong ít lâu, không hay biết là mình đã mất đi thứ gì. Chốc sau, nó mới nhận ra và ngã xuống nền đất.

“…Được, tốt rồi!”

Tôi vung cái dịch nhầy màu tím khỏi con Dao Găm rồi nhìn nó kỹ hơn.

Nó nằm vừa y trong lòng bàn tay tôi. Cứ như thể trước giờ tôi vẫn hoài dùng nó, có nó trong tay đã trở thành một cảm giác quen thuộc.

Còn sức mạnh của nó nữa, thật không thể đòi hỏi gì hơn. Lưỡi dao cắt xuyên qua bộ giáp của con Kiến Sát Thủ như dao nóng cắt bơ vậy.

Thật tuyệt vời! Đây là sức mạnh của một món vũ khí do Hephaitos làm ra!

Một món quà từ nữ thần mình ban tặng!

“— ”

Như một đứa trẻ với món đồ chơi mới trên tay, tôi bắt đầu đi săn quái để lấy ma thạch trong ngực chúng.

Thật ra thì tôi cũng chẳng khác một đứa trẻ là mấy. Tôi thấy mình giờ đây cũng hệt như cái hôm sinh nhật mà ông tặng cho tôi quyển Dungeon Oratoria vậy - một quyển sách tranh chứa đầy những hình ảnh các vị anh hùng nổi tiếng. Nó đặc biệt với tôi đến nỗi mới đầu tôi còn không dám mở nó ra chỉ vì sợ rằng mình sẽ làm bẩn nó.

Tất nhiên là với món quà này, nếu tôi không dùng thì nó chỉ tổ hoang phí mà thôi, nhưng cảm giác này cũng hệt như lần đó.

Xin cảm ơn người, Nữ Thần ơi…

Tôi cười khi khuôn mặt của người lướt qua tâm trí tôi. Dạo gần đây người rất bận bịu; phải tìm thời gian để cảm tạ người đàng hoàng mới được.

Tôi sẽ trở nên mạnh mẽ. Đủ mạnh để có thể xứng đáng với món vũ khí này—đủ mạnh để có thể khiến cho nữ thần của tôi nở mày nở mặt.

Tra dao vào cái chuôi vắt sau hông, tôi đi tìm mục tiêu tiếp theo của mình ở tầng 7.

---o0o---

Tầng mấy cơ?!”

“Agh!” Bell hét lên. Lý do của cái rít lên thảm hại ấy là do Eina Tulle đang nổi trận lôi đình, nheo mày và trừng mắt ra nhìn cậu.

Bell đã thắng lợi trở về Guild sau khi lang thang khắp tầng 7 với sự trợ giúp của Dao Găm Hestia. Cậu đã nhận tiền từ chỗ ma thạch và vật phẩm rơi ra ở Điểm Đổi Tiền, rồi đi tường trình với cố vấn của mình với một nụ cười to đùng trên mặt. Nhưng ngay khi cậu nói “Tầng Bảy” thì cái tâm trạng tươi rói ấy liền vụt tắt.

“Em bị gì thế hả?! Có gì chị nói vào tai này của em mà không lọt sang tai kia không?! Đi từ tầng năm xuống luôn tầng bảy á?! Em điên rồi à?!”

“X-x-x-x-xxin lỗi!”

Rầm! Eina đập cả hai tay cô xuống mặt bàn. Đôi mắt màu ngọc bích của cô đang phừng phừng cháy, đầu thì nghiêng hẳn sang một bên. Bell chẳng hơn kém gì một chú ếch ngây thơ đang đứng trước mặt con trăn hung hãn cả.

Eina nổi giận là vì Bell chẳng hề quan tâm gì đến sự an toàn của bản thân mà cứ vô tư đi xuống những tầng sâu hơn. Là vì khi ấy cậu đang thám hiểm, đấy là lý do duy nhất để cô xem đó là trường hợp ngoại lệ.

“Nói chị nghe xem, mới tuần trước đây, là ai suýt chút nữa đã bị con Minotaur cho chầu trời hả?”

“Ờ thì, là e-em?”

“Vậy tại sao em lại làm thế?! Trải qua bấy nhiêu rồi mà em cũng không biết nó nguy hiểm đến mức nào à?!”

“E-em xin lỗi …!” Bell nói, mắt cậu đầm đìa. Cậu chưa bao giờ thấy cô ấy giận đến thế. Eina đang tung ra hết sức bình sinh, dường như mong muốn Bell được an toàn đã biến cô thành Chằn tinh hung hãn.

Với một nhà thám hiểm tay mơ với chưa đầy một tháng kinh nghiệm, đi xuống dưới tầng năm chẳng khác nào tự sát.

Từ tầng năm trở đi, bố cục Dungeon sẽ trở nên phức tạp hơn, chưa kể đến sự hiện diện của bọn quái mạnh nữa. Bell đã xuống tầng bảy—nếu mà con Kiến Sát Thủ đó mà gọi bè lũ đến thì cậu ấy đã chẳng thể toàn mạng trở về rồi. Bọn Kiến Sát Thủ khác với lũ Kobold, chúng sẽ tùng xẻo phanh thây, xé từng chi một khỏi một thám hiểm gia đơn phương độc mã.

“Hình như em không hiểu nghĩa của từ ‘nguy hiểm’ nhỉ. Không một chút nào luôn ấy. Giờ chị sẽ chỉnh đốn lại điều đó, ngay tại đây luôn!”

Bell lại rên lên một tiếng thảm hại, bởi cậu đã quá quen với cách chỉ dẫn ma giáo của Eina trong suốt mấy tuần qua rồi.

Cô ấy đã hướng dẫn mọi thứ cho Bell, nhưng để có thể nói “Em hiểu rồi mà, cứ để đấy cho em” với cố vấn viên của cậu lại là một chuyện khác. Bell liền vội giải thích.

“Xin đợi đã! Em, ừm, từ lần đó em đã tiến bộ khá nhiều rồi mà, Eina-san!”

“‘Khá nhiều’ là có hơi quá so với một người chỉ mới ở cấp H đấy!”

“Kh-không, thật đấy! Một số chỉ số cơ bản của em đã lên cấp rồi!”

“…E?”

Eina ngây người ra tại chỗ, hai mắt dãn to ra.

Mới đầu cô còn không hiểu cậu đang nói gì, nhưng sau một hồi suy nghĩ, cô nhướng mày đầy vẻ hoài nghi.

“Em nghĩ là nói như thế thì có thể gạt được chị sao?”

“Thật mà, tất cả luôn ấy! Hình như em đang trong giai đoạn phát triển vượt bậc, nên em đang mạnh lên rất nhanh!”

“…Thật sao?”

Eina hướng ánh nhìn kinh ngạc của mình về phía Bell và cậu gật một cái thật mạnh.

Cô chưa làm cố vấn viên cho cậu được bao lâu, nhưng cô có thể biết được cậu con trai trước mặt mình có nói dối hay không.

Và theo như cảm tính, Bell đang nói thật.

“…Thật sao, E á?”

“V-vâng.”

Eina đưa tay lên, lòng bàn tay hướng ra, như thể để nói “chờ một chút.”

Những cấp còn lại là S, A, B, C, D, rồi đến E. Cô đếm trên đầu ngón tay của mình, gật đầu với bản thân rồi cất tiếng “Hmmmm.” Một lần nữa—S, A, B, C, D, E…lại là sáu. Hệt như ban nãy.

Giờ đây Eina thật sự thấy bối rối. Cô không hoàn toàn nghi ngờ Bell, nhưng tốc độ tăng trưởng nhanh đến thế thì quả thật là kinh dị.

Eina đã đoán là cậu ở cấp bởi đó là cấp cao nhất có thể đạt được so với một thám hiểm gia có khoảng thời gian kinh nghiệm giống với Bell. Trong quãng thời gian ngắn ngủi ấy, là mức phát triển cao nhất mà cô có thể tin được, và đấy là chỉ những người có tài năng thiên phú thôi.

cũng đã lạ lắm rồi, và trên cả nữa thì…Bất kể cô có nghĩ thế nào đi nữa thì như thế cũng là quá nhanh.

Nếu Bell từng là một chiến binh trước khi trở thành một nhà thám hiểm, có chút kinh nghiệm thực chiến hay gì đó rồi, thì họa chăng cô còn chấp nhận được. Còn cậu nhóc này ngày trước lại là một anh nông dân. Thế nhưng trông cậu lại không giống như đang nói dối chút nào …

“Hm-hm-hmmm…” Eina lên tiếng trong khi lấy ngón trỏ xoa cằm, không biết phải lí giải thế nào mới thuận tình hợp ý.

Bell thì im lặng ngồi đó, nhìn cô như thể đang hồi hộp theo dõi một quả bom hẹn giờ.

“Này…Bell.”

“V-vâng, gì ạ?”

“Em có thể cho chị xem «Status» trên lưng em không?”

“…Hả?!”

Bell lại thốt lên một tiếng khi trông thấy nét mặt nghiêm túc của Eina.

“Không phải là chị không tin lời em nói, chỉ là …”

Cô ngoảnh mặt đi, lắc tới lắc lui đôi tay của mình, cố không khiến Bell hiểu nhầm ý.

Cô nghĩ rằng lời lý giải hợp lý nhất là do nữ thần của Bell, Hestia, đã có chút nhầm lẫn khi ghi chép «Status» của Bell.

Hay có hiểu nhầm gì đó.

Việc chỉ số của Bell đã lên tận cấp thật khiến cô khó lòng mà bỏ qua được.

Đến khi mắt thấy tai nghe, Eina sẽ không tin bất cứ điều gì liên quan nữa.

“Nh-nhưng thứ tối kị nhất của một thám hiểm gia là để cho người khác xem «Status» của họ mà…phải không ạ?”

Mọi nhà thám hiểm trong thành phố đều thuộc quyền hạn của Guild và bị cấm không được giao thông tin cá nhân cho người ngoài, kể cả đó có là nhân viên của Guild đi nữa. Người khác sẽ biết được level vàFamilia của họ, nhưng cũng chỉ có thế.

Cũng có những nhà thám hiểm có Skill đặc biệt và ma thuật nữa. Mối quan hệ của các vị thần và Familia thì thay đổi xoèn xoẹt. Nay là bạn, mai là thù, ai mà biết được. Vậy nên thông tin cá nhân phải được cẩn mật không để lộ ra bên ngoài đề phòng bất trắc.

“Chị thề là sẽ không hé môi một tiếng nào về những thứ mình thấy đâu. Nếu mà «Status» của em bị công khai thì chị sẽ lãnh hết toàn bộ trách nhiệm về phần mình. Nếu chuyện đó xảy ra, chị thề rằng chị sẽ phục tùng em.”

“Phục tùng…? Mà chờ chút, Eina-san, chị có thể đọc chữ tượng hình sao?”

“Ừ, nhưng chỉ chút ít thôi. Nhưng chị nghĩ là mình biết vừa đủ để hiểu được  «Status».”

Eina đã tốt nghiệp giáo trình ở trường học và chị rất giỏi về môn tượng hình tự. Chắc chắn chị ấy có thể đọc và viết những chữ tượng hình đơn giản.

“Nếu không tận mắt nhìn thấy thì chị sẽ không bao giờ cho phép em tiến sâu hơn tầng năm đâu.”

“Thế hẳn sẽ gây nhiều rắc rối cho em lắm…”

“Chị hứa là sẽ không nhìn xuống ô ma thuật và Skill của em đâu, vậy nên làm ơn nhé?”

“Dù sao thì em cũng chẳng có Skill hay ma thuật, nên có thế cũng chẳng khác gì cả…nhưng được thôi.”

Trông thấy Eina khom người về trước và chắp hai tay vào nhanh rất thành khẩn, Bell đành đầu hàng mà chấp nhận yêu cầu của cô.

Trước giờ Eina đã hỗ trợ Bell rất nhiều, cậu thấy rằng mình nên tin tưởng cô mà không nghi ngờ gì, giống như với Hestia vậy. Bell chẳng có lý do gì để không tin lời cô gái này cả.

“Thế, ừm…em cởi đồ ra giờ luôn à?”

“Nếu em đã ngại đỏ mặt như thế rồi thì đừng có hỏi chị chứ! Em cũng sẽ khiến chị thấy khó xử đấy!”

Đôi gò má của cả hai ửng đỏ khi Bell dứng dậy và hướng về một góc nằm xa trong căn phòng rộng lớn. Cậu bối rối tháo dây buộc giáp của mình và nhanh chóng cởi áo ra.

Thay vì lập tức tập trung vào «Status» được khắc trên lưng của chàng trai trẻ, cặp mắt của Eina đã bị những phần cơ lưng rắn chắc của cậu cuốn vào trong phút chốc. Lắc nhẹ đầu, cô ấy lại đưa mắt xuống những kí tự tượng hình nằm ngay bên dưới.

Đôi tai nhọn của cô ửng đỏ theo hướng mắt từ trái sang phải.

Bell Cranell

Level 1

Sức Mạnh: E-403

Phòng Thủ: H-199

Khéo kéo: E-412

Nhanh Nhẹn: D-521

Ma Lực: I-0

Không thể nào…

Cô không dám tin vào mắt mình nữa, quai hàm cô há nhẹ trong cơn sốc.

Trừ Ma Lực ra thì chắc chắn cậu ta đã đủ mạnh để xử lý bọn quái ở tầng 7 rồi. Nhưng Eina thì thường đánh giá một thám hiểm gia qua chỉ số phòng thủ của họ, vậy nên với chỉ số thấp hơn so với còn lại của Bell khiến cô thấy hơi lo. Nhưng kiểu đánh “hit and run” của cậu lại rất hợp với cấp độ hiện tại, vậy nên cô chắc rằng cậu đã né được hầu như mọi đòn tấn công từ lũ quái nên mới toàn mạng như vầy.

Nhưng sự thật điểm Nhanh Nhẹn của cậu đã đạt mức D khiến cô không khỏi choáng váng.

Không thể tin được …

Eina ho nhẹ một tiếng trong họng. Đó là âm thanh đánh dấu khái niệm ‘lẽ thường’ của cô bị đập vỡ, sống lưng cô trở nên buốt lạnh. Làm việc ở Guild và tư vấn cho nhiều nhà thám hiểm, Eina có thể nhận ra rằng tốc độ tăng trưởng của Bell khác thường đến mức nào.

Độ tăng trưởng của cậu còn hơn cả tróc nóc nhà. Kiểu như vượt ra ngoài hành tinh luôn ấy.

Một Skill chăng?

Một khả năng lóe lên trong đầu cô.

“Có lẽ cậu ta có một Skill có thể lý giải được sự tăng trưởng lạ thường này” - cô tự nhủ lòng mình rồi lại thấy nhói. Cách duy nhất để kiểm tra…là nuốt lời… nhỉ?

Chỉ là nhìn sơ qua thôi…

Mắt cô đưa xuống nhìn vào mớ kí tự tượng hình bên dưới những chỉ số.

Nơi ghi chép Ma Thuật và Skill của Bell.

Đến nước này rồi thì đã quá trễ để quay đầu lại. Không thỏa mãn với nắp rương mà luôn tò mò muốn biết bên trong chứa gì chắc là bản tính của các bộ tộc á nhân nhỉ?

Lòng tò mò của cô đang bị thôi thúc, ánh mắt trộm nhìn xuống dưới phần Skill của cậu.

…Ahh, không được rồi.

Cô không hiểu chúng viết gì cả.

Lượng văn tự phức tạp nhiều đến mức cô không thể hiểu được đầu đuôi nó là gì.

Có thể là nữ thần của cậu, Hestia cả lo, đã đặt thêm một lớp bảo vệ lên status để nếu những kẻ khác dù có cơ hội cũng không thể đọc được. Eina không hiểu hết về kích thước và cách thức viết các kí tự tượng hình kia, và cô cũng không hề nhận ra rằng ‘sự bảo vệ’ của Hestia thực chất chỉ là chữ viết gà bới của vị nữ thần này mà thôi.

Eina chợt cảm thấy kính phục Hestia cũng như chiến thuật giữ bí mật Status này của người.

“Ừm…Eina-san? Chị xem xong chưa?”

“A…à! Rồi!”

Đôi tai Eina giật nảy lên khi nghe thấy giọng nói xấu hổ của Bell và để ý đến tình huống.

Gượng cười để che giấu sự xấu hổ đang trưng ra trên mặt rồi rời mắt khỏi Status của Bell, cô cúi đầu xin lỗi liên tục

Là thật rồi…bản thân cô thầm nhủ.

Làm sao mà cô có thể cấm cậu đi xuống tằng 7 với Status như thế được cơ chứ.

Chỉ cần cậu ta cẩn thận thì dẫu có đi một mình cậu ta cũng sẽ an toàn.

—Thế nhưng, vẫn còn một vấn đề nữa nếu cậu ta muốn đi sâu xuống dưới đó.

“…”

“G-gì thế ạ?”

Mặc đồ xong xuôi, Bell nghe thấy giọng của mình run lên trước ánh nhìn săm soi khắp người cậu của Eina. Cái nhìn của cô thật áp đảo.

Nhưng có vẻ như cô không nghi ngờ gì năng lực hay sức mạnh của Bell.

Cô không phải đang nhìn cơ thể cậu. Thứ cô nhìn là cái thứ rẻ mạt gọi là áo giáp đang bọc lấy cơ thể đó.

“Bell.”

“Vâ-vâng?”

“Mai em có bận việc gì không?”

“…Dạ?”

---o0o---

Đã được một ngày sau cuộc trò chuyện hôm qua.

Tôi đang đứng một mình trong một công viên hình bán nguyệt ngay bên Đại Lộ Chính Đông.

Và đợi chị Eina.

Đúng vậy, bọn tôi sẽ gặp mặt ở đây.

Đây là…một buổi hẹn sao?

Không, không thể nào đâu, tôi cố gắng tự trấn an bản thân như vậy.

Hôm qua Eina hỏi xem tôi có thời gian đi mua một bộ giáp mới với chị ấy không. Có vẻ như bộ hiện tại của tôi không ổn lắm. Lại một lần nữa, chị ấy ra sức giúp đỡ tôi. Chị ấy đang chăm sóc tôi thật chu đáo.

Vậy nên chắc chị sẽ không xem đây là một cuộc hẹn đâu nhỉ? Chị ấy chỉ tốt bụng thôi—đến mức quên luôn công việc của mình.

…Cơ mà với những ai không rõ chi tiết thì đây quả thật trông giống như …

Mọi yếu tố đều hội đủ.

Mấy điều kiện như “Gặp nhau ở trước bức tượng đồng trong công viên lúc mười giờ nhé!” và “Chỉ có hai ta thôi!”

Whoa! Whoa!!!

“Này! Bell!”

“!”

Và đã đến giờ rồi.

Chủ nhân của giọng nói xinh đẹp ấy vẫy tay chạy đến chỗ tôi, hình bóng cô ngày một hiện rõ hơn trong tầm mắt.

“Chào buổi sáng! Em đến sớm nhỉ? Bộ em nôn nóng muốn đi mua giáp mới đến thế sao?”

“À, không, em chỉ…”

—Em chỉ nghĩ rằng đi một mình với chị thì kỳ lắm thôi, Eina. Nhưng tôi không có gan để nói thẳng với chị ấy.

“À thì, chị cũng nôn lắm đấy. Dù đây là buổi mua sắm của em, nhưng chị muốn bắt đầu lắm rồi nè.”

Eina đang mặc bộ đồ mà tôi chưa từng thấy chị ấy vận bao giờ. Mọi khi thường thì sẽ là đồng phục Guild tươm tất, nhưng hôm nay chị ấy lại bận một chiếc áo blouse ren màu trắng dễ thương và một chiếc váy ngắn. Gu thời trang của chị ấy tốt đấy chứ. Tôi thật không thể nhìn chị ấy như mọi khi được nữa.

Có lẽ là do tôi đã quen trông thấy chị trong bộ đồng phục, nhưng quả thật hôm nay chị ấy dường như trưởng thành hơn rất nhiều. Nói sao đây nhỉ …chị ấy đang tỏa ra ánh hào quang sáng chói.

Phải, trông rất là dễ thương.

Tôi đã hoàn toàn bị hình ảnh mới này của chị Eina cuốn hút.

“Em thấy chị có lạ không khi lại háo hức đi mua một món trang bị liên quan đến an nguy người khác thế này?”

“Kh-không, không hề!” Tôi lắc đầu thật mạnh, còn Eina thì chỉ cười tủm tỉm. Whoa, whoa…

Chắc hẳn Eina là một trong số các thành viên Guild nổi tiếng nhất nhì trong mắt các nhà thám hiểm rồi. Không biết có phải half-elf nào cũng giống chị ấy hay không…

“E hèm. Mà Bell này?”

“Sa-sao ạ?”

“Em nghĩ sao khi thấy chị không mặc đồng phục như thường ngày? Có gì để nói không?”

Với đôi mắt của một đứa trẻ tinh nghịch, chị ấy nhìn chăm chăm vào tôi.

Whoa, whoa, này…

“Chị trông…ừm…trẻ hơn mọi khi rất nhiều.”

“Này, này! Chị mới có mười chín tuổi thôi đấy nhé!”

“Owowowowowow!!!!!”

Eina choàng cánh tay mảnh khảnh của mình quanh cổ tôi, đưa tôi vào thế bị khóa cổ.

Trong khi cố thoát khỏi vòng tay nhỏ nhắn ấy, cổ tôi trượt vào nách, mặt tôi đập vào đôi đào bồng kiêu hãnh của chị…

“Nè! Nói câu xin lỗi đi!!”

“Là-làm ơi, tha lỗi cho em điiiiiiiiiiiiiiiiii!” - Tôi dốc hết sức bình sinh mà hét trong tiếng cười đùa vô tư của chị Eina.

---o0o---

“Cũng lâu rồi chị mới đi mua sắm thế này đấy.”

“Thật sao? Em thấy ngạc nhiên rằng mọi người có thể để cho một người như chị yên đấy…nhất là bọn con trai.”

“Hee-hee, em nói chuyện ngọt thật đấy, Bell à. Nhưng sự thật là thế. Kể từ khi làm việc ở Guild, lúc nào chị cũng bận công việc cả.”

Bầu trời thật trong xanh.

Thật tuyệt vời cho một buổi hẹn… đây không phải là ý của tôi đâu, nhưng tiết trời lúc này bình yên lắm. Bước đi trên Đại Lộ Chính Bắc, tôi theo bước Eina-san đi về hướng nam, cùng những cơn gió tươi mát thổi mơn trớn da thịt.

Vào giờ này trong ngày, những con đường chính lúc nào cũng tấp nập. Đi đến đâu cũng khó. Nhân viên các tiệm, các quầy lớn nhỏ đang cố mời gọi khách vào. Tôi dám thề rằng mặt đất đã rung lên khi một người dwarf[1] hét to quảng bá các ưu đãi đặc biệt của cửa hàng.

Một vài trong số bọn họ bắt chuyện với Eina (có vẻ như xem nhầm tôi là một nam tì) nhưng chị ấy chỉ vẫy tay với họ rồi nở một nụ cười thân thiện. Một chủ quầy người thú còn vui đến ngẩn người khi chị cười với anh ta.

“Ừm, cho em hỏi là hôm nay chúng ta đi đâu vậy? Nếu ta cứ đi theo hướng này thì sẽ đến Dungeon đấy …”

“Nếu chị nói rằng ‘Không biết mới vui’ thì em có giận chị không? Được rồi, để chị nói nghe nhé.”

Thành phố Orario mà có tám đại lộ tỏa ra từ trung tâm. Một cái hướng lên bắc, cái thì đông bắc, đông, đông nam, nam, tây nam, tây và tây bắc. Nếu nhìn từ trên xuống sẽ thấy có bốn đường thẳng dày giao nhau ở ngay giữa thành phố.

Dungeon chính là nơi chúng giao nhau.

Nhưng trên mặt đất, các đại lộ đều giao nhau tại Công Viên Trung Tâm. Bây giờ nó đang ở ngay trước mặt chúng tôi. Ở giữa công viên ấy là một tòa nhà cao ngất ngưởng. Nó ngày một áng đi tầm nhìn của tôi về phần phía nam Orario trong khi tôi chờ đợi câu trả lời của Eina.

“Đích đến của chúng ta là…Dungeon.”

“Cái gììììììììì?”

“Là tòa tháp ở phía trên Dungeon—Babel thì đúng hơn.”

Bản thân Tháp Babel là cái nắp của Dungeon. Nó là một tòa nhà lớn nay đang đổ một vệt bóng khổng lồ xuống phía tây Orario.

Và vì là cái ‘nắp’, Babel được dùng để giám sát và điều khiển cổng vào Dungeon.

Tòa nhà thuộc quyền quản lý của Guild này mà một nơi rất quen thuộc đối với các nhà thám hiểm.

“Babel…chẳng phải nó chỉ là một cơ sở công cộng và là một…phòng tắm cho các thám hiểm gia thôi sao?”

“Em thật sự chẳng biết gì nhỉ? Nhưng vì em mới chỉ làm nhà thám hiểm được vài tuần thôi nên cũng chả trách em được. Được, thế thì hôm nay em sẽ có những thông tin rất bổ ích đấy.”

Tôi vẫn còn nhớ như in cách ‘tóm tắt’ ma giáo của chị ấy về những thông tin hữu ích liên quan đến Dungeon, và thú thật, cái nhìn trong mắt chị khiến tôi thấy sợ.

Cầu mong rằng lần này sẽ không dữ dội như lần trước, tôi đã chuẩn bị tinh thần để đón lấy bài thuyết giảng rồi.

“Như lời em nói, trong tòa tháp dưới sự điều khiển của Guild này có những phòng tắm cho các thám hiểm gia cũng như các cơ sở công cộng khác. Nhưng em có biết là ở Babel cũng có một căn tin, bệnh viện, và ngay cả một Điểm Đổi Tiền không?”

“Hả? Em tưởng Điểm Đổi Tiền chỉ có ở cơ sở chính và các chi nhánh của Guild thôi chứ.”

“Không đâu, ở đây cũng có một cái. Nhưng nó hơi thiếu nhân lực, nên chị nghe rằng thường phải xếp hàng rất dài đấy.

Còn điều này nữa. Guild cũng cho thuê chỗ để buôn bán và trao đổi hàng hóa, và hôm nay chúng ta sẽ đến những nơi đó.”

Được rồi, giờ thì tôi hiểu rồi. Lý do bọn tôi đến đây là để ghé vào một trong các tiệm trang bị nằm tại Tháp Babel này.

“Babel được xây dựng ngay phía trên Dungeon, vậy nên hiển nhiên là mọi cửa hàng ở đây đều nhắm đến các nhà thám hiểm.

Rất nhiều trong số chúng là do các Familia chuyên giao thương quản lý. Chắc em cũng đã nghe qua danh Hephaistos Familia rồi chứ?”

“Vâ-vâng.”

Tôi giật bắn người lên. Tay tôi nắm lấy con dao đang nằm ở trong phía sau bộ giáp của tôi.

“Bell này, em biết gì về Hephaistos Familia?”

“À, ừm, đấy là một Familia làm nên những món vũ khí và trang bị chất lượng cao mà mọi nhà thám hiểm đều mong muốn…”

“Tốt, hoàn toàn chính xác. Và vì thế nên hôm nay chúng ta sẽ ghé sang một căn tiệm của Hephaistos Familia.”

“Sa-Sao cơơơ?”

Đó là cái thốt lớn nhất ngày của tôi rồi đấy. Eina nhìn tôi như một đứa trẻ vừa mới chơi khăm và tôi là nạn nhân của trò chơi khăm ấy.

Tôi nhanh chóng đuổi theo chị ấy, mong sẽ có được lời giải thích. Nhưng chị ta chỉ bước sang một bên, để lộ một khoảng không gian rộng mở ở chân tòa tháp Babel ngay phía sau.

“Chúng ta đến nơi rồi…”

Công Viên Trung Tâm.

Nó làm thành một vòng tròn tuyệt đẹp với một tòa tháp trắng khổng lồ ở tâm. Với cây trồng ở khắp nơi và những đài phun nước dựng trên mặt đất, trông nó quả thật giống với một công viên.

Ngoảnh lại nhìn Đại Lộ, đủ loại người đang giao du với nhau và lo lấy việc buôn bán của mình. Nhưng hầu hết mọi người ở trong Công Viên Trung Tâm này đều mang theo những thanh kiếm lớn và những mũi thương dài—họ là những nhà thám hiểm. Điều đáng sợ là ở đây có nhiều thám hiểm gia đến chóng mặt, vậy nhưng trông Công Viên Trung Tâm lại không hề chật chội chút nào.

“Eina, chuyện này là sao? Trông em giống một thám hiểm gia có khả năng chi trả cho bất cứ thứ gì từ Hephaistos Familia lắm à?!”

“Không biết mới vui! Đến nơi rồi em sẽ thấy.”

“Em đã chảy mồ hôi hột từ sáng giờ rồi! Em không chịu nổi nữa đâu!”

Chị nhìn thẳng vào khuôn mặt nhăn nhó cùng đôi mắt đẫm nước của tôi nhưng vẫn không động lòng. Chị ấy còn chẳng thèm đi chậm lại nữa.

“Đi nào! Là đàn ông con trai thì đừng có phàn nàn nữa, đi thôi!”

Mặt tôi trở đỏ, còn đầu óc thì trở nên trống rỗng khi Eina nắm lấy tay tôi và kéo tôi vào tòa tháp.

Đôi bàn tay của chị mềm và ấm áp—khác hẳn với của tôi. Làm việc trên đồng hàng ngày đã khiến đôi tay tôi trở nên chai sạn. Đầu óc thì cứ lâng lâng khiến tôi chẳng thể nghĩ được gì cả.

Tôi không thể không nhận ra những cái nhìn đầy sát khí của các gã thám hiểm gia sắp đi vào Dungeon ném cho mình ngay khi bọn tôi đi qua đám đông …

Hít một hơi thật sâu, tôi nhìn lên tòa tháp để trấn tĩnh lại.

“E-Eina, ta-ta-tay em…Chị bỏ ra đi. Em xin chị đấy…!”

“Vì chúng ta sắp ghé thăm Familia luyện kim bậc nhất thế nên biết được chút ít về bản thân những người thợ cũng tốt nhỉ? Bell, em biết gì về ‘Kĩ năng thăng cấp’ nào?”

Chắc là chị ấy lơ đi yêu cầu của tôi rồi. Là một người đàn ông, thế nhưng những gì tôi nói chị ấy chỉ toàn bỏ ngoài tai. Tôi thấy như mình sắp chết đến nơi rồi đây này.

Bỏ cuộc thôi, tôi thu mình lại sau lưng chị, và run sợ.

“Em…không biết.”

“Một người người được ban phước sẽ được tự chọn một ‘Kĩ năng thăng cấp” khi lên level. Thường thì chúng chuyên dụng hơn những kĩ năng căn bản.”

Eina đơn giản hóa “Kĩ năng thăng cấp” như một phần thưởng nhận được khi lên level…đại loại như một món quà ‘rank up’ ấy.

“Các kĩ năng thăng cấp này đều có sẵn cả rồi, và trong đó có một cái gọi là ‘Forge’

Kĩ năng thăng cấp và Forge. Tôi chưa từng nghe đến những từ này trước đây.

Nhưng theo lời Eina thì ngày nay, ở thế giới này, Forge rất cần thiết để trở thành một thợ rèn. Và có vẻ như hơn một nửa số thợ rèn của Hephaistos Familia có nó.

Nói cách khác, hơn một nửa số người của bọn họ là từ level hai trở lên. Đấy là một nhóm rất mạnh.

“Tất nhiên là từ thuở xa xưa đã có nghề rèn. Hầu hết những tác phẩm của họ nay đã là cổ vật, nhưng vẫn còn một số có thể dùng được. Còn ngày nay, với Forge, những người thợ có thể cho thêm đặc tính vào những tác phẩm của mình.”

“Đặc tính…?”

“Một khả năng đặc trưng của riêng món vũ khí đó. Em biết là các thám hiểm gia có thể có Skill trên Status mà nhỉ? Những thợ rèn với Forge có thể đặt skill cho vũ khí. Ví dụ nhé, bọn họ có thể rèn nên một thanh kiếm không bao giờ gãy, hay một lưỡi kiếm không bao giờ cùn. Nếu chỉ đơn thuần là tạo hình cho một khối kim loại thôi thì họ đâu làm được thế, phải không nào?”

Thật vậy, tôi gật đầu tán thành.

“Cũng có những món vũ khí có thể sản sinh ra thứ gì đó từa tựa như ma thuật—như tóe ra lửa khi vung nó chẳng hạn.”

“Hả?!”

“Chị nghĩ đó là kiến thức phổ cập chứ…Sao cũng được, mấy món vũ khí có thể sản sinh ra mấy thứ giống ma thuật ấy được gọi là “Kiếm phép”. Chỉ một số thợ rèn mới có thể làm nên chúng thôi.”

Tôi nuốt ‘ực’ một cái. Thế nghĩa là nếu có được một thanh kiếm ma thuật như thế thì mình sẽ đủ sức chấp cả một nhóm kiếm sĩ giàu kinh nghiệm ư?

“Mà sẵn thông báo luôn — “Kiếm phép” có giới hạn đấy. Một khi dùng hết sức mạnh thì chúng sẽ vỡ. Và chúng không mạnh như những niệm thuật của các ma thuật sư đâu.”

Eina vừa nói thêm rằng chúng không chỉ sẽ bị vứt đi không sớm thì muộn mà còn cực kỳ đắt đỏ cùng với một cái cười nhếch mép trên môi.

Vậy thế chắc nghĩa là hầu hết mọi thám hiểm gia đều không dùng kiếm ma thuật rồi. Tôi dám chắc ấy không phải là do nó không nổi tiếng hay gì. Nhưng đem một món vũ khí mà có thể hỏng bất cứ lúc nào vào Dungeon, nơi mà chẳng ai lường trước được chuyện gì sẽ xảy đến, sẽ khiến tôi thấy bất an. Ừm, tôi dám cá đó là lý do mà mọi người cố kiềm chế không mua lấy một cái.

À thì, cái đấy và cả giá thành nữa.

“Ừm, Eina. Có những ‘Kĩ năng thăng cấp’ nào khác trừ Forge không?” - Là một thám hiểm gia, tôi phải hỏi mới được. Một ngày không xa, tôi sẽ đi theo con đường đó mà. Tôi sẽ lên cấp!

“Để xem, nhiều nhà thám hiểm có kĩ năng gọi là Heavy Guard hay Magic Control. Trừ mấy cái đó ra thì còn có một kĩ năng gọi là Enigma nữa.”

“Enigma…?”

“Ừm, giờ giải thích sao nhỉ …Nó cho phép một người thực hiện một trò đặc biệt nào đó—một phép màu, đại loại vậy. Gọi đó là ‘Divine Art’ thì đúng hơn. Em có bao giờ nghe về Hòn Đá Triết Gia chưa, Bell?”

Tất nhiên là tôi không biết rồi. Thế nên tôi lắc đầu nguầy nguậy.

“Chuyện xảy ra từ rất rất lâu rồi. Có một thành viên của một Familia với Enigma đã có thể tạo nên một vật phẩm gọi là Hòn Đá Triết Gia. Hòn đá ấy ban cho chủ sở hữu một cuộc sống trường tồn.”

“…Chả hiểu sao em không thể nâng hàm lên được nữa.”

“Hee-hee, phải không? Nhưng câu chuyện này còn nữa…Sau đó, người ấy dâng Hòn Đá Triết Gia lên cho vị thần của Familia ấy…Ngài ta đã cầm lấy hòn đá và ném nó vỡ vụn ra trên sàn trước mắt anh ta…kết thúc cuộc sống vĩnh hằng.”

“…………”

“Theo như câu chuyện, sau đó vị thần ấy vừa trỏ tay, vừa nhìn cái vẻ mặt rỗng tuếch của anh ta và cười đến đau cả bụng.”

Đây là một thần thoại thương tâm nhất mà tôi từng nghe đấy.

Khi nói đến thần thoại, tức là tôi đang nói đến những câu chuyện về những vị thần với những cái kết chẳng mấy hay ho chút nào.

Thật may mắn là mình đã gặp Hestia…

“Hòn Đá Triết Gia được tạo ra rất tình cờ, và mọi nỗ lực tái tạo nó đều thất bại. Về sau, ngoài anh ta ra, không còn ai có thể thuần thục được Enigma cả, vậy nên Hòn Đá Triết Gia ấy đã trở thành một món vật phẩm huyền thoại.”

“Thuần thục…? Vậy những kĩ năng này cũng cần kinh nghiệm để phát triển giống như Status sao?”

“Không hẳn là vậy. Những kĩ năng này cũng có xếp loại từ cấp I tới S, nhưng nâng level cho chúng không cần tới kinh nghiệm như với Status. Nâng cấp nó cần hơn thế nhiều, và rất khó nữa. Nó khác hẳn so với nâng cấp các chỉ số cơ bản.”

Nghe có vẻ khó quá nhỉ…nhưng tôi chỉ nghĩ thế thôi.

Còn lâu lắm tôi mới có thể đến được đó, nhưng tưởng tượng chút đâu thì cũng đâu có sao.

Trong lúc nói chuyện, bọn tôi đã đến được cổng chính của Tháp Babel. “Cổng” chắc không phải là từ hay nhất để tả bởi tầng trệt của tòa tháp có nhiều mái vòm ở khắp khuôn viên, cho phép một lượng lớn các nhà thám hiểm có thể vào ra liên tục từ mọi hướng bất cứ lúc nào. Đi qua mái vòm gần nhất, một căn sảnh màu xanh nhạt kèm theo sắc trắng mở ra trước tầm mắt.

Lối vào Dungeon nằm ngay dưới chân chúng tôi.

“Đến đây rồi sao nữa ạ…?”

“Chúng ta sẽ đi lên trên. Những căn tiệm ở Babel bắt đầu có mặt từ tầng bốn.”

Tầng đầu tiên của tòa tháp, như tôi đã nói, là một đại sảnh rất là rộng. Tầng hai là trung tâm cộng đồng.

Bọn tôi lên đến tầng ba, Eina vẫn kéo tay tôi đi trong một sảnh đường khác. Thoáng thấy Điểm Đổi Tiền trong khóe mắt, thế nhưng tôi lại chẳng thấy cầu thang ở đâu cả.

Ở đây chỉ có một vài chiếc đài tròn và rộng nằm trên sàn đại sảnh. Eina dẫn tôi lên một cái. Một cái ống trong suốt trồi lên quanh chúng tôi. Trông như thủy tinh…

Eina chìa tay ra chỗ một tấm bảng điều khiển gì đó. Ngay khi chị chạm vào nó, chiếc đài rời khỏi mặt đất và bắt đầu lơ lửng trên không.

Nó đang lững lờ… à không, nó đang hướng lên trên!

“?!”

“A-ha-ha, lần đầu đi nó chị cũng giống em đấy.”

Có vẻ như chiếc đài và tấm kính là một phần của thiết bị di chuyển giữa các tầng… Và đây hình như là một ma thạch cụ.

Thế nghĩa là bên dưới chiếc đài này hẳn phải có một lượng lớn ma thạch rồi, và ma lực trong chúng được chuyển hóa thành lực nâng. Eina nhìn khuôn mặt ngạc nhiên của tôi và giải thích rằng sau một thời gian thì chỗ ma thạch đó sẽ được thay thế. Té ra thứ này cũng có giới hạn.

Chẳng mấy chốc chúng tôi đã lên đến tầng bốn của Babel.

“Tiệm chị muốn đến nằm ở trên vài tầng nữa, nhưng đã đến đây rồi thì sao không dạo vài hàng quanh đây chút xem. Em cũng muốn thấy những trang bị hàng đầu mà phải không Bell?”

Cả tầng này đều toàn là những cửa hàng vũ khí và áo giáp. Quả thật nhìn thấy mấy thứ bén bén, óng ánh này khiến tôi không khỏi cảm thấy thích thú. Tôi liền gật đầu cái rụp với chị Eina ngay khi rời khỏi cái đài kì lạ.

Cả tầng này chỉ có một tấm biển duy nhất: Ἥφαιστος”. Đừng nói là… tất cả những cửa hàng ở đây đều là của Hephaistos Familia… ?”

“Em cũng đã để ý rồi nhỉ. Thật ra thì mọi cửa hàng từ tầng bốn đến tầng tám, tất cả đều thuộc quyền sở hữu của Hephaistos Familia.

…Cả tầng luôn á…quyền lực của Hephaistos Familia đến mức nào vậy?!

Nhân tiện, họ cũng có một cửa tiệm ở gần nhà của tôi và nữ thần trên Đại Lộ Tây Bắc.

Thanh đoản kiếm trong tấm kính cửa sổ…đáng giá 8 triệu vals. Từng ấy đủ sức mua đứt vài căn nhà đấy.

Bước sang cửa kính trưng bày của căn tiệm tiếp theo, một thanh kiếm màu đỏ thẫm thu hút tôi. Tôi nghía mắt sang nhìn bảng giá …

…30 triệu vals?!

Mặt tôi trở nên tái mét. Lấy tay vịn trán, tôi cố giữ cho bản thân đứng vững. Tai còn nghe thấy tiếng cười khúc khích của Eina ở bên cạnh mình.

Trên người tôi lúc này đang mang một con dao của Hephaistos; nó là một món quà từ nữ thần của tôi. Người nói rằng nó là hàng độc nhất vô nhị trên đời này…Nó đáng giá bao nhiêu đây hả trời?!

“Xin chào quý khách! Hôm nay tôi có thể giúp gì được cho quý khách?”

Cô nhân viên của cửa tiệm hẳn đã thấy tôi nhìn chằm chằm vào thanh kiếm màu đỏ thẫm ấy và chảy dãi. Cô đến chào bọn tôi với một giọng nói tươi vui rạng rỡ.

Cô ấy thấp, nhưng nom trông cực kỳ chuyên nghiệp, cùng với một nụ cười kinh doanh được tập luyện kỹ càng dính chặt vào khuôn mặt tươi. Hai chùm đuôi ngựa nảy lên ở hai bên đầu cô khiến cô trông quả thật rất dễ thương.

Cô vận một bộ đồng phục kiểu tạp dề, bên dưới nó là đôi đào bồng quá khổ so với cơ thể, nảy lên nảy xuống liên hồi theo mỗi bước di chuyển của cô…

“…Ưm… Nữ thần…? Người đang làm gì vậy?”

“……”

Nụ cười của Người lập tức đứng hình ở đó.

Vậy ra là do đây. Tôi đã nghĩ là dạo gần đây Người trở nên mệt mỏi hơn mọi khi. Hóa ra là do Người làm việc ở đây sao…!

“Sao Người lại ở đây?! Người đâu cần phải đi làm thêm ở tận hai chỗ đâu! Chẳng phải thần đã nói là chúng ta có thể bắt đầu dành dụm tiền vì nay thần đã có thể đi sâu hơn vào Dungeon rồi sao?!”

“Nghe cho kỹ này, Bell. Bây giờ cậu sẽ quên đi việc nhìn thấy ta ở đây và im lặng rời đi…! Vẫn còn quá sớm để cậu đến đây đấy!”

“Với người cũng thế! Chẳng phải người đã có ba mươi vals một giờ ở việc kia sao?!”

“Đừng có mà xem thường mấy cái bánh khoai tây của ta!”

“Quên chuyện đó đi! Thôi nào, về nhà thôi. Người là một nữ thần mà! Người mà để bị trông thấy thế này thì xấu hổ lắm đấy! Người muốn để người khác cười vào à?”
Danmachi v2 003

“Bỏ ta ra, Bell! Bỏ ra ngay!! Ngay cả thần thánh cũng phải tử bỏ đi danh dự của mình vào những lúc nguy khốn!”

“Và khi nào thời thế mới nguy khốn cho thánh thần hả?! Làm ơn, nghe theo lời thần nói đi!”

Tôi nắm lấy cánh tay phải của người bằng cả hai tay, xoay người, và cố hết sức kéo người ra khỏi đây.

Tại sao nữ thần của tôi lại cứng đầu đến thế này vậy trời…?!

Tôi có tể nhận thấy Eina đang tròn mắt ra nhìn tôi từ phía sau, nhưng giờ không phải lúc để lo về chuyện đó.

“Ê! Lính mới! Đừng có mà đứng đó chơi nữa! Lo làm việc đi!!”

“Vâng!”

“Hả?”

Tưng! Nữ thần xoáy cái nắm tay của tôi rồi chạy đi.

Tôi đứng nhìn đôi đuôi ngựa nhún nhảy sau lưng người được một lúc trước khi người biến mất vào phía sau căn tiệm.

“Nữ thần…”

“À, ừm, người vẫn là một nữ thần thú vị như mọi khi ấy nhỉ?” - Eina không biết phải trả lời giọng nói đáng thương của tôi thế nào nên chỉ đành cười gượng.

Tôi thấy có chút nản lòng, nhưng rồi tôi nhớ ra rằng bữa nay tôi không có đi một mình. Tôi ép mình ngẩng cao đầu lên.

…Tạm thời tôi sẽ để chuyện này với nữ thần cùa mình sang một bên.

“Xin lỗi đã để chị phải thấy cảnh đó…”

“Không sao đâu. Chúng ta lên tầng trên nhé?”

Tôi gật nhẹ vài cái khi Eina, người đang cười một cách kỳ lạ, dắt tôi quay lại chỗ chiếc đài.

Bọn tôi bước lên chiếc “đài ma thuật”  và không bao lâu sau đã lên đến tầng trên.

“Đến nơi rồi.”

“Chúng ta đã đến nơi rồi…”

Eina mở tấm kính, ngay lập tức đập vào mắt chúng tôi là vô số cửa hàng hệt như dưới tầng bốn.

Kiếm, thương, rìu, búa chiến, dao, cung và tên, khiên, giáp và nhiều món trang bị khác nữa đều được trưng bày trong khắp các căn tiệm trên không gian rộng lớn này. Điểm khác biệt duy nhất là ở đây có nhiều khách hàng - nhiều nhà thám hiểm hơn.

Cái suy nghĩ đó khiến tôi ngây người ra trong giây lát.

“Em đang nghĩ rằng mình không có cửa mua được đồ trong những căn tiệm của Hephaistos Familia phải không, Bell?”

Tôi không thấy vui lắm, và tôi lườm sang chị với cặp mắt “giờ nói có hơi muộn rồi đấy”. Nhưng rồi tôi lại gật đầu tán thành với chị.

Eina nhìn tôi như một bà hoàng đang nhìn xuống một tên nam tì và cười.

“Thật ra thì không hẳn là thế. Nhưng có thấy thì mới có tin! Đi theo chị nào.”

Eina dẫn tôi đến căn tiệm gần nhất—một cửa hàng bán thương, trông nó như thế.

Dắt tôi ra phía trong cùng của cửa hàng, chị ngừng lại ngay trước một kệ thương. Tất cả những cây thương chiến đều được dựng thẳng đứng, mũi hướng lên trần.

Ngay khi tôi vừa nghĩ “Lại nữa rồi đây” thì mắt tôi trông thấy biển giá: 12,000 vals.

“H-hả…?”

Tôi mua nổi cái này này…

“Hee-hee, em ngạc nhiên lắm phải không?”

“A-à, vâng, nhưng tại sao?”

Giá cả thế này thật không thể tin được. Tôi thật sự thấy sốc đấy. Eina cũng nói nghe có vẻ như chị ấy rất hài lòng khi hỏi xem tôi có ngạc nhiên không.

Mắt tôi vẫn dán chặt vào những cây thương.

“Điểm khác biệt giữa Hephaistos Familia và những thợ rèn khác là họ cho ngay cả những thành viên ít kinh nghiệm nhất chế tạo vật phẩm và cho rao bán chúng trong những cửa hàng của họ.”

“Liệu như thế…có ổn không? Ý em là, so với những bậc thầy…”

“Tất nhiên rồi, những món vũ khí ấy sẽ không được bày bán cùng với những tác phẩm của các thợ rèn lành nghề. Nhưng những thợ mới sẽ có được kinh nghiệm làm ăn quý giá và có thể trực tiếp bán những tác phẩm của mình cho các thám hiểm gia. Thế này thì những người thợ non tay sẽ dễ dàng có những lời góp ý hơn - tốt có, hà khắc có. Nó cho họ động lực để rèn nên những món vũ khí tốt hơn nữa.”

Tôi thấy có chút ngạc nhiên, nhưng lại rất hợp lý. Thay vì bị gò bó vào quá trình thử nghiệm hay luyện tập, nhận được ý kiến và những lời chỉ trích của người ngoài sẽ có động lực hơn nhiều.

“Như thế cũng tốt cho những căn tiệm. Họ có thể bán những món vũ khí ấy cho những mạo hiểm giả cấp thấp và có nhiều khách hàng hơn.”

Thế nên họ có thể thu hút cả những tân binh lẫn những mạo hiểm giả kì cựu. Một khi những tân binh trở nên mạnh hơn, họ có thể mua những món vũ khí tốt hơn ở cùng một căn tiệm. Eina nói rằng hệ thống đó giống như một kim tự tháp vậy.

Những cửa hàng cố hết sức thu hút thật nhiều tân thám hiểm gia để họ có thể xây dựng thật nhiều mối quan hệ. Khi những nhà thám hiểm ấy lên level, họ sẽ trở thành khách quen và sẽ mua những trang bị cao cấp hơn.

Đó là điểm đặc biệt ở Orario. Mật độ dân số cao, chủ yếu là các nhà thám hiểm, mang đến đủ loại lợi nhuận và nhiều thứ khác.

“Điều quan trọng nhất ở đây là những nhà thám hiểm mới vào nghề cùng với những người thợ rèn non tay có thể sớm hình thành mối liên hệ với nhau trên con đường sự nghiệp của họ. Bất kể mối liên hệ ấy có bền vững hay không.”

Bằng ánh mắt của mình, tôi hỏi “Ý chị là sao?”

“Những thám hiểm gia mới vào nghề sẽ phát hiện ra những người thợ mới nhập môn thông qua những tác phẩm của họ. Nếu nhà thám hiểm ấy nhớ tên của người thợ rèn thì cả hai sẽ có ít nhiều quan hệ đối tác. Giàu tài năng nhưng lại chưa được trau chuốt - những người thợ đó có thể đang náu mình đâu đó trong ngành, như một viên ngọc thô chờ đợi một nhà thám hiểm tìm thấy cùng với đôi mắt có thể nhìn ra tài năng của họ. Có thể cả hai sẽ không trở thành bạn thân của nhau, nhưng những nhà thám hiểm nào đã dùng từng những vật phẩm ấy trong lúc giao đấu, cảm nhận bộ giáp của họ qua da thịt, sẽ là những người đưa ra những góp ý giá trị nhất.”

…Nói thế thì có lý thật.

Ít nhất thì tôi cũng cảm thấy như thế đối với con dao găm và bộ giáp nhẹ mà Guild cung cấp cho mình.

“Nếu đặc biệt rèn cho một ai đó thì những thợ rèn có thể bộc lộ được đặc tính của món vật phẩm, nhất là nếu có một mối liên hệ mạnh mẽ giữa người thợ và thám hiểm gia… Hoặc đó chỉ là những lời đồn đại của mọi người mà thôi.”

Eina nhẹ thè lưỡi ra. Tôi đứng hình tại trận.

Tôi chưa bao giờ dám tưởng tượng rằng Eina sẽ làm một điều…trẻ con thế này.

“Chúng ta có hơi lạc đề một chút rồi nhỉ, nhưng ý chị muốn nói là có những món vật phẩm do Hephaistos Familia  làm ra phù hợp với túi tiền của em đấy. Bây giờ em có bao nhiêu nào, Bell?”

“Ừm, tầm khoảng mười nghìn vals.”

“Không biết có mua cho em được một bộ giáp mới nào không. Như ban nãy chị đã nói, giữa biển quặng thô là viên ngọc quý được tạo nên bởi đôi bàn tay của những người thợ non tay. Ta chỉ cần đào nó lên thôi! Đi nào!!”

Eina trông có vẻ hứng thú hơn cả tôi nữa. Giờ đã tỉnh ra được một chút, tôi chỉ có thể nở một nụ cười gượng gạo.

Chị ấy dẫn tôi vào một căn tiệm với tấm biển bên ngoài mang khiên và giáp. Eina gợi ý, cùng với một nụ cười hăng hái, rằng chúng tôi nên tách ra để có thể xem được nhiều hàng hơn. Thế nên tôi đi vào một mình.

Ngay sau khi tôi vừa bước vào trong căn tiệm, trước mắt tôi là một cảnh tượng mà trước giờ tôi chưa bao giờ thấy.

Nhìn mớ này mà xem! Mấy cái này là do những thợ rèn level thấp làm nên thật à? Cái nào trông cũng tuyệt hết đó!

Đến giờ thì điểm nhấn của ngày hôm nay chính là việc nhìn vào khu rừng giáp này.

Những thân hình ma-nơ-canh trắng muốt đang mặc đủ thứ loại giáp với kích thước khác nhau. Bất kể là thiếu tay hay đầu thì ngực chúng cũng rất đàng hoàng. Có một vài con ma-nơ-canh mang trên toàn thân mình là các món hàng. Tôi có thể mường tượng rõ ràng hình ảnh mình trong những tấm giáp đó khi chiến đấu.

Khiên và mũ chiến nằm đầy trên những chiếc kệ trên tường. Một số trông thật khó hiểu, một số thì trông thật lộng lẫy—ai cũng có thứ để mua.

Khách hàng cả nam lẫn nữ chen đầy cửa hàng, tìm kiếm cho mình một mảnh giáp thích hợp. Hình như ở đây cũng có cho thử giáp nữa.

Mình nghĩ…là mình bắt đầu thấy hào hứng rồi đấy …! Giờ làm gì đây?…Hm?

Khi nghe nhìn đủ chuyện, cặp mắt tôi bị hút về một chỗ ở phía sau căn tiệm.

Nó là góc trông bình thường nhất của căn tiệm này. Nằm đó là một thùng chứa đầy những mảnh trang bị.

Chúng là…những mảnh giáp ư?

Số hàng còn lại của tiệm đều được mặc trên người của những con ma-nơ-canh rồi, vậy cái thùng này là đồ bỏ sao? Mớ đồ này chỉ nằm chồng ra đấy như một mớ rác vậy. Khoan, bên cạnh nó có một chiếc thùng nữa, và sau đó là vài cái nữa. Tôi đoán là chỗ trang bị này là những món mà Familia xem là không đáng đem ra trưng bày.

Tôi dám chắc là họ sẽ không bán những sản phẩm lỗi, nhưng có lẽ chúng chưa hoàn thành hay đại loại vậy.

“À, rồi, chúng đang được bày bán…”

Ở dưới đáy mỗi thùng đều có bảng giá: 5,700 vals, 6,800 vals, 3,900 vals…Tất cả các giá bán đều được viết bằng mực đỏ bởi những bàn tay khác nhau, nhưng giá của chúng đều khá là rẻ.

Một bộ giáp đầy đủ được trưng bày trước tiệm có giá lên tới 15,000 vals, và bộ giáp nhẹ hiện tại của tôi do Guild cung cấp là 5,000…Tốt, thế là mình đã không nhầm. Những thứ này hợp với túi tiền của mình.

Nhưng ngẫm lại lời Eina nói, nó là thứ sẽ cứu lấy tính mạng của tôi, vậy nên tôi không nên bủn xỉn quá.

“…?”

Tôi đột nhiên ngừng lại trước một cái thùng trên dãy thùng được xếp ngăn nắp.

Bộ giáp này—linh hồn nó đang kêu gọi tôi ở giữa đống thùng.

Màu bạc trắng. Thay vì vẻ ngoài màu đỏ chói hay đen sẫm, nó tỏa sáng như một mảnh kim loại trắng tinh khôi.

Không màu mè hay trang trí hoa mĩ, trông nó như vừa mới nguội lại từ lò rèn. Nó đang bám víu lấy con tim tôi.

Tôi cúi người xuống để nhìn rõ hơn; nó là một bộ giáp nhẹ.

Nó có những miếng giáp gối và một tấm giáp ngực nhỏ được thiết kế để vừa khít với phần ngực. Bên dưới những miếng ấy, tôi tìm thấy những miếng giáp cổ tay và cùi trỏ, cùng với một mảnh giáp bảo vệ phần lưng dưới. Nó được tạo ra để có thể bảo vệ tối thiểu và phát huy tối đa được sự linh hoạt của cơ thể. Nom như một bộ giáp được chắp vá lại vậy.

Nâng miếng giáp ngực lên, tôi nhận thấy nó rất nhẹ—nhẹ hơn bộ giáp do Guild cấp cho tôi rất nhiều. Gõ vào nó mấy cái thì tôi cũng chẳng thể phân biệt được liệu nó có phải đồ tốt hay không, nhưng tôi nghĩ là nó cũng cứng hơn bộ giáp của Guild. Ít ra là tôi cảm thấy thế.

Nó vừa khít luôn…Thật không thể tin được.

Tôi nghĩ là mình đã yêu mất rồi.

Có lẽ đấy là do đây là bộ đầu tiên tôi động vào.

Nhưng giờ trong mắt tôi chỉ có hình ảnh mình mặc bộ giáp này thôi.

Tôi giơ miếng giáp ngực ra hướng sáng rồi nhìn kỹ hơn. Lật nó lại, và đây rồi: chữ ký của người thợ nằm ở mặt trong. “Welf Krozzo.”

Hình như món này không xứng với cái tên của “Ἥφαιστος”.

Welf Krozzo…

Tôi sẽ ghi nhớ cái tên này.

Bộ não tôi nhanh chóng ghi nhớ cái tên trên bộ giáp. Từ giờ trở đi tôi sẽ tìm kiếm cái tên của người thợ này.

Eina đã nói cho tôi nghe về sự liên kết giữa thám hiểm gia và người thờ rèn. Vậy ra nó là thế này ư.

Tôi quyết phải mua bộ giáp nhẹ này rồi. Tôi muốn mua nó ngay luôn.

Để xem giá của nó là bao nhiêu… Á! 9,900 vals!

Gần như cả gia tài của mình rồi còn đâu…

“Nàyyy, Bell! Chị tìm thấy món này tốt lắm này! Một mảnh bảo hộ và một chiếc giáp da! Chúng có hơi đắt một chút, nhưng lấy một cái cũng tốt…Ối chà? Em tìm được gì vừa ý rồi sao?”

Eina đã quay lại. Chị ấy cúi người về phía tôi, cùng với một khuôn mặt do dự.

Chắc chị ấy không thích nó vì nó được bày bán ở trong thùng, như minh chứng cho những món hàng kém chất lượng.

“…Em muốn mua nó à?”

“Vâng. Em sẽ mua nó.”

“Haaa…Em thích giáp nhẹ quá đấy nhỉ? Chị vừa mới tìm được cho em mấy món đồ tốt vậy mà …”

“Em xin lỗi.”

Eina nhìn đôi bờ vai tôi co lại, vì tôi chẳng biết nói gì hơn. Chị ấy gượng cười một cái rồi khuơ tay cho qua. “Để chuyện đấy sang một bên đi. Em mới là người sẽ dùng nó mà. Chị tuy muốn em quan tâm đến an toàn của bản thân hơn chút nữa… nhưng nếu em đã muốn mua cái này thì cũng không sao.”

“…Cảm ơn chị.”

Tôi đứng dậy và khiêng cái thùng lên.

Sau khi mang nó đến quầy thu ngân và trả tiền, tôi chỉ còn lại vỏn vẹn 100 vals…

Cái giá của ngày hôm nay đắt quá.

“Hả…?”

Eina biến đâu mất rồi. Tôi quay người lại với bộ giáp mới toanh của mình trong một chiếc thùng trên lưng, tìm kiếm chị.

Ngay khi tự hỏi là chị có thể đi đâu thì tôi đã tìm thấy. Chị đang đứng ngay sau lưng tôi cùng với một nụ cười rạng rỡ. Có lẽ chị ấy vừa mới từ một căn tiệm bước ra?

“Bell, đây.”

“…Gì ạ?”

Chị ung dung trao cho tôi một chiếc giáp tay dài và hẹp.

Nó nằm vừa trong khoảng từ cổ tay lên đến cùi trỏ. Xét vẻ ngoài của nó, tôi biết rằng thứ này được dùng như một cái khiên. Mảnh giáp này mang màu hệt như màu mắt của Eina, xanh ngọc bích.

“Đâ-đây là…?”

“Nó là một món quà chị dành tặng em, vậy nên em hãy dùng nó nhé?”

“Cái gììì? Kh-không được, làm sao mà em có thể nhận nó được chứ! Em trả lại chị đấy!”

“Cái gììììì? Ý em là em không thể nhận quà của con gái sao?”

“Kh-không phải thế… chỉ là em thấy mình thật thảm hại thôi!” - Với những giọt một hôi túa ra trên mặt, tôi nói ra cảm xúc thật sự của mình. Bất kể chị ấy có lớn hơn mình bao nhiêu tuổi thì nhận một món quà từ một người con gái thế này…Tôi có cảm giác như mình đã gây nên một điều sai trái vậy.

Eina nở một nụ cười thật tươi, hai vai tôi lại nhũn ra.

“Chị muốn trao nó cho em. Không phải vì chị, mà là vì em.”

“Dạ…?”

“Thật lòng mà nói thì làm thám hiểm gia, ai mà biết được khi nào mình sẽ chết chứ. Ngay cả những kẻ mạnh cũng đột nhiên trở nên mất tăm. Chị đã quen biết rất nhiều người có đi mà không có về rồi.”

“……”

“…Chị không muốn em giống như họ đâu, Bell. Ô hô, có vẻ như sau cùng thì đây cũng là một món quà cho chị nhỉ.”

Eina tự cười với bản thân một chút nhưng vẫn không rời mắt khỏi tôi.

Đôi mắt thuần khiết ấy.

“Không được sao?” chị hỏi.

Tôi cúi gằm mặt xuống sàn.

Bờ tóc tôi đang phủ lấy khuôn mặt đang trở đỏ.

Chị ấy đã nói thế rồi thì làm sao mà tôi có thể từ chối món quà ấy cho được.

“…Và Bell này, em nói là em yêu chị nhỉ?”

Giờ mặt tôi đã đỏ bừng. Tôi gật đầu và nhìn vào mắt chị.

Có vẻ như đôi gò má chị cũng có hơi ửng đó.

“Chuyện đó, ừm…Khi ấy em thấy rất vui khi chị khích lệ em…!”

“Chị cũng vui lắm, khi em nói rằng em yêu chị. Chị biết là em không có ý ‘đó’.”

Cả hai chúng tôi đều đỏ hết cả mặt.

“Nhưng không chỉ vì thế thôi đâu, chị cũng muốn tiếp thêm nghị lực cho em. Em đã làm việc rất chăm chỉ, và chị muốn mình có thể giúp đỡ em. Làm ơn, em có thể nhận nó được không?”

Hức. Mũi tôi bắt đầu chảy nước.

Tôi gật đầu, lấy tay áo lau nó đi.

“Cảm ơn chị…rất nhiều……”

“Không có chi.”

Tôi có thể cảm nhận được hơi ấm dịu dàng trong miếng bảo hộ màu ngọc bích này trong tay.

---o0o---

“Cũng muộn rồi nhỉ…”

Sắc trời đã trở đỏ. Ánh chiều tà đã buông xuống.

Tôi đưa Eina về nhà sau khi mua sắm xong, về giờ cũng sắp về đến nhà mình.

Tôi rảo bước xuống Đại Lộ Chính Tây và nhìn thấy con đường phụ quen thuộc dẫn đến một ngôi nhà thờ cũ kĩ.

Không ngờ là mình lại trở nên nhát cáy như thế khi ở gần Eina… Không ổn rồi.

Tôi có thể trông thấy Aiz Wallenstein nhìn mình một cách thất vọng và hét đủ điều với mình. Tất nhiên đó chỉ là một ý nghĩ mà thôi.

Tôi không muốn nghĩ rằng mình sẽ thích một ai khác… Cách đây không lâu tôi còn nghĩ rằng sẽ tuyệt vời biết bao nếu có được một dàn harem cho riêng mình. Ha ha ha, tôi cười lớn một chút và cố trốn tránh sự thật.

Người trong lòng tôi là Wallenstein; người duy nhất trong lòng tôi, Wallenstein…

“…Tiếng bước chân?”

Tôi ngừng bước.

Thịch, thịch, thịch. Có tiếng của một ai đó đang chạy đến từ phía bên kia con đường phụ.

Không…là hai người nào đó mới phải, một lớn, một nhỏ. Nghe tiếng giày của họ là tôi biết được ngay.

“Từ đâu…?”

Tôi vừa mới rời khỏi Đại Lộ Chính Tây. Quay đầu nhìn lại, tôi vẫn có thể trông thấy người ta đi lại tấp nập trên đường. Nhưng những tiếng bước chân ấy ngày một rõ hơn, họ đang tiến về hướng này.

Họ còn cách tôi một quãng nữa, nhưng tôi không muốn có vụ gì xảy ra ở gần nhà mình.

Hết sức cẩn thận, tôi khẽ nhìn lại góc đường quen thuộc.

“Ối!”

“Hả?!”

Một cái bóng vội lướt qua trước mắt tôi và ngã xuống mặt đường. Hẳn là đã vấp phải bàn chân của tôi khi rẽ sang góc này đây.

Cố nén tiếng hét của mình lại, tôi quay người để nhìn rõ hơn.

…Prum[2] sao?

Người này thấp hơn nữ thần một chút, các chi của y trông thật mỏng manh, cho ta cảm giác như chúng sẽ vỡ ra nếu chẳng may chạm tay đến. Nhìn thấy một cơ thể nhỏ nhắn như thế, tên của một á nhân tộc xuất hiện trong đầu tôi.

Họ nổi tiếng về sự yêu thích những món ngon, ca múa, và vui vẻ.

“Tôi xin lỗi, có sao không ạ?”

“Eh…h.”

Prum ấy lảo đảo dựng người dậy khỏi vệ đường.

Là con gái. Mái tóc rối bời màu nâu dẻ của cô ấy dài ngang đến cổ.

Trông hệt như một đứa trẻ. Chả trách sao dáng người cô lại nhỏ nhắn như thế. Đôi mắt to tròn quá cỡ của cô khiến tôi không khỏi bàng hoàng.

“Tìm thấy mày rồi, con prum thối tha kia!”

Tôi vừa mới định chìa tay ra đỡ cô gái ấy đứng dậy thì một người đàn ông xuất hiện ở đầu phía bên kia con đường. Giọng nói phẫn nộ của gã khiến cô gái ấy run lên vì sợ hãi. Thật tội nghiệp quá đi.

Đôi mắt của gã chứa đầy giận dữ, trông gã nom cũng giống một thám hiểm gia.

Gã ta tầm chừng — hai chục tuổi nhỉ? Vác trên lưng mình một thanh kiếm lớn, trông gã dày dặn kinh nghiệm hơn tôi nhiều.

“Mày có mà chạy đằng trời…!”

Gã trông như một con quỷ khè ra lửa khi đưa mắt nhìn xuống mục tiêu của mình.

Hắn còn chẳng thèm nhìn thẳng vào tôi, và tôi thì đang có hơi ngã người ra sau vì thấy bất an. Gã này đáng sợ thật…

—Hắn định làm gì với cô bé này chứ?

Ngay khi nghĩ thế, cơ thể tôi tự di chuyển.

Tôi đứng ra giữa hắn và cô bé.

“…Cái quái?! Oắt con, mày đang ngáng đường tao đấy! Cút đi!”

Gã đàn ông tập trung vào cô bé đến mức đến tận bây giờ mới nhận ra sự hiện diện của tôi.

Đôi gò má tôi co giật. Tôi đã trông thấy hàng trăm con quái, thế nhưng vẫn không tài nào quen được cái cảm giác này.

Đối đầu với một gã đàn ông toát lên khí chất mạnh mẽ, tôi giữ vững thế và trụ chắc chân.

“Ừmm…Anh định làm gì với cô gái nhỏ này?”

“Ngậm cái mõm mày lại đi! Nếu mày mà không biến ngay bây giờ thì đừng có trách sao tao xử lý mày chung với miếng rác kia đấy!”

—Không thương lượng được rồi.

Mắt tôi bắt đầu trở ướt, nhưng tôi đã quyết định rồi.

Tôi không rõ đầu đuôi chuyện này là thế nào, nhưng rõ ràng là gã đàn ông này sắp làm điều gì đó rất tàn nhẫn với cô gái sau lưng tôi.

Tôi cởi chiếc cặp của mình ra, ném nhẹ nó sang bên hông căn nhà gần nhất. Hiển nhiên là mặt gã để lộ vẻ kinh ngạc, nhưng vẻ kinh ngạc ấy cũng hiện hữu trên khuôn mặt của cô gái sau lưng tôi.

Ánh mắt ngạc nhiên trong đôi mắt gã tiêu biến, thay vào đó là một cơn phẫn nộ bừng đỏ.

“Oắt con…! Mày muốn chết à?!”

“Kh-khoan…chờ chút đã. Nếu anh bình tĩnh lại…!”

“Nín ngay!! Mày bị gì vậy hả?! Con nhóc này là bạn mày hay gì?!”

“Mớ-mới thấy lần đầu.”

“Thế thì tại sao mày lại bảo vệ nó hả?!”

“…V-vì cô ấy là con gái.”

“Mày đang nói cái *éo gì thế…!”

Không, thật đấy, tôi đang nói cái gì vậy nè…? Nhưng biết làm thế nào được. Lý do thật sự chỉ có vậy. Thân nam nhi trai tráng, thấy cảnh thế này ra tay tương trợ cũng là chuyện thường tình mà, phải không? Thấy một cô gái gặp nạn, ra tay giúp đỡ là chuyện thường thôi. Bấy nhiêu lý do chưa đủ sao?!

“Được thôi…Để tao xử mày trước vậy, oắt con…!”

Gã ta đưa tay ra sau và rút kiếm.

Toàn thân tôi run lên khi cảm nhận được sát khí của hắn đang đến gần. Như để đáp trả, tôi rút con Dao Găm Nữ Thần ra.

Ahh…tôi nghe thấy có tiếng nuốt nước bọt sau lưng mình. Liếc nhìn nhanh một cái, tôi thấy cô bé ấy đang dán mắt vào tôi.

Không, không phải tôi…mà là con Dao Găm Nữ Thần?

Mới đầu gã còn lúng túng này nọ, nhưng giờ đã vào thế và lườm tôi đầy hận thù.

—Không hay rồi.

Đây là lần đâu tôi đối đầu với một con người…Đôi chân tôi không ngừng run lên. Tôi…có thể đánh trận này không?

Tôi đã thấy sợ rồi, nhưng sát khí của gã này lại càng khiến tôi thấy hoảng loạn. Mặt tôi ướt đẫm mồ hôi, cổ họng thì nuốt nước bọt liên hồi. Một nụ cười dã man lộ ra trên bờ môi gã khi gã thấy lòng dũng cảm đáng thương của tôi. Hẳn là gã đã nhận ra đối thủ đứng trước mặt mình là một con mồi dễ ăn.

Gã bước tới vài bước. Tôi cố hết sức kìm nén cái mong muốn được quay lưng lại và bỏ chạy.

Rõ ràng là trận này bất lợi về phần tôi. Nhưng tôi không thể rút lui được.

Chỉ đưa mắt lên nhìn hắn thôi cũng đủ khiến tôi thấy đuối sức.

Ngay sau đó, gã nhảy bổ vào người tôi.

“Ngừng lại ngay.”

Gã vẫn giơ cao thanh kiếm của mình.

Một giọng nói dữ dội vang lên.

Cả tôi và gã đều nhìn đến nơi giọng nói ấy. Một cô elf mang theo một túi giấy lớn đang đứng cách đây vài bước chân.

Giống như Eina, đôi mắt cũng như sóng mũi đều rất cao. Điểm khác nhau của cô gái này với những half-elf là đôi tai của cô nhọn hoắc.

Đôi mắt màu xanh da trời hình hạnh nhân nhìn thẳng vào gã thám hiểm gia nọ.

Khoan đã, chẳng phải cô ta là…Lyu đấy sao? Một trong số những hầu bàn tại quán Bà Chủ Độ Lượng?

“Bọn chuột nhắt này cứ bò từ đâu ra hoài vậy hả…?! Mày muốn gì hả?!”

“Người mà ngươi muốn giết… Cậu ta là người sẽ trở thành bạn đời của một người rất quan trọng đối với ta. Ta sẽ không cho phép ngươi làm hại cậu ấy.”

Cô ấy mới nói gì cơ…?

“Bữa nay mấy người bị gì vậy hả?! Muốn chết lắm à?!”

“Câm mồm!”

—Bầu không khí trở nên lạnh băng.

Gã đàn ông vừa mới gân cổ lên mà hét nay đã nín bặt. Lyu đang đứng trước chúng tôi, nheo cặp mắt sắc bén của mình lại. Áp lực từ cô nàng quả thật là dữ dội. Khuôn mặt gã bắt đầu lộ vẻ hoảng loạn.

Tôi còn chẳng thể châm chọc hắn được bởi chính tôi cũng đang run hết cả người mình lên đây.

“…—…?!”

“Ta không muốn phải động đến bạo lực. Bởi ta thường sẽ làm quá đà.” - Lyu nói nghe có vẻ thờ ơ, gần như là chán chường. Cô ta đắm mình trong ánh dương đỏ rực của buổi chiều tà rọi lại từ phía Đại Lộ Chính Tây.

Tôi dám cá rằng cô ta đang nói thật đấy.

Đấy hẳn không phải điều bịa gạt gì; nhìn dáng người của cô ta thôi cũng đủ biết cô ấy mạnh đến cỡ nào rồi.

Môi gã mạo hiểm giả run lên, như thể hắn đang cố cảnh báo thêm một lần cuối. Choeng một cái, và một thanh kodachi xuất hiện trên tay Lyu.

Kh-không kịp thấy gì luôn …

“M-MẸ NÓ!”

Gã ta tái mét mặt trước khi nhanh chóng quay lưng bỏ chạy.

“……”

“Cậu vẫn ổn chứ?”

Người con gái ở trước tôi đã đuổi xua một tên thám hiểm mà chẳng cần đá động tay chân…

Giờ tôi thấy hơi sợ cô ta rồi đấy.

Tôi lau đi những giọt mồ hôi đọng dưới cằm mình.

Tôi không biết là mình đổ mồ hôi nhiều thế này là do nhìn vào gã đàn ông kia hay là do màn phô bày sức mạnh của Lyu nữa.

Có lẽ nào trước đây Lyu từng là một nhà thám hiểm không…?

“Cả-cảm ơn cô rất nhiều. Khi nãy tôi đang gặp rắc rối và…”

“Không, tôi xin lỗi vì đã ngáng đường cậu. Chắc chắn cậu có thể tự tay xử lý tình huống đó thôi.”

“Tôi không dám chắc đâu…”

Đôi chân tôi đã hóa đá. Tôi không tài nào tưởng tượng ra cảnh mình toàn mạng mà đi được.

Tôi gãi cằm, tránh nhìn vào mắt cô ta.

“Ừm, Lyu, sao cô lại ở đây?”

“Tôi đang đi mua nguyên liệu cho tối hôm nay. Không như buổi trưa, buổi chiều sẽ có những thám hiểm gia ghé vào quán của bọn tôi. Vậy nên nếu không trữ hàng đầy đủ thì thường sẽ có rắc rối. Tôi chỉ tình cờ trông thấy cậu trong lúc đang chạy việc, và chuyện còn lại thì cậu rõ rồi đấy.”

Có lý. Bà Chủ Độ Lượng là một quán rượu nổi tiếng, thế nên họ rất chóng cạn nguyên liệu và rượu.

Nhưng mà, ‘còn lại thì mình biết hết’…Bọn tôi đâu có quen thân với nhau. Là do lòng hiệp nghĩa của Lyu lớn quá chăng?

“Còn cậu thì sao? Sao cậu lại ở đây?”

“À thì, ừm, cô bé này… Ủa?”

Tôi quay người lại, tìm kiếm cô bé tộc prum, nhưng cô ấy đã biến đâu mất dạng.

“Khi nãy có người ở đó à?”

“Ừ-ừm. Ít ra hồi nãy là vậy, chắc thế…”

Hẳn là cô ta thấy sợ và đã bỏ chạy mất rồi.

Chả trách được; ngay cả tôi cũng sợ khiếp vía luôn mà.

Nhưng kể cũng lạ…

“Giờ thì xin lượng thứ, tôi đi đây.”

“Ừm, và thật lòng cảm ơn cô rất nhiều.”

Bọn tôi nhanh cúi đầu chào nhau rồi đường ai nấy đi.

---o0o---

“Được rồi…”

Bell, trang bị đầy đủ bộ giáp cậu vừa mua hôm trước đó, nhìn bản thân mình trong gương.

Bộ giáp mới rất hợp với bộ đồ trong của cậu. Nó nhẹ đến mức gần như cậu không nhận thấy nó luôn. Thế này thì cậu sẽ có thể dễ dàng di chuyển khi giao chiến rồi.

Mảnh bảo hộ màu xanh ngọc bích ánh lên trên cánh tay trái của cậu.

Bell đưa những đầu ngón tay của mình lên viền ngoài của món quà mà Eina đã tặng mình cùng với một nụ cười trên môi.

“Nữ thần, __ đi đây!”

“Ừm…Đi vui vẻ nhé…”

Cậu nhăn mặt một chút trước cảnh tượng mệt mỏi của nữ thần của cậu, người còn đang ở giữa giường. Bell tiến ra cửa. Cậu đã từ bỏ việc gặng hỏi nữ thần của mình rằng tại sao người đang làm việc tại Hephaistos Familia rồi.

Bell nhìn lại vào gương một lần nữa. Nay không phải mặc những trang bị do Guild cung cấp, cậu trông giống một nhà thám hiểm thực thụ hơn trước rất nhiều. Bell cười với hình ảnh phản chiếu của mình và gật đầu một cái.

Cậu rời khỏi căn phòng ẩn trong nhà thờ, giắt con dao và Dao Găm Thần Thánh vào mảnh giáp dưới lưng.

Hôm nay trời đẹp nhỉ…

Bầu trời trong xanh mở ra trước mắt cậu.

Cậu nhìn lấy bầu trời và cười. Trong lòng cậu có cảm giác rằng hôm nay sẽ có chuyện tốt xảy ra.

Cậu đi theo con đường phụ hướng ra Đại Lộ Chính Tây, rồi đi tới Công Viên Trung Tâm.

Bell hòa vào dòng thám hiểm gia tụ tập ở Tháp Babel.

Hôm nay mình cũng sẽ cố hết sức mình…Bell tự nhủ, với hình ảnh một cô gái với mái tóc và đôi mắt màu vàng kim hiện lên trong tâm trí cậu.

“Thưa ngài, ngài ơi. Quý ngài với mái tóc trắng ơi.”

Bell ngừng bước, nghe xem có phải giọng nói ấy đang nhắc đến mình không.

“Ủa?”

Cậu quay sang phía giọng nói, nhưng trong mắt cậu chỉ có những nhà thám hiểm đang ra ra vào vào tòa tháp, tất cả đều tránh nhìn vào mắt nhau. Không ai trong số họ có thể là chủ nhân của giọng nói ấy được.

“Thưa ngài, dưới…dưới này.”

Tìm kiếm một giọng nữ có pha chút giận hờn. Nhìn xuống cằm, cậu trông thấy cô.

Cô gái ấy cao khoảng 100 celch, vận một chiếc áo choàng màu kem giản dị. Chiếc mũ trùm phủ lấy gần hết khuôn mặt của cô, chừa ra chút tóc màu hạt dẻ. Một chiếc ba lô to khoảng gấp đôi, không gấp ba lần người cô, lớn đến mức khiến Bell thấy giật mình, đang nằm trên đôi vai bé nhỏ ấy.

Bell mở to đôi mắt vì hình như cậu đang gặp deja vu. Ký ức từ chuyện xảy ra trên con đường phụ ngày hôm qua ùa về tâm trí cậu.

“Ch-chẳng phải em là …?”

“Rất vui được làm quen, thưa ngài! Dù có hơi đường đột, nhưng liệu ngài có đang tìm kiếm một phụ tá không ạ?”

Ngắt lời Bell, cô gái trỏ ngón tay bé nhỏ của mình về phía sau lưng cậu.

Cô đang chỉ về chiếc cặp của cậu.

Thấy một mạo hiển giả đi một mình với chiếc cặp trên vai, ai cũng biết rằng người đó đang đi solo — chắc  là đang nghĩ Giá như mình có một người phụ tá…

Vậy nên cô ta đã đến trực tiếp hỏi cậu cho rõ.

“Hả…gì cơ…?”

“Ngài vẫn chưa hiểu sao? Nhưng chẳng phải tình huống lúc này rất bình thường? Một phụ tá nghèo khổ đã tìm đến ngài, một thám hiểm gia, để xin làm công cho ngài trong Dungeon đấy.”

Đối nghịch với Bell, người đang tròn vo đôi mắt, bối rối, cô gái ấy nở một nụ cười thật tươi đến híp cả mắt.

“Không, ý tôi là, nhưng mà…chẳng phải em… mới hôm qua…?”

“……? Thưa ngài, trước đây ngài đã gặp qua Lilly rồi ạ? Lilly đâu có nhớ đâu.”

Nhiều nhà thám hiểm đưa mắt nhòm ngó lúc đi qua họ, rõ là đang thấy phiền, không biết hai người này đang làm gì ở giữa đường đây.

“Em chắc chứ?”

“Thế, thưa ngài, ngài có muốn một người phụ tá không?”

“À thì… nếu có thể… Ừm, anh cũng muốn đấy.”

“Thật sao? Vậy xin ngài hãy đưa Lilly theo cùng nhé!”

Cô gái ấy trông thật vui vẻ và trong sáng, đôi mắt cô sáng bừng dưới hai lớp tóc và chiếc mũ trùm. Cặp mắt to tròn ấy đang nhìn chăm chăm vào con dao được vắt ở ngang hông Bell.

“Chắc vậy cũng được, nhưng mà…”

“A! Tên em á? Xin lỗi, Lilly chưa tự giới thiệu bản thân cô.”

Cô gái ấy lùi lại vài bước rồi cười thật tươi với Bell.

“Tên của Lilly là Lilliluka Erde. Tên của quý ngài đây là gì ạ?”

Đôi mắt ấy nhìn lên Bell, chúng lóe lên một cách lạ lùng dưới chiếc mũ trùm kia.


Hoàn cảnh của cô phụ táEdit

Danmachi v2 004

“Vậy ra em không phải là hành nghề tự do ư?’

“Đâu ạ, Lilly cũng có Familia mà.”

Hiện tại hai người chúng tôi đang ở trong một cửa hàng ăn nằm tại tầng 2 của Tháp Babel. Giờ trời đã sáng rõ, hầu hết những nhà thám hiểm vẫn còn đang lặn lội dưới Dungeon. Vì thế, cửa hàng lúc này hầu như không có mấy thực khách. Cô gái bé nhỏ kia và tôi đang ngồi đối mặt nhau bên cạnh một chiếc bàn nằm giữa cả căn phòng ăn mênh mông. Trong đầu tôi đang có một vài câu hỏi dành cho người mang tên Lilliluka Erde này.

“Familia của em có tên là gì?”

“Soma Familia ạ. Lilly nghĩ rằng Familia của mình cũng khá là có tiếng tăm đó.”

Xem ra cô gái mà tôi gặp trước khi định đi vào Dungeon này vừa mới kết thúc giao ước với một nhóm khác. Từ đấy, cô phải dành cả ngày đi đi lại lại liên tục giữa Babel và Guild hòng kiếm được ai thuê cô làm việc. Có thể nói là tình hình lúc đó của cô gái thực sự sắp đi tới đường cùng. Và hôm nay, vô tình cô đã gặp được tôi.

Cô đã gặp được một người không thuộc một nhóm hay có một phụ tá nào hết, một nhà phiêu lưu đơn độc.

Cô gái liền chớp lấy thời cơ đó ngay không chút dè chừng.

Ừ, đúng là tôi đang cần một phụ tá thật, thế mà tự dưng vừa mới nghĩ tới cái mà đã có người nhảy ra ngay thế này… Tôi đâu có ngây thơ như vậy.

Tôi nhìn cô gái thêm một lần. Người gầy gò, bờ môi mảnh mai với nụ cười vui vẻ in đậm trên đó. Dù không nhìn thấy được đôi mắt, cô có một chiếc mũi nhỏ nhắn xinh xắn nằm trên khuôn mặt nhỏ bé của mình. Trông cô bé thật sự là đáng yêu.

Tôi không muốn nghi ngờ lời của cô gái ngây thơ kia. Thế nhưng, đồng ý thẳng thừng mà không thèm thắc mắc gì thì có vẻ không được ổn. Lẽ thường tình là như vậy. Bản thân tôi cũng cảm thấy có gì đó kỳ lạ, nên tôi tiếp tục hỏi thêm vài câu.

“Thế nhưng tại sao lại là anh? Anh đâu thuộc Familia của em.  Hai người ở hai Familia khác nhau mà lại có quan hệ thế này là không ổn đâu. Sao em không đi cùng với những nhà thám hiểm cùng Familia của mình?”

“Eh-heh, Lilly đã bé nhỏ rồi mà chẳng mạnh mẽ chút nào. ‘Lilly lề mề quá, chỉ tổ vướng chân,’ tất cả những nhà thám hiểm ở trong Familia của Lilly đều nói như vậy. Lilly luôn bị coi là gánh nặng thôi. Kể cả có hỏi thì họ cũng sẽ từ chối ngay.”

Cô bé bị bỏ rơi ư? Giờ thì tôi thực sự muốn giúp đỡ cô.

“Nói ra thì xấu hổ, chứ Lilly đánh nhau kém lắm. Giờ này ở nhà căng thẳng quá, nên Lilly toàn phải chui vào mấy khách sạn rẻ tiền để ngủ thôi.”

Chờ một chút… Cô không thể ngủ ở nhà mình ư? Kể cả là thư giãn…? Chuyện gì đang xảy ra thế này?

Lời nói của cô gái làm tôi choáng váng. Khó có thể tin nổi người cùng Familia lại đối xử thành viên của mình như thế này.

Đối với tôi, một Familia là một gia đình.

Đúng là Hestia Familia giờ này chỉ có mỗi hai thành viên, nhưng hai người chúng tôi vẫn luôn gắn bó khăng khít. Đó không chỉ là một mối quan hệ xã giao, mà đã trở thành một gia đình thực sự đầm ấm. Kể cả là có thêm ai gia nhập vào Familia của chúng tôi, tôi không cho là mọi thứ sẽ thay đổi.

Familia là nơi đồng cam cộng khổ cùng mình vượt qua gian nan thử thách, đáng nhẽ như vậy mới là phải đạo.

Thế nhưng gia đình thứ hai của cô gái này… lại cô lập cô ra ngoài sao?

Đầu óc tôi bắt đầu choáng váng. Dù biết là không nên tin hoàn toàn vào lời người khác, nhưng cả thế giới tôi cứ như là quay cuồng đảo điên. Cả người tôi cứ như thể là run lên lẩy bẩy.

“Lilly không còn tiền để thuê phòng cho tối nay nữa. Vậy làm ơn, làm ơn, làm ơn! Ngài hãy cho Lilly đi cùng vào Dungeon đi!”

“Ừm ờ…”

“A! Nếu là Familia thì ngài khỏi cần phải lo nghĩ. Soma, vị thần của Lilly, chả mấy khi trò chuyện với các thần thánh khác đâu. Có chăng là vị thần của ngài có hiềm khích gì, chứ nếu không thì giữa hai Familia cũng chẳng có lý do gì để xảy ra xô xát đâu.”

Xem ra cô gái đã hiểu nhầm tại sao anh lại lúng búng như vậy. Lilliluka chêm vào ngay như vậy, quyết không để cuộc nói chuyện trở nên trầm lắng.

… Đúng là bản thân tôi cũng có chút nghĩ ngợi về điều đó, nhưng tạm thời hãy nói sang chủ đề khác đã.

Bên cạnh đó, giờ cũng là lúc để dẹp đi một vài mối nghi ngờ của mình về cô gái.

“Anh hiểu sơ sơ mọi chuyện rồi, Lilliluka ạ… nhưng cho anh hỏi cái này nhé?”

“Được thôi, chuyện gì đấy ạ?”

“Có thật là chúng ta chưa từng gặp nhau ư?”

Liệu cô có phải là cô gái Prum anh gặp bên vỉa hè ngày hôm qua không?

Đó là điều làm tôi băn khoăn mãi. Dù không biết giọng nói hay vẻ mặt của cô gái kia, nhưng trông Lilliluka cũng có ngoại hình giống hệt. Chuyện chỉ mới xảy ra vào hôm qua, trí nhớ của tôi không thể nào tệ đến độ chưa gì đã nhầm lẫn được.

“Hôm nay Lilly mới gặp ngài lần đầu tiên mà… Liệu ngài có nhầm Lilly với ai không?’

“… Nếu được, em có thể bỏ mũ ra được không?”

Nếu có thể nhìn thấy những gì chiếc mũ kia đang che đậy, khả năng là tôi mới có thể chắc chắn được. Dù sao đi nữa thì tôi vẫn cảm thấy hai người là một, nhất là khi nhìn thấy một nửa khuôn mặt của Lilliluka.

Lilliluka chăm chú nhìn tôi một hồi. Ngó nghiêng xung quanh thật nhanh, cô gái thầm thì thốt lên “Được thôi…”  dưới chiếc mũ choàng trên đầu. Bàn tay bé nhỏ của cô gái giơ lên và kéo chiếc mũ ra.

“… Hử?”

“Nh-như vậy đã được chưa ạ?’

Trên đỉnh đầu của cô, hết ngoe ngẩy bên này lại sang bên khác đầy yêu kiều, là một đôi tai thú.

Tôi há hốc miệng ra. Nếu là vậy…

“… Vậy, em là người thú sao?”

“V-vâng, Lilly là Chienthrope – người chó ạ.”

Một vài giây trôi qua, chợt một tiếng Pop vang lên. Tôi đứng dậy, nhoài người sang bên kia bàn.

Lilliluka bồn chồn lay động; tựa như cảm thấy ánh mắt của tôi. Dưới áo choàng của cô, một chiếc đuôi đang ve vẩy liên tục. Nhìn kỹ, dưới vạt áo của cô còn thòi ra chút lông màu hạt dẻ nữa.

Cô không phải là người Prum… mà là cô bé người thú ư?

… Không thể nào.

Tâm trí của tôi vẫn còn chưa hết ngỡ ngàng, thế nhưng bàn tay tôi lại vẫn cử động theo vô thức, giơ lên và nắm lấy đôi tai thú của cô gái, hầu như không nhận ra đôi vai của cô gái rụt lại.

“Hừmmm…”

Đôi tai đang nằm trong tay tôi vừa mềm vừa ấm áp, cảm giác thật là dễ chịu.

Tôi xoa hai chiếc tai liên tục. Trong khi đó, khuôn mặt của Lilliluka ngày càng thêm đỏ rực.

… Đúng là thật.

Những sợi lông mềm mại, phần thịt nằm dưới lớp da, lỗ tai hồng hồng ẩm ẩm – mọi thứ đều đúng là thật. Không thể nhầm vào đâu được nữa.

Không phải là cô ấy…

Không nghi ngờ gì nữa. Ngoại hình thì hao hao giống nhau, nhưng tộc người thì hoàn toàn khác. Tôi không còn gì thắc mắc nữa.

Tôi quyết định dẹp những suy nghĩ vẩn vơ đó đi mà chấp nhận câu chuyện của cô gái.

“Ừm… thưa ngài…?”

“—?! Ôi chết, x-xin lỗi!!”

Một giọng nói nhỏ nhẹ làm tôi sực tỉnh, khiến cho tôi bỏ tay ra mà phi thẳng về ghế của mình tựa như một con ếch phải bỏng.

Cô gái cầm lấy đôi tai mà tôi sờ nắn từ nãy tới giờ, nhìn tôi với ánh mắt hờn dỗi. Chợt khoé miệng của cô nở ra một nụ cười tinh quái.

“Ai ngờ là có người lại đùa nghịch với với Lilly thế này chứ… Lilly bắt đền ngài đó.”

… Cổ họng tôi nghẹn ứ lại.

Nháy mắt vài lần, cả khuôn mặt tôi ngượng chín như có lửa đốt. Chợt cảm thấy nói lại được, tôi xin lỗi cô gái rối rít ngay lập tức.

“… Nếu không phiền, tại sao em lại che giấu chủng tộc của mình như vậy?”

“Lông của Lilly vừa bẩn vừa khó coi, hổng muốn cho ai nhìn thấy đâu…”

Tôi lên tiếng hỏi sau khi xin lỗi cô gái, trong khi Lilliluka trùm mũ lên đầu, che giấu bộ mặt ngượng ngùng của mình.

Theo tôi nghĩ, bộ lông của cô gái không hề khó coi, chưa kể cón có phần đáng yêu nữa… Nhưng nghĩ lại, tôi cũng chỉ là một thằng con trai, thêm vào đó làm sao mà tôi hiểu được cánh con gái nghĩ gì về tóc hay lông của mình chứ.

Dù sao thì Lilliluka cũng là một người thú nhỏ bé nhất mà anh từng thấy. Trông cô bé chỉ tới 10 tuổi là cùng.

“Thế ngài nghĩ thế nào? Ngài sẽ thuê Lilly chứ?”

“… Được rồi, em có thể đi cùng. Tạm thời ngày hôm nay, em sẽ là phụ tá của anh.”

“Ôi, cảm ơn, cảm ơn, cảm ơn ngài!!”

Sau khi nghịch ngợm đôi tai của cô bé như thế, làm sao mà tôi từ chối được chứ? Nếu mà rời khỏi đó ngay, tôi sẽ không khác gì là một tên khốn chọc phá một cô gái nhỏ, đã vậy lại còn bỏ chạy nữa.

… Và quan trọng nhất, thành thật mà nói, là tôi thực sự cần một phụ tá hơn bao giờ hết. Tôi muốn được mạnh mẽ hơn nữa. Và để đạt được điều đó, tôi cần phải chuyên tâm vào chiến đấu. Lời đề nghị của Lilliluka thực đúng là một phước lành.

“À, anh có phải đưa em chút tiền ứng trước gì trước khi đi không?”

“Vâng, thường thì đúng là vậy. Nhưng hôm nay coi như là ngày thử việc, cho nên có gì đi Dungeon xong chúng ta sẽ chia tiền ra. Nếu ngài cho Lilly 30% là Lilly đã nhảy cẫng lên sung sướng lắm rồi.”

“Thế thôi à? Được thôi. Chỉ là anh muốn làm rõ từ đầu thôi…”

Từ lúc đấy, trong khi hai người chúng tôi cùng nhau bàn bạc công việc cụ thể ra sao, trên mặt của Lilliluka vẫn in đậm nụ cười vô tư đó.

---o0o---

Mỗi khu vực của Dungeon đều có những sắc thái khác nhau, tựa như một thế giới riêng, với địa hình và đặc điểm riêng biệt.

Những bức tường thuộc tầng 1 đến tầng 4 đều có màu xanh nhạt, với quái vật xuất hiện ở đây chủ yếu là goblin và kobold. Về cơ bản thì không có nhiều chủng loại khác nhau.

Quái vật ờ gần tầng 4 thường mạnh và khôn khéo hơn so với những tầng trên, dù vậy đây vẫn được coi là những tầng đơn giản nhất dành cho những tay thám hiểm gia tập sự mới tập tễnh vào nghề. Nếu mà đi một mình nhưng không bị bao vây – hay tốt nhất là đi theo nhóm – thì họ sẽ không gặp mấy rủi ro trong công cuộc chinh phục nơi này.

Nhưng đến tầng 5, mọi thứ hoàn toàn thay đổi.

Tường ở nơi đây có màu xanh lá với lối đi phức tạp hơn hẳn. Chưa hết, nhiều loại quái vật khó chịu, ví dụ như Kiến Sát thủ, xuất hiện ở đó với số lượng đông đảo.

Thêm nữa, khoảng thời gian xuất hiện của quái vật mới ở tầng này ngắn hơn nhiều so với tầng 4. Giây phút một nhà thám hiểm bị mắc kẹt vào đường cụt, họ có thể dễ dàng bị vây khốn trước tầng tầng lớp lớp quái vật tuôn ra từ những bức tường của Dungeon.

Rất nhiều nhà thám hiểm quá tự tin đã phải bỏ mạng ở ngay những tầng đầu này. Kể cả là cảnh giác cao độ, những nhà thám hiểm mới cũng sẽ được lần đầu trải nghiệm mối đe doạ thức sự của Dungeon từ tầng 5 tới 7. Có thể nói đây là chướng ngại vật lớn đầu tiên mà họ cần phải vượt qua.

Không bao giờ chỉ vì chán ngấy tầng trên mà đi xuống tầng mới. Một nhà thám hiểm cần phải có nền tảng cơ bản vững chắc trước khi nghĩ tới việc đi tiếp. Không chỉ cần Status, bên cạnh nhiều thứ khác, họ cần phải có kinh nghiệm, trang bị đầy đủ, phản ứng nhanh nhạy, và những kiến thức cơ bản về phiêu lưu chỉ để tồn tại.

Những nhà thám hiểm tập sự đầu tiên cần phải dành thời gian để học hỏi và rèn giũa ở những tầng trên cùng. Điều này còn đúng hơn nữa đối với một nhà thám hiểm chỉ hoạt động một mình.

Thế nhưng.

“Hya!!”

“Gyshaaaa!!!”

Trường hợp của Bell lại hơi khác một chút.

Mức độ tăng trưởng của câu ta phá vỡ mọi nguyên tắc thông thường tới độ những nhà thám hiểm mới khác không thể nào bì kịp được.

Bằng một nhát dao chém giữa bụng, một con Kiến Sát thủ bị đứt ngay làm đôi.

Hiện đang lần mò ở tầng 7, vốn là nơi thức sự cần phải có nhóm, với con dao Hestia trong tay, một mình Bell lao thẳng vào tầng tầng lớp lớp quái vật.

“Jigigigigigigi!!”

“Đừng có hòng!”

“Byugii!!”

Bell lanh lẹ né tránh một con Purple moth từ trên cao sà xuống, lưỡi dao Hestia cắt trung ngay cánh của nó trong khi cậu ta quay người lại.

Chỉ còn lại một cánh, con bướm khổng lồ mất thăng bằng, chịu chết trước lưỡi dao của Bell cắm phập vào người nó.

“Đứng im đó, giờ tới lượt hai đứa chúng mày!!”

Bell đạp đất lao về phía hai con Kiến Sát thủ.

Hai con kiến khổng lồ tách đôi hàm của chúng ra đầy đe doạ, tuy nhiên Bell chỉ càng tiến nhanh hơn nữa.

Cậu xông lên tựa như muốn giao đấu với cả hai đối thủ cùng một lúc, thế nhưng vào giây cuối, Bell lại nhắm vào con quái vật ở bên phải.

Đám kiến không kịp nhận ra.

“—Giya?!”

Lưỡi dao của Bell chọc thẳng vào thân con kiến tựa như một xiên thịt.

Vỏ ngoài cứng rắn của con kiến cũng phải vỡ nát trước con dao Hestia; ngay cả gân thịt bên dưới cũng bị xé nát trong tíc tắc. Con quái vật thậm chí không kịp gào thét hay giãy giụa trong đau đớn. Cặp mắt của nó tối xầm lại, con kiến chìm vào im lặng.

Bell quay sang định tiếp chiến với con kiến thứ hai – chợt cậu không rút lưỡi dao ra được.

“Hử!?”

Con dao lúc đó đang bị kẹt vào lớp vỏ dày của con quái thú vừa chết xong. Bell không thể cử động được,

Cùng lúc đó, nổi cơn thịnh nộ trước cái chết của đồng loại mình, con Kiến Sát thủ còn lại quay về phía cậu bé, bộ hàm sắc nhọn của nó nhắm thẳng vào mặt Bell.

Bell nhanh chóng giơ tay trái mình lên kịp thời.

Shing! Cặp hàm sắc như lưỡi dao của con kiến trượt khỏi chiếc giáp tay màu xanh của Bell.

Tia lửa toé ra từ hàm con kiến. Kể cả với sức mạnh của mình, con quái vật vẫn không thể nào gây hề hấn gì tới miếng giáp.

Bell quyết định phản công.

Mặc kệ cơn đau nhói ở tay trái, cậu hất con dao cũ của mình lên, đồng thời nhả tay khỏi con dao Hestia. Sau đó, cậu tóm lấy con dao đang quay tít trên không trung bằng bàn tay phải của mình.

Xoẹt.

Lưỡi dao chém thẳng xuống giữa phần bụng cứng cáp và ngực của con Kiến Sát thủ. Từ vết phương phun ra một thứ chất lỏng màu tím.

Dù con dao cũ của Bell được coi là vũ khí yếu nhất đối với một nhà thám hiểm, thứ vũ khí đó vẫn để mạnh để ra đòn chí tử đối với con Kiến Sát thủ.

“—Gii!”

“Tiếp theo!”

Bell kết liễu con quái vật đang hấp hối trước khi rút con dao Hestia từ xác con kiến kia. Cậu lại lao tiếp vào một đám quái vật khác mà không thèm dừng lại nghỉ ngơi.

“Ngài Bell mạnh quá đi!!!”

Trong khi Bell chiến đấu, Lilly còn đang bận rộn gom nhặt xác quái vật lại.

Cô làm việc rất hiệu quả. Dù vẫn mỉm cười thật tươi, cô vẫn chú ý xung quanh trong khi kéo những cái xác lại thành một hàng, nhưng không để lẫn lộn vào nhau. Đeo một chiếc găng tay nâu dành riêng cho phụ tá, cô nhặt lấy tay chân của những con quái thú và rải chúng ra lên mặt đất không hề khó khăn gì.

“Sha!!!”

“Kyuu?!”

Nhờ có Lilly, Bell không phải lo tới việc bị vấp ngã. Cậu vừa hạ gục được thêm một con Thỏ kim.

Bell là một người khiêm tốn. Kể cả là đủ sức đánh hạ được một con quái vật ngang cấp mình như Kiến Sát thủ, cậu vẫn không hề tự phụ. Cậu vẫn nghe theo những gì Eina chỉ bảo từng tí một: Tiêu diệt Kiến Sát thủ thật nhanh để chúng không kịp kéo tới. Cố hết sức tránh bị một mình đấu với cả đám.

Có thể nói rằng trận chiến trong căn phòng rộng lớn này đều nằm trong lòng bàn tay của Bell.

“—Gushyuuu…!! ShyaaaaaAAAAA!!!!”

“Yikes!! Anh Bell! Một con nữa lại sắp ra kìa!”

Một bức tường của Dungeon đang tách ra, từ trong đó rít lên tiếng thét quái gở của con Kiến Sát thủ. Bell nhanh chóng xử lý tình huống như bao lần gặp phải.

Cậu tung một đòn kết liễu vào số quái vật còn lại trước khi lao về con kiến khổng lồ đang chui ra từ vết nứt trên bức tường.

Danmachi v2 005

Chạy được tầm 10 mét, Bell nhảy lên, dùng chân trái phi thẳng về hướng con quái vật.

“1,2…!!!”

“Guweiii?!”

Cú đá đập trúng mục tiêu, rền vang khắp nơi.

Crack! Cổ con kiến nát vụn. Cái xác bất động của nó rũ xuống từ trên bức tường.

“Ôi, ngài Bell ơi, phải làm gì bây giờ đây? Con Kiến Sát thủ mắc kẹt vào đó mất rồi?”

“Hừm, biết làm gì được đây?”

Mồ hôi rơi lã chã, Bell cuống cuồng tìm cách kéo con kiến quá khổ so với chiếc lỗ trên tường ra ngoài. Dù cao vượt quá tầm mắt của Lilly, khi ngước lên mà chứng kiến ánh mắt bối rối của Bell, cô không khỏi mỉm cười khúc khích.

“Ngài Bell mạnh mẽ vậy mà kỳ lạ ghê. Ha-ha-ha-ha-ha-ha!”

“…Đừng có cười chứ!”

Nhận thấy vẻ lúng túng của mình, Bell cũng cười lên theo.

Cả tầng đã sắp đánh xong, căn phòng này cũng không còn bóng quái vật, hai người bắt đầu thu nhặt các viên ma hạch lại.

Nhưng lúc này đến lượt Lilly toả sáng. Hầu như Bell chỉ có mỗi việc canh chừng xem có quái vật nào mon men tới gần bọn họ không.

“Whoa… Em giỏi thật đấy.”

“Vì Lilly chỉ có thể làm được vậy thôi mà. Ngài Bell này, anh đánh hạ được tất cả đám quái vật  này, anh giỏi mới phải chứ.”

Cô bé thuần thục dùng dao cắt bỏ mình mỗi những viên ma hạch ra khỏi xác quái vật đầy gọn gàng và điêu luyện.

Đôi bàn tay tí hon kia thoăn thoắt khoét một lỗ be bé trên ngực con quái thú thật chính xác, trước khi chúng biến thành tro bụi.

Bell đứng nhìn mà thầm nghĩ tới cảnh tượng thảm hại của mình khi làm những công việc đó. Tuy nhiên, cậu lại nói sang một chuyện khác.

“… Có chuyện này anh muốn hỏi. Em có thể ngừng gọi anh là ‘Ngài Bell’ được không?”

“Thứ lỗi cho em, nhưng không được đâu. Làm vậy thì đi ngược với giao ước mất, chưa kể như vậy mới phân rõ thứ bậc được. Phụ tá làm sao mà có thể đứng cao hơn thám hiểm gia chứ.”

“Nhưng, Lilliluka này…”

“Ngài Bell, xin ngài gọi Lilly là Lilly thôi. Gọi kiểu gì cũng được, chỉ xin đừng gọi đầy đủ họ tên ra.”

“Tại sao xưng hô lại quan trọng như vậy chứ?”

Con Kiến Sát thủ thứ ba tan thành tro bụi trong khi Lilly ngước lên nhìn Bell. Với đôi mắt ẩn náu dưới chiếc mũ, Lilly cười gượng mà nói: “Ngài nghe không ra ư, Ngài Bell?” trước khi tiếp lời.

“‘Phụ tá’ nghe thì kêu thật, nhưng sau cùng thì Lilly và tất cả phụ tá khác chỉ biết mỗi việc vác đồ thôi. So với những nhà thám hiểm chiến đấu dũng cảm ở phía trước, chúng em chỉ là đám nhát gan trốn ở phía sau, thu nhặt phần thường mà không hề nhúng tay vào giao chiến. Chúng em chẳng khác gì so với lũ ăn bám.”

Về cơ bản, một khi đi vào Dungeon, phụ tá hay nhà thám hiểm cũng phải đối mặt với những hiểm nguy không hơn kém gì nhau. Thế nên, những gì Lilly nói không hoàn toàn là đúng. Dù vậy, cô gái vẫn nói tiếp mà không hề do dự.

“Lilly và những phụ tá khác mà dám nghĩ bản thân mình sánh ngang với các nhà thám hiểm thì thật là ngạo mạn. Các nhà thám hiểm dũng cảm sẽ không bao giờ chấp nhận điều đó đâu. Nếu mà Lilly làm vậy, các nhà thám hiểm cao quý sẽ nổi giận mà không chia phần cho Lilly mất.”

“Đ-điều đó thật là kinh khủng…!”

“Lilly biết Ngài Bell là người tốt từ khi mới gặp mặt. Thế nhưng cái gì cũng phải có giới hạn của nó. Nếu mà có ai đồn rằng Lilly không đối đãi Ngài Bell tử tế như là thượng cấp, thể nào Lilly cũng chẳng được nhà thám hiểm nào khác ngoài Ngài Bell ra thuê nữa đâu. Lilly sẽ phải làm không công mất.”

“……”

Bell có chính kiến của riêng mình, và những điều đó vẫn đầy vững vàng, chưa có dấu hiệu gì sẽ lay chuyển. Thế nhưng, cậu không thể nào thay mặt cho tất cả các nhà thám hiểm khác được.

Điều sai trái đối với cậu có khi chỉ là lẽ thường tình với người khác.

“Dù thế này thì khó thật, nhưng xin Ngài Bell chấp nhận yêu cầu của Lilly nhé? Coi như là giúp Lilly đi.”

“… Được thôi, Lilly.”

“Cảm ơn ngài thật nhiều.”

Bell thôi không đả động tới việc đó nữa. Nếu là để giúp Lilly, cậu không còn lựa chọn nào khác ngoài cách dẹp đi những suy nghĩ vẩn vơ của mình. Cậu quyết định là mình sẽ coi cô như một người bạn đồng trang lứa hơn chỉ là công việc mà thôi.

“Không liên quan nhưng… Ngài Bell có thật là thám hiểm gia tập sự không vậy? Lilly không tin là Ngài Bell lại có thể quét sạch cả đám quái vật đó một mình đâu…”

Lilly tạm dừng tay và nhẩm đếm số lượng xác chết trên mặt đất.

Nếu tính cả số đã tan thành cát bụi, Bell đã hạ được 4 con Kiến Sát thủ, 3 con Purple Moth và 5 con Neddle Rabbit, tổng cộng là 12 con.

Không tính con Kiến Sát thủ to không kém người, số còn lại chỉ được xếp vào hạng “nhỏ”, không có gì là quá khó khăn đối với một nhà thám hiểm.

Thế nhưng, vấn đề là một mình Bell lại hạ được tất cả số đó. Lilly không khỏi ngắm anh với một ánh mắt khác khi được chứng kiến điều đó.

“Đúng là vậy. Nhưng chẳng phải là chúng cũng suýt vài lần lấy được mạng anh đó sao…”

“Ngài Bell chỉ đánh một mình nên đương nhiên điều đó sẽ vẫn xảy ra rồi. Ngài biết chứ, hầu hết những thám hiểm gia tài giỏi cỡ ngài toàn đi tụm bốn tụm ba xuống Dungeon đấy thôi? Họ không muốn đi một mình đâu.”

“Đó chỉ là vì họ không muốn thôi, đúng không nào? Đâu phải là họ không thể. Có cả đống người ở Level 1 mạnh hơn anh nhiều mà.”

“Điều đó… có vẻ là đúng.”

“Em đã đi cùng với nhiều nhóm khác nhau vào Dungeon rồi, đúng không Lilly? Vậy chắc em cũng được gặp nhiều nhà thảm hiểm mạnh hơn anh rồi.”

“…Vâng. Lilly cũng từng gặp nhiều thảm hiểm gia mạnh hơn ngài thật.”

“Vậy nên, anh vẫn còn phải phấn đấu nhiều hơn nữa.”

Liily nhìn một Bell đang nhăn nhó với vẻ mặt lúng túng đầy khó chịu. Cậu ta hoàn toàn hiểu nhầm ý cô.

Thực tế là vẫn có những nhà thám hiểm đi vào Dungeon một mình. Thế nhưng, Lilly muốn biết xem liệu có đúng là Bell mới chỉ bắt đầu cách đây một tháng trước không.

Thông thường một nhà thám hiểm ở Level 1 có thể chinh phục được 12 tầng đầu.

Nếu xét về mặt chỉ số, nhà thám hiểm cấp I hoặc H có thể đánh được tầng 1 tói 4, G hoặc F thì từ tầng 5 tới 7, E đến C có thể đương đầu tầng 8 tới 10, và B sang S có thể xuống tới tầng 11 và 12.

Tuy nhiên, lý thuyết thì là như vậy. Thực tế các quái vật ở Level 2 có thể xuất hiện từ tầng 13 trở đi, vì vậy những nhà thám hiểm Level 1 không có mấy cơ hội để vượt qua được những tầng này.

Nếu có ai hỏi cấp độ trung bình của các thám hiểm gia tại Orario, câu trả lời họ sẽ nhận được là “1”. Già nửa số thám hiểm gia ở đây đều hoạt động ở 12 tầng đầu.

Số còn lại đều đang ở Level 2, với một vài người trong số đó có sức mạnh thực sự nổi bật.

Ranh giới giữa Level 1 và Level 2 cũng là thứ phân chia vị trí của những thám hiểm gia cấp thấp và thám hiểm gia cấp cao, và đó là một cách biệt thực sự rõ rệt. Đó là vì ở Level 2, coi như là họ đã đạt tới bậc thứ 3 đối với một nhà thám hiểm. Vì Level chỉ là cấp độ trung bình, để vượt qua được đòi hỏi phải vừa có tài vừa có kỹ năng mới hòng làm được.

Vì chỉ số của thám hiểm gia được coi là thông tin cá nhân, tất cả thường được bảo vệ rất cẩn mật.

Rất khó có thể đoán được chỉ số trung bình của một người. Tuy nhiên, hầu hết các nhà thám hiểm chưa lên được Level 2 hầu hết chỉ loanh quanh từ tầng 7 tới 10 của Dungeon.

Nói cách khác, chỉ số của các thám hiểm gia hạng trung đều rơi vào khoảng giữa G và C. Đó cũng là cái mốc để họ cần phải vượt qua để bỏ đi cái mác “tập sự” của mình.

Bell lúc này hầu như đã ngang bằng với những tay “tập sự cấp cao” chỉ sau có vài tuần ngắn ngủi. Vậy nên cũng dễ hiệu tại sao Lilly lại khó tin những gì cô được chứng kiến vào ngày hôm nay.

“Thêm nữa, Ngài Bell đã mạnh lại có vũ khí thật tuyệt làm sao.”

Giọng của Lilly chợt có cái gì đó thay đổi.

Tuy nhiên, Bell không hề nhận ra, cậu chỉ cười ngượng nghịu trước lời tán dương của cô.

“Ồ, em nói đúng đấy. Đúng là anh đã dựa dẫm vào con dao này hơi nhiều. Cứ thế này, làm sao mà mạnh hơn được chứ?”

“Không, không, vũ khí nào mà chả mơ ước được một chủ nhận xứng đáng cầm chứ. Quan trọng là ngài Bell có thể sử dụng con dao đó mà không hề có động tác thừa thãi nào hết. Hôm nay là đủ minh chứng cho sức mạnh của ngài rồi.”

“Em… em nghĩ vậy thật sao?”

Bell vẫn đang quay lưng lại với Lilly, cẩn thận trông chừng xem có quái vật tới không. Tay anh đưa ra sau lưng và vuốt ve con dao.

Với một màu đen nhanh từ đầu tới cuối, đây thực sự là một thứ binh khí có một không hai.

Ngón tay của Bell khẽ lướt qua dòng chữ Ἥφαιστος’ khắc trên vỏ dao.

Đôi mắt của Lilly mở to tròn ra, như thể bừng lửa cháy bỏng.

“Lilly không hiểu rõ về vũ khí đâu, nhưng Lilly tin chắc là con dao đó rất đặc biệt. Làm sao mà ngài có được nó vậy? Không phải là Lilly thô lỗ đâu, nhưng Ngài Bell vẫn chỉ là người mới, làm sao mà có nhiều tiền được chứ…”

“Nữ thần… nữ thần đứng đầu Familia của anh đã trao nó cho anh. Xem ra Người đã phải bỏ rất nhiều công sức cầu xin một nữ thần bằng hữu của mình để có được nó. Anh vẫn nghĩ là Người đã khổ tâm lắm.”

“Thật.. thật là một nữ thần tốt bụng.”

“Đúng vậy. Người rất quan trọng đối với anh.”

Bell không hề nhận ra một chút ghen tị thấp thoáng hay run run trong giọng của Lilly.

Lilly làm nốt con Neddle Rabbit cuối cùng mạnh tay hơn cần thiết trước khi đứng dậy và lẻn ra đằng sau lưng Bell.

“Ngài Bell?”

“Ồ, xong rồi à?”

Lilly nhoẻn miệng cười trong khi Bell quay sang cô gái.

“Đã làm đến đây rồi, hay là chúng ta lấy luôn viên ma hạch từ con Kiến Sát thủ trên tường kia luôn.”

“Được thôi. Nhưng làm thế nào đây?”

“Nếu Ngài Bell cắt được phần mềm trên ngực nó là xong ngay. Viên ma hạch kiểu gì cũng nằm ở đó mà. Lilly sẽ xử lý nốt việc còn lại.”

“Được thôi. Vậy thì…”

“Đây, Ngài Bell.”

“Eh… À xong ngay.”

Bell cầm lấy con dao Lilly trao cho cậu. Anh định rút con dao Hestia ra, nhưng như thế này cũng không sao hết. Bell bước tới con Kiến Sát thủ, cả nửa thân dưới vẫn mắc kẹt trong tường. Nắm lấy lớp vỏ dày cộp của con quái vật, cậu đặt lưỡi dao nên phần mềm nằm giữa hai phần thân trên và dưới của con Kiến Sát thủ.

Hừm… Con dao này dùng hơi bị khó đấy…

Bell kiễng chân lên, cố rạch một đường trên lớp vỏ cứng cựa.

Với đôi tay đang giơ cao lên, sau lưng lẫn hai bên sườn của cậu hoàn toàn không có gì bảo vệ.

“Hử?”

Có gì đó không ổn. Cứ như thể có một dòng điện chạy ngang qua tâm trí cậu.

Bell quay đầu lại.

“Ngài làm xong chưa?”

Lilly vẫn đang đứng sau cậu, ngược lên nhìn con Kiến Sát thủ với đôi mắt to tròn, cố rướn người lên hết cỡ có thể.

Bell nhấp nháy mắt vài lần và mỉm cười. Cậu giơ tay ra hiệu.

“Một chút nữa thôi.”

Cuối cùng Bell cũng đưa được lưỡi dao vào ngực con Kiến Sát thủ. Lilly nhanh chóng bước tới để lấy viên đá.

“Thôi, coi như hôm nay tới đây là xong nhỉ, Ngài Bell?”

“Eh? Thế thôi à? Anh vẫn còn có thể đi tiếp được mà?”

“Không, không, ngài lại tự tin quá rồi. Hôm nay Ngài Bell đã chạm trán với Purple Moth, một quái vật có thể phát tán một loại bụi phấn rất độc. Dù không có triệu chứng ngay, nhưng nếu hít vào quá, ngài sẽ bị trúng độc ngay.”

“Kh-không thể nào!”

“Đúng là như vậy mà. Lilly lại quên mất không mua nhiều thuốc giải độc… Lilly cho là chúng ta nên quay về Tháp Babel để chữa trị ngay.”

Khi Lilly vừa dứt lời, Bell cũng chợt nhớ ra là Eina có dặn cậu phải cẩn trọng với những loại quái vật thuộc họ ngài. Bell đặt tay lên đầu mà thở dài, cậu chấp nhận lời của Lilly.

“Thế bị trúng độc thì sẽ như thế nào…? Chờ đã, bao giờ triệu chứng sẽ xuất hiện?  Dù sao thì anh cũng cần toàn bộ sức lực để chống lại quái vật nữa…”

“Không vấn đề gì đâu, ngài Bell ạ. Lilly biết con đường nhanh nhất để về Bebel mà không phải đánh đấm gì hết.”

“E-em biết ư?”

Lilly gật đầu và đáp “vâng” thật lớn, tay cô chỉ về lối ra của  căn phòng. Một nhóm những nhà phiêu lưu đang đứng ngoài đó. Họ bỏ đi ngay khi nhìn thấy Bell và Lilly đã hạ được hết số quái vật ở trong đó.

“Nếu chúng ta lần theo đường những nhà thám hiểm mạnh khác thì sẽ không phải gặp bất cứ quái vật nào hết. Dù sao thì họ cũng tới đây vì đám quái vật… Ý em là, vật phẩm và ma hạch, đúng không nào?”

“À, ra là vậy.”

“Kể cả là có quái vật xuất hiện, chúng ta chỉ cần đợi một nhóm khác xử lý nó là xong. Nói chung là chọn đường nào có người ở đó, và thế là khỏi phải chiến đấu gì hết.”

Thường thì Bell hay tránh né những Familia khác để đỡ gây ra rắc rối. Thế nhưng lần này xem ra đó lại là lựa chọn hợp lý nhất.

“Vào giờ này có rất nhiều nhà thám hiểm danh giá. Nếu ngài Bell đi theo Lilly thì khỏi cần phải dùng tới vũ khí luôn.”

Lilly ngước mắt lên nhìn Bell với một nụ cười rạng rỡ. Cậu thực sự phải lấy làm ngỡ ngàng trước khả năng của cô gái.

“Lilly này, em thật đáng kinh ngạc đấy. Không hổ danh một ‘phụ tá’, đúng là có thể nhờ cậy vào em được.”

“Ngài Bell rồi cũng sẽ học hỏi thêm nhiều điều nữa. Thôi, đi thôi nào!"

Lilly cầm lấy tay Bell và kéo cậu ra khỏi căn phòng. Bám theo dấu chân trên mặt đất, hai người bọn họ chạy qua vài nhóm thám hiểm gia trên đường. Mỗi khi có quái vật xuất hiện, họ lại theo sát những nhóm đang giao chiến. Bản năng của Lilly luôn chính xác đến từng li từng tí.

Cô gái thực sự quá thuần thục, tựa như đã làm việc này cả hàng trăm lần.

“Ngài Bell,  ngài Bell này. Về vấn đề tiền lương ngày hôm nay…”

“À, em cũng đã giúp anh nhiều rồi. Vậy thì 50-50 đi…”

“Tất cả số vật phẩm và ma hạch đều thuộc về ngài, ngài Bell ạ. Cầu cho tối này túi của ngài rủng rỉnh đầy chật những tiền.”

“Sao cơ?! Nhưng như thế thì em lại không có gì ư! Chẳng phải em muốn ít nhất là 30% sao?”

“Niềm tin của ngài đối với Lilly là đáng giá lắm rồi. Hôm nay cũng là ngày Ngài Bell được biết về Lilly, hãy coi như đó là quà cảm ơn đi.”

“Biết… về em?”

“Ai cũng có ngày thử việc mà, đâu riêng gì ngài Bell đâu.”

Vậy ra hôm nay cũng chỉ là một bài kiểm tra đối với Lilly. Ben không khỏi cảm thấy áy náy.

Cậu đỏ bừng mặt trong khi nhìn về cô gái, miệng chỉ muốn thốt lên một lời xin lỗi.

“… Thêm nữa, đó cũng là quà chia tay.”

Một cơn gió mạnh thổi qua hành lang, cuốn theo lời nói của cô gái.

“…? Lilly, em nói gì sao?”

“Không, không có chi. Ngài Bell này, nếu được, xin ngài hãy thuê Lilly trong tương lai nhé.”

“Được thôi, anh hứa là sẽ đáp lại tử tế.”

Lilly quay lưng lại và chạy đi, nhưng không quên ngoái lại và vẫy chào Bell.

“Xin ngài nhớ nhé! Lilly luôn ở Babel này, vì vậy ngài luôn có thể tìm thấy em ở đây! Lilly không đi đâu đâu, vì vậy ngài cứ thư thả suy nghĩ!”

Cô gái mỉm cười đến tận mang tai.

“À, lại một phụ tá từ Familia khác…”

“Vậy, như thế không phải là ý hay ư?”

Lúc này tôi, ở trong căn phòng cố vấn quen thuộc ở trụ sở chính của Guild, hiện đang nói chuyện với Eina về Lilly. Sau khi ghé qua khu chữa trị (tất nhiên phải bỏ ra một chút tiền) cũng như điểm đổi tiền, tôi hối hả đi tới đây ngay.

Nghe thì có vẻ buồn, nhưng tôi không nghĩ là mình lại có thể tự mình quyết định đúng đắn trước những việc như thế này. Cách tốt nhất là đi hỏi ý kiến người khác, và còn ai tốt hơn ngoài Eina chứ?

“Chị biết là em đang lo nghĩ tới vấn đề giữa các Familia khác nhau, nhưng có rất nhiều trường hợp cho thấy là hai bên vẫn có thể có một giao ước lành mạnh và tin cậy… Bell này, em nghĩ thế nào về cô gái Lilliluka này?”

“Ừm, cô bé xem ra là người tốt… một phụ tá cừ khôi nữa.”

Nhớ lại những gì được chứng kiến ở Dungeon, cô gái đã để lại một ấn tượng rất tốt.

Trên hết là hoàn cảnh của cô bé… Tôi cảm thấy cô thật tội nghiệp đến độ không thể phớt lờ.

Dù biết là cứ thấy thương hại mà lao vào làm thì chẳng hay ho gì, nhưng…

Tôi tin chắc là cô gái không hề lừa dối mình khi kể lại việc Familia của cô đối đãi tệ bạc ra sao. Lý chí mách bảo tôi rằng Lillu nói thật.

“Thế em có biết cô gái đó thuộc Familia nào không?”

“Cô bé nói là thuộc Soma Familia.”

“Soma Familia hử… Chị cũng không thực sự ủng hộ hay phản đối nơi đó được.”

“Ừm… Chị Eina? Họ là Familia kiểu gì vậy?”

Eina nói “Chờ một lát” trong khi rút một tập tài liệu lớn chuẩn bị từ trước từ trong bàn ra và mở trước mặt. Rút một cặp kính từ túi áo ngực ra, Eina khẽ hất cổ tay một cái. Một tiếng Click nho nhỏ vang lên, chiếc kính dễ dàng đặt lên trước đôi mắt cô.

Xem chừng không chỉ có mỗi nhận định của bản thân, cô còn muốn đưa ra những thông tin chính thức chuẩn xác nữa.

“Có vẻ Soma Familia là một Familia đi Dungeon kiểu mẫu. Họ hơi khác một chút với các Familia còn lại ở chỗ có tham gia vào buôn bán.”

“Buôn bán? Họ bán gì vậy?”

“Rượu vang.”

“Rượu vang?”

“Đúng là vậy. Dù không bày bán nhiều ra ngoài thị trường, nhưng nghe đồn là hương vị của món rượu này thực sự khác thường. Xem ra nhu cầu về mặt hàng này ở Orario không hề nhỏ chút nào.”

Cô lại nói tiếp rằng với một sản phẩm như vậy, đáng nhẽ ra họ không cần thiết phải đi Dungeon nữa.

Vì nguy hiểm luôn rình rập theo những thám hiểm gia, điều tốt đẹp nhất một vị thần có thể làm khi lập một Familia là hướng tới một công việc an toàn. Dù rằng nghề buôn cũng lắm thứ đỏ đen, nhưng chỉ dựa vào những nhà thám hiểm thì chẳng khác gì đi trên một cây cầu treo có thể gẫy bất cứ giờ phút nào. Mỗi ngày bất cứ thám hiểm gia nào cũng phải đối mắt với cái chết cận kề bên vai.

Mặt khác, những nhà thám hiểm này cũng là người thay đổi mọi mặt. Nếu mà không theo được môi trường được ăn cả, ngã về không của Thành phố Mê cung Oraria, thám hiểm gia là loại nghề nghiệp có thể làm giàu đầy nhanh chóng.

“Familia này đứng ở giữa về mặt sức mạnh. Không có ai nổi bật, nhưng tất cả đều mạnh ở mức trung bình. Whoa… Họ cũng có khá ít thành viên nữa. Chị không hề biết đâu.”

“Vậy nếu họ có nhiều thành viên thì…”

“Có nghĩa là Soma, thần của họ, được nhiều người tin theo. Chị chưa từng nghe nói gì nhiều về vị thần này…”

“Ừm… Lilly, cô gái đó, có nói với em về điều này, nhưng liệu có phải là thần Soma không mấy khi gặp gỡ những vị thần khác không?”

“Có thể nói là vị thần này nổi tiếng về điểm đó. Dù nói tách biệt với thế giới này thì quả là lạ, nhưng vị thần này là như vậy. Thần Soma chưa từng một lần tham dự Đại tiệc thần linh, hay bất cứ những dịp tương tự nào khác. Ngay cả việc tìm ra một ai đã gặp mặt vị thần này cũng đã là cả một thử thách rồi.”

Ừm, xem ra… trường hợp này có vẻ dị thường thật.

Chẳng phải chính Lilly cũng nói là thần Soma không bao giờ trò chuyện với các vị thần khác sao?

Và Eina cũng cho rằng là cô không ủng hộ hay phản đối mình về việc dính dáng tới Familia này. Có thể là vì họ khá là an toàn – thậm chí là quá an toàn. Không thân thiết với Familia nào, nhưng cũng chẳng gây sự với ai.

“Xem ra bản thân Familia này không có vấn đề gì… chỉ là.”

“Chỉ là?”

Eina cau mày tựa như đang chìm trong suy nghĩ, tuy nhiên cô nhanh chóng nói tiếp ngay.

“Đây chỉ là ý kiến của chị thôi. Nhưng xem ra thành viên của Soma Familia có gì đó khác biệt với các Familia khác. Họ lúc nào cũng ganh đua với nhau, đến độ  gần như là điên cuồng…”

“……”

“Trông bọn họ cũng không giống loại người sống vội chết trẻ lắm, nhưng… Không biết phải nói như thế nào nữa. Nói gì thì nói, trông thành viên của Soma Familia ai cũng như là thực sự tuyệt vọng.”

Eina bối rối nói. Tôi chỉ biết ngồi nghe mà băn khoăn.

Nhưng sau khi nghe tất cả mọi chuyện, tôi phần nào hiểu được tại sao Lilly đi tới nông nỗi này…

“Tạm thời, chị ủng hộ việc thuê cô gái đó làm phụ tá.”

“Eh! Liệu như vậy có ổn không?”

“Không sao đâu. Dù Soma Familia có vài điều mờ ám nhưng chị cho rằng vấn đề xích mích giữa các thành viên của Familia sẽ không xảy ra với em đâu. Cứ nhìn bản thân thần Soma là đủ.”

Lilly cũng nói hệt như vậy.

“Miễn là em cẩn trọng trước các thành viên khác thì sẽ không có vấn đề gì hết. Bản thân chị tin là em nên có một phụ tá đi cùng hơn là đi một mình, vì thế chị khuyên em nên thuê cô gái ấy.”

“Chị Eina…”

“Sau cùng thì vẫn do em quyết định thôi. Em vẫn phải tự trách nhiệm cho mọi quyết định của mình mà.”

…Chẳng phải đó là điều đương nhiên sao?

Chờ đợi ai đó cho phép mới đi nói chuyện với Lilly thì đúng là thô lỗ. Giờ đây tôi phải tự mình quyết định cần phải làm gì. Thư giãn một chút, suy nghĩ thật cẩn thận, và đưa ra quyết định cuối cùng.

“Một điều này nữa. Chị đã đi dò hỏi xem có phụ tá hành nghề tự do nào không, nhưng xem ra là không có ai. Dù chị có quen biết vài người nhưng họ đều gia nhập Familia mất rồi.”

Eina cười gượng và nói thêm “Xin lỗi nhé.” Trước đó chúng tôi có bàn đến việc thuê phụ tá, xem ra cô đã suy nghĩ về điều đó suốt từ lúc đấy đến giờ.

“Chắc là những người vô phái không muốn bén mảng tới Dungeon. Thu nhập của họ toàn phải phụ thuộc vào người thuê họ, và công việc cũng hết sức nguy hiểm. Dù sao thì vẫn có những công việc an toàn mà có đồng lương tốt hơn nhiều.”

Một người “vô phái” là những ai không thuộc Familia nào hết. Khỏi cần nói cũng biết vì không có Falna – con dấu phước lành của một vị thần – hay Status, họ cũng chẳng mạnh hơn người dân ở đây là mấy. Tuy nhiên cũng có một số chủng tộc bản thân vốn đã mạnh mẽ như người lùn hay giỏi dùng ma thuật như elf đều có thể đương đầu với quái vật, nên tôi không dám nói là toàn bộ những người vô phái đều yếu ớt.

“Chị Eina này. Có phải thám hiểm gia luôn coi thường phụ tá không?”

“… Về một mặt nào đó thì đúng là vậy. Những phụ tá chuyên nghiệp thường không được tôn trọng cho lắm. Chị chắc là em cũng hiểu nguyên do rồi...”

Chúng em chỉ là những kẻ khuân vác thôi. Lời của Lilly lại văng vẳng trong tai tôi.

Liệu có đúng là vậy không? Dù vẫn luôn ngưỡng mộ những nhà thám hiểm gia, nhưng lúc này tôi cảm thấy có phần thực sự thất vọng.

“Thông thường những nhà thám hiểm yếu hơn đều trở thành phụ tá. Hầu hết các Familia đều giao cho những thành viên kém cỏi hơn làm chân phụ tá, kể cả là khi cấp độ của họ có tăng lên đi nữa.”

Nhưng trong trường hợp này, đó là cách để những nhà thám hiểm yếu kém hơn đi sâu vào Dungeon để mà học hỏi. Bằng việc chấp nhận khuân vác hành lý cũng như  đi theo những người mạnh hơn, họ sẽ được tận mắt chứng kiến những con quái vật cấp cao cùng với những kỹ năng chiến đấu nâng cao.

“Không phải là ai được nhận Falna đều sẽ mạnh lên mãi được. Điều này còn tuỳ thuộc vào cơ địa người đó, vào việc liệu họ có thể đối mặt với quái vật mà không để áp lực tinh thần quật ngã không. Thực tế, có đầy thám hiểm gia cả ngày đánh hạ toàn quái vật yếu hơn mình, đến tối không động tay làm nổi việc gì khác được.”

“……”

“Sự thật là những nhà thám hiểm yếu hơn sẽ chuyên về phụ tá… Nên đúng vậy, họ lại càng dễ bị phân biệt đối xử hơn.”

Không khí trong phòng lúc này thực sự nặng nề. Vẻ mặt của Eina đủ cho tôi biết cô nghĩ gì về vấn đề này, bản thân cô cũng không hề thoải mái. Tôi cũng không cho là cô thích nói chuyện về vấn đề đó. Nhưng rốt cuộc mọi chuyện cũng dần sáng tỏ. Điều này giải thích tại sao Lilly lại ăn nói khiêm nhường đến vậy – những người xung quanh đều coi cô là một “phụ tá yếu đuối.” Và thế là cô tránh xa Familia, với tất cả mọi người.

… Tôi căm ghét điều này.

Rốt cuộc cảm xúc này là cái thứ gì chứ? Dù biết không phải là vấn đề của mình, nhưng tôi không làm sao mà ngồi yên được. Chỉ muốn vò đầu bứt tai cho đỡ tức, phải cố lắm tôi mới kìm lại mà đứng dậy.

Nếu mà còn ngồi đó thì sợ rằng tôi sẽ chìm trong suy ngẫm cả tiếng đồng hồ mất.

“Cảm ơn nhé, chị Eina. Em sẽ suy nghĩ những gì chị nói và quyết định.”

“Không có chi. Nếu còn gì vướng bận thì cứ tới gặp chị. Được chứ?”

Eina dịu dàng mỉm cười. Tôi quay lại cúi đầu một lần nữa thay lời cảm ơn.

Chầm chậm, tôi quay lưng lại ra hướng cửa ra vào.

“Ừm… Bell này? “

“Vâng, có chuyện gì ạ?”

“Con dao của em đâu?”

“Eh?” Chắc rằng đầu óc vẫn còn mơ màng, nên tôi mới đáp lại ngớ ngẩn như vậy.

Eina lúc này cũng đang nhổm dậy khỏi ghế, vẻ mặt của cô tràn đầy lo lắng, đôi mắt của cô đang hướng xuống hông tôi.

“Dao…?”

Tôi vòng tay ra sau lưng.

Con dao cũ, có.

Túi ma hạch, có.

Con dao thiêng, có.

…Nhưng chỉ còn có mỗi vỏ.

“……”

Tay tôi quờ quạng vào nơi đáng lẽ là cán con dao găm.

Ssss… Máu nóng dần dồn lên mặt tôi với tốc độ đến báo động.

Trước mặt Eina, tôi hoảng hốt lục lọi khắp người mình, mồm lẩm bẩm “Không thể nào”

Con dao thiêng đã … biến mất ư.

Mặt tôi xám ngoét lại.

“… Mình đánh rơi mất rồi ư?!”

---o0o---

Tên trộm tiếp tục đi trên con ngõ hẻm.

Nơi này có cái gì đó khác hẳn với Đại lộ đầy màu sắc cùng với những cửa hàng lớn.

Ngước lên trên, tên trộm chỉ nhìn thấy độc mỗi một dải trời xanh vắt vẻo giữa những ngôi nhà gạch dài thăm thẳm. Rìa những đám mây đã nhuộm một màu đỏ cam trước ánh chiều tà leo lét. Ngày đã sắp tàn. Một đám mèo hoang vây xung quanh một đống giáp xập xệ, những cặp mắt vàng vọt cùng hướng về một hướng.

Meooooooooo. Lũ mèo chạy tan tác khi tên trộm đến gần.

Thịch, thịch, thịch. Tiếng bước chân nhỏ bé vang vọng khắp con hẻm.

Tên trộm chạy dọc theo con phố nhỏ rối rắm hơn cả Dungeon, trong đầu vạch rõ điểm đến của mình. Sau vài khúc quanh, cuối cùng tên trộm cũng tìm thấy nơi cần đến.

Một ngôi nhà cổ nằm toạ lạc giữa một vùng đất trống nhỏ. Dù không rõ có đúng là cổ hay không, tên trộm vẫn cảm thấy phần nào như vậy.

Trên ngôi nhà gỗ một tầng đó có một chiếc biển hiệu bụi bặm, khó mà có thể đọc được viết trên đó là chữ gì.

Tên trộm mở cửa ra và bước vào, làm cho một chiếc chuông nhỏ rung lên một âm thanh buồn bã.

“Ô, thì ra là anh bạn.”

“Tôi có chút hàng đây.”

Một tay người gnome hói râu trắng, trên tay cầm một tờ báo. Dù ông ta đang đội một chiếc mũ màu đỏ, nhưng tên trộm thừa biết là phía dưới đó chẳng hề có sợi tóc nào hết.  Không nói thêm một lời, tên trộm đặt một con dao lên quầy.

“Lại mang một thứ lạ mắt nữa hử…”

Chỉnh lại cặp kính trên cánh mũi, ông chủ cửa hàng ngó nghiêng con dao và nói, “Quay lại ngay đây,” và rời khỏi quầy. Cái đầu tròn vo của ông ta biến mất vào đằng sau cửa hàng – một nơi chứa đầy những thứ đổ cổ. Nhìn ngó xung quanh, tên trộm nhìn thấy vô số thứ vàng bạc đá quý mê hồn xếp ngay ngắn trong một chiếc hộp kính.

Tay gnome nhanh chóng quay lại.

Trên mặt ông ta có cái gì đó chán nản đến bất ngờ.

“Cái thứ gì thế này? Đứng bảo là ông bạn đi nhặt từ bãi rác nào đó mà đem tới đây nhé?”

“Hử---?”

“Con dao này chẳng thể đâm, chém, cắt, gọt gì được hết. Bản thân nó cũng chẳng có thuộc tính đặc biệt gì. Và… chẳng biết nói ra sao, nhưng… lưỡi dao cứ như là… chết rồi đấy.”

Đặt lại lên quầy, ông già người gnome vuốt chòm râu bạc của mình một lúc trước khi nói tiếp, “Thứ này chỉ là rác rưởi, không hơn không kém. Việc này hơi bị lạ đó, ông bạn tôi ơi. Ai ngờ ông bạn lại mang thứ này cho tôi chứ.”

“C-Chờ một chút! Không thể nào…!”

“Kể cả là vậy, tôi cũng không thể bán cái này cho khách quen được… Nếu vẫn muốn bán, xem ra mang đi trang trí cũng không tồi. 30 val có được không?”

“Tôi… tôi sẽ quay lại ngay!”

“Ô hô! Mong ông bạn sẽ quay lại… Nhưng mấy cái vết khắc ngoằn ngoèo đó, hình như lão già này đã thấy ở đâu rồi thì phải…”

Vai run lẩy bẩy, tên trộm cầm lấy con dao. Cánh cửa của cửa hàng đóng sầm lại sau lưng.

Thịch, thịch, th-thịch. Tên trộm lại đi vào con hẻm, lần này có vẻ bước chân ồn ào hơn ban nãy.

30 val? Bằng với giá một đĩa khoai tây ngoài vỉa hè ư?

Lão già ngu xuẩn! Đây là thứ vũ khí cắt da quái vật như cắt giấy! Đáng lẽ ra thứ này phải đủ để xây 3 toà lâu đài mà vẫn còn thừa tiền tiêu xài chứ!

Lẽ nào người gnome già đó lẩm cẩm rồi? Nhưng nghĩ lại, ngày hôm qua ông ta vẫn còn xem hàng như bình thường. Lẽ nào mới qua một đêm mà đầu óc đã có vấn đề ư?

Con mắt đánh giá của ông ta không bào giờ sai. Mấy gã ngố ở Guild không thể nào sánh bằng được.

Không có ai có thể vượt qua ông ta về khoản này được.

Vậy thì tại sao chứ…?

Tên trộm nhìn xuống con dao.

Không có một chút ánh sáng nào hiện trên con dao găm. Lưỡi dao có một đống ký tự phức tạp khắc lên trên đó. Từ mũi tới cán một màu đen thẫm, khó có nào nói được con dao dài chừng nào trong cái ngỏ hẻm tối tăm này. Tựa như con dao này có màu của bóng tối vậy.

Trước một con dao đen thui như thế này – có cái gì đó khiến người ta cảm thấy bất an.

Trước đó chính lưỡi dao này vẫn còn vung vẩy trong không trung với một thứ ánh sáng màu tím đậm…

Giá như vẫn còn cái nhãn Ἥφαιστος” kia… Cái vỏ, phải có cái vỏ…

Nếu như có cái bằng chứng không thể chối cãi đó, thì dù có là đồ đồng nát, con dao này vẫn có thể bán lại với giá kha khá.

Lựa chọn duy nhất còn lại là thay đổi kế hoạch: Liều lĩnh quay lại tiếp xúc với mục tiêu lần nữa…

“Syr này, thứ lỗi cho mình nhé. Mình không định nhờ cậu xách đồ hộ đâu.”

“Không sao đâu, nhưng… Lyu này, bộ cậu toàn đi đường này ư?”

“Đúng vậy. Nếu đi theo mấy con hẻm này thì tiết kiệm thời gian hơn nhiều. Nơi này không khó chịu như cậu tưởng đâu, Syr ạ.”

“Đấy không phải là điều tớ đang nghĩ tới đâu…”

Hai bóng dáng, một người một elf, từ đằng trước tiến tới gần. Cả hai đều đang cầm vài túi giấy rất to. Những chiếc túi đầy ự tới độ một đống hoa quả trái cây trong đó tựa như đang trực chờ rơi ra ngoài.

Tên trộm tránh mặt đi và cắt con dao vào trong tay áo.

Có người lại đi sâu vào con hẻm này ư. Ra vẻ tự nhiên và đi qua họ nào…

“--- Ê người prum kia, đứng lại!”

Một giọng nói to lớn từ phía sau vọng ra.

Tên trộm đứng sững lại. Lưng của tên trộm toát đầy mồ hồi lạnh lẽo.

Sao lại gọi mình vậy? Một chuyện không thể ngờ tới xảy ra với tên trộm.

“Đưa con dao đang giấu dưới tay áo kia cho tôi xem.”

Tên trộm thầm chặc lưỡi bực bội.

“Lyu…? Ừm, Lyu?”

“Tại sao lại hỏi như vậy?”

“Vì con dao đó giống hệt đồ của một người tôi quen biết. Tôi chỉ muốn xem xem liệu có đúng vậy không.”

Mắt gì mà tinh dữ vậy? Tên trộm thầm rủa cô gái elf.

Người elf có thể nhìn thấy lưỡi dao đen kịt như vậy trong con hẻm u ám này ư? Ngay cả người prum tinh mắt đến vậy cũng khó mà làm được điều đó.

“Xin lỗi nhưng đây là đồ của tôi. Chắc là cô nhầm rồi.”

Chạy ngay trước khi đối phương kịp phản ứng – đúng vậy, kế hoạch là thế.

Phớt lờ lời của cô gái elf, tên trộm liền bắt đầu bỏ chạy.

“Lấy ra ngay.”

Không khí ở con hẻm như vang lên một tiếng lách tách.

“……?!”

“Tôi chỉ biết duy nhất một người cầm thứ vũ khí khắc ký tự trên đó như thế.”

Cứ như thể có một lưỡi dao bằng đá kề sát cổ tên trộm. Đầu gối tên trộm cứng đờ lại. Ngay cả cô gái -  con người – kia cũng co rúm người lại vì giật mình. Cô gái elf sặc mùi đe doạ đến tận nhường đó.

Không thể nào quay mặt nhìn cô ta được. Phải nói là không dám quay mặt lại nhìn cô ta.

“Đứng im đó.”

Miệng tên trộm cứng đờ, hơi thở gấp gáp run run, tim đập nhanh như thể muốn bay ra khỏi lồng ngực. Tiếng bước chân của cô gái elf ngày càng tiến sát lại. Giữa hai bên không còn mấy khoảng cách nữa.

Hoặc là chạy, hoặc là ở lại chịu chết. Không còn thời gian nghĩ ngợi nữa, phải chuồn ngay.

Đầu gối tên trộm chùn xuống, chuẩn bị hành động. Bất chợt, cô gái elf lao vọt lên về phía trước, chặn mất đường thoát.

“Tôi đã cảnh báo rồi đấy nhé.”

Tên trộm phi thẳng về một khúc quanh. Vừa định rẽ vào thì chợt có cái gì đó bay vun vút đập mạnh vào tay tên trộm.

“Gwahhhhh!”

Một quả táo?

Vỡ tan tành luôn sao?

Quả táo đỏ chót lao thẳng vào bàn tay trái, vốn đang cầm con dao, của tên trộm. Cú ném mạnh tới độ quả táo nát vụn bay đi tứ phía, đủ thấy lực ném mạnh đến cỡ nào.

“Cẩn thận bụng dạ đó.”

“—”

Con dao rơi khỏi tay tên trộm. Tên trộm quay ra đằng sau nhìn.

Một đôi mắt xanh da trời đầy điềm tĩnh từ phía trên ngước xuống, chân cô ta quại hẳn về phía sau.

Này đừng bảo lấy tôi làm quả bóng nhé. Đùa nhau à.

Chân cô gái elf vung thẳng về phía trước và, như đã cảnh báo, sút thẳng vào bên sườn.

“Hnggaaah?!”

“C-Chuyện gì vậy”

Bell nghe thấy tiếng động đó trong khi cuống cuồng chạy dọc theo Đại lộ Hướng Tây ở phía trước trụ sở chính của Guild.

Một tiếng hét the thé, vang vọng khắp một con hẻm.

Bell đang lần theo đường mình vừa đi, xem xem liệu con dao Hestia có rơi ở đâu không. Cậu biết ngay tiếng hét đó không phải là điều bình thường, vậy nên cậu quyết định dừng chân lại ngay.

Một vài người gần đó cũng dừng lại nghe ngóng. Một lúc sau, một đàn mèo từ trong con hẻm trào ra, bỏ chạy tán mạng. Bell nhìn xuôi theo con ngõ hẻm với đôi mắt đỏ thẫm của mình.

Meo! Meo! Đàn mèo kêu nhốn nháo trong khi tìm đường bỏ chạy. Đám thú hoang hoảng hốt luồn lách qua những đôi chân trên con đường nhộn nhịp, tạo thành một cảnh tượng đầy hỗn loạn. Bell cẩn thận lách qua đám đông người ở đó hòng tìm đường tới con hẻm, mồ hôi chảy dài trên má.

Gồng người lên sẵn sàng đối mắt với bất cứ thứ gì trong đó, Bell bước vào trong ngõ. Đột nhiên, một bóng đen từ đâu ngã Phịch một cái xuống dưới chân anh.

“L-Lilly?”

“Haa-aah?”

Nhảy dựng lên một tí, khi tìm thấy một người không thể ngờ tới nhất, Bell quỳ gối xuống trước mặt cô gái.

“Này, sao vậy?! Có chuyện gì vậy?!”

“Giọng nói này… Ngài Bell đấy ư?”

Thần mình nhỏ bé của cô gái run lẩy bẩy trong khi cô cố gượng dậy, tựa như một đứa trẻ mới chào đời tập đứng lần đầu. Mặt của cô ban đầu còn lộ rõ vẻ khiếp đảm, nhưng nhanh chóng trở về nụ cười thường ngày của mình.

“Thực ra, em bị một kẻ nguy hiểm… Eh, ý em là chó dại…”

“E-em có sao không?”

“Chắc là không…”

Chiếc áo choàng màu kem của cô không quá bẩn thỉu, nhưng rõ ràng là Lilly cũng bị dính đòn khá đau. Tạm thời, anh choàng tay mình lên vai cô bé và dắt cô ra bên vỉa hè.

Bell vừa mới định cho tay vào túi quần xem còn bình potion nào nữa không thì…

“Không ngờ là hắn ta trốn thoát được chứ…”

Bịch, bịch. Tiếng giày giẫm lên đá rền rĩ vang lên. Theo sau đó là Lyu, cô gái người elf, vừa chạy ra từ một khúc quanh.

“À, đúng lúc đấy. Tôi vừa mới tìm được…”

Lyu mới nói tới đây thì chợt nhìn thấy Lilly đang ngồi cúi gằm mặt xuống đất. Cô gái run cầm cập như đang sợ hãi một điều gì đó, hai tay ôm chặt lấy chiếc mũ đang trùm trên đầu.

“Cranell này,  nhờ cậu bước sang một bên.”

“Eh? Gì cơ? Này?!”

“Eiiikkkk!”

Lyu đẩy Bell sang một bên và nắm lấy Lilly, cô giật phăng cái mũ chùm đầu ra không thương tiếc.

Cặp mắt to tròn, mái tóc bù xù màu hạt dẻ, hai chiếc tai giống như tai loài chó lộ hẳn ra. Lyu nhìn chằm chằm vào cô gái đang hoảng hốt không chớp mắt trước khi lên tiếng, “Thứ lỗi cho tôi”,  rồi kéo lại chiếc mũ như ban đầu.

“Chị làm cái quái gì vậy?! Lilly! Em ổn chứ?!”

“V-vâng ạ…”

“Tại tôi tưởng nhầm ra người khác. Thật đúng là cả giận mất khôn.”

Bell hoàn toàn bối rối trước sự việc đang diễn ra trước mắt. Cậu cố hết sức dỗ dành một Lilly run run trong khi hết đưa mắt sang Lyu lại liếc sang con hẻm sâu thăm thẳm.

Một chốc sau, lại có thêm tiếng bước chân vang vọng ra bên ngoài ngõ hẻm. Syr ló mình từ con hẻm ra, hai tay cầm mấy túi giấy lớn.

“Lyu! Lyu—!! Đứng có dùng thức ăn vào việc đó chứ! Mama sẽ giận cho mà coi!”

“Xem ra… đó sẽ là rắc rối đây.”

“Ừm, có ai có thể giải thích cho tôi chuyện gì đang diễn ra được không…?”

“Ồ, Bell đấy à?”

Syr mỉm cười, lễ phép cúi chào. Bell chỉ đáp lại một tiếng “Chào” đơn giản.

Lyu đợi hai người chào hỏi xong xuôi trước khi hỏi thẳng Bell.

“Craneel này, có phải cậu có một con dao màu đen không?”

“Ồ! Đúng rồi!! Hai người có nhìn thấy một con dao đen từ lưỡi tới cán không vậy?!”

Bừng tỉnh lại, Bell hoảng hốt nhìn hai cô gái.

Lyu rút con dao màu đen nhánh ra khỏi áo choàng và giơ lên cho Bell xem.

“Là cái này đúng không?”

“—WAAAAAAAAAAAAAAAAAAAAHHHHHHHHHHHH!!”

Bell hét toáng lên đầy sung sướng.

Cả ba cô gái đều giật thót mình một cái mà ngạc nhiên trước giọng của cậu ta.

Ngay cả Lyu vốn luôn điềm tĩnh cũng mở to tròn mắt ra mà nhìn.

“CẢM ƠN! Cảm ơn chị rất nhiều!”

“… Cranell này. Cậu làm tôi khó xử quá. Tôi không xứng với lời khen của cậu đâu, mà là Syr…”

“Em đang nói với chị đó, chị Lyu ạ.”

Bell trông như thể sắp bật khóc tới nơi. Cậu nắm chặt lấy đối bàn tay mềm mại trắng trẻo của Lyu. Trên khuôn mặt dửng dưng của cô gái elf chợt lộ vẻ sợ hãi khi nhìn thấy cảnh Bell sáp gần người lại, bật khóc hệt như một đứa trẻ con.

Nghe tiếng Syr thét lên, Bell mới cầm lấy con dao mà chùi mặt vào tay áo.

“Ôi may quá… Nữ thần, xin người tha cho thần. Thần xin thề sẽ không bao giờ đánh rơi nữa…!”

“Đánh rơi…?”

Bell áp con dao vào má trong khi thề thốt. Tự dưng con dao tưởng là đồ vứt đi đó chợt “sống” lại, toả ra một luồng hào quang màu tím.

Như thể con chó cuối cùng cũng tìm lại được chủ, con dao Hestia đã đoàn tụ với chủ nhân của mình.

Đôi mắt to tròn của Lilly lại thêm phần tròn xoe.

“Cảm ơn mọi người đã giúp đỡ. Thế hai người tìm thấy ở đâu vậy?”

“Không phài là tìm được. Đúng hơn là có một người prum cầm nó.”

“Prum?”

Bell thắc mắc nhìn sang Lyu.

“Có lẽ nào cũng cùng một người như lần trước…?”

“Đúng vậy, tôi đang đuổi theo nhưng lại để mất dấu… và nhầm lẫn cô gái này với người đó. Đúng là tôi đã phán xét quá vội vã. Cho tôi được gửi lời xin lỗi.”

“Vội vã? Như vậy là…?”

“Vâng, cô gái này rõ ràng là tộc người chó. Người mà tôi đang tìm là một prum nam.”

Mặt Bell sáng rực lên do giờ mới hiểu ra. Trên gương mặt ẩn sau chiếc mũ choàng của Lilly lộ rõ vẻ an tâm. Cô thả lỏng người ra.

“Vậy cậu có thấy một prum nam chạy qua đây không?”

“Xin lỗi, em không thấy ai như vậy.”

“Vậy thì, xem ra người prum đó đã tìm thấy con dao cậu đánh rơi này. Xem ra người đó tưởng là mình vớ bở vì nhìn thấy con dao này ờ đâu đó trước ngày hôm nay. Đó là một thứ vũ khí kỳ lạ, nên hắn ta dù chỉ nhìn thấy một mình những vẫn nhớ rõ.”

“A, nghe có vẻ có lý đấy.”

Lilly cảm thấy khó chịu vô cùng trước cuộc nói chuyện của Bell và Lyu.

Trong khi đó, Syr vẫn lặng lẽ quan sát cô gái qua đống túi giấy to xồ xộ.

Mọi chuyện giải quyết xong xuôi, Lyu và Syr nhớ ra còn phải quay về cửa hàng. Bell lại rối rít cảm ơn hai người. Lyu chỉ khẽ gật đầu đáp lại, Syr thì cười khúc khích, miệng nói rằng mình không làm gì xứng đáng để cảm ơn hết.

Bell tránh đường ra để hai người quay lại vào con hẻm.

Và đúng lúc đó, Syr cúi người xuống và thầm thì vào tai Lilly.

“- Đừng có làm gì vớ vẩn đó, nghe chưa?”

“!!”

Người Lilly lạnh toát.

Thân mình nhỏ bé của cô gái run lên đầy đáng thương.

Syr lại đứng thẳng người lại tựa như không có chuyện gì xảy ra. Cô đi cùng với Lyu nghiêm nghị vào con đường ngõ hẻm.

“Lilly, Syr vừa nói gì vậy?”

“K-không có gì đâu ạ… Ừm, ngài Bell này?”

“Sao vậy?”

“Hai người đó là ai thế?”

“Họ là bồi bàn ở một quán bar mang tên Benevolent Mistress. Nơi đó cũng khá là có tiếng tăm – em có biết không?”

“… Ngài Bell.”

“Ừ?”

“Đừng bao giờ dẫn Lilly tới nơi đó, được không ạ?”

“Ừm, eh, được thôi...” Đó là những gì Bell có thể thốt ra được trước một Lilly đang nửa khóc nửa cười. Cậu nghĩ rằng cô gái vẫn còn chưa hết bất an mà toát mồ hôi.

Mặt trời dần dần khuất bóng. Đại lộ cuối cũng yên tĩnh trở lại. Bell và Lilly ngồi ở đó một lúc, giữa hai người bọn họ có gì đó cảm thấy là lạ.

---o0o---

Ngày hôm sau.

Lilly và tôi lại đến Dungeon từ sáng sớm. Chúng tôi cùng nhau đi xuống tầng đầu tiên, những đốm sáng trên trần chiếu xuống tựa như ánh đèn ma thuật ở thành phố.

Cuối cùng, tôi cũng quyết định chọn Lilly làm phụ tá của mình.

Dù đã tính tới nhiều thứ khác nhau, nhưng sau một hồi suy ngẫm, đây là điều tôi thực sự mong muốn. Ngay cả nữ thần cũng cho phép tôi. Đã tới nước này, chẳng có lý do gì để tôi nói không hết.

Lilly và tôi cũng viết một bản giao ước lập nhóm không thời hạn. Hôm nay chính là ngày đầu tiên.

“…Ngài Bell này?”

“Hử?”

“Ngài để con dao kia ở đâu rồi?”

“À. Cả vỏ lẫn doa giờ ở trong giáp ngực của anh. Có một khe nằm ở lớp giáp ngoài cùng, vừa khít để nhét vào. Như vậy, lần sau anh cũng không sợ bị đánh rơi nữa.”

“Ra vậy…”

Tôi ngoẹo cổ sang một bên, không hiểu sao cô gái lại cúi gằm mặt xuống như vậy.

Cô có vẻ không có chút sinh khí gì. Dù vẫn nụ cười đó, nhưng lúc này trông nó lại trống rỗng làm sao. Không biết chuyện gì đã xảy ra nữa.

“Ngài Bell này. Lilly xin cảm ơn ngài một lần nữa vì đã thuê Lilly làm phụ tá. Lilly hứa sẽ làm việc chăm chỉ để Ngài Bell không bỏ rơi Lilly tại Dungeon.”

“Bỏ rơi?! Làm sao mà anh nỡ làm điều đó chứ. Hơn nữa, em là phụ tá duy nhất anh có mà.”

“Lilly rất vui khi được biết là như vậy… Nhưng Lilly biết là ngài Bell sẽ không đời nào làm điều đó. Ngài Bell tử tế lắm mà.”

Tôi không nghĩ là mình sẽ quen được với cái kiểu xưng hô trên dưới như thế này.

Dù Lilly đã bớt xa cách hơn, nhưng “tử tế”? Nghe người khác nói lịch sự như vậy đủ làm tôi thấy rùng mình.

“Ngài Bell này, kế hoạch hôm nay thế nào đây?”

“Ừm, chắc là chúng ta lại xuống tầng 7 cho tới tận đêm. Như vậy được không, Lilly?”

“Nếu ngài Bell đã quyết như vậy thì Lilly sẽ tuân theo thôi. Nhưng ngài chắc chứ? Ngài biết Lilly là phụ tá duy nhất, chẳng giúp gì được ngài trong chiến đấu đâu. Ngài sẽ phải một mình đương đầu với tất cả quái vật đó, ngài Bell ạ.”

“Vậy cũng được thôi. Anh đã quen đi một mình rồi, hơn nữa đêm qua nữ thần cũng vừa mới cập nhật status bằng số điểm kinh nghiệm hôm qua rồi.”

Suốt mấy tuần làm thám hiểm gia đơn độc kia của tôi không phải là để làm cảnh.

Chiến đấu một thân một mình như vậy trong thời gian dài cũng chỉ là một chuyến đi Dungeon quá đỗi quen thuộc đối với tôi. Nhờ được Eina dạy bảo nghiêm khắc, tôi cũng biết cách quản lý thời gian hiệu quả hơn nhiều. Tôi thầm cảm thấy tự hào một chút về điều này.

Nhưng trên hết, nữ thần đã tự tay nâng cấp status của tôi vào tối hôm qua, nên không có chuyện tôi sẽ để quái vật ở tầm này áp đảo được.  Thành thật mà nói, tôi cảm thấy rất ngứa ngáy tay chân, chỉ muốn mau mau thử sức mình. Status của tôi tăng nhanh hết như trước. Phải nói là chỉ số của tôi tăng nhanh đến đáng sợ. Nhưng đó là một cảm giác tuyệt vời nhất có thể trên thế giới này.

… Vậy mà vì một lý do nào đó, mỗi khi quan sát tôi mạnh lên đến cỡ nào, nữ thần lại buồn bực và khó chịu… Thực sự tôi không hiểu nổi là tại sao nữa.

“Anh lo cho em nhiều hơn đấy, Lilly ạ. Sợ là nhiều vật phẩm chất đống lên như thế thì nặng nề lắm…”

Tôi liếc mắt sang cô gái đang đi cạnh mình. Dáng người loắt choắt của cô bé chỉ cao đến bụng tôi. Một người nhỏ bé như vậy mà mang vác đồ đạc nhiều như thế lên xuống Dungeon thì chẳng hề dễ dàng chút nào.

“Ngài Bell, ngài không việc gì phải bận tâm. Lilly cũng có Falna mà. Cho dù trong túi có bao nhiêu đồ đi nữa, Lilly cũng không thấy mệt đâu.”

Chắc là cô gái nói thật… nhưng.

Chiếc túi của Lilly có thể nói là to ngoại cỡ, kể cả không có gì trong đó thì cũng đã đủ choáng ngợp rồi.

“Trên hết, Lilly cũng có một Skill. Vì vậy Ngài Bell không việc gì phải nương tay trên đường đi về, kể cả là có gì ngoài dự liệu xảy ra đi nữa.”

“Hử?! Em cũng có Skill ư, Lilly?”

Thật là bất ngờ! Tôi cảm thấy thật ghen tị đến độ lộ rõ ra cả trong giọng nói!

Lilly cười nho nhỏ trước khi lắc đầu.

“Dù có còn hơn không, nhưng đó chỉ là một Skill vớ vẩn thôi! Đó không phải là ‘phước lành’ mà ngài đang nghĩ đâu, Ngài Bell ạ.”

“Kể cả là vậy! Anh còn chẳng có đây này…”

Skill khác với Ma thuật ở chỗ, miễn là có excelia – điểm kinh nghiệm – thì có thể có được nhiều thay vì chỉ có một. Tôi từng nghe đồn là có những nhà thám hiểm sỡ hữu tận 5 Skill!! Cho nên kể cả là Skill của Lilly không đáng kể cho lắm, chỉ cần không có ảnh hưởng xấu thôi là đã hơn người nào không có rồi.

“Ghen quá đi… Skill và Ma thuật khó học nhỉ? Anh cũng không hề có Ma thuật… À, tiện hỏi luôn, em có Ma thuật không, Lilly?”

“… Thật tiếc là Lilly cũng không có. Có rất nhiều người chưa bao giờ được nhìn thấy Ma thuật của mình; chắc là Lilly cũng giống như họ.”

Đúng là vậy. Hàng vạn người có thể có được cơ hội sử dụng Ma thuật thông qua Falna, nhưng đó cũng chỉ là có thể. Xem ra rất nhiều người không thể nào nắm lấy được cơ hội này.

Là một người luôn tưởng tượng mình sử dụng đủ thứ Ma thuật trong khi đọc đi đọc lại câu chuyện về những thám hiểm gia anh hùng trong suốt thời thơ ấu, đó là sự thật tôi không bao giờ có thể đối mặt được… Lilly ngước lên nhìn tôi, lúc này đang đôi vai run rẩy đang xụi xuống trong khi tâm trí còn đang tràn đầy việc không bao giờ có thể dùng Ma thuật.

Nói thông tin chi tiết về Status mình ra cho người ngoài Familia mình biết được coi như là vô lễ, thậm chí còn là điều cấm kị – kể cả khi người kia đang có giao ước với mình.

Dù sao đó cũng điều khá hiển nhiên. Status của một thám hiểm gia vừa là thông tin tuyệt mật, vừa là phao cứu sinh của họ.

Tôi cảm thấy thật tồi khi nói điều này ra. Chưa gì tôi đã thấy hối tiếc.

“Còn điều này nữa. Em có chắc là không muốn phí đăng ký hay ứng trước không?”

Vừa trông chừng đường đi, tôi hỏi Lilly thêm về giao ước giữa hai người.

Lilly đã bàn về điều này trước cuộc ký kết giao ước xuềnh xoàng tại Tháp Babel. Cô chỉ muốn một phần lợi nhuận sau khi mang đồ từ Dungeon tới nơi chuyển tiền.

Là người thuê cô gái, tôi cảm thấy lẽ ra vẫn còn nhiều thứ cần bàn nữa…

“Vâng, như vậy là ổn rồi. Ngài Bell không làm cùng với nhóm, nên sẽ không có chuyện tranh cãi trong khi chia chác đâu… và.”

“Và?” Tôi lặp lại hết như máy.

Vẻ vui tươi của Lilly tan biến tức thì… Tôi cảm thấy ẩn sâu trong đôi mắt nằm dưới chiếc mũ kia có sự do dự.

“… Thêm nữa, như vậy chả phải là lợi cho ngài lắm sao, Ngài Bell?”

“Eh?”

Lời của cô gái như thể nửa khinh bỉ, nửa tự cười nhạo bản thân.

Tôi cảm thấy thực sự bối rối khi nghe Lilly nói vậy, nhưng không thể hiểu là vì sao nữa.

Chưa đầy một giây, Lilly đã nở nụ cười như thường lệ, cứ như là chưa nói những gì ban nãy vừa nói, vẻ vui tươi của cô cũng quay về trong nháy mắt.

“Được rồi, đi thôi! Miễn là Ngài Bell làm việc chăm chỉ thì tối nay Lilly sẽ lại được ăn ngon cho mà xem!”

“Ừ ừ..”

Lợi cho tôi…?

Vậy về cơ bản, tôi không phải trả tiền cho cô gái?

Hay là một thứ hoàn toàn khác?

Tôi không thể hiểu nổi cô gái kia muốn nói gì.

Tôi là tôi chứ không phải cô bé, nên làm sao mà tôi biết được cô ta đang nghĩ gì, đang che dấu điều gì chứ.

Nhưng---

Anh cũng chẳng gì khác những tay thám hiểm gia kia đâu.

Đó là những gì tôi đọc được trong ánh mắt của cô gái.

---o0o---

“Eina. Này, Eina.”

“Hm?”

Eina đang bận rộn làm việc tại bàn tiếp tân của Guild thì đột nhiên, một người đồng nghiệp của cô ở bên cạnh gọi với sang.

Cô nhíu mày lên và nói, “Chuyện gì thế?” Người đồng nghiệp thốt lên, “Nhìn kìa!” trong khi chỉ tay ra bên kia phòng.

Đôi mắt của Eina dõi theo hướng người đồng nghiệp đang chỉ. Tại đó, một nhân viên của Guild đang tranh cãi kịch liệt với một thám hiểm gia ngay trước quầy đổi tiền.

“Đó, lại là bọn họ. Vẫn là bên Soma Familia.”

“……”

Eina cau mặt nhìn cảnh tượng bày ra trước mặt.

Hai bên lời qua tiếng lại gay gắt tỏng khi Eina nghiêng đầu sang nghe ngóng.

“Được mỗi 12.000 val tí tẹo này thôi á ?! Thôi nào, mắt đui à?”

“Ăn nói linh tinh vừa thôi! Anh nghĩ tôi làm ở đây được bao lâu rồi hử? Mắt tôi vẫn còn tốt nguyên đấy nhé.”

Đương nhiên là họ đang tranh cãi về việc chuyển tiền.

Việc như thế này cũng không có gì là quá lạ lẫm. Tưởng tượng một nhà thám hiểm đặt cược tính mạng của mình mỗi ngày đi vào Dungeon. Sau một ngày làm việc vất vả, họ đi tới điểm đổi tiền, mong muốn kiếm được một khoản kha khá. Thế nhưng nhiều người lại lên giọng bực bội mỗi khi phần tiền nhận được không hề được cao như họ mong đợi, họ phàn nàn rằng chừng đó chẳng bõ bèn gì so với công sức mình đã bỏ ra.

Guild đã quá quen với việc này, và những ai đóng vai trò thẩm định giá ở đó cũng không phải là hạng dễ bắt nạt. Họ sẵn sàng thét to ngang với khách hàng của mình mà không hề nể nang.

Những cuộc cãi cọ như thế này xảy ra như cơm bữa.

Tuy nhiên, cứ khi nào có sự tham gia của thành viên Soma Familia, chẳng có cuộc cãi cọ nào với họ là bình thường hết.

Người ta có thể đếm không xuể số lần thành viên của Soma Familia phản đối đề nghị của bên định giá. Âu thì đó cũng là chuyện quá quen thuộc. Nhân viên của Guild đã phát ngán với cái trò thường nhật này.

Tất cả thành viên của Soma Familia đều không hài lòng với điểm đổi tiền ở một chỗ: “Đưa chúng tôi nhiều tiền hơn đi.”

Họ ám ảnh với tiền bạc tới độ điên cuồng.

Họ quyết liệt đòi nhiều tiền đến độ những ai nhìn thấy cũng cảm thấy lạnh sống lưng.

“Ugh – chỉ ngồi nhìn thôi mà đã muốn ứa nước mắt rồi! Thật quá là kinh tởm! May mà mình không phải đảm nhiệm đám Soma Familia!”

“……”

Eina nhăn mặt nhìn người đồng nghiêp – con người – của mình.

Bản thân cô cũng không phải là tư vấn của bất cứ thành viên nào trong Soma Familia. Nhưng vì một số việc vừa xảy ra gần đây, cô cũng không thể nào để kệ chuyện đó cho người khác lo được.

“Khốn nạn! Ngần này… Chỉ được ngần này thôi ư…?!”

Eina xoa xoa hai bên thái dương, cô cảm thấy đau đầu khi nhìn cảnh tay thám hiểm gia ôm đầu kêu ca từ xa.

Xem ra là quá vội vàng rồi…

---o0o---

Sự xuất hiện của người phụ tá tên Lilly thực sự đã có ảnh hưởng rất to lớn.

Đầu tiên, nhờ có cô mang đồ, tôi không còn phải quay lại mặt đất để đi đổi tiền mỗi khi hành lý quá nặng nữa. Nhờ vậy, tôi có thể ở lại Dungeon được lâu hơn mọi khi.

Càng đi sâu vào Dungeon, khoảng cách tới Dungeon sẽ lại càng xa hơn, và tôi cũng sẽ có ít thời gian ở đây hơn. Vì vậy dù mang tiếng là đi xuống sâu hơn mọi khi, tôi lại không kiếm được nhiều tiền so với công sức mình bỏ ra, bởi thời gian đi lại giữa hai nơi đã chiếm mất quá nhiều thời gian. Nhưng hôm nay, mọi chuyện đã được giải quyết êm đẹp.

Nhờ có Lilly, tôi không cần phải đeo thêm túi làm gì. Cảm thấy nhẹ bẫng, tôi được dịp hạ gục vô số quái vật ở tầng 7, đến độ không nhớ nổi là được bao nhiêu con rồi.

Cứ mỗi khi có quái vật xuất hiện, tôi lại vung dao xông tới, Lilly theo sau nhanh chóng tách ma hạch ra và thu lượm vật phẩm.

Kết quả:

Số tiền chúng tôi nhận được ở quầy đổi tiền của Guild là ---

“ “……” ”

Lilly và tôi cùng nắm lấy miệng chiếc túi màu vàng, mở ra và nhìn vào bên trong.

Đôi mắt của hai người chúng tôi ngập trong … tiền tiền tiền, cơ man là tiền.

Vô số đồng xu đủ loại kích cỡ  không đếm nổi nhét đầy trong đó.

Ôi những đồng xu đó mới sáng lấp lánh làm sao!

“26.000 val…”

Hai cặp mắt của chúng tôi thiếu chút nữa là chạm nhau khi ngẩng mặt lên.

Chúng tôi cũng hít một hơi sâu và…

“YYYYAAAAAAAHHHHHHHAAAAAAA!!!!!!!!!!!!!”

nhảy cẫng lên trong sung sướng!

“Tuyệt với! Quá là tuyệt vời! Lilly mới chỉ đếm được số vật phẩm trên đầu ngón tay, thế mà Ngài Bell lại tự tay kiếm được tận 25.000 val liền!”

“Wow, wow, WOW! Đây là thật ư? Không phải là mơ chứ?! Một ngày mà kiếm được chừng này tiền… Nhờ có em cả đó, Lilly ạ!”

“Ngài đừng có ăn nói hồ đồ như vậy, ngài Bell à. Tuỳ vào loại quái vật, nhưng hầu hết một nhóm thám hiểm gia 5 người Level 1 một ngày thường chỉ kiếm được 25.000 val thôi. Như vậy là Ngài Bell còn kiếm được nhiều hơn 5 người bọn họ cộng lại đó!”

“Nào nào. Nịnh thỏ là thỏ cũng trèo cây đó.”

“Lilly không hiểu Ngài Bell nói gì, nhưng Lilly đồng ý! Ngài Bell thật là đáng kinh ngạc! Lần sau mong ngài cố gắng hơn nữa nhé!”

“Lilly! Em quá khen rồi…!”

Tôi cảm thấy thật phấn khích, không thể nào lấy lại bình tĩnh được.

Dù không phải ở trong quán rượu, thế mà cả hai người bọn tôi vẫn còn khoa chân múa tay, hò hét ầm ĩ.

Trời cũng đã muộn. Lilly và tôi là hai người duy nhất ngồi trong nhà ăn của Tháp Babel. Những người khác giờ này đã tìm tới những quán rượu rồi.

Tâm trạng vui sướng của hai người bọn tôi ngày càng dâng cao. Lilly đứng bật dậy khỏi ghế, hét lên “Yayyy!” và hơi tí là chúng tôi lại đập tay nhau.

“Vậy thì, ngài Bell này, phần của Lilly thì sao?”

“Ồ, có ngay.”

Tôi lấy 13.000 val ra khỏi túi, đặt Phịch lên bàn, và đẩy sang phía cô gái.

“………Huh?”

“A, với chừng này tiền, kiểu gì mình cũng cho nữ thần được ăn ngon một chút…!”

Tôi có thể mường tượng vẻ mặt của nữ thần khi được thưởng thức những món ăn bình thường chúng tôi không bao giờ dám mơ tới.

Cuối cùng thì tôi cũng có thể làm cái gì đó để cảm ơn người!

Lilly chăm chăm nhìn tôi với đôi mắt to tròn như hai viên bi, nhưng tôi không hề để ý. Tôi vẫn còn đang bận chìm đắm trong trí tưởng tượng của mình.

“Ng-ngài Bell. Cái này là…?”

“Phần của em đó. Đúng như những gì chúng ta thoả thuận mà! À, đúng rồi! Phải liên hoan thôi! Lilli, ra quán rượu đi! Anh biết một chỗ tuyệt lắm!”

Đôi mắt của Lilly sáng lên lấp lánh trước lời mời hồ hởi của tôi.

Thôi chết! Chẳng phải cô gái không muốn tới quán Benevolent Mistress sao?

Thôi kệ, chẳng sao! Hôm nay thôi cũng chẳng chết ai!

“Đi thôi, đi thôi nào!”

“Ng-ngài Bell!”

Lilly  thốt lên trong khi tôi đang nhanh chóng thu dọn đồ đạc.

Hử! Tôi lúng túng nhìn sang cô gái. Đôi môi nhỏ bé của cô hấp hát, tựa như cố tìm lời để nói.

“… C-chẳng phải Ngài Bell… muốn hết số tiền của em sao… ? … Lấy hết về tay mình ấy?”

“Eh? Tại sao chứ?”

Tôi không thể hiểu nổi. Việc này thật là kì lạ.

Đáp lại câu hỏi bằng một câu hỏi như vậy, Lilly không biết phải nói làm sao.

“Anh làm sao mà có thể tự mình kiếm được nhiều tiền thế này. Chẳng phải chúng ta đã cùng nhau làm việc sao, Lilly?”

Tôi nhoẻn miệng cười và nói, “Cảm ơn em thật nhiều!”

Và cả “Trông cậy hết  vào em đó!”

Được gặp Lilly làm tôi thấy mừng tới độ không thể nào ngừng nụ cười trên môi được.

“……”

“Vậy, Lilly, chúng ta cùng đi nhé?”

Xoạt. Tôi giơ tay ra trước mặt Lilly.

Cô gái nhìn tay tôi một hòi trước khi dè dặt đưa tay mình ra mà nắm lấy.

“… Ngài Bell kì quá đi.”

Tôi vờ như không nghe thấy những gì cô gái vừa lẩm bẩm.


Danmachi v2 006

Khi màn đêm buông xuống, màu trời chuyển dần từ đỏ sậm sang xanh thẫm.

Phía Tây Orario. Đại lộ Chính tây lúc này nhộn nhịp vô cùng với hàng đống cư dân và những mạo hiểm giả từ Dungeon trở về, ai ai trông cũng vô cùng một mệt mỏi sau một ngày vất vả.

"Cuối… cuối cùng cũng xong…"

Hestia lê bước bằng đôi chân mệt mỏi trên đường phố đông đúc nơi Đại Lộ. Bóng dáng Tháp Babel thấp thoáng sau lưng cô khi cô chao đảo lết xác về nhà.

Cô đã kết thúc ca làm việc của mình tại Chi nhánh Tháp Babel của Familia Hephaistos và đang tiến về phòng mình.

"Cái bà Hephaistos đó… không thể cho mình thả lỏng một chút sao…!?"

Dù công việc này vốn là để trả nợ nhưng đây vẫn là quãng thời gian mệt mỏi nhất trong cuộc đời Hestia. Từ trước đến giờ cô vẫn luôn nhàn nhã lười nhác sống qua ngày, vậy nên hoàn cảnh hiện tại với cô chả khác gì tra tấn.

Dù là bài thuyết giảng dài dằng dặc của 'cô bạn' nữ thần Hephaistos hay là thái độ chả kính trọng cô chút nào của đám trẻ làm việc cùng cô cũng khiến cô chẳng kịp thở. Thực ra, họ có vẻ thích giao thêm việc cho cô thì đúng hơn. Đến mức độ mà cô ấy ngày nào cũng muốn thét lên ấy.

Cô cũng lờ mờ nhận ra Hephaistos nghiêm túc thế nào khi muốn sửa thói quen dựa dẫm vào người khác của Hestia.

"Ahhh, mình muốn về gặp Bell….!"

Kiệt sức sau nhiều ngày lao động vất vả liên tục, đầu óc mệt mỏi của Hestia đột nhiên nhớ về "đứa trẻ" của cô.

Chỉ mới vài ngày trước thôi cô còn không thể đợi đến lúc Bell trở về từ Dungeon mỗi ngày mà trao cho cậu ấy lời chào ấm áp, chính vì vậy cô thường xuyên lẻn về sớm chỉ để chào cậu. Giờ tình cảnh của hai người đảo lộn hoàn toàn.

Cô chẳng muốn gì hơn được nhảy vào vòng tay cậu khi cậu đi qua cửa chính. Biết rằng chuyện này sẽ không thể nào xảy ra, cô chỉ còn biết kéo lê đôi chân mệt mỏi về nhà.

“—Eh?”

Đang mê man suy nghĩ, Hestia giật mình khi một mái tóc bạc như lông thỏ đột nhiên lóe sáng trước mắt cô.

Cô để ý thấy một dáng người rất quen thuộc trong vô vàn chủng tộc đang nhộn nhịp trên đường.

—Đó là Bell!

Đôi mắt to tròn của cô ấy mở lớn khi cô nhận ra đó là cậu.

Bell hẳn là đang trên đường từ Dungeon về nhà. Cậu vẫn đang mang bộ giáp mới của mình. Do cậu quay lưng lại với cô, tức là cậu cũng đang đi cùng chiều với cô, đi về phòng.

Sức lực bừng bừng quay trở lại với Hestia như cá gặp nước vậy. Khi cô đang định chạy tới bên cậu thì….

"?!"

Do dòng người đông đúc nên cô không nhìn rõ được người đi bên cạnh cậu, nhưng giờ thì nhìn rõ rồi.

Người đó thấp hơn Hestia và khoác một tấm áo choàng có phần quá khổ với cái balo sau lưng. Khó mà nói được người kia là nam hay nữ nếu chỉ nhìn sau lưng, nhưng đó là một cô gái. Hestia biết mà.

Cô gái bí ẩn đó hẳn tỏa ra lớp khí chất khiến tất cả đàn ông đều muốn vươn tay ra bảo vệ. Không chỉ thế, cô ấy còn nắm chặt lấy bàn tay của Bell.

Hestia thấy được nét mặt của Bell khi cậu nhìn xuống chỗ cô gái, và cô gái cũng ngước mắt nhìn cậu. Cậu đang cười rất hạnh phúc.

Boom! Cứ như thể cả tấn gạch đổ xuống đầu Hestia vậy.

Cô ấy đã hoàn toàn kiệt sức cả về thể xác lẫn tinh thần, vậy nên đây có thể coi là đòn kết liễu luôn. Bell, ốc đảo cuối cùng cho tâm hồn cô ấy, đang nắm tay và cười với một người con gái khác mà không phải cô ấy. Cả bầu trời như sụp đổ, khiến Hestia tổn thương đến mức không cách gì đo đếm được.

Từ bỏ cơ hội quan sát Bell và cô phụ tá mà cậu đã từng kể, Hestia quay lưng lại và bỏ chạy. Sự hiểu lầm này đã đè nặng lên trái tim cô.

“—Nghe này, Miach! Bell, cậu ta - cậu ta ngoại tình!!”

Rầm! Một cái cốc rỗng khác đập xuống bàn khi Hestia than vãn khóc lóc.

Họ đang ở một quán bar cách Đại Lộ một đoạn kha khá xa. Một tòa nhà bằng gỗ cũ kỹ và xập xệ chứa đầy những tay mạo hiểm giả thô kệch trò chuyện ồm oàm nghe chả lịch sự chút nào.

Cô đang ngồi cùng họ uống rượu rẻ tiền, đối diện với cô là một vị thần khác, và cô đang kể lại hết những gì vừa xảy ra.

"Ngoại tình không phải là chuyện đùa đâu. Tôi không thể tưởng tượng được Bell lại làm như vậy."

Người đàn ông điển trai đang lịch thiệp và dịu dàng chuyện trò cùng cô là Miach. Anh ta lắng nghe kĩ càng câu chuyện của Hestia, và bày tỏ ý kiến của mình cho chuyện đó. Tấm áo choàng sờn rách màu tro của anh ta rất hợp với tông màu trang trí của quầy bar.

Hestia và Miach đều thuộc tầng lớp thấp đến không thể thấp hơn - những vị thần nghèo khó nhất trong tất cả các vị thần sống tại Orario. Điều này khiến họ có mối quan hệ rất khăng khít. Familia Hestia rất hòa hợp với Familia Miach chuyên môn pha chế dược phẩm, vậy nên vị thần này đều hiểu rất rõ "đứa trẻ" của vị thần kia.

Hestia vô tình gặp phải Miach trên đường và thế là lôi anh ta tới tham gia uống rượu giải sầu cùng cô. Từ nãy tới giờ, Miach chưa từng lộ ra vẻ phật ý nào, bình tĩnh lắng nghe câu chuyện của Hestia.

"Tôi tận mắt mình trông thấy mà! Họ đang nắm tay nhau, mỉm cười với nhau, vui đùa cùng nhau! Đó là bằng chứng không thể chối cãi; cậu ta có tội, có tội, có tội!!"

"Chúng ta đã biết tình hình của Bell lúc đó đâu, vậy nên biết đâu lại không như cô tưởng thì sao. Tôi nghĩ vẫn còn quá sớm để tuyên án cậu ta 'có tội'…. Và lại nói, cô có phải chồng, vợ hay người yêu của cậu ta đâu, vậy nên tôi thấy dùng từ 'ngoại tình' có vẻ không ổn lắm."

Hestia đang mải vùi đầu vào ly rượu tiếp theo nên chẳng nghe được phần sau câu nói của Miach.

Cô ấy lại thế nữa rồi… Miach thở dài và nghĩ, anh lắc đầu, mái tóc xanh dương cũng đung đưa.

"Chết tiệt! Rốt cuộc cô ta là ai cơ chứ! Bell thuộc về tôi; cậu ta là của tôi! CỦA TÔI!"

"Nào nào. Dù cô có là nữ thần cũng không thể phát ngôn độc đoán thế được. Bell chả thuộc quyền sở hữu của ai cả."

"Anh tưởng tôi không biết sao? Chà, tôi biết chứ! Tôi chỉ muốn nói thế thôi; Tôi đã luôn luôn muốn tuyên bố như vậy!"

"Cô say rồi à?"

"Trính sác!"

Hestia uống như thể chưa bao giờ được say- cứ như tắm trong rượu vậy. Chẳng mấy chốc mà cái bàn đã chất đầy những ly rỗng và mùi rượu bay nồng nặc trong không trung.

Rượu khiến đầu Hestia đau như đụng phải tường. Đôi mắt của cô lại ngân ngấn nước, cô hít thật sâu và rồi.

“WAAAAAAAAHHHHHHHH! Bell Bell BellBell BE—L—L! Đừng để ta lại một mình—!”

"N-này! Yên lặng chút đi, Hestia!"

Miach thường ngày trầm tĩnh cũng phải cố xoa dịu cho vị nữ thần này; tiếng khóc của cô ấy to tới mức ngắt lời tất cả mọi người trong quán bar. Ánh mắt của tất cả khách hàng khác đều găm vào người họ.

"Chỉ cần cậu hạnh phúc, muốn ta sống trong cống rãnh cũng được, cậu biết không! Ta yêu cậu đến mức đó đấy! Ta muốn ngủ chung giường với cậu và vùi đầu vào lồng ngực cậu! Ta sẽ chỉ ăn ba lát bánh mỳ một ngày nếu như điều đó khiến cậu mỉm cười---!"

Miach trở lại ghế của mình.

"Ta yêu cậu, BELL!...Hee-hee-hee… Chỉ lần này thôi, ta muốn cả thế giới biết cảm xúc của ta. Giờ thì thoải mái hơn rồi!"

"Tôi mừng là cậu ấy không ở đây để nghe cô bộc bạch… Ông chủ, tính tiền."

Miach nhìn cái hóa đơn và mỉm cười nhẹ nhõm; họ không bị lột nhẵn túi. Đầu của Hestia gục lên bàn, cơ mặt của cô dãn ra khi cô hạnh phúc cười.

Miach lẩm bẩm "May quá…" rồi nhìn xuống cô nữ thần đã say khướt. Anh dịu dàng dìu cơ thể rã rời của cô đi ra khỏi quán.

"Miach, hóa đơn thế nào rồi?"

"Không cần. Tôi đãi."

"Chúng ta là bạn, đúng không? Tức là… chúng ta sẽ… cưa đôi!"

"Để tôi nói lại, không là không. Cô còn có mỗi 12 val."

Miach vội vã đáp lại khi nghe Hestia lí nhí nói. Anh ta nhấc hestia lên một chiếc xe đẩy bốn bánh mà anh dùng để chở vật phẩm khi họ gặp nhau ban nãy. Giờ có Hestia ở trên trông nó giống một cái xe đưa nôi hơn.

Hai vị thần đi dọc trên đường, đồng hành cùng họ là tiếng cọt kẹt của bánh xe gỗ lăn trên đá và ánh sáng lấp lánh từ những ngọn đèn ma thạch dưới bầu trời đêm.

"Mia…ha. Điều chế cho tôi một chai tình dược đi. Tôi sẽ tẩy não Bell."

"Không. Coi như tôi chưa từng nghe thấy cô nói vậy, thế nhé."

“Aaa-oooouuuuuch…!!”

Cơn đau đầu tê tái ập đến khi cô mở mắt.

Rên rỉ một tiếng đầy mệt mỏi, cô ngước mắt lên nhìn trần nhà từ trên giường. Cô nhận ra đây là giường mình, và mình đang ở nhà. Đồng hồ trên tường báo cho cô biết bây giờ đã là buổi sáng.

Lúc này là buổi sáng sau đêm cô uống cùng Miach, và cô vẫn còn choáng váng sau khi say.

"N-người ổn chứ, Nữ thần?"

Bell ngồi ngay bên cạnh giường.

Cậu đưa một ly nước tới, nhìn Nữ thần với ánh mắt đầy lo âu.

"Ta…ta xin lỗi, Bell. Ta xin lỗi vì đã để cậu thấy ta như thế này…"

"Không sao đâu, thần không phiền mà… Um, hôm qua, Miach có tới đây và nói chuyện với thần. Vậy chuyện đúng là vậy à?"

"…Uh, có vẻ như ta đã uống quá chén."

Bell đưa ly nước lên cho cô ấy. Hestia không ngồi dậy, cứ nằm đó uống nước, vẻ cau có hiện rõ trên mặt.

Đêm hôm trước, Miach đã tới nhà thờ cũ và nói với cậu, "Cô ấy…rất mệt. Cứ để cô ấy nằm nghỉ, một chút thôi cũng được." Nói xong câu nói đầy ẩn ý đó, anh ta rời đi.

Tôi chẳng nhớ được gì cả…

Tất cả những gì xảy ra đêm hôm qua đã bốc hơi khỏi bộ nhớ của cô. Cô hoàn toàn không nhớ mình đã làm gì cũng như cô đã nói gì với Miach. Sau khi nghe những lời Miach nói với Bell, cô bắt đầu có chút bất an.

Nhớ tới sự yên lặng nhưng lại kèm theo nụ cười buồn của Miach khiến cô có cảm giác hôm qua mình đã gây rắc rối không nhỏ.

"…Bell, cậu có chắc mình nên ở đây chứ? Dungeon thì sao?"

"Thần không thể để mặc người thế này được, vậy nên hôm nay thần nghỉ một bữa."

Chân mày của Bell dãn ra và cậu mỉm cười giải thích rằng mình đã báo lại với phụ tá của cậu rồi mới về đây.

Dù Hestia có chút xấu hổ vì tất cả những gì Bell đã làm cho cô, trong lòng cô lại vui mừng quá đỗi. Cô có thể ở cùng cậu cả ngày không biết chán. Và cô cũng quyết định hôm nay mình cũng đình công luôn.

Hậu quả về sau, cũng tức là cơn thịnh nộ của Thần rèn, cô cứ kệ đó khi khác tính.

"Nữ thần, người có ăn được cái này không?"

"…Có vẻ hơi khó. Bell, giúp ta được không?"

"Um, tất nhiên rồi. Thần sẽ cố gắng hết sức."

Bell đặt một miếng táo lên thìa và dơ tới miệng của cô ấy. Hestia chống tay rướn người ra và nhìn cậu với ánh mắt hân hoan. Cô đưa miệng tới chỗ cái thìa, trên mặt hiện rõ vẻ vui sướng.

Thông thường, trò này rõ ràng là sến tới chảy nước vì cái này chả khác bón cho ăn là bao. Tuy nhiên, Bell vẫn mỉm cười và đút cho cô. Hestia càng lúc càng cảm thấy hạnh phúc khi thấy Bell giấu đi sự xấu hổ của mình và cho cô thấy mình chân thành tới mức nào.

"Ou…ohhh…Đầu tôi…"

"N-nữ thần?"

Tiếc là không ai thấy được hành động xấu hổ nhất trong lịch sử lúc này, Hestia ôm lấy đầu và "ngã" vào ngực Bell. Bell vươn hai tay ra ôm lấy cô.

Cô có thể thấy sự ngượng ngùng trong mắt Bell, nhưng nó chỉ tổ khiến cô muốn vùi sâu hơn vào người cậu. Mùi của cậu như mùi của rừng xanh hiền hòa vậy. Cô không bỏ lỡ vận may của mình, ôm chặt cậu ấy hơn bao giờ hết.

Và sau đó, trò chơi kéo co kì quái giữa vị nữ thần hạnh phúc và chàng Bell lúng túng bắt đầu.

"Hmm… Vậy tối hôm qua cậu đi ăn sáng với cô phụ tá đó à?"

"Vâng. Hôm qua có một chuyện rất tuyệt vời đã xảy ra…"

Lúc này đang là buổi chiều. Vẫn còn nằm trên giường, Hestia đang mải mê chuyện trò với Bell. Cơn say gần như đã bốc hơi rồi.

Dù cái cảnh nắm tay nhau vẫn còn khiến cô nghi hoặc nhưng sau khi cập nhật chỉ số xong cô cũng thấy bớt hồ nghi hơn, cơ mà sâu trong lòng cô vẫn thấy không thoải mái. Tốc độ phát triển của cậu vẫn thần tốc như thường lệ, chứng tỏ rằng cậu vẫn đang lăm le nhắm tới Aiz Wallenstein, cô nàng tóc vàng hoe mắt hoàng kim đó. Cậu hoàn toàn không hiểu gì về sức mạnh mà cảm xúc của cậu mang lại.

Nhưng tạm thời, cô dẹp những tâm tình về kenki- Kiếm công chúa- sang một bên, giờ là lúc tập trung xem xét cô phụ tá kia. Cô muốn biết Bell nghĩ về cô ta như thế nào.

Dù cô vẫn chưa gặp cô nhóc phụ tá đó nhưng Hestia đã bắt đầu thấy cực kỳ ghen tị rồi.

"Lãng mạn quá nhỉ? Chỉ có cậu và cô phụ tá, hai người cùng nhau thưởng thức sơn hào mỹ vị… Ta ước gì ta cũng ở đó…"

Nói ra những lời chua lòm, Hestia ngoảnh mặt đi khỏi Bell, nhún vai lại và đằng hắng cổ họng. Nhưng mấy ám hiệu đó có vẻ như lại khiến Bell hiểu sai.

Cậu ngồi thừ một lúc, người khẽ run lên. Rồi cậu cuối cùng cũng xác định tư tưởng và nói.

"Chà, um, thế thì đi thôi! Hai chúng ta, và, người biết đấy, cùng nhau ăn trong nhà hàng cao cấp…"

"…Eh?"

"Một bữa tối xa xỉ…. Có được không?"

Hestia sững sờ nhìn cậu chàng Bell ngồi bên cạnh đang ráng không đỏ mặt.

Cô không thể tin vào tai mình nữa.

"C-chuyện là…. Thần kiếm được khá nhiều tiền sau khi đi Dungeon ngày hôm qua…! Và thần, um, muốn cảm ơn người, vậy nên…!"

Hestia không còn nghe thấy gì khác.

Cô còn đang mải tua đi tua lại lời mời của Bell trong đầu.

Phải chăng đây chính là h-h-h-h-hẹn hò????

Và Bell trực tiếp mời? Bữa tối?! Đầu óc cô vận chuyển điên cuồng.

Cô ngất ngây trong hạnh phúc.

"Sau khi người thấy khá hơn thì hôm nào rảnh cùng đi với thần nhé, Nữ thần."

"Đi luôn hôm nay đi!"

"Uh?"

"Hôm nay!"

Hestia vứt hết chăn màn sang bên rồi bật dậy.

Bell sửng sốt.

"N-nữ thần à… người cần nghỉ ngơi…"

"Ta thấy khá hơn rồi!"

Cô ấy không nói dối. Sự kích thích và lo lắng trước buổi hẹn hò với Bell đã sạc đầy năng lượng cho cô. Trên cái ghế bên cạnh giường, Bell chết lặng ngồi đó, mặc cho Hestia nhảy nhót khắp phòng, sẵn sàng cho buổi tối.

—Chờ đã.

Hestia đột nhiên dừng lại và đưa cổ áo lên mũi ngửi.

Mùi ghê quá, nồng nặc mùi rượu. Một nữ thần biết tự trọng sẽ chẳng bao giờ dính vào cái mùi này, vậy mà cô giờ bốc mùi khắp người.

Cô ấy trừng mắt lên.

"Bell, sáu giờ tối!"

"V-vâng?"

"Đại Lộ Tây Nam vào sáu giờ tối! Ta sẽ gặp cậu tại Quảng Trường Tình Ái!"

Bell toát hết mồ hôi lạnh khi nhìn Hestia mang theo cái túi nhỏ của mình lao ra ngoài cửa.

Nói tóm lại, đây chính là thiên đường.

"Không biết 'cái ấy' của mình có bự thêm chút nào không?"

"Chà, mà dù sao các nam thần và nữ thần như bọn mình cũng không còn lớn lên nữa- Này, đừng có sờ soạng!"

Nếu bất kì 'đứa trẻ' nào ở thế giới loài người đến được chỗ này, họ hẳn sẽ ngất xỉu vì mất quá nhiều máu mũi.

Những vị nữ thần tụ họp ở đây, dưới tầng hơi nước mờ ảo, lộ rõ từng centimet cơ thể xinh đẹp của họ, trần truồng như nhộng. Làn da bóng loáng của họ sáng lóa lên; những cánh tay và cặp chân khỏe khoắn sáng rực rỡ trong sương mù.

Nơi đây có thể coi là thiên đường mà tất cả cánh đàn ông hằng mong ước.

"Haah… Cảm giác thật là sảng khoái!"

Một nụ cười thoải mái nở trên mặt Hestia khi cô chìm xuống làn nước nóng, gợn sóng nổi li ti vuốt ve cơ thể cô.

Nhà tắm Thần thánh. Đây là nơi chỉ chuyên dùng để tắm rửa mà chỉ có các vị thần mới được phép vào- đúng như cái tên của nó vậy.

Ở đây chỉ có một "bể nước" rộng lớn vây quanh bởi rất nhiều bồn tắm nhỏ hơn với đủ loại kích cỡ. Những tán cây đại thụ và mỏm đá tự nhiên được xếp xen kẽ xung quanh các bồn tắm, khiến nơi này giống như một ốc đảo biệt lập vậy. Không chỉ vậy, tất cả chỗ này đều làm từ đá, những hình khắc cầu kỳ trên tường và các cột trụ khiến nhà tắm này càng thêm vẻ đường bệ uy nghi.

Nhà tắm Thần thánh được Guild xây dựng và điều hành nhằm phục vụ các nam thần và nữ thần sống tại Orario. Tiền được thu từ các Familia, trích từ khoản cúng nạp lên các vị thần để biến nơi này thành hiện thực.

Tất nhiên các nam và nữ thần đều có bể tắm riêng, nhưng do các nam thần ít khi tới đây tắm, cụm từ "Nhà tắm Thần thánh" thường dùng để nói về phía bên các nữ thần. Sau cái lần một vị thần già khụ và biến thái lọt qua được cửa vào bên trong bồn tắm nữ (từ đó về sau ông đã trở thành huyền thoại), Guild đã siết chặt an ninh tới mức con chuột cũng không chui lọt.

Hestia cũng đua theo những nữ thần khác, hoàn toàn phơi bày ra không chút cảnh giác dưới làn nước nóng. Làn da sáng bóng của cô đỏ ửng lên do sức nóng, cô thở dài một tiếng đầy sảng khoái khi nước luồn qua cơ thể cô.

"Có nhầm không nhỉ? Hestia? Thật là bất ngờ đấy, không ngờ lại gặp cậu ở đây."

"Ahh… Oh, Demeter, lâu rồi không gặp!"

Hestia chào hỏi vị nữ thần cô vừa gặp, vẻ thoải mái trên mặt vẫn chưa tan đi.

Vị nữ thần tên Demeter giấu những đường cong gợi cảm của mình bên trong chiếc khăn mỏng và ngồi bên cạnh Hestia.

"Ooo-h? Ngực của cậu vẫn bự như mọi khi nhỉ."

"Xem ai nói kìa!"

Hestia đập lên cổ tay của cánh tay đang vươn tới chỗ ngực cô.

Dư chấn sau cái đập khiến bộ ngực đồ sộ của Demeter rung rinh, khiến mặt nước gợn sóng lăn tăn.

"Thế có sự vụ gì à? Tớ nhớ không nhầm thì đây là lần đầu tiên cậu tới đây?"

"Umm…"

Hestia định thần lại rồi quay về phía một nữ thần khác đang ngồi sửa sang lại mái tóc bồng bềnh màu mật ong bên cạnh.

Vào đây thì cần phải bỏ tiền, vậy nên Hestia vẫn luôn tránh không vào nhà tắm này. Tuy nhiên, đã lên kế hoạch sẵn sàng cho một đêm lãng mạn với Bell, cố quyết định sử dụng chút tiền tiết kiệm ít ỏi để tới đây tắm.

Việc này vô cùng quan trọng, không chỉ để tẩy sạch mùi rượu mà còn để thanh lọc cơ thể và tinh thần của cô.

Mọi thứ phải trở nên thật hoàn hảo trong đêm nay.

"Tớ định tí nữa cùng hẹn một người đi ăn tối. Vậy nên tớ muốn chuẩn bị thật kĩ càng."

"…Phải chăng người đó là một chàng trai?"

"Nếu tớ nói phải thì sao?"

Hestia ném cho Demeter một ánh mắt chán ghét khi thấy cô bạn sửng sốt như vậy.

Khi thác nước ở bên kia bờ hồ vẫn róc rách chảy, đôi mắt Demeter mở lớn như mắt trẻ con.

"Chà, chà! Ai mà ngờ được, Hestia đi cùng một chàng trai! Thật không thể tin nổi! Này, mọi người ơi-!"

"C-cậu làm cái gì thế?"

Hestia mất hết cả bình tĩnh khi thấy Demeter phấn khích như vậy

Nhưng thanh âm của vị nữ thần đã kịp vang vọng khắp phòng, và những vị thần khác cũng lò dò chạy sang tìm hiểu. Sau khi Demeter kể cho bọn họ tin sốt dẻo, họ liền gia nhập ngay hội bà tám.

"Hestia và một chàng trai á?!"

"Chuyện gì đã xảy ra?!"

"Hestia, cô gái chưa từng có hứng thú với đàn ông hồi còn trên thiên đàng, cô ấy -!"

"Cái cô Hestia suốt ngày ở trong phòng, là Hestia đó có phải không?"

"Loli Hestia đấy!"

"Chuyện gì thế?!"

"Khai ra đi, mau lên!"

Chỉ trong chớp mắt, tất cả những nữ thần đang tắm đều đã vây quanh Hestia.

Mặc kệ hết quy định và chuẩn mực trong Nhà tắm Thần thánh, một vài nữ thần nhảy bổ xuống bể, một số người khác xô đẩy nhau, cọ xát làn da màu hồng nhạt của họ với nhau để nhìn rõ hơn cô gái ấy.

"Chuyện gì vậy? Chuyện tôi đi hẹn hò kì quái lắm sao?"

"Không phải vậy, Hestia bé bỏng của tớ ơi. Trước giờ cậu từ chối hết mọi lời mời từ cánh đàn ông, đúng không?"

"Cậu là một trong top 3 những nữ thần còn trinh, sánh ngang cùng Athena và Artemis!"

"Nói thẳng nhé, bọn tớ muốn biết ai đã đánh sập pháo đài bất khả xâm phạm nhà cậu."

Hestia giật lùi lại khỏi Demeter và những nữ thần khác cùng vô vàn câu hỏi của họ, ánh mắt của cô đầy vẻ giễu cợt.

Cô muốn nói với họ rằng chẳng có vị thần nào cho ra hồn đang tán tỉnh cô cả, nhưng rồi cô nhận ra rằng đám nữ thần kia sẽ chẳng bao giờ thỏa mãn với câu trả lời cho có lệ.

Lúc này bản năng hóng hớt đã lấn át hết tư duy của họ rồi.

"…Cậu ấy là thành viên trong Familia của tôi, là con người."

Một điệp khúc những "Ooohh!" và "Haaaa?" vang lên. Thậm chí tiếng vọng ô a kia chưa dứt thì họ đã nhao nhao bày tỏ ý kiến như "Mình biết mà!" và hỏi mấy câu đại loại như "Có phải cậu ta đang lợi dụng sự che chở của cậu cho cậu ta để lấn tới không?"

"Cậu có chắc cậu ta không chơi đùa với cậu không đấy? Nếu cậu phải lòng một tên xấu xa thì thôi xong…."

"Cậu coi tớ là ai chứ? Tớ là một nữ thần! Tớ hiểu rõ con người như lòng bàn tay ấy."

"Những đứa trẻ chẳng giấu được gì khỏi mắt nữ thần chúng ta đâu; Chúng ta thấy hết."

"Được rồi, thế cái gì khiến cậu phải lòng cậu ta?"

"Tính cách của cậu ấy, chắc vậy."

Giờ nghĩ lại, cô thấy giữa cô và cậu chả có một đường kẻ nối nào cả. Cô thì thầm trả lời với chính mình, đó là nếu có cái gì của cậu khiến cô bị hấp dẫn thì đó chỉ có thể là sự chân thành của cậu.

Những vị nữ thần vẫn tán chuyện hỏi han không ngừng, và Hestia đã chán ngấy rồi. Vậy nên cô quyết định rằng đã tới lúc phải chuồn đi.

Cô đứng dậy và lẻn ra khỏi vòng vây của nữ thần. Những giọt nước vẫn còn vương vấn trên cơ thể mảnh khảnh của cô, lấp lánh trong ánh sáng chiếu xuống từ vòm trời trên đầu nhà tắm. Mái tóc đen nhánh thường ngày được cô buộc hai đuôi nay xõa xuống, tỏa sáng rực rỡ dưới tinh quang.

Hesita nhắm mắt lại và đứng lặng người ở đó.

Khung cảnh đó chắc chắn sẽ được các họa sĩ miêu tả lại thành: Một vị nữ thần trẻ tuổi đứng bên hồ nước, tắm trong ánh nắng vàng và được vây quanh bởi vô vàn ánh mắt phấn khích.

"Này, Hestia. Cậu thích điểm gì ở cậu ta?"

Một nữ thần khác dơ tay lên và hỏi câu hỏi cuối cùng.

Hestia ngoái đầu lại và dịu dàng cười.

"…Mọi thứ."

Quảng trường Tình Ái nằm ở Đại lộ Tây Nam. Nó nằm ngay phía cuối phố.

Khu vực này được lát bằng những viên đá sặc sỡ và vây quanh bởi hàng rào xanh những cây hoa. Tất cả sự hoa lệ đó kết hợp lại và tạo nên bầu không khí tuyệt mĩ. Khi mặt trời lặn về phía tây, những bóng đèn ma thạch quanh quảng trường sẽ sáng đèn, lập lòe rực rỡ dưới bầu trời nhá nhem.

Chỉ còn chút nữa là tới sáu giờ. Xung quanh dày đặc các cặp tình nhân đang tay trong tay bên nhau, Bell cố gắng khiến mình càng ít bắt mắt càng tốt và đứng đợi phía trước một tượng thần ở giữa Quảng trường Tình ái.

"Bell!"

"Ah…!"

Hestia thấy Bell và chạy tới chỗ cậu.

Ban đầu, Bell có chút nhẹ người khi nghe thấy giọng nói thân quen. Nhưng khi cậu nhìn thấy cô ấy, cậu sững sờ kinh ngạc.

Hestia đã thay kiểu tóc. Hai đuôi tóc thường ngày xõa xuống, mái tóc đen nhánh ấy giờ trải dài xuống lưng. Nàng tiên trẻ tuổi ngày nào đã trưởng thành, và cô ấy khiến Bell như ngừng thở.

Mấy sợi dây với các quả chuông mà cô ấy thường dùng để buộc tóc giờ buộc quanh cổ tay cô nhưng những chiếc vòng tay. Cô mặc bộ quần áo đẹp nhất mà cô sở hữu. Hestia đã xài hết con bài tẩy của mình.

Cô nín thở một lát, đứng ngay trước Bell. Hai má cô bắt đầu phơn phớt hồng, cô thu hết dũng khí để hỏi cậu.

"C-chà, cậu thấy sao? Ta thử thay đổi hình tượng một lần, nên…"

"…Ah, vâng, người trông tuyệt lắm! Vô cùng, vô cùng tuyệt vời! Thần biết nói thế nào nhỉ? Người trông tao nhã hơn hẳn mọi khi, Nữ thần à! Người…um…rất…đáng yêu!"

Mặt của Bell đỏ ửng lên, cố gắng khen nữ thần nhưng chỉ toàn nói lắp.

Cậu đang cố gắng hết sức để thể hiện sự kính trọng lên người đứng đầu Familia của mình, nhưng lời cậu nói thì lại nồng nặc hương vị xấu hổ. Hiện tại Bell đã bị Hestia hớp hồn.

Hestia trông có vẻ bình tĩnh, nhưng bên trong cô đang siết chặt nắm tay và "Yessss!"

"Ta định tới sớm hơn-xin lỗi, Bell. Cậu chờ lâu chưa?"

"K-không, thần vừa tới thôi."

Họ chẳng dám nhìn vào mặt nhau, chỉ biết đứng vân vê quần áo mình.

Cái này càng lúc càng giống một buổi hẹn hò thực thụ rồi, đến nỗi hai má của Hestia bắt đầu tê cứng lại.

Từ giờ về sau dù có chuyện gì xảy ra đi nữa thì khí thế hừng hực của Hestia vẫn sẽ chẳng thể bị tụt xuống.

"Chà, vậy thì Bell này, cậu nên hộ tống ta tử tế vào đêm nay nhé!"

"C-cứ tin ở thần!"

Rồi cậu mỉm cười và vươn tay ra. Hestia đang định đón lấy thì - chuyện đó xảy ra.

Bọn họ quây lấy quảng trường như đàn sói.

"Họ đây rồi!"

"Hestia ở đây này!"

"Vậy ra… cậu chàng bên cạnh cô ấy là…!"

Đó là những nữ thần ở nhà tắm. Bất chấp là thiếu nữ hay phụ nữ thì đôi mắt của họ đều đang lóe sáng đầy điên cuồng và nhất tề xông tới.

Bell chết sững trước cả đám nữ thần lao tới. Hestia đứng bên cũng chẳng khá hơn gì, hai mắt trừng lớn hết cỡ.

"Awww! Cậu ta thật đáng yêu!"

"Vậy ra đây là kiểu người Hestia thích à!"

“M-mmpph!”

Đám đông đẩy Hestia sang bên và bâu chặt lấy Bell chỉ trong tích tắc.

Những cánh tay từ tứ phương tám hướng vươn tới kéo Bell vào trong lồng ngực họ, các nữ thần đều ôm lấy cậu, hết người này tới người khác.

Dưỡng khí bắt đầu trở nên thiếu hụt, có vẻ như đã bị nhốt trong cái lồng thần thánh ở địa ngục. Khuôn mặt của Bell đỏ bừng lên chỉ sau vài giây khi cậu cố ngoi lên thở.

“Nah…Hnnnnn…Hahhhh?!”

"Xin lỗi, Hestia! Bọn tớ chỉ tò mò chết đi được, vậy nên kìm lòng không đặng mà chạy tới… Trời ạ, trời ạ, trời ạ! Cậu ta trông đúng là giống hệt con thỏ!"

“Nnn—hnnnn—!”

“B-BEEELLLL—!”

Tiếng hét của Hestia vang vọng khắp quảng trường.

Mạng sống của Bell đang bị đe dọa. Cậu đã rơi vào trong thung lũng kẹp giữa cái khe rãnh khổng lồ của Demeter. Không ai trong số các nữ thần khác có thể sánh ngang với hẻm núi giữa bộ ngực ngoại cỡ đó. Mỗi lần Demeter xoa mái tóc trắng của Bell, áp lực nặng nề lại đè lên Hestia. Mạch máu trong đầu cô căng ra tới mức máu sắp sửa phun ra từ hai mắt cô.

Đam mê hóng hớt của các vị nữ thần đã chĩa mũi dùi vào đời sống cá nhân của cô, và mũi dùi đó nghiền nát mọi thứ cản đường không chút nhân nhượng.

Ngay khi Hestia sắp sửa tới điểm bùng phát-

Quần áo xộc xệch, mặt đỏ bừng, tóc rối tung, Bell luồn ra từ một khe hở trong đám đông.

"Nữ…thần…"

"B-bell! Cậu không sao chứ?!"

"…Thần có thể chết trong hạnh phúc rồi…!"

Cái gì! Hestia phang thẳng mũi giày vào cẳng chân Bell.

"Xin lỗi…!"

"Tạm tha. Giờ chuồn khỏi đây thôi!"

Kéo cái chân Bell ra khỏi đám đông, Hestia bắt đầu tháo chạy.

Phải mất một lúc các nữ thần mới nhận ra phần thưởng của họ đã chạy mất; cái lúc họ sửng sốt chính là khoảnh khắc Bell và Hestia cần để ra khỏi Quảng Trường Tình ái.

Hai người họ chạy hết tốc lực trong thành phố, không ngừng cảnh giác phòng các vị nữ thần đuổi theo.

"Ahhh! Tại sao họ lúc nào cũng vậy chứ?! Nữ thần chả bao giờ kiểm soát được hành động của bản thân, thật quá thể!"

“Ha-haaaa…”

Bell cau có khi thấy Hestia càu nhàu.

Hai người họ rốt cuộc đã cắt đuôi được đám người đuổi theo tại chỗ tháp chuông cũ ở ngay ngoài Đại lộ Chính Tây. Ngọn tháp làm từ gạch, trên đó treo lủng lẳng quả chuông suốt từ đấy đến giờ vẫn chưa từng rời chỗ, mỗi tội đã bị bể.

Họ trốn vào bên trong tháp cho tới khi các nữ thần chạy ngang qua, nhả cho Bell và Hestia chút thời gian để thở.

"Đã nửa đêm rồi… Aww, và đáng lẽ đêm nay là đêm hai ta hẹn hò nữa chứ."

"H-hẹn hò?"

Nửa đêm đã sắp tới gần. Hestia thở dài một hơi và vò đầu, mái tóc giờ đã rối bù do chạy quá lâu.

Ngày dài sắp sửa kết thúc một cách thảm hại rồi, và cô ấy đang rối tinh rối mù lên đây.

"Oh…! Nữ thần, nhìn cái kia kìa!"

“……?”

Bell hớn hở chỉ trỏ cho Hestia thấy.

Thứ mở ra trước mắt họ là cả thành phố về đêm, sáng bừng lên bởi những ngọn đèn ma thạch như những ngôi sao trong đêm.

Vô vàn ánh đèn rực rỡ đủ sắc màu trên mỗi tòa nhà tại Orario.

Và ở trung tâm của nó, một ngọn tháp trắng khổng lồ đâm thủng màn đêm để lao thẳng lên trời.

Hestia thẫn thờ trong giây lát trước vẻ đẹp của thành phố về đêm nhìn từ đỉnh tòa tháp cổ. Cô chẳng nói chẳng rằng, lặng lẽ ngắm nhìn Bell đang ngồi bên cạnh cô. Cô có thể thấy cả thành phố phản chiếu trong đôi mắt  long lanh đó.

Bell cảm nhận được ánh mắt của Hestia và cũng quay sang đáp lại. Được nhìn thấy khung cảnh tuyệt mĩ này cùng với Hestia khiến cậu thấy ấm áp lạ thường. Tận dụng cơ hội, cậu nói.

"Um, Nữ thần… Dịp khác lại đi nữa nhé. Chắc chắn luôn."

“Bell…”

"Cho tới lúc đó, thần sẽ làm việc thật chăm chỉ để tiết kiệm tiền. Chúng ta có thể ăn sơn hào uống mĩ vị, và sau đó cùng tới đây."

“……”

"Hôm nay chúng ta đã khám phá ra khung cảnh tuyệt vời này… vậy nên một ngày nào đó hãy cùng thần quay trở lại đây nhé."

Cậu muốn nói cho cô ấy biết ngày hôm nay không hẳn là vô ích.

Và cậu rất vui khi được chia sẻ khoảnh khắc này cùng cô.

Bell cố gắng không để Hestia tụt hứng. Mà cũng không chỉ là làm màu; cậu thật sự cảm thấy như vậy.

Một nụ cười vô tư nở trên đôi môi Bell, nó khiến Hestia ngẩn người. Cô chậm rãi nhắm mắt lại, bụng cồn cào.

Nụ cười chân thực, hồn nhiên và ngốc nghếch đó khiến cô càng lúc càng bị hấp dẫn.

Cô cảm nhận được tình yêu trong những hồi ức ngày hôm nay cô tạo ra, và lời hứa về tương lai của Bell.

"Ta rất mong chờ đấy, Bell."

"Vâng."

Cô mỉm cười đáp lại, nụ cười rộng đến sát rạt mang tai.

Hai người quay đầu nhìn lại khung cảnh thành phố về đêm, tận hưởng chút thời gian còn sót lại.

Hestia đã xích lại gần cậu hơn. Cảm xúc đó khiến má cô đỏ ửng, tâm trí cô thư thái hẳn.

Đêm nay mình đang định hỏi chuyện cô phụ tá ấy, nhưng… giờ mình không có hứng nữa.

Giờ không phải là lúc để làm mấy chuyện vớ vẩn đó, cô tự nghĩ trong đầu, rồi lại nhìn xuống thành phố.

Cảm nhận được hơi ấm bên cạnh, cô nhắm mắt lại và mỉm cười.

Chiếc chuông trên dây ribbon buộc trên cổ tay cô khẽ rung lên trong làn gió lạnh thổi qua tòa tháp, khẽ vuốt ve hai người họ dưới chiếc chuông già.


Danmachi v2 007

Một tia sáng bạc lóe lên.

“Grrooaaaaahhhhhhh!!!!”

Ánh sáng kẻ một đường dọc trải dài từ đầu của con quái vật xương xẩu—Spartoi—thẳng xuống hết cả cơ thể nó. Con quái vật rống lên một tiếng cuối cùng trước khi chết.

Spartoi là loài quái vật trông giống như những bộ xương của loài người vậy, ngoại trừ những mảnh giáp được đính trên những khu vực khác nhau trên khắp cơ thể chúng. Chúng thực sự là loài dã thú đầy đáng sợ. Với đầy những góc cạnh vô cùng sắc bén ở khắp nơi trên cơ thể mình và cầm trên tay những mảnh xương trắng toát làm vũ khí, với dáng vẻ của những chiến binh xương xẩu bị nguyền rủa đầy mạnh mẽ ra sao thì sức mạnh thật sự của chúng lại đúng như thế.

Loài dã thú này được xếp vào cấp độ bốn, và nó lại bảo vệ lạnh thổ của mình ở tận những tầng sâu trong Dungeon vô cùng kĩ càng. Tuy nhiên, lần này đây, nó lại bị xử lý chỉ trong tích tắc.

“……”

Nàng chiến binh giũ mạnh thanh kiếm mình xuống mặt đất, sức mạnh đầy áp đảo trong đòn tấn công của nàng khiến mọi người xung quanh phải đổ mồ hôi lạnh.

Xương, xương, xương, xương.

Những mảnh xương rải rác khắp nơi trên mặt đất trải dài đến hết cả tầm mắt. Tất cả những gì còn sót lại của một nhóm ít nhất mười con Spartoi đi về với tổ tiên của mình ở chính ngay vị trí này là những mảnh vụn nhỏ trắng toát từ hình hài trước đó của chúng.

Tóc vàng, đôi mắt vàng rực.

Một cái gái với vẻ đẹp sánh ngang những vị thần đứng ngay giữa một nghĩa trang đầy ghê tởm này.

“…Và cô ấy lại tự mình thực hiện hết mọi chuyện.”

"Nếu như cô ấy thi thoảng giả vờ gặp phải rắc rối thì sẽ đáng yêu hơn biết bao..."

Trong quãng thời gian mà đồng đội của cô nói xong được những lời đó, cô gái với mái tóc vàng—Aiz Wallenstein—đã lặng lẽ tra thanh kiếm mỏng manh của mình vào vỏ và quay lại để tham gia cùng họ.

“Tuyệt, tuyệt đấy! Làm tốt lắm, Aiz!  Cần một lọ dung dịch phục hồi chứ? Hay là một lọ tiên dược nào? Thế còn một mẩu bánh xốp khoai tây vị đậu ngọt mà cậu ưa thích thì sao?"

"Mình không sao, Tiona, cám ơn...Nhưng mình muốn món cuối cùng đấy."

"Tại sao cô ấy lại cần một lọ dung dịch phục hồi cơ chứ? Chẳng có đến một vết trầy trên người cô ấy mà."

"Dù sao đi nữa thì lũ quái vật cũng đã được xử lý rồi...Giờ thì chúng ta nên làm gì đây, Fynn?"

"Hừm, chúng ta nên về nhà không? Chúng ta đến đây để chơi cho vui vì thế nếu chúng ta hết thức ăn và phải quay về trong bụng đói thì thật là cụt hứng đấy. Cô nghĩ sao nào, Reveria?"

Cả nhóm đang đứng ở tầng thứ ba mươi bảy trong Dungeon. Những thành viên của Loki Familia đã du hành xuống đến tận tầng được biết đến với tên gọi "Pháo Đài Thấp" này đây.  Cả nhóm thì rất nhỏ, chỉ có bảy thành viên bao gồm luôn cả phụ tá của mình. Aiz Wallenstein dẫn đầu nhóm chỉ với năm nhà thám hiểm đứng hàng đầu.

Lần này thì đúng thật là chỉ để cho vui. Không như cuộc thám hiểm trước của họ, một vài thành viên của Loki Familia có chút thời gian rảnh trong tay đã tụ tập cùng nhau để đi lang thang trong Dungeon.

Tại sao họ lại ở đây cơ chứ? Vì bọn họ cảm thấy chán.

Vô vàn những nhà thám hiểm đã đến được tận sâu trong Dungeon này đây chỉ để rồi mất mạng. Việc bất kì ai trong số họ có thể nói ra được rằng chuyện này là chỉ để "cho vui" thì cũng đã chứng tỏ được sức mạnh thật sự của họ lớn đến mức nào rồi.

"Tôi sẽ làm theo quyết định của thủ lĩnh...Này, hai người kia, thu dọn nào!"

Cô nàng người elf bình  thường biệt lập so với mọi người, cất cao giọng mình.

Tiona và Tione, hai chị em người Amazon với làn da màu lúa mạch, gật đầu xác nhận. Aiz, cầm miếng bánh xốp khoai tây bằng hai tay mình, rũ vai trong sự thất vọng.

Lương thực dự trữ là một vấn đề khá phổ biến mỗi khi một nhóm những nhà thám hiểm du hành vào sâu trong Dungeon.

"Nhưng mà mấy người biết đấy, nếu như Bete ở đây thì hắn ta nhất định là sẽ càu nhàu ầm ĩ cả lên lúc này cho mà xem. Hắn ta luôn cố tỏ ra như là một kẻ đầy quan trọng trước mặt Aiz. Chuyện đó thật khiến tôi bực mình, không đùa đâu."

"Sau cái đêm đó ở quán bar, khi mà bọn này bảo hắn ta sau khi tỉnh rượu rằng Aiz thẳng thừng từ chối hắn, hắn gần như bật khóc! Thật chán nản làm sao!"

“Ồ?! Tôi đây thật muốn chứng kiến điều đó đấy! Tại sao không nói tôi nghe chứ, Tione?!"

Khi nói về việc chuẩn bị để đi về thì cũng chẳng có gì nhiều để họ phải làm cả. Điều này là bởi việc thu thập những hòn ma hạch là nhiệm vụ của người phụ tá, và Aiz đã tiêu diệt toàn bộ quái vật trong khu vực này rồi. Hai chị em phụ tá, người mà vừa mới đạt được Level Ba, đã tạo ra một bầu không khí đầy thư thả và đi thu dọn những gì còn sót lại của những con Spartoi.

Aiz nhìn lên từ mẩu bánh xốp khoai tây của mình để tỏ rõ ý kiến của cô.

“Fynn, Reveria. Mình muốn ở lại đây, một mình."

Hai người mà nàng vừa mới nhắc đến tên kia lại có phản ứng vô cùng khác biệt với yêu cầu của nàng. Mắt Fynn mở to ra hơn một chút; trong khi vẻ mặt của Reveria thì vẫn không thay đổi gì, ngoại trừ một con mắt nhắm của cô.

Phớt lờ Tiona và Tione đang sững người ra kia, Aiz nói thêm cho yêu cầu của mình.

"Các cậu không cần phải để lại thức ăn gì cho mình đâu. Mình không muốn gây rắc rối gì cho bất kì ai cả. Làm ơn."

“C-Chờ đã—! Chỉ nói như thế thôi thì cậu cũng đã gây rắc rối cho bọn này rồi! Nếu như bọn này bỏ cậu lại thì cả bọn sẽ vô cùng lo lắng để có thể suy nghĩ một cách đúng đắn đấy!"

"Tôi đồng ý với Tiona. Cho dù cấp độ của những con quái vật có thấp đến mức nào đi chăng nữa, thì tôi không thể bỏ mặt một đồng đội ở tầng sâu như thế này trong Dungeon được. Chuyện này là vô cũng nguy hiểm."

Aiz trông có vẻ buồn bã, đối mặt với Tiona, người mà đang đứng chống tay lên hông mình và nghiêng người xuống chỉ còn cách vài phân là đến mũi của Aiz. Nàng cũng chẳng thể nào bác bỏ được ý kiến của Tione.

Nàng biết rõ rằng những gì các cô gái nói đều đúng một cách không thể nào bàn cãi.

"Tại sao cậu lại muốn chiến đấu đến như thế cơ chứ? Thật là đáng tiếc đấy, Aiz! Cậu rất đáng yêu! Cậu nên cư xử giống thiếu nữ hơn nữa đi! Làm sao mà cậu lại có thể thua cả tôi, một người Amazon, trong phương diện thời trang cơ chứ?

"Mình...không có màng đến chuyện đó..."

"Tại sao không? Chẳng lẽ ít nhất cậu không muốn một người đàn ông mạnh mẽ tốt bụng...hay một người mà cậu mến hay sao? Chẳng lẽ khuôn mặt yêu kiều kia chỉ để cho có không thôi sao?"

"Đừng có bảo người khác làm những điều mà bản thân cậu chẳng bao giờ làm."

Reveria hít một hơi thật sâu, đứng cách nàng chỉ một bước trong im lặng, cúi người xuống bên Aiz.

Quay về phía Fynn, nàng elf mở miệng nói.

"Tôi cũng sẽ yêu cầu thay cho cô ấy. Xin hãy tôn trọng mong muốn của Aiz."

"Reveria?!"

“Hừm?”

Người thấp bé nhất trong nhóm, một người prum, ngước nhìn Reveria như thể đang cố gắng tìm hiểu ý định của cô ấy vậy.

"Cô gái này chẳng thường đưa ra mấy lời ích kỉ bao giờ. Tôi muốn cô nghe cho kĩ đây."

"Cô không thể đối xử với cô ấy như một người cha, người mẹ chăm non con cái mình được, Reveria. Tiona và Tione nói đúng đấy. Miễn là nhiệm vụ của tôi vẫn còn là đảm bảo mọi người quay về một cách an toàn thì tôi đây không thể chấp nhận điều này."

"Tôi biết rằng mình đang quá nuông chiều cô ấy...Vì thế."

Reveria thở dài lần thứ hai và nhìn về hướng của Aiz.

Nhìn vào đôi mắt buồn bã của cô gái thường chẳng thể hiện chút cảm xúc nào, cô nàng elf khẽ mỉm cười với bản thân trong thâm tâm mình.

Rồi cô ấy nhìn chằm chằm vào Fynn.

"Tôi cũng sẽ ở lại đây."

Cô tuyên bố ý định hỗ trợ Aiz của mình.

Fyrn nhìn vào đôi mắt của cô nàng elf, tay đặt lên cằm mình. Cô chầm chầm gật, như thể quyết định này đây là cực kì quan trọng.

"Được rồi, vậy đi."

"Hở? Fynn, nói cho họ hiểu ra đi chứ!!”

"Miễn là có Reveria ở bên cạnh cậu ấy, thì tôi không tin là có điều gì tệ hơn sẽ xảy ra đâu. Mặt khác, chúng ta có thể sẽ gặp rắc rối trên đường quay về đấy."

"Bởi vì tôi không thể tấn công hay chữa thương cho bất kì, có phải thế không, Đội trưởng?"

Mọi chuyện diễn ra một cách nhanh chóng sau khi thủ lĩnh ra quyết định của mình.

Nhóm của Fynn cùng với những người phụ tá nói lời tạm biệt với hai người ở lại và rời đi.

Đứng ở lối ra vào duy nhất của căn phòng, Tiona quay lại và hăng hái vẫy chào Aiz cùng Reveria.

“Cám ơn, Reveria.”

"Mặc dù tôi muốn cậu ngừng lại, nhưng giờ cũng đã là quá trễ rồi. Nhưng mà tôi vẫn sẽ nói điều này: tốt hơn là tôi không phải chiến đấu gì đấy."

“…Xin lỗi.”

Hai cô gái chẳng nhìn lấy nhau nhưng trong những lời của họ lại có một sự tin tưởng vô cùng lớn.

Sự khác biệt giữa tầng thứ ba mươi bảy và những tầng trên là nó gần như tối đen hoàn toàn. Trần nhà lại cao đến mức chẳng thể thấy được bằng mắt thường. Một vực thẳm đen ngòm trải dài trên đầu những nhà thám hiểm đi qua những sảnh đường này.

Những đốm lân quang nho nhỏ, lập lòe từng nhịp cứ như những ngọn nến trải dài dọc bức tường trắng sữa của Dungeon, lại là những tín hiệu thị giác duy nhất.

Hai người họ ở yên tại vị trí đó trong im lặng trong khi vẻ mặt đầy ngờ vực dần xuất hiện trên mặt Reveria.

Cảm nhận được điều gì đó, Aiz rút thanh kiếm của mình ra.

"Nó đây rồi."

"Cái gì đây rồi cơ chứ?"

Aiz nheo mắt lại, sẵn sàng cho trận chiến. Nàng chuẩn bị trả lời câu hỏi của cô nàng elf, nhưng rồi không cần nữa—Reveria nhanh chóng nhận ra chuyện gì đang diễn ra.

Sàn nhà dưới chân họ bắt đầu rạn nứt.

"Có lẽ nào..."

Lời thì thầm của Reveria đến được tai Aiz ngay khi đôi mắt vàng óng của cô gái tóc vàng nhìn chết vào điểm giữa của căn phòng khổng lồ.

Nàng chớp mắt và mặt đất gãy đôi ra.

Đất đá và sỏi cát bị đẩy sang một bên khi một thứ khổng lồ chui đầu mình ra khỏi sàn nhà.

Rắc, rắc, rắc. Âm thanh khủng khiếp của việc mặt đất bị xé toạc ra vang vọng khắp căn phòng. Hàng loạt mảnh vỡ của sàn nhà bị nâng lên bởi cơ thể khổng lồ của thứ đó rơi xuống mặt đất Dugeon tựa như một trận đất lở, một tiếng rống đinh tai càng lúc càng lớn hơn.

Một hộp sọ, rồi xương đòn, lồng ngực và xương chậu xuất hiện. Một bộ xương đen đúa được sinh ra từ sàn của Dungeon.

Mọi chuyển động nó thực hiện điều gây ra sóng xung kích chạy khắp căn phòng. Toàn bộ tầng thứ ba mươi bảy run lên.

Cứ như thể Dungeon đang tru lên ăn mừng sự chào đời của đứa con ưa thích của nó vậy.

“NGOOOOOOOOOOOHHHHH!”

Hai nhà thám hiểm đứng bên dưới trong khi con quái vật rống lên một tiếng tru tựa tiếng khóc chào đời đầy kinh khủng.

Tru về phía trần nhà, nó đứng lên, cao hơn cả mười mét.

Từ đầu đến chân nó toàn một màu đen—một bộ xương khổng lồ từ địa ngục. Hầu hết phần cơ thể bên dưới của nó vẫn còn trong sàn nhà của Dungeon, và hai phần lồi ra từ đỉnh hộp sọ. Nó như thể một con Spartoi đang lớn không ngừng vậy.

Hai tia sáng đỏ thẫm màu máu chập chờn lóe lên mang lại sự sống cho con quái tận sâu trong hốc mắt của chiếc hộp sọ.

Hòn ma thạch của con vật kia lửng lơ một cách không trọng lực bên trong lòng ngực, được bảo vệ bởi một chiếc lồng bằng xương.

"Vậy là, ba tháng đã trôi qua rồi..."

Như một quy luật chung, số lượng và loại quái vật trên từng tầng không bao giờ thay đổi.

Một loại quái vật không được giảm xuống quá mức tối thiểu, và những con quái vật mới được sinh ra sẽ thay thế cho những con đã bị các nhà thám hiểm tiêu diệt. Tuy thời gian quái vật sinh ra ở mỗi tầng là khác nhau, thì khoảng thời gian đó thường không bao giờ hơn một ngày.

Nhưng cũng có một loại quái vật không sống lại ngay lập tức sau khi bị tiêu diệt. Khoảng thời gian giữa những lần sinh ra của nó lâu hơn nhiều.

Ngoài ra, chỉ có một con duy nhất ở mỗi tầng trong một thời điểm nào đó.

Có lẽ là bởi vì chúng quá mạnh mẽ hay quá to lớn nên Dungeon chỉ cho phép một trong số chúng có mặt ở một tầng, không bao giờ nhiều hơn con số đó.

Guild cũng đã biết về những con quái vật đặc biệt này kể từ thời xa xưa, và cũng đã có một cái tên dành cho chúng.

"Một con Quái Vật Rex."

"Reveria, cứ giao đó cho tôi."

Tất cả các loài Quái Vật Rex trông đều khác nhau nhưng có hai điều tương tự nhau: Chúng có khoảng thời gian giữa những lần sinh ra dài và cực mạnh.

Người đời truyền tụng rằng mỗi con trong số ấy đều cao hơn những con quái vật còn lại trong tầng đến hai level.

Ngay cả những nhà thám hiểm đẳng cấp cao nhất cũng kính nể và e dè chúng, gọi chúng là “boss của tầng”. Thường thì nhiều nhà thám hiểm phải hợp tác cùng nhau mới hạ được một con trong số chúng.

"Aiz, cậu thật sự định chiến đấu một mình sao?"

Một Reveria đầy lo âu nhìn vào cô gái với ánh mắt đầy nghiêm nghị.

Aiz giơ cao thanh kiếm của mình và bước một cách bình thản về phía Udaios, con Quái Vật Rex đang tru lên tỏ vẻ đe dọa về phía nàng.

"Không vấn đề gì cả."

Được những vị thần hết mực đề cao là “Boss cấp độ 2” bởi sức mạnh kinh người. Thế nhưng giờ đây cô gái này lại đang một mình đối mặt với con quái vật đó.

"Tôi sẽ xong việc trong tích tắc thôi."

Một tuần sau, những lời đồn đại về một Kenki Level Sáu lan truyền khắp Orario.

---o0o---

“……?”

Bell dừng chân.

Cậu ngoái đầu ra sau, nhìn xuống chiếc cầu thang kết nối hai tầng thấp nhất là một và hai trong các tầng.

"Có chuyện gì thế, Ngài Bell?"

"...Có phải là Dungeon vừa mới lay chuyển không nhỉ?"

Lilly ngước lên nhìn Bell, trông cậu như thể đang cố hết sức phóng tầm mắt vào sâu dưới tầng 2—không, thậm chí là còn sâu hơn nữa, tận trong Dungeon thăm thẳm.

"Lay chuyển? Lilly chẳng nhận thấy gì cả."

“…Chẳng lẽ chỉ có mình mình?”

Những giác quan của Bell trở nên đầy cảnh giác. Ngay cả việc đợi một lúc cũng chẳng thể nào làm dịu cậu cả. Nghểnh cổ lên và nhướng chân mày, cậu quyết định rằng chuyện đó thật sự chỉ là cậu tưởng tượng ra mà thôi.

"Hôm nay đã là một ngày dài rồi."

"Vâng, đúng vậy. Nhưng không phải chỉ là một ngày dài không đâu, mà là một ngày rất dài đấy! Giờ đã là mười hai giờ khuya rồi."

"Hở? Thật sao?!"

Em ấy gật đầu vâng, chiếc đồng hồ đeo cổ vàng của em ấy đóng sập lại trong tay mình.

Kim giờ và kim phút trên chiếc đồng hồ đã rất gần đến điểm chồng lên nhau.

"Choa, vậy mà anh chẳng hay biết..."

"Là do quái vật cứ kéo đến mãi đấy."

Lilly nói rằng chẳng còn thời gian để nhìn đồng hồ của mình nữa, chiếc ba lô đeo lưng đang phồng ra của em ấy thì lắc lư theo từng lời. Bọn họ đã nhặt được vô số các vật phẩm sót lại ngày hôm nay, và cũng chẳng còn chỗ trống nào cả trong chiếc ba lô quá khổ của em ấy nữa.

Cũng đã được vài ngày trôi qua kể từ khi hai người họ kí hợp đồng.

Với sự giúp đỡ của Lilly, Bell đã có được những ngày đầy hiệu quả trong Dungeon. Có lẽ cậu đã hòa nhịp được với cuộc sống của một nhà thám hiểm. Số lượng quái vật giết được hằng ngày tăng một cách vượt bậc, lớn hơn rất nhiều so với khoảng thời gian khi cậu còn làm việc một mình. Giờ thì cậu đang tiến về mục tiêu của mình với tốc độ tối đa.

Bell đã liên tục bị kinh ngạc bởi việc sự hiện diện của một phụ tá thôi mà đã có thể tạo ra không biết bao nhiêu là sự khác biệt.

Trong khi đó, hằng ngày thì Lilli lại vô cùng khó hiểu trước số lượng quái thú giết được cao đến khó tin của người mà đáng lý ra chỉ là một nhà thám hiểm mới vào nghề này.

"Thế thì, năm mươi-năm mươi cho phần của cải hôm nay nhé?"

"...Ngài Bell, em nghĩ rằng ngài cần phải học về giá trị của đồng tiền và lẽ thường đấy. Có thể Lilly không ở vị trí để nói chuyện này, bởi vì Lilly rất là cảm kích...nhưng Ngài Bell thì thật quá ư là rộng lượng."

"Nhưng mà bây giờ em đang rất cần tiền mà, có phải không, Lilly?"

"Điều đó thì đúng... Nhưng không phải là Lilly không thể chịu được việc thấy ngài trở nên có yếu điểm, như việc Lilly chăm sóc thỏ nuôi của ai đó và trở nên lo lắng từng thứ một vậy....Lilly cảm thấy như thể mình đang bị đầu độc."

Gần đây em ấy cứ nhiều lần giảng cho mình mấy bài giáo huấn như vầy, Bell thầm nghĩ.

Mối quan hệ của họ cứ như một người mình thường làm việc với một nhà quý tộc cho đến ban nãy. Nhưng nghi thức xã giao và lề lối giao tiếp với những người lạ thì đã từ lâu bị bỏ xó rồi. Bell cảm thấy như thể khoảng cách giữa họ đã được nối lại—như thể cậu và Lilly đã trở thành bạn bè.

Bell và Lilly đi hết tầng một, đá bay bất kì con yêu tinh nào xuất hiện trên đường đi của họ đều bị gạt sang bên cứ như khăn giấy, và rời khỏi Dungeon. Sau một lượt tắm rửa qua loa và một chuyến đi đến Phòng Giao Dịch Babel, hai người họ rời khỏi cổng trước.

"Chà, em đúng là không có nói đùa mà! Đã rất trễ rồi..."

Công Viên Trung Tâm, khu vực ngoài trời quanh Tòa Tháp Babel nay đã bị phủ che bởi tấm màn của bóng đêm.

Giữa những chiếc đèn ma hạch được lắp trong những bức tường của thành phố, có một sự im lặng hoàn toàn khác biệt so với buổi trưa cùng ngày.

Mặt khác, tất cả những quá bar ở đằng xa vẫn trông đầy nhộn nhịp như từ trước đến nay vẫn vậy.

"...Nơi này đúng thật là vô cùng rộng lớn."

Đôi mắt Bell đảo một vòng quanh Công Viên Trung Tâm cho đến khi tầm mắt cậu đến được chính tòa tháp.

Tòa tháp sừng sững giữa bầu trời đêm. Babel đứng đó một cách đầy bình thản, nhìn xuống bên họ.

Mặc dù việc nhìn thấy điều đó vào thời điểm này trong đêm là không tưởng, nhưng Bell biết rằng có những họa tiết tỉ mỉ được khắc đầy trên tòa tháp, không chừa một chỗ trống nào.

Bên ngoài tòa tháp gần như là một tác phẩm nghệ thuật vậy; vẻ ngoài ấy chẳng phù hợp tí nào với những trang bị mang tính thực tế bên trong. Bell hít một hơi thật sâu, nhìn chằm chằm vào toàn tháp đại diện cho sự khoa trương và phẩm giá của những vị thần.

"Không biết tại sao Tòa Tháp Babel lại cao đến tận trời thế nhỉ? Việc Guild cho những khách trọ mướn thì rất tuyệt, nhưng lôi mọi thứ lên đến tận tầng thứ mười lăm thì có vẻ như là tốn công nhiều hơn là lợi ích nó mang lại..."

"Ngài Bell này, những khách trọ của Guild thì chỉ đi đến tầng thứ hai mươi thôi, ngài biết chứ?"

"Um...vậy sao?"

Đôi môi của Lilly khẽ giật lên với cái nhìn đầy ngu ngốc trong mắt Bell.

Có chút xấu hổ, Bell quyết định hỏi trực tiếp em ấy.

"Nếu như tòa tháp không đầy những cửa hàng thì có thứ quái gì ở những tầng trên tầng hai mươi chứ?"

"Các vị thần ngự trên những tầng đó, thưa Ngài Bell."

"...Những vì thần sao?"

"Đúng vậy. Chỉ những người đứng đầu của vô vàn những Familia ở Orario được phép sinh sống ở đó mà thôi, nhưng phòng ốc của họ thì lại lên đến tận tít trên cao."

Có vẻ như là việc những vị thần, những người mà rất thích thú trong việc khoa trương, lại muốn sống trên Tòa Tháp Babel, biểu tượng của Thành Phố Mê Cung Orario, là chuyện hiển nhiên mà thôi. Từng phòng một được trang bị những tiện nghi tối tân và thanh lịch nhất, nhưng sự lôi cuốn thật sự lại chính là quang cảnh xung quanh. Không toà nhà nào khác được phép phép xây cao đến như thế cả, vì thế những vị thần có thể thấy được toàn thể thành phố từ nơi cửa sổ của mình.

Những vị thần đã chi trả rất hậu hĩnh cho Guild để được sống ở nơi ấy. Tuy nhiên, nếu như họ có đủ tiển để phớt lờ chi tiết nhỏ nhặt đó, thì họ có thể sinh sống ở tòa nhà đẳng cấp cao sang nhất trong toàn thể Orario.

Nói cách khác, chỉ có những vị thần giàu có nhất, quyền năng nhất mới có thể sống ở đấy.

"Ồ...Vậy là cũng có những vụ thần không sống ở nhà mà thay vào đó lại chọn sống xa Familia của mình."

"Cứ nghĩ chuyện đó giống như là có một căn phòng riêng đi, Ngài Bell. Trong khi có những vị thần thích trò chuyện và tương tác với chúng ta, thì cũng có những vị thần thích sự riêng tư của mình nữa. Hình tượng của họ đã là như thế kể từ thời cổ đại rồi."

Bell gật gù thấu hiểu.

"Lilly có nghe nói rằng Tòa Tháp Babel không phải vẫn cao như thế từ trước đến giờ đâu. Nó từng là mái nhà phía trên Dungeon, nhưng nó lại chẳng bự hơn là bao so với những tòa nhà xung quanh nó."

"Chà, thế thì tại sao giờ nó lại vô cùng to lớn thế?"

"Khi những vị thần đầu tiên đặt chân xuống nơi đây, tòa tháp đã bị phá hủy...Họ xuống đây tựa như những ngôi sao băng và rơi trúng tòa tháp."

Cứ như họ cố tình làm thế vậy.

Những vị đó đã săn bằng tòa tháp đã được hoàn thành kia và cười nhạo những khuôn mặt khóc than của những con người cổ thành Orario. Trong tâm trí mình, Bell có thể thấy được khuôn mặt của những người dân ấy, miệng nửa mở toang, nước mắt lăn dài trên gò má, cũng như hình ảnh những vị thần cười nhạo đang cố xin lỗi. Cậu bật ra một tiếng cười khô khốc.

"Kể từ đó, tòa tháp đã được biết đến với tên gọi Babel, Tòa Tháp Sụp Đổ. Đó cũng có thể là một lý do khác nữa cho việc tại sao những vị thần lại sống ở nơi đó lúc này."

Lilly tiếp tục kể rằng những vị thần đã xin lỗi bằng cách cống hiến vào nỗ lực tái thiết tòa tháp... và bằng cách ngăn chặn những con quái vật trong Dungeon. Phương cách của họ: Falna.

Những con người ở thời điểm đó đã tôn kính lời chúc phúc sức mạnh mà họ nhận được từ những vị thần và cho phép họ sinh sống trong Tòa Tháp Babel như là một cách để tỏ rõ lòng biết ơn của mình.

Chẳng mấy chốc sau, vô số những vị thần cùng nữ thần xuất hiện trên Gekai - một thế giới thấp bé hơn, đối với họ - và tạo nên những nhóm được biết đến với tên gọi Familia trong rất nhiều nơi trên toàn thế giới. Những mối quan hệ người được tôn kính, kẻ tôn sùng của họ tiếp tục khi Babel được xây dựng lại càng ngày càng cao hơn để đại diện sự cho ảnh hưởng của những vị thần lên Gekai.

Kết quả là Tòa Tháp Babel vươn người đạt đến chiều cao hiện tại của nó, cũng như đạt được hình ảnh của một ngôi đền thờ sức mạnh của những vị thần.

"Anh nghĩ là anh đã hiểu rồi đấy...Cứ mỗi khi anh nghe những câu chuyện về các vị thần thì anh đây không thể không tự hỏi thế giới của họ nhàm chán đến mức nào cơ chứ. Bọn họ đã phải chán chường đến mức rời bỏ thượng giới và xuống đây, có phải không nào?"

"Có lẽ họ ghét công việc của mình đến mức phải chạy đi chăng?"

Bell đã nhìn vào toà tháp trong suốt toàn bộ cuộc nói chuyện của mình, nhưng những lời đó khiến cậu phải chú ý và quay lại đối mặt với Lilly.

"Lilly nghe nói rằng những vị thần có vô vàn trách nhiệm nơi Tenkai—thế giới phía trên. Nhiệm vụ quan trọng nhất của họ là chăm sóc chúng ta, những con cháu của họ, khi mà chúng ta tiến vào giấc ngủ vĩnh hằng."

"Chẳng phải như thế là...?"

"Đúng vậy. Bọn họ phụ trách việc đưa đường dẫn lối con người sau khi chết."

Nghe thấy những lời đó, Bell cảm thấy tim mình đập nhanh hơn một chút.

Đó không phải là một phản ứng thường thấy cho chủ để này, nhưng cậu cảm nhận được định mệnh của mình trong giọng của Lilly.

Ý của Lilly, nói cho gọn, là những vị thần sẽ quyết định chuyện gì sẽ xảy đến với những người thường sau cái chết.

Nói cách khác thì họ sẽ thẩm định linh hồn của mỗi người.

Việc đối xử với mỗi một linh hồn có thể khác nhau vô cùng lớn, tùy thuộc vào vị thần chịu trách nhiệm cho linh hồn đó. Phán quyết có thể là được sinh sống trên Tenkai, hay cũng có thể là chịu đựng nỗi đau không thể nào tưởng tượng  nổi, hay là bị buộc phải lao động một cách vô tận, đầy vô nghĩa.... Nếu như phải liệt kê ra tất cả các khả năng thì danh sách đó sẽ trải dài mãi không ngừng.

Số phận của tất cả linh hồn thoát khỏi những vòng trói buộc của Gekai thì lại tùy thuộc vào tính khí thất thường của những vị thần. Khái niệm là một người tốt hay một người xấu trong lúc còn trên dương gian thì chẳng có liên quan gì đến việc phán xét cả.

Những vị thần thì chỉ có hoặc là thích bạn hoặc là không mà thôi. Tâm trạng của họ sẽ quyết định thiên giới hay âm giới.

Một "phán quyết" hoàn toàn không có chút luật lệ hay quy tắc nào cả, thay vào đó lại dựa trên những ý tưởng bất chợt.

"Nhưng mà, dù sao thì hầu hết những linh hồn cũng được tái sinh cả... Vì có hàng đống việc cần phải thực hiện, những vị thần còn cư ngụ trên Tenkai phải gánh vác phần việc chểnh mảng bị bỏ lại bởi những vị thần sinh sống dưới này. Bọn họ làm việc quá sức và không có thì giờ để nghỉ. Bọn họ rồi sẽ nổi giận, đúng không nào? Những người đến đó sẽ phải có một 'cuộc thảo luận' vô cùng căng thẳng để quyết định thứ tự mà họ sẽ rời đi."

Mình không muốn đến đó.... Mình không muốn chết ....Bell đắm chìm trong suy nghĩ.

Nếu như cậu lên đó lúc này thì họ sẽ quẳng cậu vào địa ngục. Chỉ để cho vui mà thôi.

Như thể em ấy có thể thấy được những suy nghĩ của Bell đang đưa cậu đến nơi nào, Lilly với tay và lắc vai cậu.

Cậu bừng tỉnh và nở với em ấy một nụ cười ngượng ngùng.

Có thứ gì đó không đúng.

"....Nhưng có một quãng thời gian khi mà Lilly khao khát được chết đi."

Đây rồi.

Nhưng lời đó tựa như một cú đấm thẳng vào bụng vậy.

“…Hở?”

"Nếu như Lilly đến trước mặt những vị thần... nếu như Lilly có thể được tái sinh... bản thân Lilly mới nhất định rồi sẽ tốt đẹp hơn hiện tại rất nhiều..."

Lilly nhìn chằm chằm vào đỉnh Tòa Tháp Babel - không, xa đến tận nơi thượng giới trong khi em ấy mở lời.

Chiếc mũ trùm của em gấp lại ra phía sau theo tầm mắt ngước nhìn lên, để lộ ra mái tóc màu hạt dẻ cùng đôi mắt to tròn. Đôi mắt vô hồn đó.

Có vẻ như em ấy đang nhìn về phía bầu trời, ao ước được trở về nhà.

“L-Lilly!!”

Bell đột ngột hét lên.

Cậu cảm thấy như thể nếu cậu không làm thế thì Lilly có lẽ sẽ biến đi mất.

Lilly chầm chậm nhắm mắt mình, chấm dứt cuộc thi nhìn nhau giữa em ấy và những vì sao, và ngước lên nhìn Bell bằng đôi mắt ẩn giấu sau mái tóc.

"Xin lỗi vì đã nói một điều kì hoặc như thế."

“……”

"Chuyện đó cũng đã là rất lâu về trước rồi. Xin ngài đừng có coi những lời Lilly nói một cách đầy nghiêm túc. Giờ thì Lilly đã mạnh mẽ hơn rồi. Lilly không phải có những suy nghĩ đó nữa đâu."

Bell chẳng thể nói lấy một lời.

Nhất định là em ấy đang nói sự thật. Lilly ưỡn ngực mình cùng một tiếng gừ, và chẳng có nỗi buồn nào trong ngôn ngữ của cơ thể của em ấy hay gì cả. Nhất định là em ấy đã hồi phục từ chuyện gì đó trong quá khứ.

Đó lại là một lý do khác nữa cho việc Bell chẳng thể nào đưa cảm xúc của mình vào lời nói hay hành động.

"Chà, cũng đã rất trễ rồi, thưa Ngài Bell. Hãy nhanh chóng về nhà thôi. Lilly cũng phải quay về Familia của mình tối nay nữa."

Một Lilly đầy rạng rỡ và vui vẻ quay lưng mình về phía tòa tháp. Em ấy đi xa khỏi nó, bước từng bước nhỏ.

Bell liếc nhìn đôi vai em, một đôi vai quá bé nhỏ để phải gánh vác bao nhiêu đó trọng lượng.

Cậu ngắm nhìn em đang mang chiếc ba lô ấy, một chiếc ba lô lớn đến không tưởng trên cơ thể nhỏ bé, cùng một trái tim đầy nặng trĩu. Một chốc sau, cậu chạy theo em.

---o0o---

"Vậy là cậu giờ đã trở nên mạnh mẽ hơn nữa rồi."

Một giọng nói từ trên cao thì thầm.

Bên dưới, một bóng dáng trắng muốt, chạy theo một chiếc bóng khác và đang dần đi mất.

Đôi mắt đầy hứng thú của một người phụ nữ dõi theo chiếc bóng này với một mức độ đầy dữ dội nhất.

Những bóng mây trên bầu trời hững hờ trôi đi, soi rọi căn phòng của người phụ nữ bằng ánh trăng.

Toàn bộ phần tường bên ngoài của căn phòng được làm bằng kính. Người phụ nữ đứng bên cạnh bức tường kính đang được chiếu sáng rực rỡ đến mức như thể mặt trăng đang chiếu rọi chỉ riêng mình vị trí của người đó vậy.

Cơ thể mảnh mai nhưng đầy khiêu gợi của người được quấn lấy bởi một bộ áo ngủ đen tuyền.

Làn da đẹp đẽ, trắng trẻo của người tỏa lên một bầu không khí đầy bí ẩn khi nó đắm mình trong ánh trăng tỏa sáng.

Mái tóc bạc dài gần chạm đến eo người lung linh tựa như nó được tạo nên từ băng ngân.

"Thật lộng lẫy. Cậu nhất định phải tỏa sáng hơn nữa..."

Bốp. Người phụ nữ - Freya - vỗ tay mình, cơ thể đẹp mỹ miều của người phản chiếu trên tấm kính.

Trên tầng cao nhất của Tòa Tháp Babel.

Freya ngự trong căn phòng cao nhất, lộng lẫy nhất trong toàn bộ toàn nhà. Người dõi theo Bell từ khung cửa sổ.

"Nữa, nữa, hãy tỏa sáng hơn nữa, hỡi đứa con kia. Đó là nhiệm vụ của cậu, khi giờ cậu đã khiến ta phải chú ý đến."

Một tình yêu sâu đậm trong mắt người, cùng với quyền lực tuyệt đối của thứ bậc.

Freya đã vô cùng ám ảnh với chàng trai, với Bell.

Đủ ám ảnh đến mức để bỏ mặc những thứ vặt vãnh khác và đủ đến mức để bị cuốn vào cảm xúc nồng cháy của tình yêu. Nàng nữ thần của sắc đẹp lại bị mê hoặc bởi cậu.

Freya sở hữu Đôi Mắt Thấu Nhân, một khả năng mà cho phép người nhìn thấy sự thật bên trong những linh hồn của con người nơi phàm tục.

Đây là khả năng trời ban của người, không phải một trong những khả năng được biết đến với tên gọi Arkanam kia. Các vị thần đã đồng tình trong việc nghiêm cấm sử dụng những khả năng đó trên Gekai, nhưng Đôi Mắt Thấu Nhân của Freya thì lại chẳng bị ảnh hưởng gì. Người đã từng dùng đôi mắt ấy để phán xử những linh hồn người chết đi đến đền thờ của người trên Tenkai, đặc biệt là linh hồn của những chiến binh tử trận trên chiến trường, và dùng chúng để chuyển họ đi.

Chuyển vào bộ sưu tập của người.

Freya có thể quyết định bản chất của một linh hồn nhanh hơn bất kì vị thần nào khác, và người nhanh chóng nắm lấy những linh hồn mình ưa thích.

Những linh hồn nhận được phán quyết của người sau cái chết là những linh hồn đầy may mắn.

Những người gây được sự chú ý của của người trong lúc đang hấp hối là vô cùng may mắn.

Đó là bởi vì họ sẽ được yêu quý bởi nữ thần của sắc đẹp cho đến vĩnh hằng.

Cho dù họ sẽ mãi mãi bị trói buộc và khước từ sự tự do của mình.

Freya nắm trong tay cả tình yêu lẵn sắc đẹp.

Cho dù kết cuộc có xấu hay đẹp đi chăng nữa thì người vẫn là một nữ thần đầy hoang dã và tàn nhẫn.

"Hãy lớn mạnh hơn nữa, hãy càng trở nên thỏa đáng hơn nữa cho ta.... Đó là nhiệm vụ của cậu đấy."

Như vô vàn những vị thần khác, Freya đã rời bỏ điện thờ của mình và Tenkai để xuống đến Gekai, nhưng điều đó không có nghĩa là "sở thích" của người đã thay đổi. Người dùng đôi mắt của mình để nhìn thấy bản chất thật của trẻ con và để cho vào những linh hồn đầy tài năng, giỏi giang nhất vào chính Famillia của mình.

Không ai từ chối người. Không ai có thể từ chối người.

Không ai có thể kháng cự lại ma thuật sắc đẹp của người.

Vì lý đó, những thành viên của Freya Familia lại có sức mạnh và quyền lực khác xa với những người xung quanh họ. Ngay cả giữa những Familia đầy hùng mạnh của Thành Phố Mê Cung, Freya Familia lại tỏa sáng bởi sức mạnh của mình.

Nữ thần Loki đã biết quá rõ về đôi mắt của Freya, và gọi nó là sức mạnh "chết mục ở dưới địa ngục đi, đồ gian xảo đê tiện"

"Chỉ là ta đây lại thích những người mạnh mẽ mà thôi."

Người đã vô tình phát hiện ra Bell

Đó là một buổi sáng sớm nọ. Đôi mắt bạc của người phát hiện ra cậu đang đi trên con đường Đại Lộ Chính Tây.

—Mình muốn thứ đó.

Cảm xúc ấy chạy dọc cơ thể lần đầu tiên nhìn thấy.

Đã từ rất lâu rồi kể từ lần cuối người cảm thấy như thế. Cả cơ thể người khẽ run lên trong sự háo hức; ruột gan người nhảy dựng cả lên; một hơi thở đầy khoái lạc tuôn trào khỏi đôi môi người. Cứ như chuyện này đã luôn xảy đến với người, người chẳng còn khác gì so với một đứa trẻ vừa tìm thấy một món đồ chơi mới trong của hàng đồ chơi cả. Một mong muốn sở hữu cậu thuần túy nhưng lại xấu xa nuốt chửng lấy người.

Linh hồn của Bell mang một màu sắc mà đôi mắt của Freya chưa bao giờ thấy trước kia: trong sáng.

Rồi cậu ta sẽ trở thành màu sắc nào đây? Hay cậu ấy vẫn mãi trong sáng. Bất cứ thứ gì có một phần không chắc chắn trong đó đều có thể khiến cho một vị thần hứng thú với nó một cách lâu dài.

Đó là lý do tại sao người không thể dừng lại được.

Thế là người quyết định chờ đợi và theo dõi. Sẽ thật vui biết bao khi biến cậu ta thành màu sắc riêng của mình, nhưng người cảm thấy rằng vẫn còn rất nhiều thời gian để làm chuyện đó sau này.

"Ta không thể đợi được nữa. Cậu sẽ mạnh mẽ đến bao nhiêu đây? Cậu sẽ tỏa sáng đến nhường nào đây? Cậu sẽ trở thành màu sắc nào cơ chứ?"

Trong đôi mắt bạc của người đúng là tình yêu có hiện hữu khi người dõi theo chàng trai từ căn phòng mình, nhưng tình yêu đó lại là một tình yêu mục nát.

Người đặt ngón tay lên đôi môi căng mộng và cắn đầu ngón tay một cách đầy tinh nghịch.

Trong tích tắc, một mùi hương đầy khiêu khích tràn ngập khắp căn phòng.

"Cái gì thế này...? ...Ha-ha-ha, lại để ý nữa rồi, có phải không?"

Chàng trai khá là nhỏ bé ở khoảng xa kia, nhưng cậu lại dừng hẳn lại và đang dáo dác nhìn quanh.

Cứ như thể cậu ta mất thứ gì đó và đang cuống cuồng lùng sục khu vực quanh đó để tìm nó vậy. Đôi mắt Freya khẽ nhắm lại trong khi một nụ cười đến tận mang tai xuất hiện trên mặt người.

Cậu ta cũng làm điều giống như lần đầu tiên người thấy cậu ấy trên con đường Đại Lộ Chính Tây. Cậu nhận thấy cái nhìn của người khi người tập trung vào cậu với toàn bộ sự hứng thú tích tụ trong cơ thể mình. Giác quan của cậu ta còn tuyệt hơn người nghĩ nữa.

Gần như thể cái nhìn của người đã quá mãnh liệt vậy.

Cậu chẳng có tài năng của những đứa con khác trước cậu... Thế thì, tại sao cơ chứ? Chẵng lẽ mọi việc đều là do sự phát triển của cậu sao? Mmm… rất ư là thú vị đây.

Hồi tưởng lại khoảnh khắc đó, người đáng lý ra là nên ra tay rồi.

Người cảm thấy rằng người đáng lý ra là có thể dễ dàng điều khiển cậu như một con rối trong khi người ngắm nhìn cậu trò chuyện cùng một cô gái trên đường với một chút vẻ thân mật trong đó. Mặc dù cậu đã có lời chúc phúc của một vị thần khác, người chắc chắn tin rằng mình có thể thuyết phục cậu.

Người kiềm chế bản thân mình vì người chẳng biết cậu thuộc về Familia nào - vị thần nào rồi sẽ ra tay để bảo vệ cậu đây. Người chẳng muốn tranh giành với ai đó như Loki và Familia của cô ta. Điều đó, và—

Sau khi thấy nụ cười thánh thiện của cậu, mong muốn của người tàn lụi, và người chẳng mong muốn gì nữa.

Mình phải loại bỏ Hestia khỏi bức tranh... chàng trai đó là của mình.

Nhưng hiện thời thì đổi kể hoạch và ngắm nhìn cậu ta từ trong bóng tối cũng không phải là một điều tồi tệ gì. Freya gật gù với chính bản thân mình.

Để mãi một chú mèo trong lòng mình rồi cũng sẽ chán. Việc thi thoảng để cho nó thỏa sức chơi đùa bên ngoài khu vườn cũng khá là hay.

Dù gì thì nơi đây cũng là khu vườn của người.

Người có thể thu lấy cậu ta bất kì lúc nào.

"Ta muốn đợi một chút trước khi bắt cậu về làm của ta... thật kì lạ làm sao, một phần trong ta lại chẳng muốn cậu đến gì cả. Giờ thì chắc có lẽ là lúc những suy nghĩ về cậu đang nhảy múa trong thâm tâm ta nhiều nhất."

Cứ như mọi người trước cậu, một cậu bé trở thành của người, theo thời gian người dần sẽ mất hứng thú. Cậu sẽ trở thành món đồ chơi ưa thích trên một chiếc kệ, một trong những con búp bê ngồi thành một hàng. Thi thoảng người rồi sẽ nhớ ra cậu, lấy cậu xuống khỏi kệ để chơi đùa và rồi để cậu lại chỗ cũ.

Hy vọng và niềm phấn kích của những giây phút đầu tiên sẽ phai nhạt đi. Cảm xúc tan biến.

Tình yêu chân thật rồi cũng như thế. Một khi đạt đến đỉnh cao của mình, định mệnh của nó là phải sụp đổ. Không ai lại đi kiếm tìm một tình yêu đã trở nên nguội lạnh cả.

Tuy nhiên, Freya lại chẳng cảm thấy như thế là vô nghĩa chút nào.

Đó chỉ đơn giản là bản chất của tình yêu mà thôi, và người lại là nữ thần của tình yêu.

Người cảm thấy rằng việc có một bộ sưu tập trên một chiếc kệ có hơi quá khổ một chút lại vì lẽ nào đó lại là đúng đắn.

Người nắm lấy một vào lọn tóc rơi trên má bằng ngón tay mình, và kéo chúng ra sau tai.

Đôi vai trần của người đắm chìm trong ánh trăng sáng.

Trông cứ như thế một cô gái lần đầu tìm thấy được tình yêu, người tiếp tục ngắm nhìn Bell bằng một đôi mắt đầy thắm thiết.

"...Tuy nhiên, đúng vậy. Giờ có lẽ là đã đến lúc cho cậu học ma thuật rồi."

Tách. Người vỗ ngón tay mình vào chiếc cằm trong khi nói toang suy nghĩ trong tâm trí.

Sau khi nghiêng đầu, đắm chìm trong suy nghĩ, một điều nọ chợt lóe lên. Người quay mắt đi khỏi chàng trai ở xa bên dưới kia và bước đi khỏi khung cửa sổ.

Đôi Mắt Thấu Nhân của Freya không thể giải mã được tình trạng được trao bởi những vị thần hay nữ thần khác, nhưng người có thể suy đoán được sức mạnh và khả năng của một người bằng màu sắc và độ sáng của người đó.

Người có thể nhận biết chỉ bằng việc nhìn qua là Bell chẳng hề có ma thuật nào cả. Freya cảm thấy đây là một thiếu sót.

Người quyết định hành động, và hành động một cách nhanh chóng.

"Không biết liệu thế này có được không?"

Một kệ sách được trạm trổ khắp nơi đứng trong góc phòng của người. Kệ sách rất dài và cao, thật to lớn đến mức nó rồi sẽ bao trùm lấy cả cơ thể người nếu như nó ngã xuống.

Ngón tay mảnh mai của người với đến chiếc kệ ở giữa và nắm lấy gáy của một quyển sách dầy để lôi nó ra. Nó rơi vào vòng tay đang chờ đợi của người cùng một tiếng uỵch.

Lật qua nhiều trang sách, Freya gật gù một cách đầy thỏa mãn.

“Ottar.”

"Thưa người."

Một giọng đầy cứng nhắc đáp lại lời triệu hồi của Freya.

Danmachi v2 008

Một con người đã đứng bên trong căn phòng từ đầu đến giờ hay ngay sát bên ngoài cửa chính.

Đôi tai tựa như loài lợn rừng trồi lên khỏi mái tóc ngắn màu gỉ sét. Người đàn ông người thú này đứng cao hơn hai mét và có một cơ thể rắn như đá tảng.

Ông ta đứng cạnh Freya tựa như một bức tượng, tựa một con chó canh phòng chờ đợi mệnh lệnh chủ nhân mình.

"Ta muốn người đem quyển sách này..."

Người chuẩn bị đưa quyển sách ra khi mà những lời của người lại nhỏ dần.

Ngậm môi mình, người nhìn xuống quyển sách trong tay.

"Có chuyện gì đó khiến người bận tâm sao?"

“Hee-hee, không, không gì đâu. Hãy quên đi."

"Thưa người."

Ottar khẽ gật và lùi ra sau trong khi Freya nở một nụ cười với quyển sách.

Đúng vậy. Việc để cho kẻ hầu quý giá của người trực tiếp giao quyển sách thì không cần thiết gì.

Ngoài ra, nếu như tên khổng lồ này lặng lẽ xuất hiện trước mặt Bell và có ý định đưa quyển sách cho cậu, thì chàng trai sẽ kinh hãi mất. Mặc dù khá là thú vị khi nghĩ về điều đó, nhưng như thế là không được.

Không cần phải đặt nó vào tay của cậu. Cậu chỉ cần cầm lấy nó mà thôi.

Người biết chính xác nơi nào cần phải bỏ nó lại.

Vị trí đó chính là ngay nơi mà người thấy cậu lần đầu tiên, trên con đường rộng rãi nơi họ đã "gặp nhau."

Có một quán bar nọ rất gần nơi ấy.

Nếu cuốn sách ở đó thì nhất định nó rồi sẽ vào tay cậu.

Trong sự tĩnh mịch tối tăm của căn phòng, người hầu của người quan sát khi Freya quay người sang bức tường của sổ, lặng lẽ cười với chính mình.

---o0o---

“Hắt-xì!”

Syr khẽ hắt hơi một cách đầy đáng yêu.

Đôi má nàng ửng lên phía sau bàn tay đang che lấy miệng mình. Tất cả những nhân viên trong quán bar quanh nàng đều dừng những việc họ đang làm để nhìn về phía nàng. Khuôn mặt của Syr thậm chí còn đỏ hơn nữa, và nàng nhìn xuống sàn.

"Syr, cậu bị cảm rồi sao?"

"K-Không. Mình khỏe mà. Không có gì phải lo đâu."

Syr gượng cười qua đôi má hồng hào của mình để đáp lại câu hỏi từ cô nàng elf Lyu.

Mái tóc xám xanh của Syr vẫn được cột lên theo kiểu thường thấy, một búi tóc cùng một chiếc đuôi ngựa ở giữa. Mái tóc đuôi ngựa đung đưa theo cú vẫy tay, cố gắng thuyết phục cô nàng elf rằng mình vẫn khỏe.

"Có lẽ có ai đó đang nhắc đến cậu chăng?"

"Câu ấy trả lời đã quá rõ ràng rồi mà! Mya-ha-ha, là chàng trai thám hiểm gia đó ấy mà, nyan!”

"Mình giận đấy, Chloe."

Syr buông thõng đôi vai, liếc nhìn cô gái mèo đang nở một nụ cười vô cùng thâm hiểm trên khuôn mặt.

Cô gái tên Chloe này chẳng đáp lại gì cả, chỉ đơn giản là nhìn chằm chằm lại cũng bằng nụ cười đó. Hơn nữa, cô lại dời một trong những chiếc bàn của quán bar và đung đưa chiếc đuôi của mình tới lui bên dưới chiếc váy trông đầy tinh nghịch.

Syr thở dài thật sâu.

"Nhưng nhà thám hiểm đó chẳng đến vào tối hôm qua!"

"Mặc dù cậu ta luôn trả lại chiếc giỏ rỗng sau khi dùng xong bữa trưa đầy tình cảm của Syr nữa, nyan!"

"Syr thậm chí là còn mở cửa sớm và kiếm tìm cậu ta nữa đấy, nyan!"

"Mình không có đi kiếm cậu ấy!"

Tất cả những nhân viên đều đang bày biện bàn ghế để chuẩn bị cho ngày hôm nay, nhưng bọn họ lại lần lượt trêu chọc cô gái loài người từ mọi phía. Syr hét toáng lên với họ từ chính giữa quán bar, nhưng các cô gái này thì lại chẳng cho thấy dấu hiệu gì của việc học được bài học của mình cả. Bọn họ tiếp tục vòng quanh cô như gián vậy, cũng cùng những nụ cười đó trên khuôn mặt họ.

"Đừng lo mà, Syr. Chàng Cranell không phải là loại người mà bỏ đi cảm xúc của cậu dành cho cậu ấy đâu. Tớ khá chắc rằng cậu ta chỉ trễ nãi trong việc đi ra khỏi Dungeon và không có thì giờ tối qua thôi."

"Nếu như câu đó là để cho mình cảm thấy tuyệt hơn thì, Lyu... Không, quên đi, mình bỏ cuộc."

Cô nàng elf ngắm nhìn trong sự bối rối trong khi Syr trở nên chán chường. "Chỉ là hiểu nhầm mà thôi" - Syr nói, nhưng một Lyu người vẫn luôn nghiêm túc thì chẳng có vẻ gì là hiểu được điều đó cả.

Syr đã luôn làm bữa trưa cho Bell mỗi ngày kể từ lần đầu tiên nàng tặng cậu bữa trưa của chính mình. Nàng thật sự chẳng biết vì sao nữa, nhưng mọi người quanh nàng lại đi đến kết luận ấy.

Bell thường trả lại chiếc giỏ vào ban đêm sau khi dùng bữa trưa trong Dungeon. Tuy nhiên, cậu ấy lại chẳng xuất hiện vào đêm trước. Và giờ buổi sáng này đây thì nàng lại đang bị trêu chọc bởi những người đồng nghiệp của mình.

"Tớ không nghĩ là cậu ta đã đi bán muối đâu, còn cậu thì sao, nyan?"

"Cậu không nên nói thế, Ahnya. Cậu đang nói mà không nghĩ gì đấy. Nhà thám hiểm đó sẽ không bao giờ bỏ Syr lại đâu!"

"Mình mệt mỏi với chuyện này quá rồi..."

“Syr, cứ bình tĩnh đã… Tớ dám chắc rằng chàng Cranell không sao đâu."

"Không, Lyu, ý mình không phải thế..."

"Những Lyu nói là, nyan!, Chàng trai đó thì vô cùng mạnh mẽ để có thể tử trận! Nếu như chàng ta chết đi thì con tim mình sẽ tan nát mất..."

Đột nhiên, tất cả những cô gái đều bắt đầu lên tiếng cùng lúc.

“Không đời nào…”, “Cả Chloe nữa sao…?”, và vô số những cụm từ mang tính hoài nghi vang lên trên khắp các góc phòng của quán bar.

Một Syr vô cùng nản chí và rối bời xoay trái xoay phải nói, "Hở? Gì cơ?"

"Chàng ta thì không thể nào thay thế được cả, nyan! Không thể nào tìm thấy người nào khác giống chàng ấy ở đâu cả đâu."

“Chloe…? Cậu đang nói gì thế?"

Cô nàng người mèo lên tiếng cùng đôi mắt hướng lên cao. Giờ thì Syr thật chẳng biết gì nữa.

Cô nàng người mèo đưa mắt mình khỏi trần nhà và nhìn chằm chằm vào Syr.

"Syr, tớ cần phải thú nhận một chuyện...."

"V-Và chuyện đó là....?"

"Tớ....khá lá chắc rằng mình thích cơ thể đầy săn chắc của chàng! Cơ thể chàng khiến mình trở nên nyan tình....!"

“……”

"Khi mà mình nghĩ về thứ trái cây chín mộng bên trong chiếc quần mỏng của chàng....mya-ha-ha! Aa, tất cả những điều nhơ bẩn mà mình sẽ làm....! Tớ muốn—Ui! ——!”

“……”

“A…chờ đã — Ui, x-xin lỗi mà! Mình bỏ cuộc! Uncle!”

Tất cả những thành viên khác dừng ngay những gì mình đang làm và lao nhanh đến để ngăn Syr lại.

Quán Quý Cô Nhân Từ tràn ngập lượng tiếng ồn khác xa thường ngày vào sáng này.

“Này! Lũ con gái ngốc tử mấy đứa kia! Đừng có chơi đùa nữa đi! Quay về làm việc đi!"

Tiếng nói của Mia, chủ quán, vang vọng ra từ cánh cửa phòng sau khi bà nhìn về sự chậm trễ trong tác phong làm việc của các cô gái.

"Lũ con cái ngốc tử" nhảy dựng lên trong kinh ngạc trước khi nhanh chóng quay về với nhiệm vụ của mình. "Trong tất cả lũ..." - cô người dwarf nhún vai nói.

“……Hửm? Syr, cái gì thế kia?"

“Hở?”

Một đồng nghiệp con người của Syr trỏ về phía sau nàng, và nàng quay người lại.

Nó nằm ở quầy, ngay vị trí mà Syr đã chuẩn bị một nơi đặc biệt dành cho Bell lần đầu tiên cậu đến thăm quán Quý Cô Nhân Từ.

Trên chiếc ghế mà Bell đã ngồi đêm hôm ấy là một quyển sách.

"Cái gì thế...?"

“Có ai làm rơi nó sao?”, “Cái gì thế, nyan?”, “Có chuyện gì sao, nyan?”

Syr nhặt lấy quyển sách bằng cả hai tay, những đồng nghiệp của cô thì hóng hớt qua vai để nhìn cho rõ.

"Tớ thì không đủ thông mình để đọc, nyan", "Tớ cũng thế, nyan."

"Đúng vậy, tớ biết rồi, vì thế im đi."

"Tại sao tớ lại phải—"

"Syr, cái gì thế?"

"Có một quyển sách ở đây...Nó không phải của ai trong bọn này cả. Có lẽ một khách hàng bỏ quên nó chăng?"

“Ồ…? Đêm qua nó làm gì có ở đây...."

"Đúng, đúng thế! Sai lầm của Runoa, sai lầm đấy, nyan! Nếu như không phải là sách của khách hàng thì như thế nghĩa là gì cơ chứ? Có ai đó lẻn vào quán bar và bỏ nó lại đây sao, nyan? Cái ý tưởng đầy vớ vẩn đến mức khiến tớ thấy bịnh luôn..."

"Cứ như mọi khi vậy, lũ ngốc với kiến thức vô dụng của mình, nyan..."

"Cái gì chứ?! Tớ sẽ cắt cậu làm hai!"

Phớt lờ sự ầm ĩ phía sau mình, Lyu và Syr nhìn kĩ hơn vào quyển sách. Hoàn toàn trắng trơn và cực kì dày, nó tỏa ra một mùi hương như giấy cũ vậy.

Được viền với rất nhiều những hình ảnh và biểu tượng không thể nào giải nghĩa được. Không có tựa đề nào cả.

“…Chờ một chút đã. Thứ này—”

Lyu nhận ra một chuyện gì đó, nhưng trước khi cô ấy có thể diễn tả bằng lời thì tiếng rống đầy giận dữ của Mama Mia vang vọng khắp căn phòng.

"Lũ các ngươi còn muốn bắt ta đây phải lên tiếng bao nhiêu lần nữa hả?! Lời nói đối với các người không đủ phải không?! Đợi đến lúc có bà dwarf này đây nện cho các ngươi biết kỉ luật là gì mới chịu hả!"

Mọi người cứng người lại trong kinh sợ.

“C-chờ chút đã, Mama, nyan! Bọn này kiếm được một thứ khá là đáng ngờ, nyan!"

"Cái này này! Cái này đây này!"

“Syr, nhanh cho mama xem đi”

"Hở? Thứ gì đó đáng ngờ sao?"

Bị hối thúc bởi áp lực của những người bên cạnh, Syr lên tiếng "Um, được rồi...", và bước một vài bước về phía trước, những cô gái còn lại đứng đằng sau nàng. Mái tóc xanh xám của Syr đung đưa, nàng cho Mia trông đầy nghiêm túc thấy quyển sách trong tay mình.

"Mama Mia, có vẻ như ai đó vô tình để lại quyển sách này. Chúng ta nên làm gì với nó bây giờ?"

“…Cái?”

Toàn bộ nhân viên viên đứng nhìn với hơi thở đầy rụt rè trong khi Mia nhìn một cách kĩ càng cả Syr lẫn quyển sách với vẻ cau mày đầy giận dữ trên khuôn mặt.

…?

Lyu chẳng thể nào hiểu được tại sao Mia lại có nét mặt đó trên mình. Đó là bởi vì quý cô dwarf này đã từng là một nhà du hành và hiện tại vẫn có thể sánh cùng với người giỏi nhất hiện thời. Nhưng Lyu chưa bao giờ thấy Mia thể hiện vẻ mặt này trước đây cả.

Khi nàng elf cố gắng thấu hiểu mọi chuyện ở đây, đôi mắt đầy sắc sảo của Mia vẫn chưa dứt ra khỏi quyển sách giây phút nào cả. Cô ta liền chỉ dẫn cho Syr bằng một giọng đầy cộc cằn đến mức giọng nói ấy thích hợp trên chiến trường hơn là một quán cà phê thanh bình.

"...Đặt nó ở đâu mà người khác có thể thấy đi. Nếu như chủ nhân quyển sách không phải là một kẻ ngốc thì người đó sẽ nhận ra rằng quyển sách đã bị mất và sẽ đi kiếm tìm nó."

"Vâng, đã rõ."

Sau khi Syr cúi đầu chào một cách đầy lịch sự, dàn nhân viên cũng rải rác đi khắp nơi.

Nỗi kinh sợ về kiểu giận dữ mới này trong mắt của Mama Mia đã khiến họ làm việc chăm chỉ hơn bao giờ hết.

Lyu dừng lại trong giây phút khi cô vô tình thấy hai người đồng sự của mình đang trò chuyện một cách đầy thân thiện, nhưng rồi thở dài và tự mình quay về làm việc.

---o0o---

"Ngài Bell!  Coi Chừng! Dưới chân ngài!"

“Hở?”

Tiếng hét của Lilly vang đến tai tôi.

Chúng tôi hiện đang ở tầng thứ bảy. Tôi thì đang chuẩn bị lao đầu vào một con kiến sát thủ cùng với Dao Thần trong tay, vì thế câu trả lời của tôi có hơi chút vụng về.

Tôi đã tiêu diệt quá nhiều quái vật ở tầng này đến mức nó gần như trở thành sân chơi của tôi vậy. Tôi đã quá tự tin đến mức tôi không hề nhận ra chuyện gì đang xảy ra cả.

“—Kiihiii!!!!!”

“?!”

Tôi biết là em ấy đang nói về chuyện gì ngay tức khắc.

Một con thỏ kim.

Con quái vật tựa như loài thỏ với những chiếc ngà mọc từ má nó bò về phía tôi ngay trong điểm mù. Chiếc ngà thi thoảng cũng trở thành vật phẩm sót lại đầy đáng giá được dùng để làm vũ khí, nhưng nếu như những phần nhô ra đỏ thẫm kia đánh trúng vào tôi, thì việc trốn thoát cùng mạng sống của mình là vô cùng may mắn đấy.

Nó đang lao thẳng đến chân trái của tôi, đôi mắt nó đỏ ngầu.

“Keh!”

Bàn chân đó tôi chỉ mới vừa đặt xuống lại dưới đất nên tôi không thể nào tránh được! Đang ở giữa việc chạy trối chết của mình, bàn chân phải của tôi thì an toàn tránh khỏi đòn tấn của con quái vật nhưng lại tung bay một cách đầy vô dụng trong không trung.

Tôi nhanh chóng khụy đầu gối trái của mình.

Tấm giáp duy nhất ở phần thân dưới của tôi đang bảo vệ đầu gối tôi. Đây là nỗ lực cuối cùng để chặn đòn tấn công của con thỏ kim kia. Đúng như tôi hy vọng, chiếc ngà của con quái vật đánh trúng tấm giáp và bị bật đi.

SHING! Âm thanh của xương nện vào kim loại vang vọng trong tai tôi trong khi cơn đau chạy dọc khắp cơ thể.

Con thỏ sượt qua cùng với một tiếng keng kim loại cao độ, nhưng tôi đã mất thăng bằng hoàn toàn.

“Gyaaaaaaaaaa!!!”

Đúng lúc lắm chứ.. cứ như là nó đã đoán trước được điều đó vậy.

Mục tiêu ban đầu của tôi là thấy được sơ hở đó và nó đang lao thẳng về tôi cùng người bạn của mình.

Tôi đã giết hàng tá những con kiến giết người kia trong vài ngày qua. Đã có lúc tôi chọi bốn con cùng một lúc nữa.

Khi chỉ có một con thì tôi đây chẳng hề coi trọng kẻ địch của mình gì cả. Giờ thì có đến hai con lận.

Kết quả là giờ có đến bốn cặp càng tàn nhẫn đang nhắm thẳng đến mắt của tôi.

“Keehhh!”

Phòng vệ! Tôi vung tay trái, được gắn chiếc giáp tay màu xanh của mình lên trước mặt vừa đúng lúc để chặn đứng đòn tấn công.

Bộ giáp tay thì vô cùng bền bỉ, và chẳng có lấy một vết trầy nào trên đó. Nhưng tác động của đòn đánh không chỉ đưa hàng loạt những cơn đau khắp tay tôi, mà toàn cơ thể của tôi cũng bị thổi bay sang bên nữa.

Tôi chẳng có quay vòng nào cả. Đáp xuống một cách đầy duyên dáng bằng gót chân mình, tôi trượt dài thẳng ra sau, bộ giáp tay vẫn còn ở trước mặt.

Giờ thì đến lượt con kiến giết người khác nữa, và nó đang lao thẳng đến!

Thôi, chết—

Tôi sẽ bị nện xuống sàn mất.

Một khi nó tông thẳng hết lực vào tôi, nắm chặt tứ chi tôi bằng bốn chân mình, và xuyên dọc tôi bằng những chiếc càng của nó, khi đó sẽ chẳng còn hy vọng trốn thoát nào nữa cả. Cả cơ thể của con kiến giết người cứ như một bộ giáp sắt vậy, và cũng nặng y như thế.

Eina đã cảnh báo tôi về việc này rồi.

Với kiểu cơ thể mỏng manh của tôi đây, bị đo sàn là cũng đồng nghĩa với việc bị đánh bại.

—Aa.

Đây là lần thứ hai.

Cái cảm giác của cái chết không thể tránh khỏi này, cũng y như lần tôi chiến đấu với con Minotaur.

Cả cơ thể run lên, co rúm lại trong sợ hãi. Không thể thở được Thời gian như ngưng đọng lại.

Cái miệng đầy gớm ghiếc của con kiến giết người đột nhiên mở toang.

Tôi có thể thấy hàng răng tởm lợm kia, tất cả đều thấm đẫm nước dãi.

Trí óc tôi trở nên trống rỗng. Tất cả những gì còn sót lại là hấp thụ toàn bộ đòn tấn công sắp đến, và sẵn sàng cho va chạm.

“KHÔNG—!”

Khoảnh khắc ngay sau đó, tiếng hét the thé của Lilly và một quả cầu lửa bay thẳng đến từ bên hông tôi.

“Hở?!”

“Degggyaaaaaa!!!!”

"Ngài Bell!"

Thời gian quay về với tôi khi quả cầu lửa đánh trúng đầu của con kiến, và nó hét lên một tiếng đầy đau đớn.

Con Dao Thần trong tay phải tôi lóe sáng sống dậy như thể đáp lại lời kêu gọi của Lilly.

“Gyuu?”

“Tuyệtttttttttttttttttt!”

Vụt! Cái đầu đang bốc cháy của con kiến bay đi cùng một tiếng động vô cùng mãn nguyện. Tôi lăn người về phía trước để giao chiến với con còn lại, nhắm đến việc một chiêu tất sát.

Con dao của tôi xuyên thủng bộ giáp của nó, chia nó ra thành hai. Nhưng tôi chẳng có thì giờ để ngắm nhìn nó biến đi nữa, bởi vì con thỏ kim đang tiến đến từ phía sau. Rút con dao thứ hai của mình ra, tôi phản đòn tiến đó bằng một cú vào đầu nó.

“Gii. Gaah…”

“…Hộc-hộộộộc!”

Tôi thở phào nhịp thở mà đã vướng mãi trong cổ họng mình, giờ thì tất cả quái vật trong phòng đều đã nằm bất động trên mặt đất.

Từng giọt mồ hôi lạnh, thứ mà đã đến quá trễ, tuôn ra, tôi cúi người xuống và lau mặt.

Tôi suýt nữa là đã đi chầu tổ tiên mất rồi.

Con tim tôi đập như điên dại bên trong lòng ngực. Tôi cố gắng làm dịu lại hơi thở gấp gáp cùng với mạch đập âm ỉ bên tai.

"Ngài Bell! Ngài có bị thương không?"

“…Lil-ly. Cám ơn em vì đã cứu mạng anh..."

Sự căng thẳng trong cơ thể tôi được giải tỏa khi thấy em ấy chạy đến bên mình. Ngay khi em đến bên tôi, tôi liền ngồi phịch ra đất.

"Như thế là vô cùng bất cẩn đấy! Đó là một tình huống đầy nguy hiểm, thế nhưng Ngài Bell lại làm mọi chuyện tệ hại hơn nữa!"

"Xin lỗi..."

Tôi chẳng có lời nào để bào chữa cho bản thân mình cả.

Tôi đã trở nên quá ư là thoải mái, và điều đó khiến tôi tự tin thái quá.

Tôi cứ nghĩ rằng mình có thể hạ gục hai con đó chỉ trong một đòn, và tôi đã đánh giá thấp chúng.

Giống như những quyển sách—và Eina—đã nói vậy. Miễn là tôi hạ từng con một thì cho dù con thỏ kim có đột ngột nhảy vào đi chăng nữa thì cũng chẳng là vấn đề gì cả. Chuyện này đáng lý là không hề xảy ra.

Giờ thì tôi đã biết nỗi kinh hoàng thật sự của Dungeon rồi: Không gì là chắc chắn cả.

Nếu như tôi phạm một sai lầm thôi, hay nếu như Lilly không có mặt ở đó, thì giờ tôi đã ngoắt ngoải rồi.

Một cơn ớn lạnh chạy dọc sống lưng tôi với suy nghĩ đó, khiến toàn bộ cơ thể tôi run lên. Tôi đang hằn ghi cái cảm giác này vào kí ức của mình. Những quyết định cẩu thả dẫn đến những kết cuộc chết người.

Tôi chỉ nửa chăm chú lắng nghe bài giảng mới nhất của Lilly và thở một hơi thật dài.

"Ngài có nghe không đấy, Ngài Bell?"

"À, có chứ, xin lỗi nhé... Anh chỉ là đang hối hận về quyết định của mình mà thôi. Anh sẽ không bao giờ làm điều đó nữa đâu..."

"Đúng là Ngài Bell có vẻ như là đã hối hận với hành động của mình. Trong trường hợp đó, Lilly sẽ ngậm miệng mình lại vậy. Nếu như ngài không rút ra được bài học gì từ chuyện này thì sẽ là tránh nhiệm của ngài Bell mà thôi."

Tôi gật gù, hứa hẹn rằng tôi sẽ nhớ lấy điều đó, và đứng dậy.

Tôi chuẩn bị cám ơn em ấy một lần nữa vì đã cứu tôi thì tôi lại nhớ ra một điều khá là quan trọng.

"Lilly, em vừa mới dùng ma thuật lúc nãy, phải không?"

“…Hở?”

Lilly giật mình khi tôi nêu ra điều đó.

"Có phải đó là một thanh kiếm ma thuật không? Vậy ra đó là cách mà em đã cứu anh... Thật là, từ tận đáy lòng mình, anh cám ơn. Lúc này anh cảm thấy thật quá vui sướng."

“…! L-Lilly không có cứu Ngài Bell bởi vì Lilly muốn thế đâu! Không có Ngài Bell thì Lilly chẳng có bất kì đồng nào cả và Lilly sẽ phải tìm một bản hợp đồng mới! Đừng có mà hiểu nhầm!"

"....Em đang nói về chuyện gì thế, Lilly?"

Tôi phải đáp lại một điều gì đó như thế ra sao đây? Đôi mắt Lilly mở to khi em ấy thấy vẻ khó hiểu trên mặt tôi. "Lilly đang nói gì sao...?" - em ấy lầm bầm thật nhỏ cùng đôi tay kéo chiếc mũ trùm về phía trước, bao lấy cái đầu của mình. Đúng vậy, tôi hoàn toàn chẳng hiểu gì nữa rồi...

"Umm... Em có một thanh kiếm ma thuật sao, Lilly?"

“Ha-ha-ha-ha-ha, hết chuyện này rồi đến chuyện khác và thanh kiếm này thì đại loại là rơi vào tay Lilly, ngài thấy đấy…”

"Anh hiểu rồi. Nhưng chẳng phải những thanh kiếm ma thuật sẽ gãy mất nếu như em dùng quá nhiều lần sao?"

"Đúng vậy, chúng sẽ gãy. Vì thế Lilly chỉ dùng nó ở những thời khắc như thế này thôi. Nhưng Lilly sẽ dùng hết sức mạnh của nó để cứu lấy Ngài Bell!"

Như thế là đối lập hoàn toàn với những gì em ấy đã nói trước đó, nhưng mà, sao cũng được. Cũng chẳng quan trọng gì.

Với việc đó, chúng tôi quyết định dùng bữa trưa, vì cả hai người chúng tôi đều đã đói lả cả rồi.

Say khi Lilly dọn dẹp tất cả những con quái vật đã bị giết, chúng tôi ngồi xuống ở chính giữa căn phòng. Khi nghỉ ngơi bên trong Dungeon thì chúng tôi thường chọn một vị trí thoáng đãng để tránh bất kì điều bất ngờ nào được sinh ra từ những bức tường.

Hơn nữa, căn phòng này rộng đến mức nếu như có kẻ địch bước qua cổng chính thì chúng tôi sẽ thấy được chúng đang tới.

Nhắc mới thì tôi đây vẫn chưa trả lại chiếc giỏ cho Syr nữa...

Khi tôi đưa những món ăn bình thường lên trước mặt, những dòng suy nghĩ về bữa trưa mà Syr đã đưa cho tôi ngày hôm qua trào dâng trong tâm trí.

Tôi đã rời khỏi Dungeon khá trễ đêm qua, và tôi lại ngủ quên mất vào sáng này, vì thế tôi chẳng có chút thì giờ nào để tạt ngang quán Quý Cô Nhân Từ cả. Nếu như tôi không trả chiếc giỏ ngày hôm nay thì tôi sẽ cảm thấy khá là tệ hại đây.

Lilly và tôi mở màn một cuộc trò chuyện.

Dungeon khá là lặng yên; tôi không cảm nhận được sự hiện diện của bất kì con quái vật nào cả.

Trông Lilly có vẻ như đang rất vui. Em ấy đang mỉm cười và đại loại thế. Tôi nghĩ rằng đây là một cơ hội tốt để hỏi em ấy về một điều mà đã vướng bận trong tâm trí tôi từ lâu.

"Nhân tiện đây, Lilly, em có nói rằng em phải về Familia của mình tối qua. Có chuyện gì hay sao?"

Tôi muốn hỏi câu hỏi một cách đầy bình thản nhất có thể, nhưng khuôn mặt của Lilly lại đông cứng ngay tại chỗ.

Chỉ mất một giây thôi để cho nụ cười thường thấy của em ấy quay lại, nhưng vì lẽ nào đó trông nó lại khá là gượng gạo.

Có lẽ là tôi đúng ra không nên hỏi câu đó chút nào cả...

"Tại sao ngài lại hỏi chứ, Ngài Bell?"

"Anh biết là mối quan hệ giữa những thành viên trong Familia của em không tốt chút nào, vì thế anh có hơi... lo lắng. Xin lỗi."

Tác động của khoảnh khắc Lilly bảo tôi rằng em ấy sống biệt lập khỏi Familia của mình vẫn còn mới nguyên trong tâm trí. Đủ để khiến tôi phải lo lắng về an toàn của em ấy khi mà em bảo rằng sẽ đi đến nơi đó vào tối hôm qua.

Tôi nhanh chóng xin lỗi, theo phản xạ. Em ấy thả lỏng đôi vai mình và mỉm cười.

"Cám ơn ngài đã quan tâm, Ngài Bell. Nhưng mọi chuyện vẫn ổn cả; không có điều gì như là những gì mà ngài đã lo lắng xảy ra đâu."

"Thật sao?"

"Vâng, đúng vậy. Đem qua là buổi hợp mặt hàng tháng của Soma Familia."

"Buổi hợp mặt sao...?"

"....Nói chi tiết thì sẽ rất dài dòng, nhưng điểm chính là thông báo về việc cần phải kiếm được bao nhiêu tiền trong tháng tới. Tổng số tiền của mọi người gộp lại phải đạt đến được một số lượng nhất định và phải chăm chỉ để đạt được hạn ngạch."

Chắc hẳn là dành cho chi phí hoạt động của Familia rồi.

Có vẻ như là việc thành viên phải cống hiến một phần trong thu nhập của mình là chuyện bình thường—khá là giống như số tiền tôi phải trả để hỗ trợ nữ thần ở nhà. Vì thế chẳng có chuyện gì kì quái diễn ra cả.

Và lý do Lilly phải bán dịch vụ của mình làm phụ tá có lẽ là để tự mình đạt được hạn nghạch đó. Dù gì thì em ấy cũng đã bị loại khỏi nhóm bởi chính Familia của mình.

"Nhưng như thế sẽ khó nhằn đấy, có một hạn ngạch cá nhân mà em phải đạt được mỗi tháng, đặc biệt đối với những thành viên không thể tiết kiệm được nhiều tiền như thế."

"Lilly cũng nghĩ thế. Đặc biệt là với những người giúp việc, hay những nhà du hành không có nhiều con mồi..."

À! Trong tích tắc con mắt tôi mở to ra.

Tôi không gọi chuyện này là đột phá gì, nhưng tôi nghĩ rằng cuối cùng mình cũng đoán ra được một chyện.

Trước đây, khi mà Lilly có đưa ra một lời nhận xét có hơi châm biếm về việc cần tiền...?

Có lẽ lý do cho việc mối quan hệ giữa em ấy và Familia của mình có hơi nhọc nhằn là bởi vì tiền nong.

Một nỗi sợ đầy cắn rứt tràn ngập trong tâm trí tôi; tôi phải hỏi ngay lúc này mới được. "Chuyện gì sẽ xảy đến với những thành viên không đạt được hạn ngạch của mình chứ?"

Gần như thể em ấy có thể nhìn thấu bản thân tôi, Lilly mỉm cười và trả lời, "Không có gì cả đâu, thật đấy ạ."

Vậy là không có hình phạt nào cả... tôi thư giãn có hơi lố một chút rồi, cứ như một tên ngốc vậy. Nhưng sự thật rằng một đứa trẻ người thú như Lilly đây lại phải làm việc một mình để đạt được hạn nghạch khiến tôi nghĩ rằng có điều gì đó không đúng trong Soma Familia.

Tôi nghĩ nhiều về việc này đến mức trán mình nhăn cả lên. Lilly nhìn tôi và kéo chiếc mũ trùm đầu mình xuống cùng một vẻ đầy tội nghiệp trên khuôn mặt. Tại sao lại là một vẻ đầy tội nghiệp chứ...?

"Um, còn một điều nữa anh cũng muốn hỏi. Soma Familia kinh doanh rượu, phải không?"

Tôi muốn xua tan bầu không khí này một chút, vì thế tôi đổi chủ đề.

Tôi gượng khuôn mặt mình nở một nụ cười. Nhưng cũng không phải là một nụ cười đẹp đẽ gì cho lắm.

"À...Đó là những thứ bị loại bỏ thôi."

"Bị loại... bỏ? ...Chờ đã, gì chứ?"

"Đúng vậy. Thứ đó chảy ra khỏi thùng chứa trong khi được nấu. Vì thế được thu lại và bán cho những cửa hàng. Nếu như quẳng chúng đi thì sẽ rất phí."

Giờ thì chờ chút đã.

Nếu tôi nhớ đúng thì Eina có nói rằng rượu của họ là cực kì ngon và luôn luôn có nhu cầu cả... Những kẻ sùng bái thứ rượu đó lại đang lùng sục... một thứ bỏ đi sao?

Làm sao mà một thứ như thế lại là thứ bỏ đi cơ chứ?

Lilly nhìn vào khuôn mặt đầy lúng túng của tôi với một nụ cười bị che khuất.

"Có nghĩa là món rượu thật quá ngon đến mức ngay cả những thứ bỏ đi cũng ngon đến mức đó."

Từ "thất bại" không hề được áp dụng ở đây, hay ít nhất là không nên áp dụng ở đây. Tôi ngồi đó trong sự hoài nghi, xoa phần sau cổ với tay mình.

Nhưng chờ đã, như thế thì sẽ khiến "phần thành công"...

"Thần của Lilly, Soma, thì hoàn toàn phớt lờ những vị thần khác và chẳng có hứng thú gì với bất kì chuyện gì cả... ngoại trừ một điều. Và đó là pha chế rượu."

“……”

"Việc nói rằng đó là lý do người tạo nên Soma Familia thì cũng không có quá lố gì, mục đích duy nhất của bọn em, là hỗ trợ người trong sở thích duy nhất đó của người."

Thế thì lý do mà vị thần đó đặt ra hạn ngạch cho những thành viên trong Familia của mình phải đáp ứng là để bù đáp cho phí tổn của việc tạo ra một số lượng lớn rượu.

Tôi không nghĩ rằng việc thần hay nữ thần dùng Familia của mình để theo đuổi sở thích riêng thì cũng không phải là hiếm đến thế. Việc những vị thần, người đã đến thế giới này vì thú vui giải trí, lại cần nhiều tiền hơn số tiền cần thiết chỉ để sống ở đây, như tiền thuê nhà và thức ăn, thì có thể hiểu được. Cần phải có một số lượng lớn trí tò mò ở vai của vị thần để có mong muốn dấn thân vào một ngành công nghiệp.

Nhưng mà... tôi vẫn không thể giũ bỏ cái cảm giác rằng có gì đó không ổn với Soma Familia cả.

Có thể là tất cả những gì tôi biết về tình hình của Lilly đang khiến tôi trở nên ngờ vực, nhưng tôi không thể không coi Soma Familia là người xấu được.

—“Chiến đấu giữa những người khác”—“Sống nhanh, chết trẻ”—“Điên loạn”—

Tôi vẫn nhớ như in khuôn mặt của Eina khi cô ấy nói những lời đó cách đây không lâu.

“A-ha-ha-ha-ha-ha… nếu như thứ đó tuyệt đến thì thì có lẽ anh nên nhấm thử một chút nhỉ…?”

Tôi có thể cảm thấy khuôn mặt mình đang biến thành một khuôn mặt nhăn nhó, vì thế tôi quyết định làm cho mình vui lên một chút bằng cách đùa một tí.

Lilly liếc nhìn tôi bằng một cái nhìn trống rỗng vào nở một nụ cười nho nhỏ, vốn đã biến mất trong tích tắc.

"Lilly không nghĩ đó là một ý hay đâu..."

“……”

Cuộc trò chuyện của chúng tôi kết thúc với những lời lầm bầm đó của em.

Tôi chuẩn bị mở một cuộc trò chuyện mới thì đó là lúc những con quái vật xuất hiện trong phòng của mình. Chúng tôi chẳng có nhiều lựa chọn nào ngoại trừ phải trực diện đối đầu với chúng. Lilly nhanh chóng quay trở về bản thân thường thấy, và tôi đoán là tôi cũng đáp lại điều đó.

Vẫn còn có một khoảng trống giữa hai người chúng tôi.

Tôi không biết liệu khoảng trống ấy có bao giờ được lấp đầy hay không.

Tôi có cảm xúc đầy mạnh mẽ đó từ em ấy.

Cảm giác như thể bất kì sự nam tính nào tôi đã có giờ đã biến mất, và bản thân yếu đuối, vô dụng của mình lại một lần nữa bị lộ ra.

---o0o---

Hai ngày đã trôi qua rồi.

Kể từ lúc vào Dungeon cùng với Lilly thì giờ đã tròn một ngày rồi.

Sáng hôm qua, Lilly bảo tôi rằng em ấy có chuyện phải lo và không thể đi được. Tôi không biết liệu chuyện đó có liên quan gì với Familia của em ấy hay không, nhưng tôi vẫn còn nhớ như in vẻ đầy hối lỗi trên mặt em ấy.

Sau khi thấy điều đó, tôi không thể nào lê bản thân mình đi lang thang một mình trong Dungeon được.

Tôi cứ bảo với bản thân mình rằng một kì nghĩ dài hạn là một ý tưởng hay, vì tôi đã đã dành quá nhiều thời gian trong Dungeon rồi... nhưng cảm xúc này là gì thế?

Bất kì khi nào tôi nghĩ về Nàng Wallenstein, có một giọng nhỏ nhắn trong đầu tôi bảo rồi, "Không còn thời gian cho việc ngồi yên đâu!". Cho dù thế, tôi cũng không muốn ngồi dậy chút nào cả. Tôi là một quả bóng chẳng có chút khí gì bên trong.

"....Aaaa, chuyện này không hay ho gì cả."

Tôi kéo cơ thể mình dậy khỏi chiếc ghế sô pha, qua loa sửa soạn đầu tóc của mình.

Thở ra một hơi thật dài, hy vọng cái cảm giác bị kiềm nén này ra khỏi người tôi cùng lúc đó.

Tôi chỉ cần phải di chuyển mà thôi. Tôi có thể làm được gì chứ? Tôi rồi sẽ chỉ lụt nghề nếu như cứ nằm nơi đây.

Nếu như tôi không thể làm trong sạch tâm trí mình, thì ít nhất tôi cũng có thể đổi sự tập trung của mình. Trong lúc này thì tôi cần phải thôi lo lắng cho Lilly.

Cũng đã được một lúc lâu rồi kể từ lần cuối tôi lau dọn gì đó...

Kể từ lúc mà thời gian tôi có mặt ở đây giảm một cách nghiêm trọng, thì tôi có cảm giác rằng gần đây mình chẳng có làm bất kì công việc nhà nào cả.

Tôi không nên giao toàn bộ lại cho nữ thần, có vẻ như là không công bằng lắm. Tôi buộc chân mình bước xuống ghế sô pha và xuống sàn... chỉ để rồi thoáng thấy chiếc giỏ của Syr, vẫn còn nằm trên giá.

“…Ồ.”

Tôi thật là một tên ngốc.

---o0o---

"Tớ thật, thật xin lỗi."

“Ah-ha-ha-ha…”

Bốp! Tôi chấp tay mình lại và cúi đầu xuống thấp hết mức có thể.

Tôi đã lao nhanh đến quán Quý Cô Nhân Từ bên dưới ánh mặt trời ban ngày, và hiện giờ đang trực tiếp xin lỗi Syr. Không có gì tôi có thể làm để hợp lý hóa việc quên trả lại chiếc giỏ trong nhiều ngày cả.

"Xin hãy ngẩng đầu lên đi, Bell. Mình không bận tâm đâu."

"Ừ, nhưng..."

"Nếu như cậu cảm thấy như thế thì hãy cẩn trọng hơn nữa từ giờ trở đi, được chứ? Chyện gì đã xảy ra thì cũng đã xảy ra rồi, không gì có thể thay đổi được điều đó cả. Vì thế hãy tập trung vào những gì mà cậu có thể làm được từ giờ trở đi."

Cô ấy hoàn toàn đúng. Tôi rụt rè giương mắt mình lên trước khi từ từ đứng dậy.

Syr nhìn tôi một cách đầy nhân từ, một nụ người dịu dàng nở trên đôi môi cô.

Chỉ những giây phút này đây mới khiến tôi nhận ra rằng cô ấy lớn tuổi hơn tôi.

"Nhưng phải rồi. Khi không có tin tức gì cả, mình cũng đã bắt đầu lo lắng về cậu đấy. Thật quá lo đến mức mình phạm sai lầm ở chỗ làm."

"Tớ thật sự xin lỗi về chuyện đó..."

"...Cậu có biết là họ đã trêu mình đến bao nhiêu không thế?"

Đột nhiên cô ấy có một chút giận dữ đầy khó chịu trong mắt mình. Hở? Đôi mắt tôi mở to trong sự lúng túng. Cô ấy đỏ mặt, khiến đôi má mình trở thành một màu đỏ pha chút hồng trước khi thực hiện một trong những cú ho vô cùng lộ liễu. Tôi hy vọng rằng như thế có nghĩa là cô ấy sẽ tha thứ cho tôi.

Nhưng mà vẫn chẳng thể hiểu được ý cô ấy là gì, tôi trả chiếc giỏ và lấy một quyển thực đơn.

Nói tạm biệt ngay sau khi trả chiếc giỏ sau tất cả mọi chuyện này thì chẳng đúng đắn gì cả. Như thế không hẳn là một cách xin lỗi vì đã quên mất chiếc giỏ quá lâu, nhưng mà gọi một món đơn giản thì đó vẫn có vẻ như là một điều đúng đắn để làm.

Hầu hết những thực khách tại quán bar ngay lúc này đều là những phụ nữ. Những bà mẹ người thú và đứng đứa con của mình khiến tôi mỉm cười. Đĩa của họ thì đầy trái cây—là như thế, cho đến khi những đứa trẻ bắt đầu dùng bữa với những nụ cười đầy những chiếc răng nanh.

"Này, cái vật trang trí đó có ở đó trước đây không nhỉ?"

Tôi ngồi ở một chỗ sát quầy trong góc và hiện đang nhìn quanh khắp quán, khi một quyển sách trắng khổng lồ khiến tôi phải chú ý.

Nó đang đứng tựa vào bức tường đằng sau tôi. Nó chẳng phù hợp gì cho lắm với nội thất bên trong.

“Hee-hee, chà, đó là…”

Tôi hỏi Syr về nó khi cô ấy đến nhận yêu cầu món của tôi. Lời của cô ấy bị ngưng giữa chừng trong tích tắc, nhưng rồi cô ấy tiếp tục trước khi tôi có thể tự hỏi tại sao lại thế.

"Mình tin là cuốn sách đó bị bỏ lại bởi một trong những khách hàng của bọn mình. Bọn mình muốn chắc chắn rằng họ có thể thấy được nó khi họ quay lại đây vì nó, vậy nên bọn mình đặt nó ở đấy."

"Ồ," tôi trả lời bằng một giọng yếu ớt. Vậy ra thật sự lại có người có thể để quên một thứ gì đó như thế khi ở quán bar.

Một chốc sau, Syr quay lại cùng với chiếc bánh và tách trà của tôi. Cô ấy ở lại chỗ ngồi của tôi và chúng tôi có một cuộc trò chuyện nho nhỏ. Một nữ bồi bàn người mèo tự mình tiến đến và có vẻ như là đang muốn Syr nghỉ một chút. Tôi tự hỏi liệu mọi chuyện có ổn thỏa cả không?

Cô gái người mèo cũng đang nhe răng ra cười nữa, vì một lý do nào đó.

"Chà, thế thì cậu đang nghỉ xả hơi hồi sức ở đây một chút sao?"

"Không cầu kì gì đến mức đó đâu..."

Tôi quyết định nhắc đến Lilly, và sự thật rằng tôi chẳng có động lực để làm điều gì cả.

Không phải chỉ ngẫu nhiên đâu. Tôi chỉ muốn có ai đó lắng nghe vấn đề của tôi thôi, tôi đoán vậy.

Có lẽ tôi có hơi mặt dày khi hy vọng rằng cô ấy sẽ đưa ra một chút khuyên nhủ có ích.

Sau khi lắng tai nghe và nhìn vào tôi chằm chằm, Syr mỉm cười.

"Thế thì tại sao cậu không thử một chút văn học nhỉ?"

"Văn học?"

"Đúng vậy. Cậu không thường đọc sách lắm, có phải không, Bell? Tại sao cậu không tận dụng cơ hội và đọc thử chứ?"

Cô ấy bảo tôi rằng những quyển sách có thể cung cấp sự kích thích mà tôi đang rất cần lúc này đây.

Văn học.... Cái suy nghĩ đó chưa bao giờ lóe lên trong tâm trí tôi cả. Nhưng cô ấy nói đúng. Đây có thể là liều thuốc mà tôi đang kiếm tìm.

Tôi cần phải đắm chìm lại trong cảm giác mà tôi đã từng có mỗi khi đọc về những anh hùng trong những câu chuyện du hành; tôi không bao giờ có thể ngồi yên một chỗ được cả.

Ai mà biết cơ chứ? Tiến vào thế giới của một quyển sách có lẽ sẽ khiến con tim tôi rộn ràng và chữa lành chứng bệnh làm biếng của mình thì sao.

"Ừ, mình nghĩ là mình sẽ đọc sách đấy. Cám ơn vì ý tưởng này nhé, Syr. Mình sẽ đi đọc một quyển sách."

"Mình rất vui được phục vụ cậu."

Tôi khá mừng là mình đã hỏi và nghe theo lời khuyên của cô ấy.

Thấy rằng tôi nghe theo lời khuyên của cô ấy thì vì cứ tự mình nghĩ đi nghĩ lại mọi chuyện, Syr nói tiếp điều đó bằng một câu hỏi của riêng mình:

"Cậu có nghĩ đến quyển sách nào chưa?"

"Không hẳn. Nữ thần của tớ thì có khá nhiều sách ở nhà. Có lẽ tớ sẽ mượn một trong số những quyển sách đó..."

Đi đến hiệu sách cũng là một lựa chọn. Ngay khi những lời đó phát ra từ miệng tôi, tôi nghe Syr nói, "Trong trường hợp đó..." - Cô ấy vươn người về phía trước và cầm lấy quyển sách trắng.

"Tại sao cậu không thử đọc quyển này chứ?"

"Hở? Nhưng quyển sách này là của người khác mà, có phải vậy không? Họ đã để quên nó ở đây."

"Miễn là cậu đem trả lại thì chắc sẽ không có vấn đề gì đâu. Những quyển sách không biến mất sau khi có ai đó đọc chúng đâu. Hơn nữa, mình nghĩ nó thuộc về một nhà thám hiểm vì thế có lẽ sẽ có một vài thông tin hữu ích cho cậu trong đó đấy."

Rất nhiều nhà du hành đến quán bar này; nhiều khả năng chủ nhân của quyển sách này cũng là một nhà thám hiểm.

Bởi vì đây là một vật riêng của một nhà thám hiểm nên nó có lẽ sẽ kích thích trí óc tôi đây. Ít nhất thì tôi nghĩ đó là những gì cô ấy đang nói.

Đó là một quyển sách hiếm mà tôi chưa từng thấy trước đây, nhất định là thế. Đây có lẽ là cơ hội duy nhất để đọc thứ gì đó như quyển này của tôi.

Nhưng mà, tôi sẽ để lại đầy dấu tay mình trên quyển sách của một người khác...

"Không có gì để lo đâu. Thành thật mà nói thì Mama Mia không hẳn là thích việc có nó ở đây, vì thế nếu như cậu lấy nó thì cậu đang giúp đỡ bọn này đấy. Và..."

Trông Syr đột nhiên đầy ngượng ngùng.

"...Mình cũng muốn giúp cậu bằng bất kì cách nào mà mình có thể, Bell."

“……”

"Nhưng đây là tất cả những gì mình có thể làm cho cậu, vì thế xin cậu, nhận lấy đi. Vì mình."

Chẳng phải cô ấy đã có nói điều gì đó rất giống những gì xảy ra cách đây không lâu sao? Tôi nhăn mặt khi dòng suy nghĩ đó lóe lên trong đầu.

Chà, nếu như cô ấy đã cố công đến thế thì, tôi chắc cũng nên để cô ấy chiều chuộng mình vậy.

Nếu như từ chối tấm lòng, và khuôn mặt đầy ngượng ngùng của cô ấy thì sẽ khá là nhẫn tâm. Vậy nên tôi nhận lấy cuốn sách từ cô ấy.

Nhưng khi tôi đưa tay mình ra để nhận lấy quyển sách, tay tôi vô tình chạm vào tay cô. Cảm giác làn da mềm mại của cô khiến tim tôi loạn nhịp.

"C-Cám ơn. Umm… thế thì, tớ sẽ gặp cậu sau nhé?”

"Vâng, cám ơn vì đã đến ngày hôm nay."

Tôi ngượng chín mặt, nhưng lại cố hết sức mình để giấu đi điều đó trong khi đứng dậy để đi khỏi.

Sau một câu "Miếng bánh rất ngon đấy.", đầy nhanh chóng, tôi rời khỏi quán bar.

Đối với Eina cũng thế... tôi không thể nào không lo lắng mỗi khi tôi chạm vào làn da của một cô gái được. Tôi đỏ mặt như chưa từng được đỏ. Tôi ngây thơ đến mức nào được đây?!

"Syr, cậu đã đưa cậu ta cuốn sách sao...?"

"Đúng vậy, mình đã đưa."

"Đối với một người thẳng tính và thành thật như cậu lại cho đi tài sản của quán như thế...Chưa bao giờ tớ nghĩ chuyện này sẽ xảy ra đấy."

"Hai người không biết tình yêu là mù quáng sao, nyan? Syr, cậu nên để xõa tóc mình ra thường xuyên hơn đi, nyan!"

Vẫn còn ngượng ngùng từ cảm giác của đôi bàn tay ấm áp của Syr, tôi nhanh chóng quay về nhà.

---o0o---

Tôi mở quyển sách ra ngay khi vừa về đến.

Vì nữ thần vẫn chưa về nhà nên tôi đặt quyển sách xuống bàn bằng một tay.

Với một chút lo lắng, tôi lôi một chiếc ghế ra, ngồi xuống, và nhìn vào trang bìa chẳng có lấy được một cái tựa.

Gương Kia Ngự Ở Trên Tường: Người Phù Thủy Xinh Đẹp Nhất Thế Gian Này là TA: Tự Truyện (Với Phụ Lục: Đánh Thức Ma Thuật Của Bạn!)

Ngay từ đầu là đã nghe đầy trẻ con rồi...

Chương 1: Ma Thuật Hiện Đại Đến Cả Goblin Cũng Có Thể Hiểu!

Dạy ma thuật cho goblin!? Không ai nên làm điều đó cả...

Tôi muốn đóng quyển sách lại ngay lúc này, nhưng rồi lại quyết định chịu đựng điều đó. Tôi không thể để ý tốt của Syr bị lãng phí được. Tôi gượng mắt mình đọc theo dòng chữ trên trang giấy với tất cả sự chịu đựng mà mình có thể gom góp được.

Phần trên hết thì vô cùng đau đớn, nhưng nội dung thì thật ra lại không tệ đến thế.

Giống như những dòng chữ trên trang bìa đã nói, quyển sách này có vẻ như là về ma thuật.

“Ồồồồồ!” Đôi mắt tôi sáng rực với sự háo hức đầy đột ngột vào tôi lại đắm chìm vào những trang giấy.

Có hai loại Ma Thuật: bẩm sinh và học được. Như từ "bẩm sinh" cho biết, loại ma thuật thì chỉ có thể được dùng bởi những tộc khác nhau dựa trên mã di truyền. Từ thời xa xưa, các tộc ấy đã có tiềm lực để trở thành những người dùng ma thuật bên trong mình và được huấn luyện về ma thuật ở một độ tuổi vô cùng nhỏ bằng các nghi lễ. Mặc dù những loại ma thuật mà họ có thể dùng được thì khá là giới hạn, nhưng sức mạnh và quy mô của những chú thuật đó lại thường rất cao.

Quyển sách được viết bằng chữ Koine, loại chữ thường dùng, nên ngay cả tôi cũng có thể hiểu được, với chút ít công sức.

Nhưng những kí tự giữa các hàng chữ kia là gì thế nhỉ...?

Không phải từ... có lẽ là biểu thức nào đó sao?

Trang tiếp theo.

Ma thuật học được là nhắc đến khả năng Ma Thuật được trao cho những người nhận được "Falna", và tự mình xuất hiện. Với việc gần như không có giới hạn nào cả, kiểu ma thuật này có muôn hình vạn trạng. Hiểu quả của Ma Thuật này đặt nặng vào exelia.

Những kí tự đó thì khác với chữ tượng hình, và khác xa bất kì ngôn ngữ nào của các tộc người.

Trong chính những kí tự đó thì cũng chẳng có gì chung cả, chỉ là một nhóm dấu đầy kì hoặc mà thôi.

Đoạn văn... một biển chữ nghĩa đang kéo tôi vào trong trang sách.

Trang tiếp theo.

Ma Thuật là sở thích. Đây là yếu tố tối quan trọng trong tất cả ma thuật học được. Những gì khiến bạn hứng thú—những gì mà bạn chấp nhận, căm ghét, ham muốn, than khóc, tôn sùng, văng tục, mong mỏi? Công tác đã có sẵn trong bạn rồi. Falna của bạn sẽ khắc ghi tâm hồn bạn vào trong một mặt trời đầy rực rỡ.

Một bức tranh xuất hiện.

Là một cái đầu. Có mắt. Có mũi. Có miệng. Có tai. Đó là khuôn mặt của một con người.

Một khuôn mặt con người nhắm mắt được vẽ bằng một màu đen. Một bức tranh được vẽ nên từ từ ngữ trong đoạn văn.

Trang tiếp theo.

Nếu như bạn mong muốn nó, hãy trả lời. Nếu như bạn mong muốn nó, hãy bẻ gãy. Nếu như bạn mong muốn đó, hãy tập trung! Một tấm gương của những lời nói dối chân thật đầy kinh hoàng trải ra trước mắt bạn.

Không. Đó là khuôn mặt của tôi. Khuôn mặt tôi, với việc không có gì trên phần trán cả.

Không—là một chiếc mặt nạ. Đó là một khuôn mặt khác của tôi. Một bản thân tôi mà tôi đây không biết, một tôi khác nữa.

Trang tiếp theo.

Giờ, hãy bắt đầu nào.

Đôi mắt mở ra. Bức tranh nói bằng giọng của tôi.

Những dòng như màu đỏ hồng ngọc vẽ nên đôi mắt nhìn xuyên qua tôi. Đoạn văn ngắn tạo thành đôi môi nhỏ quay vòng những dòng chữ.

Trang tiếp theo.

Ma thuật đối với tôi là gì?

Tôi không biết.

Nhưng đó là một thứ gì đó lớn lao và đầy bí ẩn.

Một đòn kết kết liễu để tiêu diệt những con quái vật. Một sức mạnh bí ẩn được dùng bởi những anh hùng để quay trở lại từ lúc cận kề cái chết.

Mạnh mẽ, dữ dội, tàn bạo, áp đảo.

Những gì tôi luôn muốn nói, chỉ một lần. Những gì tôi đã mong mỏi.

Trang tiếp theo.

Ma thuật đối với tôi là gì?

Sức mạnh.

Sức mạnh vĩ đại.

Một vũ khí khổng lồ thứ sẽ đánh bại bản thân yếu đuối của tôi.

Một đại vũ khí mà sẽ truyền cảm hứng cho bản thân yếu đuối của tôi.

Không phải một tấm khiên cao quý để bảo vệ động đội của tôi, cũng chẳng phải là thứ đầy tinh tế như một bàn tay chữa trị.

Một sức mạnh mang tính anh hùng dùng để dọn sạch những chướng ngoại vật trên đường tôi đi

Trang tiếp theo.

Ma thuật là thứ gì đối với tôi?

Thứ?

Thứ gì?

Lửa.

Ma Thuật phải là lửa. Đó là điều đầu tiên tôi nghĩ đến khi tôi nghe thấy từ "ma thuật."

Mạnh mẽ, hung ác, nóng bỏng.

Đốt cháy đồng bằng, rải rác tàn tro, thiêu rụi không khí, bao trùm mọi thứ trong từng ngọn lửa và sương nhiệt, chiếc lưỡi sắc hồng của ngọn lửa khác xa với sự yếu đuối thường thấy của tôi.

Nóng hơn bất kì thứ gì khác, không bao giờ tàn lụi... ngọn lửa bất tử.

Tôi muốn trở thành ngọn lừa.

Bạn kiếm tìm gì trong ma thuật?

Để trở nên mạnh mẽ hơn, như nàng.

Để trở nên nhanh nhẹn hơn, như nàng.

Như tia chớp xuyên phá những vầng mây.

Như tia chớp phóng nhanh dọc bầu trời.

Hơn bất kì ai khác, hơn bất kì người nào khác, hơn bất kì kẻ nào khác.

Nhanh hơn bất kì ai.

Như nàng.

Để lọt vào tầm mắt của nàng.

Chỉ thế thôi sao?

Nếu tôi có thể. Nếu tôi có thể. Nếu tôi có thể.

Tôi muốn trở thành một anh hùng.

Tôi vẫn luôn muốn trở thành một anh hùng, như một kẻ ngốc tôi đã luôn theo đuổi giấc mơ đó.

Cứ như những người trong những câu chuyện thần thoại. Một người anh hùng được ngợi ca và yêu thương bởi tất cả mọi người.

Cho dù một ảo tưởng có thảm hại đến mức nào đi chăng nữa, cho dù có hão huyền và đầy căm phẫn ra sao, cho dù tôi đây không phù hợp một cách đầy khốn khổ cho chuyện đó ra sao nữa.

Tôi muốn trở thành một người hùng đủ để cho nàng chú ý đến tôi.

Cậu thật là một đứa trẻ làm sao.

“…Xin lỗi.”

Nhưng đó cũng là tôi.

Cái tôi bên trong quyển sách mỉm cười.

Rồi quyển sách trở nên đen kịt.

---o0o---

“…ll…ell—”

Tôi nghe thấy một giọng nói.

Tâm trí tôi bước ra khỏi bóng đêm khi giọng nói đầy trong trẻo vang vọng trong tai tôi.

Ánh sáng chiếu rọi một cách đầy mong mỏi vào trong bóng đêm.

“Bell!”

Khoảnh khắc tiếp theo, đôi mắt tôi mở ra.

"Aa... Nữ-Nữ Thần?"

"Đúng vậy, Bell, là ta đây. Có chuyện gì với cậu thế, ngủ gật ở bàn như thế? Có vô số chỗ tốt hơn để ngủ cơ mà."

Tôi dụi mắt mình cho đến khi khuôn mặt của nữ thần rõ ràng hơn, đứng bên cạnh tôi. Ngẩng đầu mình lên, tôi nhìn quanh.

Tôi đang ở nhà, ở trong căn phòng được giấu kín bên dưới nhà thờ cũ. Lúc này là... bảy giờ tối. Đã tối mất rồi.

Ngay cả trước khi tôi hoàn tất việc nhìn quanh căn phòng, Nữ Thần đã bắt đầu hỏi vào chi tiết rồi.

"Cậu đang đọc sách sao? A ha! Có lẽ là ta vô tình bước vào khi cơn buồn ngủ của cậu cuối cùng cũng chiến thắng được cậu rồi—không quen đọc sách à?"

“Um… à, vâng……Thần đoán vậy?”

...Tôi đã ngủ gật sao?

Cuốn sách trắng tôi mượn từ Syr vẫn còn để mở toang trên bàn.

Có vẻ là tôi đã gục mất và dùng nó như là gối.

Tôi đã đọc xong nó rồi sao...?

Tôi xoa hai vầng thái dương mình. Tâm trí tôi thật lạ lùng, cứ như thể nó bị xoay vòng bốn phương tám hướng vậy.

Có một vài kí ức vô cùng kì lạ ở sâu trong đầu tôi. Những kí ức đó cảm thấy thật hư ảo, cứ những những giấc mơ giữa ban ngày vậy.

Chẳng lẽ tôi đang nói chuyện với ai đó sao? Chẳng lẽ họ đã hỏi tôi gì đó sao? Hay chẳng lẽ tất cả những kí ức đó là những phần còn sót lại từ một giấc mơ?

Không có ích gì cả. Tôi không thể đoán ra được...

“Hee-hee, thật đáng yêu. Ta thường rất là mệt sau khi làm việc, nhưng nhờ sự tinh nghịch của cậu, ta cảm thấy cứ như bản thân thường nhật của mình vậy!"

"T-Tinh nghịch...?"

“Hee-hee! Giờ, ăn chút bữa tối nào."

Với những lời đó, đôi tai tôi đỏ như gấc và đầu tôi gục xuống. Nhưng Nữ Thần thì lại đang mỉm cười trong khi tiến về tủ quần áo của mình.

Tôi bước ra bên ngoài cánh cửa trước trong một lúc, chờ đợi Nữ Thần thò khuôn mặt đầy trẻ con của mình ra ngoài cánh cửa và nói "Xong cả rồi!", trước khi tôi nhập bọn cùng người trong nhà bếp. Tôi cảm thấy thật tệ rằng tôi là người đầu tiên về và chẳng chuẩn bị được gì cả. Mặt khác, đôi má Nữ Thần lại là một màu hồng đó; chắc hẳn là người rất vui khi được làm việc cạnh bên tôi. Điều đó cũng khiến tôi mỉm cười.

"Bell, cậu đang làm gì với cuốn sách dầy cộm đó thế? Trông cậu chẳng có vẻ gì là mẫu người lại đi mua thứ gì đó như thế."

"Khi người nói như thế thì có hơi buồn đấy... nhưng đúng vậy. Thần mượn nó từ một người bạn của thần."

"À, ta có thể coi qua nó khi cậu đọc xong chứ? Ta đây cũng chưa thấy nhiều quyển sách cũ đến thế đâu. Cậu biết đấy, có hơi mong muốn đọc nó một chút ấy mà."

"Người thật sự rất yêu sách, đúng không?"

Sau khi dọn dẹp một bữa tối đầy khiêm tốn, chúng tôi lần lượt tắm rửa trước khi quyết định cập nhận Status của tôi. Những ngày gần đây Status của tôi đã tiến triển nhanh hơn bình thường.

Nữ Thần chắc hẳn là cuối cùng cũng đã quen với nhiệm vụ làm việc cho Hephaistos Familia rồi; giờ thì chắc hẳn người đã có đủ thời gian và năng lượng để làm điều này.

Tôi cởi bỏ chiếc áo của mình và nằm sấp mặt xuống trên giường trong khi Nữ Thần châm ngón tay của mình vào cây kim để rút ikoru ra—sức mạnh trong máu của người.

“hở…hừm?…Chậc!”

"N-Nữ thần...Trạng thái của thần vẫn đang phát triển như trước sao?"

"...Đúng vậy, không có thay đổi nào cả. Không còn cách diễn đạt nào khác cả, thẳng tốc về phía trước."

Giọng của người nghe có hơi đáng sợ một chút, vì thế tôi phải gom góp một chút can đảm để hỏi người. Thật ra thì một câu trả lời đầy ũ rũ đến từ phía sau đầu tôi.

Người vẫn còn giận... Không, người lại giận nữa rồi.

Người có vẻ như là nổi giận mỗi khi cập nhật trạng thái của tôi gần đây...

"Đúng vậy, đúng thế, cậu là một kẻ đầy cứng đầu. Ta biết, ta biết, cảm xúc của cậu thì không hẳn là có thể thay đổi sau một đêm."

Tôi đây chẳng biết làm sao đáp lại những lời thì thầm đầy khó chịu kia cả.

Chẳng có gì tôi có thể làm để xua đi bầu không khí này cả, ngoại trừ ngậm họng mình lại và hy vọng rằng cơn bão rồi sẽ tự mình thổi nó đi.

Đột nhiên, hai cú nhéo đầy mạnh mẽ quấu chặt vào lưng rôi. Cảm giác như thể tôi bị chọt bởi một cây kim vậy.

Này, chờ đã—đau quá.

"Nữ Thần! Đau quá! Người cố tình làm sao?!"

"Hửm?"

"Người đang hừm hừm làm gì thế?!"

Đôi mắt đầy van nài và đẫm nước mắt của tôi chẳng có hiệu quả gì với người cả. Và như thể người đang nói "Không được bật lại," người lại chọt cây kim vào phía sau đầu tôi.  Trúng trực tiếp.

Không thể đánh lại, tôi chỉ có thể lau nước mắt mình vào chiếc gối, hoàn toàn không thể chống cự được.

Tôi sẽ đảm bảo rằng người không thể ngủ ngon tối nay...

"... Chà, ngoại trừ điểm Phòng Ngự của cậu, tất cả những chỉ số cơ bản của cậu đều gần như là cấp S rồi, vì thế tất nhiên là sự phát triển của cậu có chậm đi một chút.:

"...À, thần hiểu rồi."

"Nhưng mà, chuyện này không bình thường gì cả..."

Đẳng cấp tối đa cho tất cả những chỉ số cơ bản trong Status là S. Khi từng chỉ số tiến gần đến vị trí cao nhất thì việc hoàn thiện cần nhiều điểm kinh nghiệm hơn. Và kết quả là sự phát triển sẽ chậm lại vô cùng. Tôi cũng có nghe nói trong một vài trường hợp, một nhà thám hiểm có thể giết hàng trăm quái vật nhưng chẳng thể tăng lên thêm một điểm.

Giờ thì trong trường hợp của tôi, sự thật rằng sự tăng trưởng của tôi đã bị chậm lại có lẽ là bởi vì giới hạn tăng trưởng này đây, nhưng sự thật rằng tôi vẫn còn phát triển chắc chắn có nghĩa là tôi vẫn sẽ thẳng tiến về phía trước.

Nhưng như Nữ Thần đã nói, không bao giờ là có quá nhiều điều tốt cả.

“………”

"...Nữ Thần?"

Có vẻ hơi kì lạ khi cả hai tay lẫn miệng người chả cử động gì cả.

Ngay cả sau khi gọi người, người vẫn chỉ đứng lặng yên đó cho đến khi...

“……Ma Thuật..”

"Hở?"

"Ma Thuật đã xuất hiện trong Status của cậu."

Đó là điều cuối cùng tôi kỳ vọng để nghe đấy.

"Cááááái?!"

“Eeek!”

Sự kinh ngạc trào dâng trong tôi.

Tôi nâng cao lưng mình lên như một con ngựa bị giật mình vậy.

Kết quả là, Nữ Thần, người đang ngồi trên phần lưng dưới của tôi, bay khỏi gường và đáp thẳng xuống sàn—đầu đáp xuống trước với một tiếng ầm lớn, không hề ít hơn.

Chờ đã, thôi chết!!

"N-Nữ Thần!! Thần xin lỗi! Người có bị thương không?"

"Ta không nghĩ rằng cậu lại báo thù như thế... Cậu đúng thật là đặc biệt mà, Bell."

Người đang ở phần chân giường, mắc kẹt giữa chừng trong một tư thế nhà lộn bị cắt ngăn một cách đầy bi kịch. Đôi mắt người sáng lên cùng những giọt nước mắt, cả cơ thể người khẽ rung lên.

Và... bộ ngực của người thì đang nằm trên cằm...?! Không, tập trung nào, đồ ngốc!

Tôi vươn người tới để giúp người, cố hết sức mình để giữ cho đôi mắt khỏi nhìn vào khe ngực, đôi tay tôi run lên vì sợ hãi. Ngay sau đó, toàn bộ Hestia Famila đều thực hiện dogeza cả—tư thế thuần phục với việc tứ chi và trán chạm xuống sàn, xin lỗi như điên vậy.

Cũng được một lúc khá lâu trước khi tôi thấy được chi tiết của tình trạng mới của tôi.

Bell Cranell

Level One

Sức mạnh: B-701 -> B-737

Phòng Ngự: G-287 -> F-355

Nhanh Nhẹn: B-715 -> B-749

Thân Pháp: B-799 -> A-817

Ma Lực: I-0

Ma Thuật:

(Firebolt)

• Ma Thuật Tấn Công Tức Thời

kĩ Năng:

( )

“…!!”

Tôi thực sự phải chống chọi là mong muốn hét toáng lên hết sức mình.

Tôi cầm tờ giấy Nữ Thần viết trạng trái của tôi trong đó, hai hàm nghiến chặt và tay tôi thì lại đang run lên.

Đôi mắt tôi lấp lánh với niềm vui thuần thúy. Mặc dù tôi không thể thấy được miệng mình, nhưng tôi biết rằng tôi đang toe toét cười.

"Ta không thể tin rằng Ma Thuật lại xuất hiện… Chẳng lẽ lại có liên quan đến Kĩ Năng đó sao...? Không thể biết được nữa."

Nữ Thần lầm bầm điều gì đó, hai hàng lông mày của người xụ xuống trong khi tay đang đặt dưới cằm mình cứ như là đang đắm chìm trong suy nghĩ vậy. Hoàn toàn khác hẳn phản ứng của tôi.

Người cứ nhìn vào lưng tôi rồi nhìn vào mặt tôi và rồi lại lưng tôi, nhưng tôi đây không màng đến chuyện đó.

"N-Nữ Thần... Ma Thuật, thần có Ma Thuật! Thần đã trở thành một người sử dụng Ma Thuật rồi...!"

"Ừ, ta có thấy điều đó. Chúc mừng, Bell."

Tôi vui sướng, chỉ đơn giản thế thôi.

Niềm vui sướng chạy khắp cơ thể tôi. Tôi cảm giác như tôi đang hừng hực lửa vậy.

Cùng lúc đó, tôi có thể nhận thấy nước mắt đang trào dâng trong khóe mắt. Đây là giấc mơ đã trở thành sự thật. Toàn bộ cơ thể tôi run lên trong sự phấn khích.

Tôi nhàu nát tờ giấy trong tay mình và ngồi phịch xuống sàn. Tôi có cảm giác rằng Nữ Thần đang ngồi bên cạnh mình, nhăn nhó.

Tôi vui quá—thật, thật quá vui đi mất! Tôi cuối cùng cũng có thể sử dụng ma thuật rồi!

Không chỉ bất kì ma thuật nào đâu, mà là Ma Thuật đó đấy! Loại ma thuật mà giống như những vị anh hùng đã dùng như lá bài chủ lực trong những câu chuyện du hành, ma thuật đó đấy!

"Ta ghét phải dội gáo nước lạnh vào ngọn lửa vui sướng của cậu, nhưng chúng ta cần phải nói chuyện về Ma Thuật của cậu. Có điều này cứ khiến ta không yên."

"Vâng, Nữ Thần!"

Tôi đứng dậy và hét lên câu trả lời của mình.

Tôi thực sự cần phải bình tĩnh lại đã. Tôi bảo điều đó với bản thân mình hết lần này đến lần khác trong khi hít thật sâu và cố gắng khiến cho cơ thể đầy căng thẳng của mình thư thả một chút.

"Cậu có nghe không đấy? Đây chỉ là một bản tóm tắt mà thôi, nhưng Ma Thuật đòi hỏi người dùng niệm thần chú để có thể hoạt động. Cậu cũng đã biết nhiêu đó rồi mà, phải không?"

Tôi trả lời người bằng một cú gật đầu chớp nhoáng.

Từng loại ma thuật đều có vô số những thuộc tính khác nhau, thứ mà có thể được thao túng bởi người dùng qua một chú thuật được niệm to lên bởi người thi triển.

Câu thần chú tạo ra một điểm phóng cho ma thuật để khi chú thuật hoàn thành, nó tiến về hướng mà người thi triển mong muốn. Cứ nghĩ như thế này đi: Khoảng thời gian điểm phóng cần để được tạo ra càng lâu—câu thần chú được niệm càng lâu—thì ma thuật càng lớn hơn và mạnh mẽ hơn.

Mặt khác, chú thuật ngắn hơn, điểm phóng nhỏ hơn, do đó ma thuật sẽ yếu hơn. Một điểm cộng là câu thần chú ngắn hơn thì có thể được niệm một cách nhanh chóng. Vô cùng tiện lợi vì nó có thể được gọi lên gần như là ngay tức khắc.

"Thế thì ta sẽ nói đến ý chính của mình đây. Những người bạn của ta bảo ta rằng khi một người học được Ma Thuật, nó sẽ hiện lên trong bản tình trạng của người đó. Người học được Ma Thuật đó sẽ học được câu thần chú của mình bằng cách nhìn vào Status của mình. Đó là công tắc đấy."

"Thật sao? Nhưng chẳng có chú thuật nào được viết trên tờ giấy tình trạng mà người đưa cho thần..."

"Đúng, đúng vậy. Đừng có bắt đầu nghĩ là ta đây lại quên ghi lại, hiểu chưa?"

“Firebolt” được viết trong ô Ma Thuật của tôi, nhưng chẳng có gì ở đó trông như một câu thần chú cả. Không có câu thần chú, thì tôi không thể nào có thể khích hoạt ma thuật của mình được.

Ngay khoảnh khắc cổ tôi bắt đầu nghiêng sang bên, thì Nữ Thần lại nói cho tôi nghe giả thuyết của người.

"Đây chỉ là linh cảm của ta mà tôi, một sự ước chừng hoàn chỉnh mà thôi. Dựa trên những gì được viết trong trạng thái của cậu... ma thuật của cậu có thể không cần phài có một câu thần chú để kích hoạt đâu, Bell."

Tôi đông cứng lại. Mong muốn cơ thể mình cử động, tôi mở tờ giấu trạng thái trong tay mình ra và nhìn vào nó thêm một lần nữa.

Đúng thật là chẳng có câu thần chú nào cả. Lời miêu tả duy nhất được đưa ra là những từ "Ma Thuật Tấn Công Tức Thời" mà thôi.

...Tôi nghĩ là linh cảm của Nữ Thần thì khá là chính xác. Trời ạ, tôi cũng chẳng thể nào nghĩ ra được những lời đó còn có nghĩa nào khác nữa không.

"Ta không biết chú thật đó mạnh mẽ đến đâu, nhưng nó lại có khoảng thơi gian khích hoạt bằng không... 'Ma Thuật Tấn Công Tức Thời.' Ta không nghĩ rằng mình sai đâu."

"Thế thì, cái Firebob—Ục!"

Cả hai bàn tay đầy mềm mại của Nữ Thần che lấy miệng tôi.

Người đang đứng nhón chân mình lên, đôi mắt nhìn chằm chằm vào tôi.

"Ta không khuyến khích việc bừa bãi nói tên nó ra đâu."

“Muhegeh?”

"Ta không biết thứ gì sẽ kích hoạt nó, nhưng có thể nó sẽ được khích hoạt chỉ với việc cậu nói từ 'Firebolt' đấy."

Ffffft. Khuôn mặt tôi chuyển sang màu xanh. Tôi vẫn chẳng biết ma thuật nay có thể làm được gì, nhưng nếu tôi vô tình thi triển nó thì tôi có lẽ sẽ thổi bay mái nhà của chúng tôi thành từng mảnh mất.

"Hiểu rồi chứ?" Nữ Thần hỏi. Tôi gật và người hạ tay mình xuống.

"Nói tóm lại là tất cả đều chỉ mới là phỏng đoán mà thôi. Chúng ta sẽ không biết chính xác được cho đến khi cậu thử nó... Hãy dùng nó trong Dungeon vào ngày mai đi. Rồi cậu sẽ biết chắc ma thuật của mình hoạt động ra sao."

"Hở? Ngày mai sao...?"

"Đừng có bảo ta là cậu muốn đi lúc này đấy? Cậu vừa mới tắm ra mà, có phải không? Ma thuật của cậu chẳng có biến đi đâu đâu mà lo!"

"À, vâng ...người nói đúng."

Nữ Thần phì cười với tôi khi tôi chầm chầm gật đầu chấp nhận.

Trời đã về khuya rồi. Nữ Thần thì cũng đã rất mệt vì công việc, giấu cú ngáp dài sau bàn tay mình, vì thế chúng tôi quyết định lên thẳng giường ngủ.

Sau khi đánh răng, Nữ Thần nhảy thẳng vào nệm trước khi tắt đèn nữa.

Cả tôi cũng cảm thấy buồn ngủ một chút và nằm xuống ghế sô pha...

Xin lỗi, Nữ Thần.

...chỉ trong một chút mà thôi.

Đôi mắt tôi mở to. Ai mà lại có thể ngủ ở những lúc như thế này cơ chứ?

Tôi nhảy khỏi chiếc ghế sô pha. Lắng tai nghe hơi thở của người và cẩn thận không đánh thức người dậy, tôi chộp lấy chiếc ba lô của mình vốn đã được chuẩn bị sẵn, và rời khỏi căn phòng.

Mặc bộ giáp của mình hết tốc lực, tôi đặt chiếc ba lô của mình trên cầu thang nhà thờ trước khi ra ngoài.

Tôi muốn dùng nó ngay lúc này!

Mặt trăng và những vì sao đang tỏa sáng trên con đường Đại Lộ. Ánh sáng tỏa ra từ những khung của sổ nơi những hàng quán và quán bar làm bừng sáng mặt những thực khách ở đó. Những giọng nói say ngà, ồn ã của những bàn người thì lại có một nhịp điệu rất hay; bàn chân tôi lại nhịp cùng chúng khi đi ngang qua.

Orario vẫn chưa chìm vào giấc ngủ. Và tôi cũng thế.

Tòa tháp trắng lớn dần trước mắt tôi khi tôi tiến đến gần hơn. Tôi gạt chiếc cần trên cửa trước với một nụ cười trên mặt mình.

Một khi tôi vào được tầng đầu tiên của Babel, tôi hướng thẳng xuống dưới.

Tôi đến được chiếc nắp che lỗ vào Dungeon ở trong tầng hầm. Tôi đi qua chiếc lỗ khổng lồ, rồi đi xống chiếc cầu thang xoắn ốc như thể tôi đang ngồi trên xe vậy. Nhưng như thể vẫn không đủ nhanh đối với tôi, vì thể tôi đặt tay mình lên thanh vịn lúc nửa đường xuống và nhảy ra giữa hố.

Tôi xé toạc không khí và đáp xuống mặt đất với một tiếng huỵch. Cảm giác của vụ va chạm thật tuyệt đến mức khiến đôi mắt tôi phải giàn giụa. và chân tôi thì lại run lên cùng hưng vấn.

Giờ thì tôi đã chính thức ở tầng một trong Dungeon.

“……!!”

Rắc. Tôi dừng chân.

Đây là một sảnh đường rộng lớn. Một chiếc bóng xanh lùn tịt, mập mạp xuất hiện giữa tầm mắt.

Một con goblin

Trông tuyệt đây...

Kích thước của kẻ địch, khoảng cách giữa chúng tôi—mọi thứ đều trông tuyệt hảo.

Tôi nuốt nước bọt mình và lau bàn tay đầy mồ hơi của mình vào chiếc áo thun mặc trong.

Nó thấy tôi rồi. Hét lên bằng hết sức mình, nó nhấn chân mình xuống mặt đất trong khi lao thẳng về phía tôi.

Tôi nắm cổ tay phải mình trước khi vung thẳng tay mình về phía trước và giơ năm ngón tay ra trước con quái vật đang tiếng đến.

“……”

Trái tim tôi đập thình trong tai.

Tôi tập trung toàn bộ sự can đảm, lo âu, và phấn khích vào vai phải mình.

Từng hơi thở ngắn.

Nhướng hàng lông mày tôi lên cao hết mức có thể, tôi hét lên:

“FIREBOLT!!”

Tích tắc sau đó, một tia sáng đỏ tràn ngập tầm mắt tôi.

“?!”

Tia sáng đỏ ấy chạy nhanh dọc khắp sảnh đường.

Không, không hẳn. Ngọn lửa điện.

Tia chớp khắc ghi những lằn đầy sắc nhọn, ngẫu nhiên dọc trong không khí trước khi xuyên qua người con goblin

Đó là tất cả những gì tôi có thể thấy.

Một vụ nổ ánh sáng chớp ngoáng khiến tôi chẳng thấy được gì ngay khoảnh khắc ngọn lửa điện đến được cơ thể của con yêu tinh.

Một bông hoa màu cam bừng nở.

“…aa.”

Con yêu tinh đứng đó trong giây lát, toàn thân bị bỏng, cả cơ thể nó đang xì khói. Đôi mắt nó trở nên trắng đã khiến nó ngã gục xuống sàn. Câu lầm bầm cuối cùng của con quái vật vang vọng khắp sảnh đường.

"...Không đời nào."

Hoạt động rồi. Nó thực sự hoạt động rồi.

Ma Thuật của tôi.

Tôi hạ tay mình xuống và nhìn thật lâu, thật kĩ vào lòng bàn tay phải trong sự im lặng đầy sững sờ. Những lần mà tôi thử tư thế đó trong khi làm việc ở cánh đồng, và giờ đã ở đây rồi.

Đó là bàn tay tôi thấy mỗi ngày. Không gì thay đổi cả.

Nhưng giờ đây đã hoạt động rồi.

Ma thuật đến từ bàn tay này đây.

“…H…haa-haa-haa!”

Tôi biết là nó hoạt động, nhưng tôi vẫn chưa thỏa mãn gì cả.

Toàn bộ cơ thể tôi sôi lên. Tôi nắm bàn tay trước mắt mình lại thành một nắm đấm thật chặt.

Tuyệt....!

Kết quả thật sự. Phát triển thật sự.

Đây là điều mà tôi có thể thấy được bằng chính mắt mình, không chỉ tình trạng của tôi ở trên một mảnh giấy. Tôi cuối cùng cũng tiến được gần hơn đến Nàng Wallenstein—tôi có thể cảm nhận được điều đó!

Firebolt. Tia lửa.

Thi triển trong tích tắc, nó tấn công bằng tốc độ của ánh sáng với sức mạnh của ngọn lửa.

Ma thuật lửa nhanh hơn bất kì ai.

Ma thuật chỉ dành cho chính tôi.

“!”

Một làn sóng vui sướng mới bao trùm lấy tôi.

Tôi vô tình cắn lấy môi mình trong khi nện tay vào nhau hết lần này đến lần khác. Đau quá. Tôi đây chẳng màng.

Danmachi v2 009

Tôi đang vô cùng sung sướng, khuôn mặt tôi đỏ lên vì sự phấn khích.

Đôi mắt tôi chưa bao giờ rực sáng nhiều đến mức này kể từ khoảnh khắc tôi đăng kí vào Guild. Một cảm xúc mơ hồ đầy trong sáng, ngây thơ.

Cảm xúc và sự phấn khích tiến thẳng đến đầu tôi.

Tôi phóng nhanh vào trong Dungeon, kiếm tìm mục tiêu tiếp theo của mình

“FIREBOLT!”

“Gyuaaaaaaa!!!!”

Tôi thấy một con quái vật, liền vung tay mình ra.

“FIREBOLLLTTTT!!!”

“Ebbbsshhiiii!”

Tôi cảm thấy cứ như một đứa trẻ nhỏ, chạy lòng vòng hét lên lớn hết sức mình có thể.

“FFFIIIRRREEEBBBOOOLLLTTT!!!!!!”

“BGYAAAAAAAAA!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!”

Phát nổ ngay khi trông thấy.

“FIREBOLT!” “FIREBOLT!” “FIREBOLT!” “FIREBOLT!” “FIREBOLT!” “FIREBOLT!” “FIREBOLT!” “FIREBOLT!” “FIREBOLT!” “FIREBOLTTT!!!!”

“GYAAHH!!!”

"Úi. Mình đã ở tầng năm rồi..."

Tôi đã đi vào quá sâu. Tôi cười với bản thân, nhìn quanh căn phòng với một nụ cười vô cùng mãn nguyện.

Sự thật rằng những bức tường xanh nhợt nhạt kia đã trở thành một màu xanh lá nhạt là tất cả những bằng chứng mà tôi cần.

Tôi đã rất vui, tôi ngẫm nghĩ khi quay đầu một trăm tám mươi độ.

Đến lúc về nhà rồi, tôi nói với bản thân mình, ngân nga một giai diệu khi--

“—Hở?”

Có thứ gì đó...rất là lạ.

Tiếng tim đập trong tai tôi, tôi có thể nghe thấy nó.

“Uh……?”

Chuyện đó xảy ra vô cùng nhanh chóng.

Tôi chưa bao giờ uống rượu bia trước đây cả, nhưng cảm giác này chắc hẳn là những người say rượu cảm thấy.

Đôi chân tôi loạng choạng. Tôi thậm chí là không chắc chúng còn nằm trên mắt đất nữa không.

Tầm mắt tôi quay cuồn. Tôi thoáng thấy sàn nhà đang tiến nhanh về phía mình, và rồi bất tỉnh ngay lúc ấy, ngay tại chỗ ấy.

---o0o---

“……?”

"Có chuyện gì thế, Aiz?"

Hai nhà du hành tiến vào tầng năm.

Tuy nhiên, họ chẳng đến từ phía trên. Họ đến từ phía dưới.

Đứng một cách vững vàng mà không có một vết trầy gì trên người, Aiz và Reveria đã tốn ba ngày trời leo lên từ Pháo Đài Thấp, tầng thứ ba mươi bảy. Mặc dù họ đã chiến đấu với những con quái vật trong bốn mươi sáu giờ vừa qua liên tục trong chuyến hành trình quay về mặt đất của mình, chẳng ai trong số họ lại trông có vẻ mệt mỏi gì cả.

Giờ thì kết thúc của chuyến hành trình của họ đã ở ngay trước mặt, nhưng Aiz, người đang đi vài bước phía trước Reveria, dừng chân đứng lại.

Nàng elf nhìn vào mái tóc vàng dài của Aiz khi cô hỏi có chuyện gì.

"Một người nằm trên mặt đất."

"Bị hạ bởi một con quái vật sao?"

Đúng là ở một mình trong căn phòng là một cơ thể của một nhà thám hiểm.

Khuôn mặt cậu ta úp xuống sàn của Dungeon, cứ như thể cậu ta bị trượt chân và chưa đứng lên vậy. Hai cô gái tiến đến bên cậu.

"Không có vết thương ngoài nào cả, chữa trị và giải độc thì có vẻ là không cần thiết... Có vẻ như là trường hợp Mind Down đầy kinh điển."

Reveria tiếp tục lời chẩn đoán của mình bằng một giọng đầy hiển nhiên, nói rằng cậu ta có lẽ đã dùng ma thuật khi không nghĩ đến hậu quả của nó.

Dùng ma thuật thì không phải là không có trói buộc gì. Nó đòi hỏi năng lượng. Ma thuật sử dụng năng lượng tinh thần, đối nghịch với sức mạnh vật lý, để kích hoạt. Tất nhiên là như việc cơ thể có giới hạn của mình, tinh thần cũng chỉ có thể chịu được một khoảng nhất định nào đó.

Reveria rất kinh ngạc ở việc chàng trai này có thể liên tục sử dụng ma thuật đến mức bất tỉnh đi.

Trong khi đó, Aiz cúi người xuống bên nhà du hành với việc đặt tay lên gối mình, nhìn chằm chằm vào mái tóc bạc của cậu.

"Chàng trai này..."

"Gì thế? Cậu biết cậu ta sao, Aiz?"

"Không hẳn. Bọn mình chưa bao giờ nói chuyện trực tiếp với nhau cả... Cậu ta, um, là chàng trai mà mình đã kể cho cậu nghe. Con Minotaur..."

"...Tớ hiểu rồi. Cậu ta là chàng trai mà tên ngốc đó đã lăng mạ."

Cô đã nghe rất nhiều điều về chàng trai này, Bell, từ Aiz. Trước hết, cậu ta là kẻ nhát gan bị đuổi lòng vòng bởi con Minotaur. Cậu ta cũng chạy ra khỏi quán bar nơi mạ họ ăn uống sau khi bị Bete nhạo báng.

Mặc dù Reveria đã cảnh báo thành viên bang hội của mình và bảo vệ chàng trai, cô không có nhận ra được việc cậu ta lại thật sự có mặt ở đó. Cô hối tiếc việc không ngăn cuộc trò chuyện lại sớm hơn. Cô biết rằng họ đã làm tổn thương cậu.

Còn tệ hơn nữa, Aiz cũng đã bị lôi vào giữa cuộc trò chuyện đó.

"Reveria, mình muốn bù đắp cho chàng trai này."

"...Cũng có nhiều cách khác để diễn tả điều đó mà."

Reveria thở dài thật lâu đáp lại cách lựa chọn từ ngữ của Aiz. Aiz ngước lên nhìn cô với ánh mắt van nài, tỏa sáng và chớp mắt hai hay ba lần gì đó.

Nhận ra rằng Aiz chẳng hiểu gì cả, Reveria từ bỏ và quyết định chẳng nói gì nữa.

"Chà, giúp một người ở thời khắc như thế thì này thì cũng là tác phong lịch sự thường thấy..."

Aiz gật đầu hai lần, quần áo của nàng tung bay. Reveria nghiêng người về phía trước để nhìn Bell kĩ hơn.

Thấy chàng trai chẳng cho thấy dấu hiệu gì của việc sẽ sớm tỉnh dậy, Reveria chuyển ánh mắt mình sang Aiz.

"...Aiz, hãy làm cho chàng trai này đúng y như những gì tôi bảo cậu đấy. Nếu như cậu tính bù đắp cho cậu ta, điều đó thì chắc cũng đủ rồi."

"Gì chứ?"

Reveria nhìn nàng như thể truyền tải ý nghĩa thật sự của cô.

"...Làm như thế thì không sao chứ?"

"Tôi cũng không chắc. Nhưng cậu sẽ bảo vệ vị trí này. Cậu không cần phải làm bất kì điều gì hơn điều đó đâu, Bên cạnh đó, bất kì tên đàn ông nào cũng sẽ rất vui bởi vì đó là cậu thôi."

"Mình...không hiểu."

Cậu không cần phải hiểu, Reveria khúc khích với bản thân mình.

Nàng elf đưa mắt nhìn xuống Aiz trong chốc lát, như một người mẹ ngắm nhìn đứa con mình trưởng thành, trước khi đưa vẻ mặt mình lại vẻ đầy tinh tế, thanh cao thường thấy.

Khuôn mặt cô quay trở lại bình thường, Reveria đứng dậy,

"Tôi quay về mặt đất đây. Nếu cứ ở đây thì tôi sẽ làm kì đà cản mũi mất. Hai người phải ở một mình để thấu hiểu lẫn nhau nhé."

"Vâng, cám ơn, Reveria."

Cô nàng elf gật đầu xác nhận "À" trước khi bỏ họ lại phía sau.

Cô chẳng lo lắng gì dù chỉ một ít về việc những con quái vật tấn công họ.

Khi nói về người bảo vệ, thì chàng trai kia đã có người giỏi nhất trên quả đất này bảo vệ cậu rồi.

---o0o---

Một giấc ngủ vùi bao bọc lấy tôi.

Một mùi nước hoa tựa như một cơn gió hài hòa, ấm áp từ cái nóng của mặt trời.

Mọi cảm xúc làn da tôi truyền đi đều là mềm mại và dễ chịu.

Tôi mơ màng.

Tôi cảm thấy thật thoải mái đến mức chẳng muốn cử động gì nữa...

……?

Có thứ gì đó đang xoa lấy mái tóc tôi. Những ngón tay mảnh mai chạy dọc gò má.

Thật nhẹ nhàng, thật yên tâm.

Đôi mắt tôi dần dần hé mở.

...Mẹ ơi?

Tôi gọi người mà tôi chưa từng gặp, thậm chí là chẳng biết mặt người.

Vẻ ngoài đầy mờ ảo tràn ngập trong tâm trí tôi thôi không còn cử động.

"Xin lỗi. Tôi không phải là mẹ cậu..."

……Hở?

Người đạp lại bằng một giọng nói đi thẳng qua người tôi.

Tôi chớp mắt để làm sạch đôi mắt còn đang mờ đục.

Theo đó, những hình ảnh mờ ảo dần trở nên rõ ràng hơn.

Thứ đầu tiên tôi có thể nhận ra là mái tóc vàng sáng. Rồi một khuôn mặt tuyệt trần.

Cuối cùng, đôi mắt vàng giống như mái tóc của nàng.

“……”

"Cậu tỉnh rồi à...?"

Đôi mắt tôi mở to. Đầu óc tôi tỉnh táo.

Nhưng dòng thời gian chẳng hề trôi.

Tâm trí tôi vẫn còn trống rỗng, tôi nhìn chằm chằm vào khuôn mặt đang nhìn xuống tôi.

Phía sau đầu tôi thì vô cùng ấm áp. Có thứ gì đó mềm mại bên dưới nó.

Tôi nghĩ là tôi biết chuyện gì đang xảy ra rồi. Đầu tôi, có lẽ, là đang nằm trên cặp đùi của nàng.

Người này đây, Aiz Wallenstein, lại một lần nữa xoa lấy mái tóc tôi.

Nàng chạm vào mí mắt tôi, ấm áp thật.

“……”

Tôi vụng về nâng phần cơ thể trên của mình lên.

Tôi biết như thế thật là lãng phí sự thoải mái đầy ấm áp, nhưng tôi vẫn ngồi dậy.

Nàng biến mất khỏi tầm mắt tôi. Trong chỗ của nàng là một bãi thảm sát những con quái vật bị giết và một vài mẩu xương nào đó. Tôi vờ như không thấy gì và quay lại sang Nàng Wallenstein. Nàng vẫn còn ở đấy.

"...Một ảo ảnh sao?"

"Không phải ảo ảnh."

Vẻ mặt của Nàng Wallenstein đột nhiên thay đổi. Hai hàng mi của nàng cong lên.

Chúng tôi nhìn nhau trong một khoảnh khắc bất tận.

Đôi mắt vàng và đỏ ngọc. Có vẻ như là sự im lặng đang khiến nàng khó chịu. Khuôn mặt tôi càng lúc càng đỏ hơn với từng tiếng tim đập thình thịch. Đến lúc Nàng Wallenstein nhận ra được điều đó, thì mặt tôi đã đỏ đủ để nó có thể là một quả táo chín mọng đang nằm trên vai tôi vậy.

Đôi mắt tôi bắt đầu mờ đi, kích động và run lên như những con sâu dưới hồ.

Tôi loạng choạng đứng dậy.

“GAAAAAAAH!!!

Tôi chạy nhanh hết sức đôi chân mình có thể chạy.

"...Tại sao cậu lại luôn... bỏ chạy chứ?"

Nếu như có ai đó ở đấy lắng nghe lời của nàng, thì họ chắc cũng sẽ nghe thấy một chút cô đơn trong giọng của Aiz.


Rượu thánhEdit

Danmachi v2 010

"Xin hãy nhìn qua."

"Được rồi."

Một tấm bùa hộ mạng được đặt lên quầy hàng. Chủ cửa hàng - một ông già tộc Gnome với chòm râu dài màu trắng và cái mũ đỏ - nhặt cái vòng cổ được khảm những viên đá quý màu xanh lục lên và bước trở lại căn phòng phía sau.

Tại Cửa tiệm Gnome - một cửa tiệm đồ cổ với cái tên hết sức đơn giản, một cuộc giao dịch nhỏ lại một lần nữa diễn ra. Một người tộc prum đang đứng chờ tại quầy và chờ người chủ quay lại, chung quanh là một đống những vật phẩm linh tinh trưng bày nơi cửa hàng.

"Mọi việc đã xong. Xin lỗi vì đã bắt người phải chờ."

"Kết quả ra sao?"

"Có vẻ như nó giúp tăng tất cả các thuộc tính... và có khả năng kháng độc. Rất tốt, rất tốt. Vậy... bốn mươi sáu ngàn vals thì sao?"

Người tộc prum đó gật đầu tỏ vẻ rất hài lòng. Và thế là họ đã thỏa thuận xong.

"Hôm nay thanh toán bằng tiền mặt sao?"

"Không, vẫn như mọi khi thôi."

2 người họ kết thúc cuộc giao dịch một cách nhanh chóng.

Chiếc đồng hồ quả lắc đặt ở góc tường vẫn nhịp nhàng đếm từng giây trôi qua.

Người Gnome chầm chậm mở miệng ra và nói. "Thực ra đây cũng không phải là chuyện mà lão già này nên chõ mồm vào, nhưng mà..."

Nghịch nghịch tấm bùa trên tay, người chủ cửa hàng liếc nhìn vào khách hàng của ông ta bằng ánh mắt có chút quan tâm. Người Prum nghiêng đầu.

"Cứ tự đặt mình vào tình thế nguy hiểm như vậy không phải là ý tưởng hay đâu. Có lẽ đã quá muộn rồi, tôi biết..."

"..."

"Có một tin đồn đang lan truyền trong giới mạo hiểm giả. Tuy chưa thật sự lan rộng, nhưng ngoài kia họ đều nói thế. Đó là chuyện về một người prum đang thò tay ăn cắp những món đồ giá trị của họ. Thậm chí đôi khi còn chôm nguyên đồ của cả một tổ đội."

"...Ý của ông là sao?"

"Không, không, bạn của tôi ơi. Tôi không nghi ngờ cậu. Người prum được nhắc đến là một quý cô, và nghe đồn đã ăn trộm được một thời gian rồi. Việc nghi ngờ một người như cậu hoàn toàn là sai lầm ngớ ngẩn, tôi biết chứ. Chỉ là..." Người gnome nói thầm, chòm râu trắng của ông ta rung rung. "Hầu hết những món đồ bị thông báo mất cắp đều đang ở trước mắt tôi... đúng chứ? Lão già này khuyên cậu nên để ý đến người đồng nghiệp của mình và đừng khinh thường chuyện gì."

Tâm trạng của người chủ cửa hàng đột nhiên trở nên cáu bẳn. Người prum có thể nhìn thấy rõ điều đó. Tuy nhiên, ngược lại, người đàn ông prum lóe lên một nụ cười ngạo mạn.

"Dường như có một người prum xấu đang lảng vảng ngoài đó. Nhưng này, liệu những lời của tất cả các mạo hiểm giả đều đáng tin cậy đến mức đó không? Ý tôi là, nhiều kẻ trong số họ vẫn làm chính cái trò trộm cắp và tống tiền này mà."

"Điều này... đúng..."

"Đáng ra thì họ nên bớt cái tính vênh váo của họ đi mới phải."

Người prum tiếp tục nói với nụ cười toe toét nhìn chỉ thấy buồn nôn.

" Nói thế này có hơi khó nghe, nhưng sự thật thì việc để bị lừa là lỗi của họ đấy chứ."

"Hmm?" Người chủ cửa hàng đáp lại một cách giận dữ, nhưng giọng nói của ông ta bị át đi bởi tiếng tích tắc của chiếc đồng hồ trên tường.

---o0o---

"Hnngh... guhhh... ?!"

"...Bell, cậu đang làm gì thế?"

Tôi đang nằm úp mặt vào cái ghế sô - pha, hai tay cầm cái đệm lót ghế lên và che lấy đầu. Việc giấu đầu đi và chổng mông lên trời dường như khiến nữ thần thấy khá là buồn cười, nhưng tôi không có tâm trạng để mà đáp lại cáu gắt lúc này.

Tôi đã bỏ chạy khỏi quý cô Wallenstein.

Tôi hoàn toàn không hiểu được tại sao lại có một loạt các sự kiện để rồi dẫn đến kết cục này, nhưng tôi biết tất cả những chuyện đó đều là thật.  Tôi biết rằng đầu tôi đã ở trong lòng của người con gái trong mơ ấy, và tôi biết tôi đã chạy hết tốc lực khỏi cô ấy như một tên ngốc nổi điên.

Gaah... Có ai không, làm ơn giết tôi đi...

"Đừng nói là, cậu tè dầm ra bộ sofa đấy nhé?"

"Không, Nữ thần, không phải..."

Bình thường tôi sẽ tìm cách trả đũa lại cô ấy bởi lời đó, nhưng giờ đây tất cả những gì thoát ra khỏi miệng tôi lại chỉ là một giọng nói yếu ớt.

Sau khi bỏ chạy khỏi quý cô Wallenstein do xấu hổ và bối rối đồng loạt bùng lên, tôi nghĩ tôi đã đi lang thang một lúc, nhưng giờ thì tôi chả còn nhớ những nơi đã đi qua. Đến khi nhận ra mình đang ở chốn nào, thì trời đã gần sáng, và tôi đang loạng choạng trước cửa nhà mình và quỳ gục xuống.

"Tuy không rõ chi tiết, nhưng ta thấy cậu quả là một cậu nhóc nhạy cảm đấy..."

Không phải đâu, Nữ thần ơi, nhạy cảm đâu mà nhạy cảm. Trái tim thần đã tan vỡ mất rồi...

Cuối cùng thì tôi cũng đã gượng dậy khỏi chiếc sô - pha dù cơ thể vẫn còn run run và đôi tai vẫn còn đỏ bừng. Tôi thậm chí còn cứ để nguyên như vậy mà đến bàn ăn sáng với nữ thần.

Tôi chỉ muốn vùi mình trong phòng cả ngày, nhưng điều đó là không thể. Chỉ hôm nay thôi, tôi cần quên đi quý cô Wallenstein... Yeah, còn khuya tôi mới có thể làm được điều đó.

Liệu sẽ có ngày tôi có thể bày tỏ lòng biết ơn của mình tới cô ấy một cách thích đáng không?

"À, đúng rồi. Bell, đưa ta xem quyển sách mà cậu đã đọc ngày hôm qua. Dù sao thì sáng nay ta cũng không có việc gì để làm cả."

" À vâng. Của người đây."

Ca làm của cô ấy hẳn sẽ bắt đầu vào chiều nay. Cô ấy vẫn đang làm việc tại một quán nhỏ trên đường ngoài việc làm bán thời gian ở Chi nhánh đại lý Tháp Babel của Familia Hephaistos... Tôi không chắc liệu cô ấy thật sự có thể tiếp tục làm việc này không nữa.

Tôi đưa cái quyển sách dày như một cuốn bách khoa toàn thư - thứ tôi đã mượn từ Syr - cho nữ thần.

"Hmm... Càng nhìn vào nó, ta càng cảm thấy cuốn sách này kỳ lạ hơn... đúng không nhỉ?"

Cô ấy mở trang bìa ra và nhìn vào vài trang đầu. Rồi đột nhiên ngừng lại.

Nhưng chưa hết. Đôi mắt của cô ấy bắt đầu đảo qua mòng mòng. Nó cũng không khác mấy như khi một người nào đó đang nhìn vào tờ giấy ghi nợ mà chả biết từ đâu chui ra vậy.

Hử...? Chuyện gì vậy...?

"...Đây không phải là một cuốn Cấm thư sao?"

"C-cấm thư?"

Tôi lặp lại những từ đó. Từ trước đến nay tôi chưa từng nghe gì về nó cả.

Dù sao thì tôi cũng có dự cảm không lành về thứ này, và bắt đầu toát mồ hôi lạnh.

"Vậy thì, ừm, đó là gì vậy...?"

"Nói một cách đơn giản thì, đây là một cuốn sách bắt người đọc phải học phép thuật."

Có cảm giác như tất cả các tuyến mồ hôi trên người tôi đang đồng loạt mở ra.

"Ta không nghĩ cậu sẽ biết về các Kỹ năng Thăng cấp, chúng là những kĩ năng đặc thù như Khống chế Ma Pháp hay Ma thuật Bí ẩn. Cuốn sách này chỉ có thể được tạo ra bởi một kẻ đã nhuần nhuyễn cả 2 thứ đó."

- Tôi biết những gì ngài đang nói đó, Nữ thần.

Một người có 2 Kĩ năng Thăng cấp... Nói một cách khác, thành viên của một Familia phải đạt ít nhất level 3. Một thợ rèn thông thường không bao giờ có thể làm được một thứ như thế. Phải là ai đó rất, rất mạnh mới làm được.

Đây hẳn là một kiệt tác cửa một người đã đạt đến trình độ huyền thoại với cái tên "nhà triết gia"

Cơ thể tôi hóa đá, miệng cười khổ

"Vậy ra đây là cách mà cậu học được phép thuật... Này Bell, chính xác thì do đâu mà cuốn grimoire lại đến được chỗ này thế?"

"Thần mượn nó từ một người bạn... Cô ấy nói rằng nó được để lại bởi người khác..."

"..."

"Vậy nó có giá trị bao nhiêu?"

"Ít nhất thì cũng phải ngang với những vũ khí tốt nhất ở Familia Hephaistos, mà thậm chí còn có thể hơn nữa..."

Rắc! Cơ thể bằng đá của tôi gãy làm đôi và đổ xuống.

"Nhân tiện thì, nó chỉ có thể sử dụng đúng một lần. Một khi có người nào đó hấp thu được ma thuật từ một cuốn Cấm thư nó sẽ trở thành một mảnh rác, không gì hơn. Một cái chặn giấy lớn."

Tôi đi chết đây.

Hấp thu ma thuật thông qua ngoại lực can thiệp được cho là một điều nhiệm màu, và tôi đã sử dụng một quyển sách chứa chính xác điều nhiệm màu đó. Không chỉ có vậy, về cơ bản thì tôi đã trộm nó, và giờ đây thì nó đã thành vô giá trị. Hàng triệu val đã đổ xuống cống, mà nguyên nhân là ở tại tôi...

Một sự im lặng nặng nề bao trùm căn nhà.

Tôi đang tuyệt vọng. Không có cách nào có thể vãn hồi được hành động đó.

Nữ thần đang cúi gằm mặt xuống đất với khuôn mặt vô cảm như đang mang mặt nạ. Rồi đột nhiên, cô ấy quay sang phía cái bàn, bám vào thành ghế, rồi bước về phía tôi, những bước chân gõ nhẹ lên sàn. Cô ấy trèo lên ghế, vỗ mạnh 2 bả vai tôi, rồi bắt đầu nhìn xuống tôi và nói.

"Nghe này Bell. Cậu tình cờ có được cuốn sách này. Rồi cậu đã trả lại cho chủ nhân của nó trước khi mở nó ra. Cuốn sách chưa từng ở đây. Dù có trục trặc lầm lẫn gì ở đây, thì cuốn grimoire cũng đã được sử dụng trước khi cậu có được nó... Đó là tất cả những chuyện đã xảy ra."

"Thưa nữ thần, không phải thế!"

Tại sao cô ấy lại phải cố đưa ra kết luận chắc chắn như vậy chứ?!

"Bell này, Gekai không chỉ có ánh sáng và hoa cỏ đâu, còn có rất nhiều thứ đen tối, cực kỳ đen tối nữa. Ta đã tận mắt thấy chúng rồi. Bị quẳng ra khỏi nhà, trở nên nghèo khó đến mức bịch bim bim cũng không mua nổi và phải chịu cảnh chết đói, bị ép phá sản... mang theo một khoản nợ khổng lồ. Thế giới này vốn đầy rẫy những bất công."

"Đó không phải đều là lỗi của ngài sao?!"

Mà điều ngài nói sau cùng là gì thế?!

Ngài đang giấu chuyện gì vậy, Nữ thần?!

"D- dù sao thì, thần cũng sẽ đi gặp và giải thích mọi điều tới người đã cho thần mượn cuốn sách này!"

"Bell, đừng! Đừng thật thà đến thế! Thế giới này thậm chí còn khó đoán hơn cả bản thân các vị thần nữa!"

"Ngài làm ơn đừng tỏ vẻ khôn ngoan trong thời điểm như thế này nữa! Ngay cả khi chúng ta cố giấu, thì sự thật vẫn sẽ bị lộ ra! Đó chỉ là vấn đề về thời gian thôi!"

Bút sa gà chết rồi! Syr chắc chắn sẽ hỏi liệu tôi đã đọc cuốn sách chưa. Kể cả tôi có lừa cô ấy, thì mọi thứ cũng sẽ lộ ra khi người chủ thật sự của cuốn sách đọc nó! Xong! Hết chuyện! Kết thúc!

Vào lúc này, lựa chọn khả dĩ duy nhất là giải thích mọi thứ và bày ra tư thế dogeza.

Với lấy cuốn sách và ngăn bàn tay đang cố níu giữ tôi lại của nữ thần, tôi mang nó đi và đạp cánh cửa mở ra.

"Syr có ở đây không?"

"Ồ, nhìn xem ai này!  Chào buổi sáng, meow!"

Một cô mèo hầu gái tại Benevolent Mistress đáp lại tôi trong lúc đang quét đoạn đường bên ngoài quán rượu.

Nếu tôi nhớ không nhầm thì tên cô ấy là Chloe. Cô ấy nở một nụ cười ngây thơ với tôi, đôi tai của cô ấy vẫy vẫy liên tục trên đầu.

"Sao thế, sao thế? Không một lời chào buổi sáng và gọi Syr ra lúc vẫn còn sớm thế nào sao, meow? Cậu đang định làm -"

"Làm ơn gọi Syr dùm!"

"Sa-?! Được rồi, được rồi, meow!"

Cuối cùng thì cô ấy cũng đã hiểu những lời gay gắt của tôi và nhảy dựng lên trong ngạc nhiên. Có lẽ cô ấy cho rằng tôi đang không giống với thường ngày. Cô ấy chạy biến vào trong nhà, vội vàng đến mức suýt trượt chân mấy lần. Chiếc chuông cửa rung lên khi cô ấy bay vào bên trong.

Một lát sau, Chloe thò đầu ra khỏi cửa và ra hiệu cho tôi đi vào.

Tôi bước vào trong quán cafe kết hợp quán bar, và nhận ra họ vẫn còn đang chuẩn bị cho ngày hôm nay.

"Chào buổi sáng, Bell. Có vấn đề gì vậy?"

"Syr!!"

Tap tap tap tap. Tôi có thể nghe tiếng đôi giày của bước trên nền nhà khi cô ấy chạy ra từ trong bếp. Cô ấy hẳn đã rất vội. Lúc này đây cô vẫn còn đang cầm một cái khay gỗ trên tay.

Mái tóc màu xanh xám của cô ấy được buộc gọn lại đằng sau bằng một cái khăn rằn hình tam giác. Tôi ngay lập tức đi thẳng vào vấn đề về những chuyện đã xảy ra.

Đầu tiên cô ấy nở một nụ cười lịch thiệp nhưng bối rối, và rồi đôi mắt của cô ấy cứ to dần lên khi nghe những lời của tôi. Thậm chí cô ấy còn biến sắc... Khi tôi nói xong, cô ấy quay lại với vẻ mặt thường ngày và bắt đầu mở miệng.

"... Chà, cậu dính vào tình huống khá là khó giải quyết đấy nhỉ, Bell."

"Chờ đã nào, Syr! Sao cậu có thể nói như không liên quan vậy?!"

Tôi phải nói một điều gì đó về thái độ lạ lùng của cô ấy. Cô ấy đang có ý định coi tôi là cái gì vậy, một con cừu thí mạng sao?

Cô ấy nâng cái khay lên trên miệng, che đi nửa khuôn mặt phía dưới, rồi ngước mắt lên nhìn tôi.

"Vậy ra... tôi không thể sao?"

"Dễ thương như cô lúc này á, không! Hoàn toàn không được!"

Tôi ngay lập tức nói không với cô ấy mặc cho đôi mắt ấy van nài thế nào, và khuôn mặt đã chuyển màu anh đào.

Cô gái này quả thật chả khác gì một mụ phù thủy!

"Cậu thật trơ tráo đó cậu nhóc! Xông thẳng vào cửa hiệu nhà người khác vào cái giờ này."

Chủ quán rượu - Mama Mia, chắc hẳn đã nghe cuộc cãi vã của chúng tôi và bước ra đây bởi tiếng ồn ã. Tuy là một người dwarf, nhưng thân hình của bà ấy lại rất bệ vệ. Cơ thể của tôi đóng băng lại khi bà ấy bước về phía mình và giật lấy cuốn sách khỏi đôi tay đang cứng nhắc thiếu tự nhiên của tôi, trước khi nhìn vào cuốn sách.

"Đây là một cuốn Cấm thư, được rồi... Nhưng chuyện đã qua thì cứ để nó qua đi. Cậu nhóc, không cần để ý đến nó làm gì, nghe chưa?"

"Hử?? N-n-nhưng..."

"Tên ngốc nào để nó lại đây sẽ là người có lỗi. Cũng như thể hắn nói "Đây này, xin mời đọc nó.". Cậu nhóc này, nếu cậu không đọc nó, thì cũng sẽ có một mạo hiểm giả khác đến nhận vơ nó là của mình và mang nó đi. Chỉ thế thôi."

Những lời đó kể cũng có lý. Tôi ngậm cái mồm vẫn còn đang mở lại khi bà ấy thở một hơi dài qua mũi.

"Khi để nó rời khỏi tầm mắt của mình, người này hẳn đã chuẩn bị tinh thần cho việc nó sẽ bị mất rồi. Nghĩ thử xem, cậu nhóc: nếu cậu đánh rơi một cái ví đầy tiền, cậu sẽ quay lại để lấy nó, đúng chứ?"

"Vâng..."

"Tương tự thế thôi. Lo lắng về vấn đề này là vô ích, nhóc. Cứ vui lên khi tự nhiên có một món đồ và kệ nó thôi."

Mia nói nốt.

Tôi quay lại nhìn Syr. Khuôn mặt cô ấy hơi nhăn nhó, và cô đang nghiêng đầu sang bên.

Vẫn còn một chút tiếc nuối, và một chút dư vị tồi tệ từ nó. Mặt tôi nhăn lại như thể vừa mới uống thuốc vậy...

Mia liếc nhìn tôi qua khóe mắt của một con mắt lớn của bà ấy. " Một người đàn ông đích thực thì không nên ủ ê vì chuyện vụn vặt như vậy!" - Bà ấy nói thế.

"Vâng, thưa bà!" Giọng của bà ấy như một cái vỗ vào người khiến tôi bừng tỉnh. Cả cơ thể tôi giật bắn lên và đáp lại.

Khi nhìn vào bà cô dwarf đang bước những bước nặng nề về phía quán rượu, tôi vẫn không thể ngừng tự hỏi rằng việc mặc kệ những gì đã xảy ra liệu có thật sự ổn không.

Tôi vò đầu, cố gắng thoát khỏi dòng suy nghĩ đang rối như tơ vò.

"...Chà, xin lỗi vì đã làm gián đoạn công việc của cô. Tôi sẽ đi đây."

Tôi đứng im tại đó một lúc trước khi quay gót. Cùng lúc đó, cô nàng Chloe cực kỳ lén lúc mang một cái giỏ cho Syr. Cô ấy nhận cái giỏ và... bồn chồn giơ ra trước mặt tôi.

"Hôm nay liệu cậu có sẵn lòng nhận nó một lần nữa không?"

"... Cả- cảm ơn."

Tôi lắp bắp nói khi nhận giỏ đồ ăn từ đôi tay của cô nàng Syr đang nở nụ cười bẽn lẽn.

Tôi luôn cảm thấy có một chút bối rối khi cô ấy đưa bữa trưa cho tôi, nhưng Syr luôn tỏ vẻ rất hạnh phúc mỗi khi tôi nhận nó. Thành thật mà nói, nụ cười của cô ấy trông còn vui vẻ hơn mọi khi... Ý tôi không phải là mọi khi cô ấy không vui vẻ... Biết nói sao được nhỉ.

Da mặt tôi còn đỏ hơn khi tôi bày tỏ sự cảm ơn một lần nữa trước khi rời khỏi Benevolent Mistress.

Tôi đặt cuốn từng-là-Cấm-thư xuống khi trở về nhà và trang bị giáp để bắt đầu một ngày mới ở Dungeon.

Tôi đã giải thích qua loa với nữ thần về chuyện xảy ra ở quán rượu trước khi đi. Cô ấy chỉ đáp lại bằng một giọng nói bình thản "Chúc một ngày tốt lành." Khi tôi mở cửa và bước ra.

Giờ mới dể ý, không phải tôi đã sử dụng đến lọ thuốc cuối cùng rồi sao...?

Tôi đang đi bộ dọc Đại lộ Chính Tây thì đột nhiên nhớ đến tình trạng vật phẩm của mình. Tôi đã sử dụng lọ thuốc cuối cùng vào 3 ngày trước. Bao đựng vật phẩm ở chân trái tôi giờ hoàn toàn trống rỗng.

Họ đã giúp đỡ tôi lần trước... Có lẽ tôi nên ghé qua cửa hàng của họ trước?

Tôi quyết định dừng lại trước cửa tiệm nơi tôi đã không bước vào một thời gian trên đường đến Dungeon.

Cửa tiệm nằm ngoài Đại lộ Chính Tây, và tôi phải đi qua vài con hẻm để đến đó.

Về cơ bản, nó là ngôi nhà được xây ở một nơi tối tăm, ẩm thấp. Nhưng ở đây có một tấm bảng hiệu được gắn biểu tượng của Familia Miach - một người đàn ông hoàn toàn khỏe mạnh - trước cửa.

"Chào bu- buổi sáng..."

Tôi mở cánh cửa đôi được làm bằng gỗ, tạo ra tiếng ồn chói tai và bước vào trong. Cặp mắt của tôi nhìn quanh một lượt từng giá một để tìm một cô gái người thú trong cửa hàng tối lờ mờ này. Nghe thấy giọng nói của tôi, cô ấy quay cặp mắt nửa mở của mình về phía tiếng nói.

"Chào buổi sáng, Bell. Lâu rồi, không gặp."

Với giọng nói chậm rãi và cặp mắt khép hờ của mình, trông cô ấy như thể vừa mới ngủ dậy, nhưng cô ấy vẫn luôn như vậy. Sở thích về trang phục của cô ấy cũng có một chút khác thường. Cái đuôi của cô ấy xuyên qua bộ váy, và ống tay áo bên trái của cô ấy ngắn đến tận khuỷu tay trong khi ống tay áo bên phải để dài đến cổ tay. Cô ấy chỉ đeo găng tay bên tay phải. Trông thì có vẻ cô ấy cùng tuổi với Eina, có thể trẻ hơn một chút. Cô ấy ngừng tay lại và vòng ra đằng sau cửa hàng, bước đến quầy tính tiền.

"Xin lỗi vì đã đến sớm thế này. Cô bận gì sao?"

"Không sao đâu. Dù sao thì cũng không có ai đến sau khi cậu đi mà... Vậy, hôm nay cậu định mua gì?"

Cô ấy cúi xuống phía dưới quầy tính tiền và lôi ra một cái hộp đang đóng rồi đặt nó giữa chúng tôi.

Chiếc hộp lớn chứa đầy những lọ thuốc với rất nhiều dung dịch đủ các loại màu được xếp ngay ngắn thành 1 hàng.

"Tiện thể thì Chúa tể Miach có ở đây không? Nếu được thì tôi muốn nói chuyện với anh ấy."

"Chúa tể Miach đang bận vài việc cá nhân, phải đến tối anh ấy mới về. Tôi sẽ phải ở đây một mình hôm nay..."

Tôi nhìn lướt qua những lọ thuốc khi hỏi cô ấy, và cô ấy trả lời như vậy.

Cửa hàng này do Miach quản lý, thuộc về Familia Miach; nó cũng đồng thời là một nhà của Familia. Cô gái tôi đang nói chuyện đây là Nahza - thành viện duy nhất của Familia Miach.

Cô ấy lấy ra một lọ thuốc trông có vẻ rất đắt tiền và giơ nó ra trước mặt tôi.

"Này Bell, cậu nghĩ sao? Không phải đã đến lúc để thử một lọ thuốc chất lượng cao rồi sao...?"

"Ừm, k-không, vẫn còn quá sớm đối với tôi."

Tôi né tránh lời đề nghị của cô ấy với một nụ cười gượng. Lọ thuốc mà cô ấy đang cầm trên tay ấy có giá khoảng vài chục ngàn val. Những cuộc trò chuyện kiểu như thế này gần như đã thành những chuyện thường nhật đối với chúng tôi bởi cả 2 đều thuộc về những Familia nghèo khó. Nếu có cách kiếm thêm, hoặc tiết kiệm một vài val, thì chúng tôi cũng sẽ làm.

Điều này nghĩa là, mỗi khi cố gắng thương lượng với Nahza thì tôi đều thành bên thất bại...

"Bell, cậu đã không đến thăm chúng tôi một thời gian rồi..."

"...?!"

"Chúa tể Miach rất cô đơn. Cái bụng của anh ấy đã càu nhàu suốt... bởi anh ấy đang rất đói."

Từ khi thuê Lilly, tôi đã không còn đến cửa hàng này. Cô ấy sẽ chuẩn bị bất kỳ vật phẩm tôi yêu cầu, nên tôi cũng không cần phải đi đâu để mua thuốc nữa. Những lời của Nahza như đâm vào lương tâm tôi; và tôi bắt đầu toát mồ hôi lạnh.

Tệ rồi đây! Cứ cái đà này thì tôi sẽ mua cả những thứ không cần thiết nữa...

"A! Tôi vừa nhớ ra! Có một thứ gì đó khá lạ đã xảy ra với tôi vào ngày hôm qua ở Dungeon."

Tuyệt vọng tìm cách thay đổi chủ đề, tôi lôi cái cách tôi bị bất tỉnh trong Dungeon sau khi sử dụng phép thuật ra. Nahza nghe câu chuyện của tôi, rồi thốt lên một tiếng "A!" quả quyết.

"Đó là Tinh thần Suy kiệt. Nó xảy ra mỗi khi những mạo hiểm giả vừa mới học về phép thuật mà đã sử dụng luôn..."

"Tinh thần Suy kiệt...?"

"Phép thuật yêu cầu năng lượng tinh thần để hoạt động. Nếu cậu sử dụng quá nhiều, thì cậu sẽ gục ngã như đèn hết điện vậy."

"Đó là lý do..." Nahza vội vã thò tay xuống cái hộp ở dưới quầy tạo những tiếng lạch cạch, và nói tiếp "... mà cậu cần một lọ thuốc phục hồi tinh thần lực để tránh điều đó xảy ra. Cái này mới được pha chế gần đây thôi..."

"Ừm, nhưng... nó đắt quá..."

"Đừng lo. Tôi sẽ giảm giá cho cậu, khách quen và những thứ khác... Tám ngàn bảy trăm vals nhé."

Tôi lùi lại lại một bước và nghĩ ngợi.

" Được rồi..."

Đôi tai cún trên đỉnh đầu Nahza vẫy lên sung sướng khi cô ấy nghe được lời đó của tôi, và cô ấy nhanh chóng cúi người xuống, lấy thêm 2 lọ thuốc nữa.

"Nếu đã mua cái này với tám ngàn bảy trăm val, tôi sẽ bán thêm 2 lọ này và giá sẽ thành có chín ngàn thôi... Nghe ổn chứ?"

Lời gợi ý của cô ấy khiến đôi mắt của tôi mở to ra và đầu tôi quay mòng mòng. Nó thật sự là một cuộc trao đổi tốt đấy chứ?

Một lọ thuốc rẻ nhất ở Familia Miach cũng phải 500 val. Như vậy, đề nghị của cô ấy quả là không tồi chút nào. Nhưng bỏ ra 9000 vals chỉ trong một lần... Quả là xót thật. Nhưng ngược lại, nó sẽ giúp tôi sử dụng được nhiều phép hơn, thế nên điều này quả thật rất hấp dẫn.

Luật đầu tiên khi làm một mạo hiểm giả là chuẩn bị cho bất kỳ chuyện gì và mọi chuyện có thể xảy ra.

"Không ai biết sẽ có chuyện gì xảy ra ở Dungeon. Tốt hơn hết là nên chu đáo..."

Với những lời đó, cô ấy đã kết thúc cuộc ngã giá.

Có thể tôi có chút hèn nhát, nhưng nếu phải chọn giữa tiền và sự an toàn của đồng đội, thì tôi sẽ chọn cái sau.

"Được rồi. Tôi chấp nhận."

"Cảm ơn, Bell. Tôi yêu cậu..."

Tôi cảm thấy như có một ngọn lửa nhỏ đang âm ỉ cháy khi nghe những lời đột ngột của cô ấy. Hoàn thành cuộc giao dịch, tôi lấy những vật phẩm từ cô nàng Nahza đang nở một nụ cười lười biếng với cặp mắt mơ màng, và ngay lập tức cảm thấy cần rời khỏi chỗ quái quỷ này.

Nahza vẫy chào tạm biệt khi tôi mở cánh cửa gỗ và rời khỏi cửa hàng.

"Cậu quá dễ dãi đấy, Bell..."

Hình như tôi nghe thấy tiếng gì đó trước khi cánh cửa đóng lại, nhưng không - đó chỉ là tưởng tượng của tôi thôi. Chỉ là tưởng tượng thôi, hiểu chưa!

Tôi rời khỏi cửa hàng bán vật phẩm và bước xuống Đại lộ Chính Tây - con đường tôi đã bước qua rất nhiều lần chỉ trong vài giờ trước - để đến Dungeon.

Một đống những mạo hiểm giả đầy đủ trang bị đã tập trung lại ở tòa nhà Quảng trường Trung tâm hình tròn và khá rộng dưới nền trời trong xanh và sáng sủa.

Liệu cô ấy đã ở đây chưa...

Tôi nhìn quanh với hi vọng sẽ tìm thấy Lilly ở đây. Đây là địa điểm tập hợp của chúng tôi, nhưng tôi không thấy bất cứ một cô gái người - chó nào trông như cô ấy.

Ngay khi vừa nghĩ "thế này không giống với cô ấy chút nào", tôi chợt thoáng nhìn thấy một cảnh tượng lạ trên đường đến tháp Babel.

Dưới bóng một cái cây có tán lớn thuộc Quảng trường Trung tâm, Lilly đang đứng cùng với 3 mạo hiểm giả, ánh nắng như đang nhảy múa trên khuôn mặt họ theo tán lá rung rinh trong làn gió nhẹ. Thật dễ chịu.

Tuy nhiên, cảnh tượng trước mặt thì không dễ chịu như vậy. Ba người đàn ông to lớn đang vây quanh Lilly. Ngực của họ phồng lên, họ nhìn xuống cô ấy và nói chuyện gì đó còn Lilly điên cuồng lắc đầu. Chắc chắn là không có ai nghĩ rằng đây là một cảnh tượng vui vẻ rồi.

- Họ có phải là những thành viên của Familia Soma không nhỉ?

Ngay khi dòng suy nghĩ đó vụt qua tâm trí, tôi lập tức tiến đến chỗ họ.

"...đủ rồi...đưa...đây!"

"Đã...rồi...Thật đấy...!!"

Dường như họ đang tranh cãi rất gay gắt.

Tôi ẩn mình sau cái cây để tránh bị họ phát hiện và chuẩn bị nhảy ra ngay khoảnh khắc đó.

"Này!"

"!"

Nhưng rồi, hoàn toàn bất ngờ-

Có ai đó nắm lấy vai tôi như để ngăn tôi lại. Tôi giật nảy mình theo phản xạ và quay lại nhìn mặt kẻ đó.

Đó là một nam mạo hiểm giả. Một con người với mái tóc đen và vóc người tốt, đeo một thanh kiếm dài đằng sau lưng.

... Chờ đã, không phải anh ta...?

"Hơ, là tên nhóc trước đó... Thôi kệ đi, ta có câu hỏi này dành cho nhóc đây: Nhóc làm việc cùng với con nhãi kia sao?"

Giọng nói đó, âm điệu đó... Không còn nghi ngờ gì nữa. Anh ta là người tôi đã gặp ở con hẻm cách đây ít lâu.

"Đừng lãng phí thời gian nữa chứ! Nhóc thuê con nhỏ phụ tá đó hay là không?"

"... Cô bé đó không phải là người prum anh truy tìm trong con hẻm hôm ấy."

Nhìn vào mắt anh ta, tôi có thể thấy một cục tức đang sắp bùng nổ trong đó, nhưng tôi vẫn đưa ra câu trả lời này. Một phần trong đó chỉ là đáp lại theo phản xạ.

Chuyện này kể cũng khó nói bởi cô ấy đang mặc một cái áo choàng quá khổ và để mũ trùm che đi khuôn mặt của mình, nhưng Lilly không phải là một người prum. Cô ấy thuộc tộc Chienthrope - tộc người chó.

Tôi chỉ muốn nói "Đừng có nhầm lẫn chuyện này...". Người đàn ông này nhếch môi lên thành một nụ cười khinh bỉ.

"Tên khờ khạo... ta muốn coi nhóc như thế, nhưng chuyện nhóc nghĩ thế nào là việc của nhóc. Nhóc muốn làm trò hề sao, thế diễn đi ta xem nào."

Có vẻ như anh ta đang dạy đời tôi, nhưng trong giọng nói ấy có một thứ gì đó khiến tôi cảm thấy buồn bực.

Như thể anh ta đang nói rằng tôi đang bị lừa.

Nhưng tôi không định chỉ nói chuyện suông với anh ta...

Tôi đảo mắt đi một cách đáng ngờ, và anh chàng đó cười nhạo tôi.

"Nhưng cũng chả sao; nhóc đang giúp ta đó... Chúng ta đang định bắt con nhỏ này."

"Cá..."

"Chắc hẳn nhóc cũng không làm không công đâu nhỉ. Ta sẽ trả trước cho nhóc một chút và chia cho nhóc những thứ mà chúng ta lấy được từ con nhãi đó."

Anh ta hẳn đang nghiêm túc. Tôi cực kỳ bất ngờ bởi đề xuất đột ngột này.

"Tất cả những việc nhóc cần làm là vào Dungeon như bình thường. Sau đó, kiếm một cái cớ để bỏ cô ta một mình và ta sẽ lo phần còn lại. Dễ như ăn bánh vậy, đúng không?"

Anh ta ngoác miệng ra cười to.

Tôi chả thích điệu cười ấy một chút nào. Nó sặc mùi ác ý mà tôi chưa từng nghe qua.

Ngay lúc một giọt mồ hôi lạnh chảy xuống vì căng thẳng, tôi nắm chặt tay lại.

"Tại sao anh lại nói những thứ như vậy...?"

"Hử? Trả treo thế sao, nhóc? Đến lúc để nhóc gật đầu và nói 'vâng' như một cậu bé ngoan rồi. Hãy nghĩ đến số tiền mà nhóc sẽ nhận được đi. Một thỏa thận quá tuyệt còn gì."

"Ha-ha!" Anh chàng đó lại nổ ra một tràng cười nhạo báng khác. "Sử dụng não đi nhóc! Đó chỉ là một phụ tá - một con nhãi mang mấy cái túi! Dù cho cái thứ rác rưởi ấy có biến mất thì cũng có gì đáng lo đâu, đúng không? Chỉ việc vắt kiệt nó khi còn có thể và rồi kiếm chỗ nghỉ ngơi thôi."

Tôi đang sôi máu lên rồi đây.

Chuyện này khác với hồi ở con hẻm đó. Tôi không còn chỗ cho sự sợ hãi - cơn giận đang chiếm quyền kiểm soát cơ thể tôi.

"Đừng có mơ...!"

"Thằng nhóc con chết tiệt này...!"

Mặt của hắn ta nhăn nhúm lại. Trán tôi căng cứng, tôi dồn sức vào từng thớ thịt trong cơ thể.

Một luồng khí hung tợn vây quanh chúng tôi. Những chiếc lá trên đầu như đang run lên vì sợ hãi những thứ đang xảy ra bên dưới.

Chúng tôi nhìn chằm chằm vào nhau phải đến khoảng một hay hai phút gì đó, rồi anh ta bỏ đi, chỉ để lại tiếng tặc lưỡi rõ to.

Tôi nhìn theo bóng anh ta, trên mặt vẫn còn hằn rõ nét giận.

"...Ngài Bell?"

"!"

Một giọng nói vang lên phía sau tôi.

Tôi quay người lại, gần như bị thu hút bởi nó, để rồi thấy cô nhóc Lilly đang đứng ngẩn người và ngước nhìn lên tôi.

Ngọn lửa giận dữ đang bùng cháy trong tôi lập tức tắt ngóm. Tôi trở lại với dáng vẻ thường ngày.

"L-Lilly? Em đã đứng đó được bao lâu rồi?"

"Lilly vừa mới đến đây thôi... Ngài vừa mới nói chuyện gì với quý ngài mạo hiểm giả đáng kính đó vậy?"

"A hèm... Cũng không có gì nhiều, anh ta chỉ muốn thử đánh nhau thôi..."

Tôi kiếm cớ lấp liếm chuyện này đi. Dù gì thì tôi cũng không thể nói với cô gái đang đứng trước mặt tôi rằng anh ta đang tìm cách bẫy cô ấy.

Lilly có thể thấy rõ là tôi đang thiếu bình tĩnh. Cô ấy đang nhìn chằm chằm vào tôi, không nói câu gì. Vẻ mặt cô ấy hơi tối lại.

"Ồ, dường như em vừa mới mắc phải một tình huống khá phức tạp lúc nãy. Mọi chuyện ổn rồi chứ, Lilly?"

"Vậy ra ngài đã thấy chuyện đó... Ngài không cần lo lắng đâu. Như ngài thấy, Lilly vẫn ổn."

Cô ấy giơ 2 tay ra và quay nhẹ một vòng, rồi nở một nụ cười thật tươi và nhìn tôi.

Không hề có vết thâm hay vết nước mắt trên cái áo choàng ấy. Có vẻ như không có chuyện gì lớn xảy ra thật. Thật là nhẹ nhõm.

"Lilly, họ là-"

"Cũng như ngài thôi, họ muốn đánh nhau với Lilly. Có thể do ngài và Lilly đều trông yếu ớt chăng?"

Cô ấy chen vào miệng tôi trước khi tôi kịp nói nốt câu.

Vẫn nở nụ cười như thường lệ và nói những lời bông đùa, cô ấy không cho tôi cơ hội để chen ngang. Có lẽ cô ấy không muốn nói về những chuyện đã thật sự xảy ra.

"Được rồi, đi thôi ngài Bell! Vì Lilly đã không làm việc 2 ngày rồi, thên nên hôm nay Lilly sẽ dựa cả vào nỗ lực của ngài đấy, ngài Bell!"

Cô ấy đi vượt qua tôi, hướng về tháp Babel. Sự vui vẻ hiện rõ qua cái mũ trùm đang rung rung khi cô ấy quay người lại trong phút chốc. Thoáng nhìn thấy đôi mắt màu hạt dẻ của cô ấy, tôi chắc rằng nó vẫn hệt như mọi khi. Cứ như chẳng có chuyện gì xảy ra vậy.

Tôi quyết định không để tâm đến chuyện này nữa và không nói gì thêm, rồi bước theo cô ấy.

Dù không rõ vẻ mặt hiện giờ của Lilly vì tôi đang ở sau lưng cô ấy, nhưng tôi chỉ coi mấy chuyện vừa rồi như đi bèo thủy tương phùng, vô tình gặp phải và cứ thế quên đi.

"...Có vẻ như chúng ta đến đúng lúc rồi."

---o0o---

"Sao thế Eina? Cô xong việc rồi à?"

"Ừm. Sắp rồi."

Eina gật đầu với người đồng nghiệp của mình.

Họ đang ở tiền sảnh của Trụ sở Guild. Nền nhà và tường của tầng một được xây bằng đá cẩm thạch màu trắng, tạo nên cảm giác u ám. Những tia nắng buổi chiều chiếu xuyên qua cửa sổ và rọi vào tiền sảnh, nhìn như những căn nhà sát vách.

Eina vừa nhìn quanh tiền sảnh của Guild vừa dọn bàn và đứng dậy.

"Chà! Ngay lúc đóng cửa sao? Eina mà tôi biết không bao giờ rời đi ngay tức khắc cả... Chẳng lẽ là... chắc không phải... một cuộc hẹn hò đấy chứ?!"

"Tại sao cô lại chỉ nghĩ được đến điều đó thôi nhỉ..."

Eina lịch sự bác bỏ ý tưởng đó, và gượng nở một nụ cười trước khi rời đi.

Cô ấy gửi một lời chào ngắn gọn tới những đồng nghiệp khác, rồi rời khỏi tòa nhà qua cửa dành cho công nhân.

"Chà, giờ thì..."

Tat, tat, tat. Những lời biện hộ về tình cảnh mà Guild cung cấp cho Eina đang vang vọng trên con đường làm bằng đá khi cô ấy bắt đầu tiến đến phía đối diện với nhà cô.

Khu vực này của Đại lộ Chính Tây hoàn toàn thiếu đi những sạp bán hàng hay những quầy hàng rong vỉa hè. Ánh nắng ban chiều nhuộm cả hai dãy cửa hàng hai bên đường bằng sắc đỏ. Vì ở gần Guild, hầu hết những cửa hàng nơi đây coi các mạo hiểm giả là khách hàng chính của họ.

Những người sống và làm việc ở khu vực này thường gọi đây là "Con đường Mạo hiểm giả" vì lý do đó.

Cả con đường đủ rộng cho các mạo hiểm giả đang mang giáp nặng có thể dễ dàng vượt qua nhau mà không gặp sự cố gì.

Sau tất cả những nỗ lực tìm kiếm thông qua các nguồn tin lấy từ Guild, tôi không thể tìm thấy bất cứ thứ gì khác ngoài những tin tức bình thường về Familia Soma...

Eina đang cố gắng tìm kiếm thông tin về những người làm việc tại Familia Soma trong vài ngày gần đây.

Nếu bị hỏi lý do, Eina sẽ chỉ trả lời đơn giản rằng: "Có việc mà tôi cần biết.". Nếu người đó gặng hỏi, cô ấy sẽ thêm vào rằng mình đang bận tâm về khả năng Bell gặp phải một tình thế khó khăn.

Ngay cả khi hỏi những người phụ trách các mạo hiểm giả của Familia Soma, thì mình cũng không nhận được tin gì mới... Để xem liệu mình có thể tự tìm ra được cái gì nào.

Dù đã thử nói chuyện với tất cả những ai có liên quan theo hồ sơ của Guild mà cô có thể bắt chuyện, thì kết quả vẫn không được như mong đợi.

Cô ấy đã nhận ra một điều rằng: ở bề ngoài, tất cả các thành viên của Familia đó đều bị ám ảnh bởi tiền bạc, và dường như đã có một cái gì đó ép họ trở nên điên cuồng đến vậy. Eina đã cố hết sức để tập trung vào điểm quan trọng này khi cô sắp xếp lại luồng suy nghĩ của mình.

Một vị thần sử dụng Familia của họ để thúc đẩy bọn họ vượt quá giới hạn... Không, điều này là vô lý.

Có khói thì ắt có lửa. "Khói" dường như bắt nguồn từ 2 nơi: ham muốn tiền bạc bất tận của các thành viên và số lượng chính xác của những thành viên trong nhóm đó.

Soma vốn không nổi bật để có thể thu về một lượng lớn thành viên và môn đệ cho Familia Soma.

Vậy nếu thần Soma không phải là nguyên nhân thì sẽ thế nào? Nếu là do bàn tay của một người khác... hoặc cái gì đó đã khiến cho những thành viên của Familia Soma hành động như vậy thì sao?

Eina vô thức dừng bước lại khi điều đó xẹt qua trong dòng suy nghĩ của cô.

Một cái quán rượu lớn ở ngay trước mặt cô gái.

"Hmmm... Có lẽ vào đây sẽ có ích gì đó, nhưng mà..."

Có một sự thật luôn đúng: Quán rượu chính là nơi tốt nhất để tìm kiếm thông tin.

Tuy nhiên, đây cũng là nơi cô ấy muốn tránh đến nếu có thể.

Đối với cô ấy - không, đối với tất cả các cô gái elf - các quán rượu, nơi một lượng lớn các mạo hiểm giả tập trung lại thường là những nơi không may mắn.

Về cơ bản, những anh chàng thuộc đủ chủng tộc đều bu đến chỗ cô như ong tìm hoa vậy.

"A-ha-ha... Không, không được nghĩ như vậy."

Nghĩ đến những thứ đang chờ sau cánh cửa kia, Eina cười không ra tiếng với chính bản thân mình trước khi đặt chân vào trong quán. Những bước chân của cô ấy gấp gáp dần khi những âm thanh ồn ào của những mạo hiểm giả vang dội khắp phòng.

Không được tự mãn về bản thân...

Eina luôn rất rõ ràng về ngoại hình của mình.

Tuy chỉ là bán nhân tộc, dòng máu của elf - được cho là của chủng tộc có những người đàn ông và phụ nữ đẹp nhất trong mọi chủng loài - vẫn chảy trong huyết quản cô ấy. Cô ấy đã chấp nhận một sự thật, rằng ở một mức độ nhất định, những người đàn ông của chủng tộc khác sẽ bị cô quyến rũ.

Cũng không phải là mình không sẵn lòng cho việc hẹn hò...

Ánh nhìn ngạc nhiên trên khuôn mặt người đồng nghiệp sau khi cô hỏi về một người đàn ông hay một cuộc hẹn ngay trước khi rời khỏi nơi làm việc chợt nhảy vào tâm trí cô gái.

Eina cũng không định làm xử nữ suốt đời. Cô đã mười chín tuổi - độ tuổi hoàn hảo cho việc có một người bạn đời của riêng mình. Thế nên, đôi lúc cô cũng cảm thấy một chút cô đơn.

Tuy nhiên khoảng trống đó thường bị vùi lấp bởi công việc.

Mà ngược lại, mình vẫn chưa từng thực sự có được cái cảm giác "Chính là anh ấy!" về bất kỳ người nào...

Hầu hết những người đàn ông đi ngang qua cuộc đời Eina đều là những mạo hiểm giả cường tráng, tài năng.

Tất cả bọn họ đều là những người có thể dựa dẫm và đầy chân thành, cũng như có thể bảo vệ và giúp đỡ cô ấy.

Nhưng cũng bởi thế, họ khiến cho cô ấy cảm thấy có một chút không an tâm.

Có thể sẽ nếu họ không đáng tin như vậy thì sẽ tốt hơn...

Cô ấy là một người tham công tiếc việc, thế nên có lẽ một ai đó khó đoán biết một chút sẽ hợp hơn... Trước đó, chưa bao giờ cô ấy quá thành thật với bản thân như thế này.

Cô ấy sẽ vật lộn với vấn đề một mình, cố gắng tự thân vượt qua chúng, để rồi cuối cùng sẽ có một anh chàng nào đó đến bên đời. Đó là loại người cô ấy mong có được. Cô tự giễu bản thân khi mường tượng ra việc hơi quá lệ thuộc vào anh ấy, cùng làm việc với anh ấy để tạo ra một thứ gì đó tuyệt vời, một mối quan hệ tôn trọng và được tôn trọng. Một ai đó sẽ phụ thuộc vào cô ấy, khiến cô ấy có cảm giác muốn bao bọc sẽ là người phù hợp cho Eina.

Aaaa, liệu có còn người đàn ông nào như Bell ở đâu đó không nhỉ.

À, có đấy.

Câu trả lời rất rõ ràng. Khó có thể nhầm được khi nói thành lời.

Vậy ra một người như Bell sẽ là tuyệt hảo - aaaa... Eina đã tìm ra được câu trả lời thỏa đáng nhất.

... Chờ đã.

Này, này! Bàn tay của cô ấy đang vung vẩy vào khoảng không bên cạnh.

Một người như Bell... Chà, vậy thì - là vậy, đúng không?

"Hee-hee-hee..." Không một ai ở đó để thấy đôi tai của Eina đang hồng lên hay nghe tiếng cười khúc khích của cô ấy.

"Ah! Đây rồi, đây rồi!"

Cô ấy vẫn đang ở một mình, vậy mà vẫn nói to những suy nghĩ trong đầu ra, thậm chí có chút to hơn mức cần thiết.

Vẫn giữ khuôn mặt nóng bừng, cô ấy bước vào một cửa hàng bán vật phẩm hai tầng được xây bằng đá. Một cái biển quảng cáo khổng lồ được đặt phía bên trên cửa ra vào có ghi BÁN LẺ.

Cô đến đây với mục đích điều tra về quán rượu của Familia Soma.

Phần vì gần như cạn kiệt ý tưởng, nhưng chủ yếu là vì theo cô ấy, việc họ bán quá ít rượu dường như không đúng cho lắm. Dù không nghĩ rằng mình có thể tìm ra câu trả lời ở nơi đây, Eina vẫn cho rằng việc đi tìm hiểu ở chỗ này sẽ thu được chút thông tin giá trị nào đó.

Tôi chưa từng đến đây bao giờ. Liệu họ có đang dùng nó vào một lựa chọn khác to lớn hơn không nhỉ.

Có một chuyện rõ như ban ngày, đó là bên trong cửa hàng trông chẳng khác gì trại lính cả. Eina nghển cổ lên để nhìn vào những cái giá đồ cao nhất.

Rất nhiều sản phẩm được trưng bày trên mỗi giá đồ. Những chai bẹt nhỏ ở hàng dưới cùng được đổ đầy một thứ chất lỏng màu xanh dương là những bình ma dược. Chất lưu màu xanh lá trong những ống đựng hình trụ là thuốc giải độc, còn tiên dược được bày bán trong từng cái lọ với thiết kế phức tạp rất bắt mắt. Tất cả chúng đều được tạo ra bởi những Familia chuyên buôn bán.

Rất nhiều của hàng chỉ bán vật phẩm của một Familia duy nhất. Cửa hàng tư này đã được bảo đảm(cái này nó giống với kiểu bảo kê hơn) một chỗ trên Con đường Mạo hiểm giả nhờ vào những mối quan hệ và được phép bày bán nhiều loại mặt hàng.

Eina bước qua những vật phẩm cho mạo hiểm giả để đi đến góc phòng, nơi được đánh dấu TẠP PHẨM.

A! Đây rồi!

Eina vui mừng vỗ tay cái bốp khi phát hiện ra nhãn hiệu của Familia Soma dán trên cái giá đầy những chai rượu.

Những loại bình đựng ở đây cũng không quá thu hút, và nó chả có gì hơn những bình đựng thủy tinh thông thường.

Tuy trên giá vẫn còn rất nhiều loại rượu, nhưng riêng loại của Familia Soma thì chỉ còn duy nhất một chai ở đó. Sự phổ biến của nó hẳn phải là không cần phải bàn cãi.

"...Soma?"

Eina chớp cặp mắt lục bảo của mình vài lần khi nhìn vào cái nhãn buồn tẻ và thiếu cẩn thận nhất trong cửa hàng.

Cùng tên với người tạo ra... Vị thần Soma đã đặt tên cho nó dựa vào tên ông ta sao?

Eina nghiêng đầu, suy nghĩ về điều này. Khi đang nghĩ đến việc gọi một nhân viên bán hàng đến để mở chiếc hộp đó, thì đột nhiên mắt của cô liếc thấy bảng giá.

Sáu mươi ngàn val.

Thunk! Trán của Eina va phải cái kệ.

Cá... hử-? Chỉ là một chai rượu á?!

Không thể tin nổi! Nó còn đắt hơn tất cả các trang bị hiện tại của Bell cộng lại nữa!

Eina xoa xoa chỗ bị sưng đỏ ở trên đầu và nhìn vào cái chai thêm một lần nữa.

Giá của nó phải ngang, hoặc thậm chí là hơn so một với loại vũ khí hoặc bộ giáp chuyên dụng cho những phiêu lưu giả nữa.

Kiếm một cái chai như thế này để đựng rượu thì cũng không phải là không thể đối với đa số người dân, nhưng cái giá trên trời như thế này thì chắc chắn là không thể.

Giá trị và cái thứ hàng chất lượng kém đựng trong cái chai đó chẳng hợp với nhau một chút nào.

Mình mang theo bao nhiêu tiền nhỉ? Chắc chắn là không đủ rồi...

Lương tháng trung mình cho một công nhân ở Guild nhiều hơn số tiền mà một mạo hiểm giả tầm thường kiếm được, nhưng việc rủng rỉnh trong ví 60000 val để mà đi loanh quanh là điều không thể. Chỉ cần mua một chai thôi, thì chi phí sinh hoạt của Eina cũng sẽ bị đặt gánh nặng lớn. Chưa kể đến việc cô ấy vừa mới mua một bộ giáp làm quà cho Bell chỉ mới vài ngày trước.

Eina đứng trầm ngâm trước giá bày bán rượu, một dòng suy nghĩ mãnh liệt đang nổi lên trong đầu cô.

"... Cô có phải là Eina Tulle không?"

"Hử?"

Một giọng nói rõ ràng êm ái rót vào tai cô ấy. Eina quay người lại, nhìn người vừa mới gọi tên cô.

Đó là một nữ elf cao đến mức đáng ngạc nhiên, thêm vào đó là một vẻ đẹp mê người đang đứng đó.

Mái tóc hơi phớt màu ngọc bích của cô ấy được buộc thành kiểu tóc đuôi ngựa dài ngang lưng. Đôi tai của cô ấy dựng lên như những chiếc lá cây, để làn tóc mai tuyệt đẹp đó ra đằng sau vành tai. Nếu đứng giữa những người elf thanh nhã và xinh đẹp, thì người phụ nữ này vẫn sánh ngang với thành viên hoàng tộc. Vẻ đẹp của cô ấy như đã vượt ra khỏi thế giới này.

Phù hợp với vẻ duyên dáng đó, đôi mắt lục bảo của cô ấy cũng giống với màu mắt của Eina, nhưng trông sâu thẳm hơn.

Eina nhanh chóng chuyển sự chú ý sang người này.

"Quý bà Reveria?!"

"Ra là cô... Lâu rồi không gặp. Cô ngày một xinh ra đấy nhỉ. Tôi đã gần như không nhận ra cô đấy."

Khóe môi của Reveria Riyos Ahrve nhẹ nhàng cong lên thành một nụ cười nhẹ. Eina đã đáp lại đầy tôn trọng.

"Tôi rất vinh hạnh, thưa ngài. Những lời tán dương của người sẽ được tôi trân trọng ở tận đáy lòng..."

"Dừng ngay cách nói chuyện đó đi. Đây không phải là xứ sở của tộc elf. Và hơn nữa, cô cũng chả còn sinh ra ở đấy. Cô không cần phải giữ thái độ tôn kính với tôi như vậy."

"Dù là thế, tôi cũng không được quên việc khiêm tốn và thái độ tôn kính trước những thành viên hoàng tộc như ngài. Mẹ tôi luôn nói với tôi..."

"Vậy là ngay cả cô gái Aina đó cũng ép buộc điều này lên con cô ta... Thật đáng tiếc. Cô ấy đã trốn khỏi quê hương cùng ta, để rồi cuối cùng lại như thế này."

Eina nhìn theo Reveria thở dài một tiếng và chỉnh lại cái nhìn sắc nhọn của mình cho cô ấy.

"Việc trả lời với sự kính trọng tối thiểu là một sự khôn ngoan, nhưng nhiều hơn thế đều chỉ là thừa thãi. Ta đã quá mệt mỏi khi bị giam trong cái lồng mang tên hoàng tộc đó rồi. Nếu cô muốn bày tỏ sự kính trọng với ta, thì làm ơn hãy hiểu điều mà ta thật sự mong muốn."

"Thư-thưa ngài..."

Những lời bá đạo của Reveria khiến Eina lúng túng không biết nói câu gì.

Thật sự thì Eina được sinh ra ở một thành phố tự do - nơi luôn mở rộng cánh cửa chào đón tới mọi chủng tộc. Kiến thức của cô ấy về những elf ở xứ sở đó rất hạn chế, nhưng... cô ấy vẫn biết người phụ nữ trước mặt cô đây là một thành viên hoàng tộc - một elf cao quý.

Một nửa dòng máu của tộc elf ép cô ấy phải cúi đầu xuống.

"Ta không yêu cầu cô phá bỏ luật. Chỉ cần đừng thái quá là được."

"Đ- đã rõ."

"Tốt."

Reveria gật đầu hài lòng, còn Eina không chắc lắm về cảm giác lúc này của mình. Kể cả cặp lông mày của cô ấy cũng nhíu lại.

Cô cảm thấy như đã thua cuộc tranh luận, và gắng sức giấu đi cảm giác đó. Cô quyết định không nghĩ về điều này nữa, thay vào đó là vui mừng vào cuộc tái ngộ của bọn họ.

Khi còn nhỏ, Eina đã gặp gỡ Reveria rất nhiều lần tại nhà cô hồi đó. Tuy nhiên, sau này, họ không còn có cơ hội gặp mặt nhau lấy một lần.

Eina biết về công việc hiện tại của Reveria ngay khi vào Guild. Bởi lịch làm việc và trách nhiệm của mỗi người nên họ không có một cơ hội tốt để gặp lại.

Cũng không phải là không thể, nhưng không ai trong số họ cố gắng sắp đặt cả.

"Ta cũng rất vui khi gặp lại cô. Ai mà ngờ được cô làm việc cho Guild chứ…."

"Xin thứ lỗi, tôi cũng muốn liên lạc với người sớm..."

"Đừng quan tâm đến chuyện đó. Ta đã dành trọn thời gian của mình ở Dungeon kể từ khi đến thành phố này, nên cũng không có nhiều thời gian cho những chuyện khác. Cuộc gặp mặt của chúng ta, vì thế, bị trì hoãn là điều tất nhiên rồi."

Tất cả các cử chỉ của Reveria, kể cả hành động hơi cúi đầu, đều cực kỳ tao nhã và tinh tế. Trong suốt quá trình lớn lên, cô bé Eina đã nhìn thấy mẹ mình thể hiện sự lịch thiệp cùng phẩm giá của cô ấy, nhưng những elf cao quý còn ở một mức độ hoàn toàn khác. Hai thiếu nữ, bước trên hai con đường khác biệt hoàn toàn.

"Tại sao người lại ở đây thế, Quý bà Reveria?"

"Lý do à? Ta đã sử dụng vật phẩm cuối cùng ở Dungeon mấy ngày trước. Thế thôi."

"Điều này nghe có vẻ ngu ngốc... nhưng chẳng nhẽ Quý bà Reveria không thể sử dụng được phép thuật chữa thương sao?"

"Tất nhiên là ta có thể rồi. Tuy nhiên, ma thuật không phải là hoàn hảo. Nếu có một vật phẩm trong tay thì không còn gì bằng. Cô thì sao, Eina?"

"Ờ..."

Câu hỏi của Reveria làm Eina nhớ lại mục tiêu của mình. Đầu gối của cô ấy run lên trong phút chốc trước khi cô quyết định đưa ra câu trả lời hợp lý nhất mà không nhắc đến chuyện điều tra về Familia Soma. Điều này nhằm tránh khả năng lây lan tin đồn về việc một ai đó đang làm việc trong Guild có những hành động điều tra đến một nhóm cụ thể.

"À, loại rượu này. Nhiều thành viên trong Familia của tôi rất ưa chuộng nó đó."

"Ừm... Tôi có thể hỏi một câu được không, Quý bà Reveria? Có ai trong số họ tỏ vẻ nghiện chúng, hay có những động khác thường không?"

"Đối với ta thì tất cả những ai uống rượu trông đều khác lạ hết... nhưng không ai trong số họ làm những hành động mà ta cho là trái với bình thường. Có chuyện gì sao?"

"Ừm... Một người bạn đã giới thiệu cái này cho tôi. Nhưng từ những điều tôi được nghe về Familia Soma thì..."

Những lời của Eina nói phần nào là sự thật. Dù cảm thấy không được thành thật cho lắm, nhưng thông qua việc dụ Reveria nói hớ, cơ hội để kiếm được những thông tin giá trị từ cô ấy quá tốt để lấp liếm chút thủ đoạn vụn vặt.

"Ta hiều rồi. Ta cũng nghe được vài điều về những thành viên của Familia đó, lạ lùng và hầu như lạnh lùng nữa."

"Quý bà Reveria, người có biết chuyện gì về họ không?"

Hi vọng trong cô ấy tăng lên, và giọng nói của cô ấy ngập tràn sự phấn khích.

Ý nghĩ giấu giếm của cô ấy bị thổi bay đi.

Reveria nháy một bên mắt, liếc nhìn vào cô nàng Eina đang phấn khích trong thoáng chốc.

Ôi không... Eina cảm giác như bị đóng băng. Cô đã nhận ra sai lầm của mình, nhưng giờ thì đã quá trễ.

Reveria rất tinh ý. Cô ấy có thể cảm nhận được cảm xúc của bất kỳ người nào nói chuyện với mình, từ đó đoán ra ý định thực sự của họ. Reveria là người duy nhất Eina không thể giữ bí mật từ tấm bé.

Bây giờ thì còn hơn cả đoán, cô ấy gần như biết chắc Eina đang điều tra về Familia Soma.

Những giọt mồ hôi lạnh chảy dài trên cơ thể Eina khi cô chờ đợi lời đáp của elf cao quý đó.

"...Sao cũng được. Ta chỉ tiếc khi phải nói rằng ta không có bất kỳ thông tin nào liên quan đến Familia đó. Không hơn những gì cô đã biết, và có thể còn ít hơn."

"Ồ, ra thế sao?"

Reveria đã nhìn thấu cô, nhưng Eina cảm thấy nhẹ nhõm khi vị elf cao quý đó không hỏi lý do cho việc này.

Cô ấy nhìn chằm chằm vào Eina một lúc, trước khi nói tiếp.

"Tuy không biết về họ... Nhưng ta có quen một người biết chút chuyện liên quan đến nhóm đó đấy."

"... Vâng?"

"Cô có phiền nếu phải đi về trụ sở Familia của ta không?"

-----

Tổng hành dinh.

Cụm từ phù hợp nhất để mô tả tòa nhà này.

Tôi chưa từng có bất cứ thông tin nào về chúng... thì ra nhà của một Familia nổi bật trong chuyên ngành thám hiểm Dungeon là như thế này...

Tòa nhà được đặt ở rìa bắc của Orario. Nó nằm trong một con hẻm, cách một lô đất là ra đến Đại lộ Chính Bắc.

Được thiết kế dài và hẹp, có cảm tưởng như là tòa nhà bị ai đó bóp lại cho vừa với chỗ đó. Trên mái nhô lên vài đỉnh tháp, trông chúng như những cây giáo chĩa thẳng lên trời đứng san sát, bổ sung lẫn nhau.

Tất nhiên những đỉnh tháp màu đồng thiếc đó không thể nào so sánh được với tháp Babel về chiều cao, nhưng vẫn đủ để khiến người ta phải nghển cổ ngước nhìn. Trong ánh chiều tà, những điểm tận cùng trên đỉnh tháp đều như bị nhuộm bởi sắc trời xanh thẳm.

Như thể một nơi ở được tạc thành bởi lửa vậy.

"Quý bà Reveria, chào mừng trở lại."

"Xin lỗi, nhưng người đi cùng cô... hình như cô ấy làm việc trong Guild?"

"Cô ấy là con gái của một người bạn. Không cần thiết phải quan tâm vị trí hiện tại của cô ấy làm gì."

Sau khi bị dò xét bởi những cảnh vệ canh cửa, Reveria và Eina bước vào trong tòa nhà.

Nếu bước bên cạnh nhau như thế này, trông hai người họ như thể là chị em ruột vậy. Nhưng thực tế, Reveria lớn tuổi hơn Eina rất nhiều.

Dù sao thì elf cũng là chủng tộc có tuổi thọ cao nhất trong tất cả các chủng loài bán-nhân.

"Hỏi lúc này có hơi muộn, nhưng... nhưng ngài có chắc điều này ổn thật không?"

"Chuyện gì cơ?"

"Mời một thành viên của Guild như tôi đây, vào nhà như thế này... Nếu có một thông tin mật nào của Familia Loki bị lộ ra ngoài bởi tôi..."

"Đừng nói những chuyện không thể Eina. Nếu cảm thấy cô có bất kỳ ý định nào như vậy, thì ta chắc chắn sẽ không mang cô đến đây rồi. Hay có lẽ, cô đang định xúc phạm ta?"

"Kh-không, không hề.."

Những ký ức tuổi thơ tràn về như sông Đà mùa nước lũ. Eina gắng bước theo Reveria qua sảnh chính và tiến vào phòng tiếp khách.

Căn phòng này chỉ có duy nhất một cánh cửa dẫn ra sảnh chính và được trang trí bằng cách phối màu cam sáng dịu dàng. Có nhiều cái ghế sô-pha trông rất đắt tiền và những chiếc bàn tròn được phủ một lớp vải lên trên. Tất cả những vật dụng nơi đây đều có chất lượng hảo hạng, khiến nó giống với một không gian yên tĩnh để trò chuyện, hơn là một căn phòng chuyên để tiếp những vị khách ồn ào thông thường.

Eina cảm thấy thoải mái hơn kể từ lúc bước vào nhà của Familia Loki chỉ nhờ vào việc nhìn quanh căn phòng.

Ô, cũng không tồi đấy nhỉ. Kể ra thì mình cũng không phiền nếu sống ở đây - Hử?

Khi liếc đến góc bên kia phòng, cô ấy để ý thấy một thứ.

Nó nằm trên một chiếc ghế bành đang được đặt dựa lưng về hướng cô ấy. Đó là một chùm những sợi gì đó màu vàng thấp thoáng buông xuống bên thành ghế.

Không phải, có người ở đó. Và phần tôi nhìn thấy chỉ là dải tóc của cô ấy mà thôi.

Người đang ngồi đó chầm chậm ngoái cổ lại nhìn 2 cô nàng tộc elf.

Eina vô thức nuốt một ngụm nước bọt.

"Chào mừng trở lại, Reveria."

"Chào Aiz. Tôi đã về đây."

Người vừa cất tiếng là một cô gái xinh đẹp, và trông còn nhỏ tuổi hơn cả Eina.

Thứ còn nổi bật hơn cả những đường nét thanh nhã, êm dịu trên khuôn mặt là sự trang nghiêm và lịch sự của cô ấy. Nhưng trên khuôn mặt ấy, đôi mắt cô ấy vẫn lấp lánh như mặt hồ buổi sớm mai. Cụm từ "ngây thơ" quả là rất phù hợp với cô ấy.

Trên khuôn mặt đó, vẻ đẹp quý phát và sự thuần khiết trẻ thơ như tồn tại đồng thời.

Như Eina đã nói trước đó, chỉ cần nhìn thấy vẻ đẹp của cô gái này cũng khiến trái tim cô lạc mất một nhịp.

Aiz Wallenstein.

Nữ mạo hiểm giả có mái tóc vàng hoe cùng cặp mắt vàng lấp lánh mà Bell không thể nào gạt bỏ khỏi tâm trí.

"Cô gái đó... là ai?" Aiz hỏi.

"Tôi... ừm, tôi là..." Eina lắp bắp.

"Cô ấy như một thành viên trong gia đình tôi vậy. Hai người cũng nên làm quen với nhau đi."

Bị giọng nói đó giục giã, họ cũng bắt đầu giới thiệu với nhau. Aiz không hề rời mắt khỏi Eina khi nói chuyện, những lời của cô ấy rất ngắn gọn và rõ ràng.

Những khi không mang giáp như thế này, Aiz chẳng khác gì một cô gái mỏng manh cần người khác bảo vệ cả. Với cơ thể mảnh khảnh trong bộ váy một mảnh, trông cô cực kỳ nữ tính. Nó cũng làm nổi bật bộ ngực của cô ấy lên. Đôi chân trần của Aiz trắng ngọc, trông như thạch cao tuyết hoa vậy, mềm mại và đầy sức sống.

... Hấp dẫn thật.

Eina cảm thấy không đúng lắm khi nhìn Aiz như thế này. Dù cậu ta không có ở đây, cô vẫn có cảm giác như mình là người chen ngang giữa Bell và Aiz vậy.

Cô bước những bước chậm rãi và cẩn thận đến chiếc ghế bành và ngồi đối diện với Aiz. Reveria cũng ngồi xuống cạnh Eina. 3 cô gái, ngồi quanh 1 cái bàn.

"Aiz, cô đã thay mới các vật phẩm đã sử dụng hết trong chuyến đi trước đó chưa? Chúng ta sẽ lên đường sau 10 ngày nữa đấy."

"Được rồi... Ngày mai tôi sẽ đi."

Aiz gập đôi chân mình, ôm gọn chúng trước ngực và lầu bầu nói. Giọng nói của cô ấy uể oải như tiếng chuông đồng rơi sang bên.

Eina có thể nói rằng có chuyện gì đó không đúng ở đây. Cô liếc nhìn Reveria và nhận thấy nét mặt hiền từ ấm áp của một người mẹ - nét mặt mà người phụ nữ elf cao quý đó vẫn nhìn cô nhiều năm về trước. Rốt cuộc thì, Eina thu hết can đảm để nói ra những suy nghĩ trong lòng.

"Ừm, Quý bà Reveria?"

"Chuyện gì vậy?"

"Dường như Aiz đang sa sút về mặt tinh thần, liệu người có thấy vậy không..."

Eina cảm giác như Aiz đang chẳng có chút tinh thần nào cả, cô giấu đi khuôn mặt của mình vào đằng sau đôi chân được phủ trong bộ váy trắng. Kể cả mái tóc của cô cũng mất đi vẻ lộng lẫy. Trông như thể chúng đang vương lại ủ rũ trên bờ vai cô ấy vậy. Dù chỉ mới quen cô ấy, Eina cũng có thể chắc chắn rằng Aiz đang rất buồn.

Reveria mỉm cười dịu dàng khi nghe câu hỏi đó, một nụ cười thật tâm hiếm khi thấy trên bờ môi của cô.

"À, mới rồi cậu nhóc mà cô ấy có hứng thú nhưng đã bỏ chạy khỏi cô ấy."

Đôi vai của Reveria run run như sắp không nín nổi nụ cười, khi cô trêu trọc Aiz về chuyện đó. Nhưng Eina lại cảm thấy không thể cười nổi. "Thật tồi tệ..." cô ấy lẩm nhẩm điều đó và đặt tay lên trán.

Có vẻ là khả năng có bạn gái trong một khoảng thời gian ngắn của cậu nhóc đáng yêu này vẫn thấp lắm. Eina quyết định sẽ giữ bí mật chuyện này với Bell và giữ nó trong tâm trí mình.

"... Quý bà Reveria. Về lý do mà tôi đến đây hôm nay..."

"À đúng rồi, quên mất. Vậy chúng ta gọi cô ấy đến đây thôi."

Reveria, vẫn còn đang cười, thò tay vào cái túi cô ấy vừa mang về cùng Eina. Cô ấy lấy chai rượu của Soma ra.

"Ừm... Quý bà Reveria? Không phải cô định gọi ai đó đến đây sao...?"

"Việc tìm cô ấy sẽ chỉ lãng phí thời gian thôi. Lúc nào cũng vậy, tìm cô ấy không bao giờ là chuyện đơn giản cả, ta không biết phải tốn bao thời gian cho việc đó nữa. Tốt hơn hết là để cô ấy tự tìm đến chúng ta."

Trước khi Eina kịp hỏi gì thêm, Reveria đã mở nắp chai rượu cô ấy vừa mới mua - thật sự thì việc tất cả mọi chi phí của cô ấy đều được ghi trong hóa đơn để Familia Loki thanh toán quả là ấn tượng.

Gần như ngay lập tức, một hương vị cực kỳ ngọt ngào tràn ngập căn phòng.

"Wao... một mùi hương thật khoan khoái."

"Dù đã khá quen với nó, nhưng quả là thứ mùi này vẫn rất đặc biệt."

Vẫn đang thưởng thức mùi thơm, Eina nắm lấy chiếc cốc Reveria đưa cho trong vô thức. Và trước khi nhận ra, cô gái elf cao quý đã rót rượu vào chiếc cốc này. Hành động này khiến Eina xấu hổ và ngượng ngùng đến mức muốn ngất xỉu.

Cảm thấy tồi tệ khi phải để Reveria lo lắng, cô ấy cẩn thận kề môi vào miệng cốc.

Ôi trời...!

Đôi mắt cô ấy mở rộng ra ngay khi thứ chất lỏng đó chạm vào miệng.

Thật siêu phàm. Quá siêu phàm.

Nó ngọt đến mức lưỡi cô ấy gần như bị tê cứng. Nhưng nó cũng mang lại một cảm giác dễ chịu, gần như tan ra trong miệng.

Hương vị ngọt ngào của nó ngay lập tức xộc lên mũi cô ấy. Dư vị mạnh mẽ khiến trí óc cô quay mòng mòng. Cảm giác ấy như thấm vào từng tế bào trong cơ thể cô gái.

Thảo nào lại có nhiều người thích loại rượu này đến vậy... Chỉ trong một ngụm, Eina trực tiếp hiểu lý do cho sự nổi tiếng của loại rượu này.

"Tôi biết mùi vị đó..."

Ngay khi Eina thử một ngụm rượu Soma.

Thump, thump, thump, thump. Những tiếng bước chân đầy kích động tiến đến như thể bị lôi kẻo bởi mùi rượu.

"Này cô gái, đó có phải là Soma?"

Và như thế, vị nữ thần tóc đỏ của Familia này - Loki - xuất hiện từ góc phòng không chút chậm trễ.

"Cô ấy đã đến rồi đó."

"Vậy ra đây là ý của cô khi bảo cô ấy sẽ đến đây..."

"Biết mà! Biết mà! Đó là Soma, được rồi! Quà cho ta sao Reveria? Thật là một đứa trẻ nhiệt tình!"

Eina nhìn xuống cái cốc trên tay mình - nguồn gốc của thứ mùi thư giãn xung quanh cô ấy. Rồi cô nhìn sang Loki, với vẻ kinh ngạc trước kế hoạch của Reveria nhằm dụ Loki bước ra.

Ngay cả trong căn phòng lờ mờ như thế này, Eina vẫn có thể thấy rõ ràng đôi mắt và màu tóc đỏ son của Loki.

"Tuy tôi mua chai rượu này thật, nhưng tôi không phải là người nghĩ ra chuyện này."

"Chà, nếu thế thì hẳn là Aiz rồi! Và đây là lý do cô luôn tỏ vẻ buồn bã kể từ lúc quay lại từ Dungeon sao! Ra là muốn làm ta bất ngờ với thứ này! Geee! Aizuuu, cô dễ thương quá!"

"Không phải tôi."

Loki gần như đã nhảy vào ôm lấy Aiz, nhưng cái liếc nhìn đáng sợ từ cô gái đang chán nản đó khiến cô đứng sững người lại. Ánh mắt của Aiz như thể muốn nói "Thử chạm vào xem, tôi sẽ làm gỏi cô."

"Hử...?" Loki bối rối đứng lùi lại, toát mồ hôi.

"A-Aizuu... Thế không phải có hơi giận dữ thái quá, ngay kể cả là cô đi nữa sao? Cô đang nghĩ gì vậy?"

"Nếu cô muốn sự cho phép của tôi, làm ơn sử dụng cách diễn đạt tôi có thể hiểu. Hơn nữa, người mang chai rượu này đang ở ngay đây."

À, ra vậy.

Eina cuối cùng cũng đã nhận ra đây cũng là 1 phần kế hoạch của Reveria.

Người có thông tin về những nhân viên thuộc Familia Soma thực tế chính là nữ thần của Familia này - Loki. Bằng cách tặng cô ấy một món quà, Loki có thể sẽ bằng lòng trả lời một vài câu hỏi.

Hỏi trực tiếp một vị thần về quan điểm của họ khiến Eina cảm thấy không thoải mái, nhưng cô cố ép bản thân thả lỏng.

"Hử? Cô gái này là ai vậy?"

"Lần đầu gặp mặt, Quý bà Loki. Thật vinh hạnh làm sao. Tôi tên là Eina Tulle. Tuy việc tôi tới đây có hơi đột ngột..."

"Không cần phải quá kiểu cách như thế. Cô khiến ta ngứa cổ đấy. Cứ nói chuyện như bình thường, hiểu chứ?"

Loki vẫy vẫy tay bảo Eina bỏ cái cách nói chuyện trang trọng khiến cô ấy cảm thấy phiền hà đi khi quay sang cô. Vị nữ thần này tỏ thái độ khó khăn và găm một cái nhìn lên người Eina khi thấy bộ đồng phục của cô. Loki mở to mắt phải vốn đang híp lại ra; một nụ cười gian hiện lên trên môi cô ấy.

"Ta có gì ở đây thế này, một thành viên của Guild lại đến viếng thăm nhà của Familia ta sao?... Lão già Uranus, lúc nào cũng nói sẽ đứng ở vị trí trung lập, nhưng lại chuẩn bị sẵn dao găm để đâm sau lưng người khác. Là thế sao?"

"K-không, không phải vậy! Tôi...tôi..."

"Cô gái này là khách của tôi. Tôi sẽ không cho phép một hành động vu khống như vậy đối với cô ấy."

"À, ờ, Vậy ra cô là khách của Reveria, vậy ra ta nhầm. Xin lỗi nhé, Einy. Tha thứ cho ta nhé?"

"Kh-không sao. Không cần phải để tâm đến chuyện đó..."

Cảm thấy ánh mắt trầm tĩnh của Reveria, Loki nhún vai và cười khổ, tỏ ý dừng việc trêu đùa lại. Rồi cô ấy ngồi phịch xuống ghế sofa.

"Chào hỏi thế thôi, chuyển sang vấn đề chính nào. Cô mang đến đây thứ ta yêu thích nhất, chắc hẳn bởi chuyện gì cần đến ta. Đúng chứ?"

"...Vâng, vậy tôi sẽ vào thẳng vấn đề luôn. Nếu là những thông tin mật về chuyện thật sự diễn ra đằng sau tình cảnh hiện tại của Familia Soma, liệu ngài có sẵn lòng nói cho tôi biết không?"

"Mang một chai Soma ra cho chuyện đó sao? Haha. Ra vậy."

Cầm chai rượu bằng 1 tay, Loki nắm lấy chiếc cốc đặt trên bàn và tự rót rượu cho mình. Và sau một ngụm rượu lớn, cô ấy thở ra một tiếng dài khoan khoái, Loki quay khuôn mặt đang hồng lên sang phía Eina.

"Cũng không phải là ta có mối quan hệ tốt với tên ngốc Soma đó. Nên ta cũng không chắc liệu ta có thông tin cô cần không... Nhưng được rồi, ta sẽ nói hết những gì mà cô muốn nghe. Vậy, nó là gì nào?"

"...Cô có biết lý do cho khuynh hướng kỳ lạ của những thành viên thuộc Familia Soma không?"

"Hmm, thẳng vào ý chinh luôn hả?... Ừm nói thế nào giờ nhỉ."

Loki đong đưa chén rượu trên tay vài phút, nhìn chất lỏng sóng sánh bên trong chiếc cố thủy tinh.

Một lúc sau, Loki nốc cạn chỗ rượu còn lại chỉ trong một lần nhấp môi.

"Được rồi! Ta sẽ nói cho cô biết về câu chuyện giữa ta và Soma. À, nói đúng ra, là chai rượu Soma. Không phải là tên thần ngốc nghếch đó, nói đúng ra là thế."

"À, ừm, vâng?"

"Vậy nhé... Cô biết đấy, ta rất yêu rượu. Ta đã đi nhiều cửa hàng khác nhau, đã thử và so sánh đủ các nhãn hiệu mỗi ngày. Ta uống, cứ uống uống đến khi lăn ra đất... Sống một cuộc sống như trong mơ, lặp đi lặp lại cho đến một ngày... Ta gặp được tiểu mỹ nhân có tên Soma này."

Reveria khép hờ mắt lại nhìn sang Loki, tỏ vẻ không rõ câu chuyện này sẽ đi đến đâu. Tuy nhiên, Loki không quan tâm mà tiếp tục nói.

"Đó hẳn là thứ mà cô sẽ gọi là cuộc gặp gỡ của định mệnh, nhỉ? Ta đã yêu nó từ lần nếm đầu tiên! Tuy vẫn còn vài Familia cũng làm rượu, nhưng ta không quan tâm. Ta đi khắp Orario để mua lấy những chai rượu Soma... Và nhờ thế, ta đã nghe được một chuyện cực kỳ thú vị."

"Chuyện thú vị...?"

"Cô hiểu nổi không, Eina? Chai rượu này có một thiếu sót, một thứ phế phẩm."

Cá...Eina nhớ lại rằng Bell đã nói cậu ấy nghe được điều đó từ Lilly.

Nụ cười của Loki càng sâu hơn.

"Ngạc nhiên lắm, phải không? Phế phẩm mà lại tốt đến mức đó? Thế thì cái gì mới là thành công, hử? Ta biết đó. Ta đã tự thân đến trụ sở của Familia Soma."

Eina bị sốc trước những lời đó, còn Reveria hơi cúi đầu và nhìn Loki với vẻ chán ghét. Dù 2 vị thần có không phải là kẻ thù của nhau đi chăng nữa, việc một vị thần xông thẳng vào lãnh thổ của người khác gần như một lời khiêu chiến dành cho bên kia.

Kể cả các vị thần cũng cần phải có ý tứ. Một phần là để bảo vệ thông tin cá nhân của người khác, mà hơn hết, là không có lý do cho việc thành viên của 1 Familia đi tung tăng trong nhà người khác.

"Lúc đó, ta đã đến trước cửa và hét to 'SOMA! Hãy cưới ta! Ta xin ngươi đấy!' Nhưng ta đã bị phớt lờ, tới mức thấy cô đơn... và tò mò, thế nên ta đã vào trong mà không xin phép."

Eina lấy ngón tay xoa 2 bên thái dương như thể bị đau đầu.

Tuy nhiên, việc để mặc người khác đột nhập vào của Familia Soma như vậy càng làm tăng tính hiếu kỳ của cô về những thành viên của Familia này.

"Hoàn toàn im ắng. Không có bất cứ một đứa trẻ nào ở đó. Đấy là trụ sở của họ đây? Tại sao tất cả lại ra ngoài cùng 1 lúc như vậy. Rõ ràng là có cái gì đó bất thường ở đây, đến mức ta phải rùng mình... Nhưng ta mặc kệ. Và khi rình mò khắp chỗ đó."

“……”

"Tôi van ngài đó Loki. Ngài đừng nói thêm bất cứ điều gì về hành vi đáng xấu hổ đó nữa."

"Ge-hee-hee, cô chả hài hước chút nào Reveria. Dù sao thì, ta cũng không thể tìm thấy rượu Soma thật sự ở bất kỳ đâu. Cảm thấy uống đã rồi, ta định quay về nhà... thì lại gặp hắn, tên ngu ngốc đó."

Loki cúi đầu xuống như nhớ lại mọi chi tiết về cuộc gặp gỡ lúc đó. Nụ cười trên khuôn mặt cô ấy biến mất.

"Ta gọi to hắn một cách thân thiện 'Ê này!' và tên ngốc đó chỉ đáp lại 'Chào mừng.' Không gì khác. Đó là lần gặp mặt đầu tiên của chúng ta đấy! Hắn ta gần như chả thèm để ý đến ta nữa, chỉ đứng đó với cái cuốc trên tay. Rồi lại đến khu vườn của hắn. Ta chỉ nghe về điều này sau đó, là hắn đã tự tay trồng tất cả các nguyên liệu để sản xuất rượu. À, chả có điều gì quá đáng sợ xảy đến cả."

Loki tiếp tục rót đầy cốc rượu và uống giữa câu chuyện. Đôi má phớt hồng đang đỏ dần theo thời gian.

Cô ấy đột nhiên cao giọng lên.

"Tên thần Soma đó... thật sự chọc tức ta mà."

"Hử?"

"Ta cố gắng bắt chuyện về mọi thứ có thể, nhưng hắn ta chỉ trả lời 'yeah' hoặc 'hmm' và tiếp tục cuốc... Hắn ta hẳn có ý rằng việc ta còn không bằng chỗ phân bón chết tiệt của hắn."

Chỉ nhắc lại ký ức đấy cũng khiến cái nhìn của Loki ngày một nghiêm trọng. Eina toát mồ hôi hột.

"Tên thần đó chả gì hơn một tên hèn thiếu quả quyết và đáng khinh. Nhưng hắn ta lại dám hành xử như thể ta là mấy con bù nhìn rác rưởi và phớt lờ ta... Ôi ta phát điên lên mất!"

"..."

"Trên hết thì, Einy, trên hết nhé!"

"E-Einy...?"

"Dù đã chứng kiến toàn bộ điều đó, toàn bộ sự vô lễ và mấy điều tương tự của hắn ta, ta vẫn yêu cầu được thưởng thức 'Soma' thật sự và sử dụng mọi cách lịch sự có thể! Thậm chí còn cúi đầu trước mặt hắn! Ta đấy! Rồi cô biết câu trả lời mà ta nhận được là gì không?"

Vì Loki không cảm thấy một cảm giác khó chịu nào từ Soma, cô đã nghĩ rằng có thể cô sẽ được thử loại rượu ngon - nếu không phải là 1 chai đầy thì cũng là 1 hay 2 chén. Tuy nhiên, Soma lại ngừng tay, lần đầu tiên quay sang nhìn mặt Loki và nói:

"Ta từ chối."

Dường như đây là lần đầu tiên anh ta biểu lộ cảm xúc.

"Geeyahh! Hắn ta định gạt ta sang 1 bên, nhưng cái ngữ điệu đó càng làm ta tức điên lên hơn bao giờ hết!"

"Loki, bình tĩnh lại nào. Dừng việc lan man lại và vào thẳng vấn đề đi."

"Hee-hee-hee." Loki nhanh chóng hít sâu để bình tĩnh lại, khuôn mặt cô ấy dần giãn ra. Cô ấy ngồi phịch xuống chiếc ghế sofa.

"Xin lỗi, xin lỗi. Vừa có hơi lạc đề một chút. Rồi ta hỏi tên ngốc đó về Familia của hắn. Lúc đó, câu trả lời của hắn khiến ta phát ốm, cái tên ngốc ấy. Hắn hoàn toàn không đặt chút tư tưởng nào vào việc vận hành một Familia, không một chút nào hết. Như thể trái tim của hắn đã không đặt vào đó ngay từ ban đầu vậy."

Hàng lông mày mỏng mảnh của Eina nhướng lên.

Trái tim của ông ấy đã không đặt vào đó ngay từ ban đầu...?

Vậy, mục đích của ông ta là gì? Những luồng suy nghĩ mới từ từ nổi lên trong đầu Eina.

"Eina, không cần phải phức tạp hóa chuyện đó đâu, cô biết mà? Vị thần có tên Soma đó chỉ quan tâm đến 1 thứ duy nhất: sở thích cá nhân của hắn. Cũng có nhiều kẻ khác giống thế, đúng không? Đầu của bọn chúng lúc nào cũng như trên mây, và bọn chúng chả còn biết đến những cái khác tồn tại quanh mình nữa. Tên ngu ngốc này là số một, một ví dụ cho trường hợp đã vô phương cứu chữa rồi. Không man rợ hay quỷ quyệt, một kẻ chỉ biết lấy sinh nghề tử nghiệp làm lẽ sống. Một vị thần chỉ có một thú vui tiêu khiển thuần khiết. Nói ông ta là một nhà hiền triết ẩn dật của các vị thần cũng không có sai-ha-ha!" Loki đùa.

Các vị thần có rất nhiều tính cách bất thường, nhưng kể cả như thế thì so với bọn họ, Soma vẫn là một người rất kỳ lạ.

Ít nhất đó cũng là cảm nhận của Eina theo những thông tin đến từ Loki.

"Giờ thì, vấn đề là loại rượu Soma đó. Tên ngốc này tạo Familia chỉ bởi 1 lý do duy nhất: vì sở thích. Nhưng chúng không mang lại đủ tiền bạc. Không đủ cho thú tiêu khiển của hắn: dù sao thì làm rượu cũng tốt rất nhiều chi phí mà? Không thể để tình trạng này tiếp tục được. Thế là cái não thiếu nếp nhăn của hắn đã bảo hắn hãy đưa cho bọn họ một ''phần thưởng'. Một thứ phải thật sự đặc biệt - một thứ động lực khiến họ phải làm việc chăm chỉ hơn."

"Đừng nói là..."

"Đúng, chính là loại rượu Soma đó. Một sản phẩm tuyệt vời, nhỉ?"

Một giọt rượu vương lại từ lần nốc trước lăn trên đôi môi của Loki. Cô ấy thè lưỡi ra và liếm nó.

"Eina, cô đã uống thứ phế phẩm này, hẳn cô đã biết, nhưng sản phẩm thứ thiệt thì không có vớ vẩn như vậy đâu. Nó chiếm hữu cô. Không phải nhồi nhét thứ gì vào trong trí óc cô đâu. Phần sâu nhất trong linh hồn cô, ý chí, sẽ bị lấy đi. Như thể tâm trí và thể xác của cô bị mất kiểm soát, không còn là của bản thân cô nữa."

Whoosh. Eina đột nhiên đổ mồ hôi hột.

Cô ấy nhớ lại về cái cảm giác ấm áp, hân hoan khi uống thứ phế phẩm này trước đó. Mọi giác quan của cô bị thổi bay đi, may thay là theo hướng tích cực. Cô ấy cảm thấy như lâng lâng. Chẳng nhẽ còn có thứ có thể tạo cảm giác phấn khích cho người khác hơn sao?

Dưới lớp đồng phục, da gà nổi lên khắp người cô ấy.

Rồi Loki nói tiếp "Có lẽ nếu nói thế này thì cô sẽ dễ hiểu hơn." như thể làm cầu nối để câu chuyện tiếp tục.

"Những đứa trẻ không theo hắn ta vì tên ngốc đó, mà là vì bản thân loại rượu này."

Những thành viên của nhóm đó không thờ phụng vị thần, mà là loại rượu thần thánh.

Điều này có nghĩa rằng lý do Familia Soma có nhiều thành viên hơn so với danh tiếng của vị thần điều hành là bởi ý chí của bọn họ đã bị tước đoạt bởi thứ rượu ông ta đưa cho họ.

Những kẻ đi theo ông ta đã mê đắm loại rượu có thể giúp họ hạnh phúc hơn bất kỳ thứ gì khác chỉ bằng một ngụm nhỏ.

"Tên ngốc đó là một con quái vật thật sự. Không nhận sự trợ giúp từ một thành viên có [Kĩ năng bí ẩn] nào (hừm, members with Enigma, lão nào edit chịu khó đọc convert nhé, mình cũng chả hiểu rõ cái này), hắn ta chỉ trồng nguyên liệu, pha chế chúng, và rồi tự ủ chúng. Tên ngốc này đã hướng sở thích của hắn tới một sự hoàn hảo tuyệt đối."

Eina đột nhiên nghĩ.

Phần nào Loki gán cho Soma cái danh xưng "tên ngốc đó" là bởi sự kinh sợ không nói lên lời.

"Hắn ta không hề sử dụng sức mạnh của 'chúng ta' - sức mạnh của các vị thần. Chỉ dùng khả năng như những đứa trẻ của hắn, thậm chí còn có thể không bằng, để tạo ra một thứ như vậy. Tin nổi không? Nói cách khác, bàn tay con người thậm chí còn có thể tạo ra loại rượu của thần. Không hiểu hắn ta làm gì ở Tenkai nữa?"

"Hmm, tôi nghĩ mình đã hiểu ý chính trong câu chuyện của ngài. Thần Soma sử dụng rượu của ông ta như một miếng mồi để câu thành viên..."

"Yep, đúng thế. Một khi các thành viên biết đến mùi vị của Soma, họ sẽ làm bất cứ thứ gì có thể để kiếm tiền. Tuy nó là 'giải thưởng', không phải ai ở Familia cũng nhận được phần giống nhau. Kẻ đứng đầu danh sách - kẻ kiếm được nhiều tiền nhất sẽ nhận được loại chất lượng cao. Và thế là Familia đó nảy sinh ra mâu thuẫn nội bộ. À, ừm, kẻ hoàn thành được chỉ cũng phải được một ngụm ấy nhỉ, hầu hết là thế."

Loki bóp trán, cố nhớ lại. Cùng lúc, Eina nhận ra một điều.

Đây chính là lý do tại sao những thành viên của Familia Soma mà cô thỉnh thoảng nhìn thấy tại Guild lại bị ám ảnh bởi tiền bạc.

Họ thèm khát rượu Soma.

"Càng nghe nhiều, tôi càng cảm thấy nó giống với một thứ thuốc nguy hiểm. Cứ để việc này tiếp diễn như vậy liệu có ổn không?"

"Có vẻ như do cách diễn đạt của ta hơi tồi. Ý chí 'bị lấy đi', nhưng não của cô vẫn không bị mê man như những thứ khác. Cô sẽ không nổi điên mà chỉ cảm thấy tâm trạng cực kỳ thoải mái. Đến mức cả cơ thể cô run lên. Đến mức cô chỉ muốn thêm một ngụm nữa dù cho có bất cứ chuyện gì xảy ra. Nhưng, cũng như những loại rượu bình thường, cảm giác đó sẽ biến mất."

Loki giải thích sự khác biệt giữa Soma và các loại thuốc kích thích như thế này: không hề có một triệu trứng đói thuốc khi ngừng uống rượu Soma. Khả năng gây nghiện của nó cũng không thực sự mạnh.

Vì thân phận những kẻ đi theo Soma chỉ là tạm thời, nên mọi người đều có thể trở lại bình thường được. Tuy nhiên, với trường hợp của Familia Soma, những thành viên được uống rượu trước khi tác dụng của lần uống trước mất. Và thế là họ bị cuốn vào vòng tròn địa ngục không lối thoát.

"Ý ngài là thời gian ảnh hưởng của nó khá ngắn?"

"Đúng vậy, chẳng phải có rất nhiều đứa trẻ đã nếm qua Soma nhưng vẫn cai được và trở lại bình thường sao?"

Thêm vào đó, kể cả những người nghiện rượu Soma cũng trở nên kiên nhẫn chờ chúng theo thời gian. Những thành viên mạnh nhất của Familia Soma hầu như luôn đứng đầu, và do đó luôn có rượu để uống. Tuy nhiên, họ vẫn có thể uống rượu mà ý chí không bị tước đoạt.

Eina chợt nhớ lại về những thành viên của Familia Soma lúc yêu cầu tiền tại quầy trao đổi, thì những ai đã đạt Level 2 thường bình tĩnh và tự chủ hơn hẳn.

"Nói tóm tại, tên ngốc vô tâm lãnh đạo bị ám ảnh bởi sở thích cá nhân, khả năng mị hoặc của rượu Soma, và những thành viên thèm thuồng vì chúng, tất cả hợp lại và tạo thành một sự điên cuồng đầu độc Familia Soma."

Bình thường thì, nếu vị thần đứng đầu một Familia có niềm yêu thích thực sự với nó, mọi chuyện sẽ không trở nên như thế này. Chỉ bởi kẻ có quyền lực nhất đã lên tiếng buộc những kẻ khác phải câm lặng. Nếu không, hẳn là họ sẽ bị tước đi Falna.

Tất cả mọi thông tin dường như đều dẫn đến điều này. Dù không phải là thủ phạm dẫn đến tình hình hiện tại, thì Soma vẫn phải chịu trách nhiệm cho việc đã đẩy họ vào tình trạng này.

"Đó là tất cả mọi thông tin về chuyện này, Eina. Cô còn muốn hỏi gì nữa không?"

"Không, hết rồi. Cảm ơn ngài rất nhiều vì đã dành chút thời gian để giải đáp cho tôi."

Eina đã hiểu chuyện gì đang diễn ra tại Familia Soma.

Việc họ thèm khát loại rượu đặc biệt này tuy có chút đáng sợ, nhưng vẫn còn trong phạm vi chấp nhận được.

Eina đi đến kết luận này bởi chứng nghiện rượu và khao khát nhiều tiền của họ cũng không khác nhiều so với những mạo hiểm giả thông thường xuống Dungeon vì vàng bạc. Chỉ là cách họ chọn đế với đến mục tiêu đáng sợ hơn thôi.

Tuy nhiên, theo như giải thích của Loki, sự nguy hiểm này chỉ có ở một số các thành viên của Familia chứ không phải tất cả. Cô gái phụ tá mà Bell đã thuê có vẻ bình thường, nhân tiện thì cậu ấy đã mô tả về cô bé đó vào lần nói chuyện trước đó giữa hai người.

Một cảm giác nhẹ nhõm lan tỏa khắp người Eina khi cô kết luận rằng không cần phải lo lắng về việc Bell bị vướng phải một tình huống đe dọa đến tính mạng.

Loki nhìn cô ấy 1 cách cẩn thận, và sau khi thấy sự khuây khỏa hiện lên trên khuôn mặt của cô ấy thì mở to đôi mắt ra thêm 1 chút.

"Eina."

"Vâng."

"Cô có biết chuyện gì sẽ xảy đến với một con lừa khi treo một củ cà rốt trước mặt chúng nhưng không để chúng ăn được không?"

Eina ngạc nhiên bởi câu hỏi kỳ lạ, đột ngột đó.

Loki lần lượt chìa mười đầu ngón tay ra, tiếp tục nói không thèm đợi Eina trả lời.

"Những con yếu hơn sẽ chạy vọt lên như những con mạnh hơn để ăn củ cà rốt của con khác, và chúng sẽ đá đít những kẻ cạnh tranh ra khỏi tầm mắt."

Đầu tiên, Eina bị hoang mang. Và rồi câu trả lời lóe lên trong óc cô ấy ngay sau đó.

"Ở Familia Soma, mọi chuyện cũng tương tự. Tất cả những tên ngốc đều đang treo một củ cà rốt trước mặt. Không kẻ nào có thể dừng họ lại lúc này."

Tiếp đó, Loki gập hết tất cả ngón tay, để lại mỗi đầu ngón út bên tay phải.

"Có lẽ đã có một con lừa không quan tâm đến việc mình bị dẫm đạp lên bao nhiêu lần bởi 'đồng loại' của nó. Một kẻ không thể làm bất kỳ điều gì một mình... nhưng đổi lại, rất điêu luyện trong việc khơi lên sự đồng cảm và lòng trắc ẩn từ một 'chủ nhân' khác. Một con lừa thông minh, cứng đầu."

Khuôn mặt của Eina phản chiếu lại trong đôi mắt đỏ của Loki đột nhiên trở nên căng thẳng.

"Tên chủ nhân mới đó hẳn phải nhận ra củ cà rốt của hắn đã biến mất rồi, nhỉ?"

Loki ngồi bật dậy và nhìn thẳng vào đôi mắt của Eina, rồi ngồi phịch xuống sofa.

Nốc nốt chỗ rượu còn lại trong cái cốc của Eina, Loki nói tiếp:

"Nghĩ thử xem. Nếu cô có một người bạn có quan hệ với họ, cô hẳn sẽ muốn anh ta biết điều này, rồi thì sao? Đừng xem nhẹ chuyện này, có khá nhiều vấn đề đáng để bàn đấy.  Tính quan tâm đến những mạo hiểm giả tại Guild sao?" Loki nói thế, khoanh chân lại và mỉm cười toe toét.

Cô ấy đã nhìn thấu Eina. Loki quả rất xứng đáng với cái danh nữ thần.

Eina chầm chậm hít một hơi và gật đầu, tỏ vẻ không đành lòng khi phải khẳng định.

"Nói những lời lẽ thừa thãi tử tế như vậy có lẽ không hợp với ta cho lắm, nhỉ."

"... Không phải đâu, tôi cảm ơn ngài vì lời khuyên này từ tận đáy lòng."

Cô ấy là một nữ thần tốt.

Loki là một vị thần giàu lòng trắc ẩn hơn rất nhiều so với những gì thiên hạ đồn đại. Có lẽ thế, hoặc là chỉ riêng Eina được đối xử đặc biệt bởi mối quan hệ của cô ấy với Reveria.

Cảm thấy ánh nhìn của Eina, Loki nở một nụ cười toe toét.

"Được rồi, rượu cũng đã hết. Vậy chúng ta cũng nên nói lời tạm biệt thôi nhỉ?"

"Tôi xin lỗi vì đã lấy đi nhiều thời gian của ngài đến vậy."

"Không sao đâu. Được nói chuyện với một cô bé dễ thương như Eina đây cũng rất vui mà."

"A-ha-ha-ha..."

Loki đứng dậy khỏi ghế sofa và vươn vai hết cỡ trước khi đi đến người vẫn đang im lặng nãy giờ: Aiz.

"Này Aiz. Cô còn định giữ cái tâm trạng chán chường này đến bao giờ vậy?"

"..."

"Được rồi, vậy, cập nhật chỉ số của cô thì thế nào? Chúng ta vẫn chưa làm điều này kể từ hôm cô quay lại đúng chưa?"

"...Được rồi."

"Fu-hee-hee, lâu lắm rồi không được chạm tay vào làn da mềm mại của Aiz đây...!"

"Làm điều không cần thiết là tôi chém."

"Hử?! Nghiêm túc đấy chứ?"

Giọng điệu gay gắt của Aiz khiến Loki cúi nhẹ xuống khi 2 người họ rời khỏi phòng tiếp khách. Chỉ ngay trước khi đến ngã rẽ, Loki quay lại nhìn vào cô gái elf, nháy mắt và vẫy tay.

"Cô ấy... quả là một nữ thần thú vị."

"Tôi cũng có thiên hướng cho rằng cô ấy thú vị, nhưng cô ấy còn hơn thế nhiều. Chúng tôi đặt rất nhiều niềm tin vào cô ấy."

"Người cũng thế sao Quý bà Reveria?"

"Ừ, cả tôi nữa."

Eina cười rúc rích, và nhìn về phía Reveria đang nhắm hờ đôi mắt.

Eina cầm chiếc cốc vẫn đang đặt trên bàn của cô ấy lên và uống nốt chỗ rượu còn lại.

Ngày mai, liệu mình có thể có cơ hội để nói chuyện với Bell không?

Những lời cảnh báo của Loki vẫn hiện rõ trong tâm trí cô. Vị ngọt của rượu Soma vẫn vương nơi đầu lưỡi.

"AIZUU LÊN LEVEL 6 RỒI SAO!!" Loki đột nhiên hét toáng lên.

"PFFFTT—"

"...Eina."

"Aaaaaagh! Tôi cực kỳ xin lỗi!"


Danmachi v2 011

Kết thúc một ngày là vầng thái dương hạ mình xuống nhường chỗ cho ngân nguyệt nhô lên, để rồi một lại một lần nữa cái thứ ánh sáng ban mai ấm lành lại tái sinh, báo hiệu cho một ngày mới đã bắt đầu.

Vào giờ này mỗi ngày tôi thường chây ỳ ở nhà. Nhưng hôm nay lại phải vác cái xác đến tháp Babel.

Ngày hôm trước khi ở trong Dungeon cùng với Lilly, cậu đã không tài nào hiểu nỗi những lời mà người đàn ông đã cố bắt lấy Lilly đã thốt lên. Việc này khiến tôi nổi cáu lên, nó cũng khiến Lilly lâm vào cảnh khó xử…

Vì không muốn cô bé lo lắng cho mình nên tôi không  kể rõ chi tiết cho em ấy nghe, nhưng tôi vẫn thấy được rằng em ấy đang lo lắng- khi tôi đang chăm chú tìm xem có gì bất thường trên đường đi không thì em ấy cứ lén lút liếc nhìn về phía tôi, vẻ mặt trông vừa lo lắng lại vừa cô đơn.

"……"

Vậy cho nên hôm nay tôi đã gọi cô bé đến đây sớm để cố gắng bảo vệ cô bé khỏi mớ hổ lốn này. Vì thế cho nên giờ mới có tên đụt đứng quanh quẩn nhìn trời nhìn đất thế này đây, mà thật ra thì cũng chả có gì để làm trong khi chờ Lilly đến nên tôi đã suy ngẫm về cuộc hội thoại với Nữ thần tối hôm qua.

Sau khi mới chân ướt chân ráo về tới nhà, việc đầu tiên tôi làm là nói với cô ấy mọi thứ về con bé và tình hình hiện tại.

Tôi đã tính toán đến việc để Lilly đến sống chung ở điện thờ này cho đến khi mọi việc qua đi… Tất nhiên là sau khi giải thích mọi điều cho cô nữ thần của mình.

“Bell, kẻ hỗ trợ đó có xứng với lòng tin của cậu không vậy”

“H-hả”

Nữ thần đã cẩn thận lắng nghe từng chút một rồi chậm rãi hỏi lại.

Ban đầu, tôi không chắc cô ấy đang muốn nói điều gì nữa. Sau đó tôi đột nhiên hiểu ra, cố gắng rướn mình lên lại cái bàn để biện minh thêm đôi chút về hoàn cảnh của Lilly. Bất quá khi ánh mắt tôi chạm trán với sự lạnh lẽo trong con ngươi Hestia thì lại á khẩu không nói thành lời.

“Từ những gì mà cậu nói thì cô gái đó có vẻ khá ám muội. Cũng giống như cái ngày cậu đánh rơi con dao kia…cơ mà không phải là ta buộc tội con nhóc nọ hay gì đâu, vậy nên đừng có nhìn ta bằng ánh mắt ấy. Nhưng cũng khó để nói là con bé ngoại phạm, chả phải ngày hôm đó hai người đi chung với nhau sao.”

Kể ra thì, những cuộc hội hợp bất thường rồi đến những lý do ẩn sau việc tự tách mình ra khỏi Familia, rồi còn trở thành mục tiêu bị các mạo hiểm giả nhắm tới…Nữ thần chắt lọc lại các ý chính sau khi rút hết ba cái tin lung tung ra cho tôi thấy.

Tôi chẳng còn lại chút gì để đáp lại, chỉ biết buông xuôi hai vai không đành lòng.

“Xin lỗi vì đã khiến mọi thứ trở nên như vậy. Nhưng cũng vì ta chưa gặp con bé ấy bao giờ nên cũng chỉ thể dựa vào số thông tin cậu đưa ra mà phán đoán thôi. Cậu đã quen với con bé đó cho nên lựa chọn của bản thân cậu vẫn là phương án tối ưu. Nhưng ta nói trước là ta không có hài lòng lắm đâu đấy. Hiểu chưa hả.”

Nữ thần tiếp tục huyên thuyên về việc cô lo lắng cho tôi như thế nào. Sau đó thì khí chất toát ra từ người cô biến đổi, cử chỉ của nữ thần mạnh bạo hơn trong khi cô lặng lẽ đặt thêm vài câu hỏi.

“Cậu có từng nghĩ rằng con bé đó đang che giấu điều gì không? Điều gì đã khiến các nhà thám hiểm tình nghi……Không, phải nói là cậu có biết con bé đã phạm phải tội lỗi gì chưa?”

Hestia nói cứ như đi guốc trong bụng tôi vậy. Chính bản thân tôi cũng đã cố lãng tránh việc suy nghĩ về chuyện đó. Lilly đã giúp tôi rất nhiều trong vai trò là một người hỗ trợ, kể cả việc cứu tôi khỏi đám quái vật. Phải chăng chính điều đó đã khiến tôi nhắm mắt làm ngơ.

Tôi ngẩn ngơ ngồi đó lục lọi trong hồi ức tìm những việc về Lilly qua những điều mà nữ thần đã nói đến. Tôi cô gắng tìm lại những khoảng khắc mà Lilly bộc lộ một chút cảm xúc chân thực mà cô luôn giấu đi.

“Nữ thần, tôi…”

“Ngài Bell?”

“…”

Mạch suy nghĩ của tôi đột nhiên bị đứt đoạn. Cái tiếng kêu gọi tên mình khiến tôi trở lại hiện tại.

“À,…Lilly, Chào buổi sáng”

Phản ứng của tôi có chút chậm chạm, tôi nhẹ nhàng lắc đầu để xua đi những mệt nhọc còn sót lại của đêm qua ra khỏi trí óc.

Lilly nở nụ cười tươi tắn khi nhìn tôi uể oải vươn vai. Đôi mắt cô như thường lệ ẩn dưới mái tóc xõa ngang mái.

“Buổi sáng tốt lành, Lilly đã không nghĩ là ngài Bell lại đến sớm như vậy đấy, không thể tin được vào mắt mình nữa.”

“Ah-ha-ha, có vẻ là vậy mà, em luôn đến trước anh bất kể lúc nào Lilly”

Ít nhất đến lúc này thì tôi vẫn có thể nói rằng cô vẫn ổn. May quá.

Quả như dự định, mấy tên thám hiểm giả đó không dám ngang nhiên chạm vào Lilly giữa thanh thiên bạch nhật thế này.

Nếu một thám hiểm giả mắc phải mấy cái vấn đề này sẽ bị Guild cho vào danh sách đen. Cuộc sống tại Orario này sẽ không còn tốt lành chút nào cho họ nữa. Với những tay lính mới, nếu họ để giấy đăng ký của mình bị thu hồi, các Quầy trao đổi sẽ không chi trả cho Ma Thạch cùng với lưu trữ vật phẩm, mà có khi những người này còn bị tống ra ngoài một cách thô bạo ấy chứ. Không lâu sau đó thì kiểu gì những người này cũng bị đuổi khỏi Familia, tương đương với việc họ đã không con được sống dưới sự bảo bọc của thần linh.

Nếu vi phạm đến mức nghiêm trọng có thể nhận lấy sự trùng phạt mà có khi còn bị bắt giam vào ngục chứ chả chơi. Những kẻ này bị luật pháp gắn cho cái mác ngoài vòng pháp luật thế là đi tong, kể cả Guild cũng không có lựa chọn nào khác nào chĩa thẳng mũi giáo về phía họ. Có thể xem như đây là hoạt động bảo vệ trị an cũng không sai.

Vậy nên nếu ai đó muốn gây sự các loại mà nói thì Dungeon là nơi tuyệt vời để họ hành động. Không có nhân chứng thì chúng chỉ cần nói rằng mình tự vệ hoặc chúng đã nghĩ rằng nạn nhân trông giống một con quái vật và vô tình tấn công. Quá nhiều cách để lẩn tránh tội ác mà chúng gây ra.

“Ngài Bell?”

“À, anh xin lỗi, có chuyện gì ah?”

“Ngày hôm nay chúng ta sẽ tiến vào tầng 10 chứ”

“Uhm…cái này…”

Tôi cúi đầu xuống nhìn lại Lilly, khuôn mặt tươi cười của cô bé lút mất vào trong mái tóc cùng với chiếc chiếc mũ khoát lên mình. Choáng thật.

“Quá bất ngờ rồi, em không nghĩ rằng vẫn còn…”

“Ngài Bell, anh tưởng là em không để ý thấy sao, anh đã có thừa năng lực để hoạt động trong tầng 10 rồi không phải sao?

“…(im ắng)…”

Năng lực mà cô bé nhắc đến lúc này có lẽ chính là chỉ số trạng thái của tôi. Quả thật rất nhiều chỉ số trong bảng thống kê của tôi, mà đặt biệt là thân pháp đã dao động trong khoảng A hay B gì đó rồi. Chính Guild đã tuyên bố rằng tầng thấp nhất mà một thám hiểm giả Level 1 được phép tung hoành là 12.

Thực tế mà nói về lý do tôi không ham hố đi xuống mấy tầng dưới chính là vì tôi là người độc hành. Chưa kể đế địa hình bố trí cũng như độ khó của Dungeon từ tầng 10 trở lên đặt biệt không dễ chơi.

Có thể nói là cái Dungeon này bắt đầu lột trần từng chiếc răng nanh sắc nhọn phô trương ra. Với chỉ số trung bình nằm trong mức G trong tầng thứ 7 thì cũng chả khác lắm so với mức A ở tầng 12.

Thực tế thì tôi từng có lần thâm nhập đến tầng 9 rồi rút ra an toàn. Với tốc độ kiểu này thì chắc tiến vào tầng 11 cũng không có vấn đề chứ chả chơi, kể cả là đi solo. Lilly đã đưa ra quyết định rằng giờ là thời điểm thích hợp để tôi tiến vào tầng 10.

Thật ra thì tôi cũng có chút tự ngạo với thân thủ của mình khi tự tin rằng mình tiến hành việc này, nhưng với chính bản thân tôi cũng có thể thấy được đây là nơi mình sẽ phát triển mạnh mẽ. Dù vậy vẫn có một chút buồn phiền khiến tôi vẫn ngập ngợ không muốn đặt chân đến những tầng này.

Những con quái vật trốn ra khỏi tầng 10, loại quái thú khổng lồ thường sẽ có một số chạy xuống tầng 9.

…Giống như con Minotarus…đó

“Bất quá anh cũng sém đi tong ở tầng 7 vào cái ngày đó rồi cho nên... Em có chắc là một người như anh nên tiến vào tầng 10 không?”

“Đúng vậy, nhưng Ngài Bell đã có kinh nghiệm với việc thất bại do quá tự tin vào sức mạnh của mình một lần rồi. Ngài Bell của hôm nay sẽ không có tình trạng bổn cũ soạn lại nữa đúng không? Lilly tin tưởng rằng với kinh nghiệm lần đó thì Ngài Bell sẽ còn chắt lọc được nhiều thứ hữu ích hơn trên con đường trở thành một thám hiểm giả.”

“…”

“Ngài Bell đừng quên rằng giờ đây anh còn sở hữu Ma thuật nữa là. Ma thuật rất mạnh là đằng khác. Anh của ngày hôm nay đã không còn yếu ớt như xưa nữa.”

Cái này là do hôm qua tôi đã cho cô ấy thấy được khả năng tuyệt trần của Tia lửa.

Lần đó cũng không phải là màn trình diễn để phô trương gì cho cam, chỉ là tôi muốn kiểm tra lại thử Ma pháp của mình đã được cải thiện thế nào thông qua bảng trạng thái mới được cập nhật vào tối hôm trước đó. Vậy đấy, mà tôi cũng dự định làm quen với việc phát động ma pháp, vậy nên đó là một cơ hội tốt. Chính Lilly cũng đã rất ấn tượng về nó.

Trước giờ tôi luôn là kẻ độc lai độc vãng cho nên tăng thêm việc có thể sử dụng Thuấn Phát Ma Pháp là cực kỳ hữu ích.

“Lilly đã từng xuống đến tầng thứ 11 với vài nhà thám hiểm khác thế nên cứ tin tưởng vào những gì Lilly nói. Lilly đảm bảo là Ngài Bell sẽ có một khoảng thời gian thoải mái ở tầng 10.”

Trước cả khi bản thân tôi sở hữu Ma pháp thi Eina cũng đã cho phép tôi lần mò vào những tầng thấp hơn 10 (Hiển nhiên là kèm theo một đống lời cảnh cáo này nọ). Thế nên nghĩ về những gì Lilly thuyên huyên nãy giờ thì, với Ma pháp của bản thân thì dù vượt qua hay ăn vại luôn tại tầng 10 cũng không phải việc gì ghê gớm cho lắm.

“Thật ra thì…Lilly phải thu thập một khoảng kinh phí lớn trong vài ngày nữa”

“Khoan, ch-chờ chút đã, em vừa nói gì c…”

“Lilly không thể nói chi tiết được, tại nó có liên quan đến Familia của Lilly cho nên…”

Tôi cảm thấy cứ như từng suy nghĩ của mình bị cô bé cuốn đi vậy. Tôi đã bị tác động mạnh bởi sự nỗ lực của bản thân cô gái nhỏ bé này.

Tuy không giúp gì được nhưng cứ nghĩ đến cảnh tượng ba thám hiểm giả vây lấy con bé lại thì… đầu óc tôi không tự chủ được, cổ họng tôi khô khốc.

“Anh có trách Lilly vì sự ích kỷ này không, Ngài Bell”

Lilly cúi gằm khuôn mặt xuống, ngước mắt lên nhìn về tôi.

Nếu chuyện này thực sự là về giao ước của cô với Familia, vậy thì sự can thiệp của tôi-cơ bản là gánh vác tránh nhiệm giúp cô ấy thu thập “Khoản kinh phí lớn” đó - sẽ đi ngược lại với cách làm việc cô bé. Không chỉ vậy, tất nhiên cũng còn tùy thuộc vào việc người kia là ai, nhưng nếu như mà có người phát hiện ra một ngoại nhân của Familia khác đã giúp cô kiếm tiền thì họ sẽ không mấy hữu hảo với bên Familia kia. Cái này cũng chả khác so với bị sỉ vả cho lắm.

Mà tôi cũng có cách nào để xác định việc Lilly nói có hoàn toàn đúng sự thật không nữa, tôi cũng nghi ngại không biết cô có trả lời thật sự nếu tôi hỏi không nữa là? Nhưng tôi biết nếu đặt mình vào trong hoàn cảnh của cô ấy, tôi cũng sẽ nhất quyết không làm.

Cuối cùng tôi cũng hạ quyết tâm, tôi siết chặt bàn tay mình lại.

“Được rồi, xuống tầng 10 thôi nào.”

Một nụ cười rạng rỡ toát lên trên khuôn mặt Lilly khi nghe tôi tuyên bố. Cô cúi đầu xuống thỏ thẻ.

“Cảm ơn anh, cảm ơn anh nhiều nhiều lắm”

Hàng lông mày trên mặt tôi trìu xuống nặn ra một nụ cười gượng.

“Chúng ta có cần rời đi ngay không? Hay là nên đi mua một vài vật dụng cần thiết trong tháp Babel, chẳng may…?

“Lilly đã mua một vài vật dụng khác ngày hôm qua rồi. Lilly có một lời đề nghị này, sao anh không dùng thử cái này?”

“Đây chẳng phải là…”

Lilly nói trong khi đặt ba lô xuống ven đường, cô lôi một thanh đoản kiếm có lớp vỏ đen xì ra khỏi túi. Dao găm Hestia dài tầm 20 Celch  thế nên nhìn sơ qua tôi đoán chắc cái này cũng nằm vào khoảng 50.

Một thanh đoản kiếm… không, là baselard?

Lớp vỏ bọc bên ngoài đơn điệu gắn tại chuôi dao, che phủ toàn bộ thân vũ khí vào bên trong. Một thiết kế có phần đơn giản với một thanh kiếm.

“Tại sao lại…”

“Đừng có nghĩ quẩn như vậy Ngài Bell, việc này cùng nằm trong sự chuẩn bị mà. Vũ khí hiện tại của anh không đủ tầm xa để chiến đấu với mấy con quái to xác, dẫu sao thì Lilly cũng đã suy nghĩ một chặp về việc Ngài Bell cần có tầm đánh rộng hơn.”

“Vậy nên…em gửi anh cái này? Anh nghĩ như vậy không được đâu, không trả phí mà lấy đi thì…”

“Ngài Bell đã chấp nhận cho sự ích kỷ của Lilly cho nên cái này coi như là quà đáp trả đi. Làm ơn hãy chấp nhận nó.”

“Uhm, nếu em đã nói vậy thì…”

Tôi cầm trên tay thanh dao cô đưa sang. Lưỡi dao bạc lấp lánh ở cả hai mặt, nó nhẹ tênh và cũng không lớn hơn so với cái tôi đang sở hữu là bao. Vậy nên với một người không bao giờ sử dụng kiếm như tôi mà nói nó khá hữu dụng đấy chứ.

“Anh tự hỏi không biết nó có hợp với bản thân mình không nữa, trước tới giờ chưa lần nào anh dùng cái thứ này…”

“Vậy sao ta không kiểm nghiệm trên đường tiến đến tầng 10 nhỉ, các quái vật dưới cấp 7 là một thử nghiệm tuyệt vời đấy. Đôi mắt Lilly không phán bừa đâu, Ngài Bell sử dụng đoản kiếm rất là thành thạo luôn.”

Lilly đã từng chung chiến tuyến với rất nhiều cộng sự khác và cũng từng chứng kiến khá nhiều phong cách chiến đấu vậy nên tôi có thể tin điều này được. Cả hai đã cùng có một khoảng thời gian hợp tác với nhau rồi vậy nên cô ấy cũng hiểu mình đang đề cập đến, vì vậy nên cũng chả có lý do gì để giấu diếm cô ấy cả. Lại nói thì…

“Ah…mà thật ra thì anh không có cái dây đeo nào cho một thanh kiếm cho nên…”

Tôi chỉ có thể giữ nó lại trong thắt lưng của mình. Mãi tôi mới nhận ra rằng vỏ kiếm sẽ trở nên rất vướng víu.

“Ngài Bell, Ngài Bell”

“…nà ní…”

“Nếu Lilly không nhớ nhầm thì chẳng phải Giáp bảo hộ của anh lưu trữ được vũ khí kích cỡ này mà, không đúng sao?”

Ah, chết tiệt, sao lại có thể quên được chứ. Tôi từng có lần bộc bạch với cô ấy về việc này cơ mà. Ngay lập tức Dao găm Thần thánh được rút ra và thanh Baselard thế chỗ vào đó. Quá tuyệt, không thành vấn đề.

“Em có trí nhớ tuyệt thật đấy Lilly, anh hoàn toàn bơ nó luôn rồi.”

“He-he, Lilly cũng vừa mới chợt nhớ ra thôi.”

Cô bé bỏ tay ra sau gáy gãi gãi có chút ngại ngùng.

Tôi nở nụ cười khi nhìn thấy em ấy như vậy. Nhưng mà giờ có vấn đề khác rồi đây, biết bỏ Dao găm Nữ Thần đi đâu bây giờ.

“……”

Bất chợt, tiếng Nữ thần vang vọng trong đầu tôi.

“Liệu con bé đó có đáng để cậu tin tưởng không chứ?”

Giống như con dao đang thì thầm với tôi vậy, sự nghi ngại này khiến Nữ thần đã gặng hỏi tôi suốt ba lần rồi.

“……”

Tôi nhẹ nhàng khép mờ đôi bờ mi lại cầu xin sự tha thứ từ nữ thần của mình.

Đôi mắt mở ra lại rồi tôi nhanh chóng đút con dao vào trong kẽ giày. Chiếc khe đủ lớn để chứa cả thuốc vậy nên con dao nằm lọt thỏm vào trong.

“……”

Lily lặng lẽ nhìn vào tôi rồi gật đầu.

“Rồi, chúng ta lên đường được chưa.”

Nghe thấy tôi gọi, Lilly ngẩng đầu lên. Khẽ gật đầu, cô bé mỉm cười và nói, "Vâng ạ."

“Tôi trông cậy vào cô đấy Tulle. Cơ mà nó chỉ đơn thuần là một cuộc kiểm tra thôi mà, không cần quá hào hứng đâu.”

“Vâng thưa ngài”

Giám sát viên của Eina lướt nhìn cô ấy đi ra khỏi cửa rồi biến mất trên đường đến khu Đại lộ Chính Tây. Cô được phân công đến Tháp Babel để kiểm soát các cửa hàng thuê mướn địa điểm tại các Guild. Đây đơn giản là một công việc thường nhật - bước vào trong cửa hàng của họ và kiểm tra chắn chắn rằng không bất kỳ một Familia nào có việc gì mờ ám ở đây.

Chỉnh lại ruy băng trên áo cùng với chiếc khăn xanh quấn quanh cổ mình, cô lại tiếp tục bước đi trên con đường của Orario này. Hành động này để cho tất cả biết rằng cô là giám sát viên của Guild. Mặc dù đã có vài nhân viên khác đến với tháp Babel nhưng Eina đã nhanh chân hơn họ vài phút.

“Mình vẫn chưa có cơ hội nào để hàn huyên cùng với Bell-kun…”

Thông tin mà ngày hôm qua cô thu thập được từ Familia Loki khiến cô nhức đầu cả đêm qua. Những lời cảnh báo của Loki vẫn vang vọng trong cô, lúc này cô nóng lòng muốn báo cho Bell biết là cậu đang trong tình trạng nguy hiểm cỡ nào. Eina hối hận vì tối hôm trước đã không cố gắng tìm kiếm cậu. Cô đáng lý phải tìm ra cậu ấy và nói sạch sành sanh cho cậu mới phải.

“Thiệt tình, mình bắt đầu đi quá giới hạn bản thân rồi…nhưng trước đó phải đến nói với Nữ Thần Hestia vài tiếng mới được.”

Hôm nay Eina đã có ghé qua Hephatos Familia, trong tâm thức cô lúc này hiện lên khuôn mặt của Nữ Thần, gần đây bắt đầu làm việc ở chỗ đó. Nói chuyện với cô ấy lúc này hẳn là lựa chọn tốt nhất có thể rồi. Nghiêm túc mà nói, đứng trên danh nghĩa một người tuân thủ pháp luật thì Eina nhận ra việc này là chả khác nào việc lạm dụng chức quyền mưu lợi giữa đời tư và công sự. Tuy vậy cô ngay lập tức đá cái suy nghĩ đó ra khỏi đầu với suy nghĩ “Làm như mình không biết là mình đang làm cái gì ấy?” rồi tiếp tục cất bước đi.

“Á”

“…?”

Eina vừa từ khu vực Quảng Trường Trung Tâm chuẩn bị tiến đến West Main thì bắt gặp Aiz Wallenstein đang trên đường vào khu Đại lộ Chính Bắc và hình như đang tiến về phía cô.

“…B-Buổi sáng tốt lành, cô Wallenstein”

“…Chào buổi sáng”

Aiz nhẹ nhàng gật đầu chào hỏi cô. Mái tóc kia cứ như một tạo tác tuyệt trần của tạo hóa được dệt nên bằng hoàng kim vậy, chúng ánh lên theo từng chuyển động của cô nàng.

Eina không biết là tiếp chuyện thế nào nữa, cô sẽ thấy có chút mặc cảm khi chỉ thốt lên được ngoài câu chào hỏi với một người thường gặp mỗi ngày, vậy nên cô nói ngay ra suy nghĩ đầu tiên lóe lên trong tâm thức mình.

“Ah Wallenstein, cô định làm gì vào hôm nay à?”

“Uhm tôi chỉ là đang đi mua sắm vài vật phẩm.”

“Là…tại…Tháp Babel.”

Aiz vẫn hạ thấp đầu trong khi tiếp tục cuộc đàm thoại. Có vẻ như cô cũng đã lên kế hoạch tiến vào Dungeon trong hôm nay. Eina nghĩ có chút lạ khi Reveria đã giao dịch tại một cửa hàng khác so với thường ngày, nhưng nhìn vào đống trang bị kia cũng như tinh thần chiến đấu rực lửa của Aiz thì cô cũng đành gật đầu cho qua.

Chỉ nhìn quá thì khó mà tưởng tượng ra được, nhưng cô gái đang đứng trước Eina lúc này được biết điến với hai biệt danh khác biệt. Đầu tiên là “Kenki” Kiếm cơ, hay kiếm vũ chi nữ. Tuy vậy cô vẫn thích được gọi với cái tên “Senki” người con gái của chiến trận hay của chiến trường gì gì đấy bởi các mạo hiểm giả khác.

…Cô ấy có vẻ đang buồn phiền?

Eina đã từng thấy biểu cảm này khi Aiz ở tại Loki Familia, cho nên lúc này cô gắng hết sức thu hút sự chú ý của Aiz. Mặc dù mang giọng nói vô cảm cùng với đôi mắt vô hồn, nhưng cô vẫn rất sốc khi mà người con trai cô thích sợ đến mức chạy đi mất. Quả thật thì đến Eina cũng muốn biết chàng trai nào có thể vượt qua được sự cuốn hút từ sắc đẹp của Aiz.

Cô quyết định can thiệp một chút chuyện, cũng là thay mặt cho cậu em trai bé bỏng mà cô thích thú.

“…Cô Wallenstein, hãy cho phép tôi tỏ lòng biết ơn vì việc cô đã cứu một trong số những mạo hiểm giả do chị quản lý.”

“…”

“Đừng nói với tôi là cô quên rồi nhé, nhớ không, trước đây trong tầng 5 cô đã hạ sát một con Minotarus để cứu một chàng trai ấy.”

“………Minotarus”

“Tên của cậu mạo hiểm giả đó là Bell Cranell, cậu ấy đã rất biết ơn cô đấy…”

Ngay lúc cô nghe được cái tên Bell, cổ cô run rẩy, cứ như đang sốc nặng. Eina đã cố gắng cho cô biết Bell đã cảm nhận thế nào về Aiz, nhưng cô ấy bàng hoàng lùi lại.

Cả hai chết lặng dưới tòa tháp Babel trong một khoảnh khắc. Đôi mắt Aiz như u sầu, cô lo lắng hỏi đáp lại.

“…Không phải cậu ấy sợ tôi sao?”

“Việc nà…HẢ?”

Eina đã rất bối rối, một vài từ ngữ cứng nhắc được thốt ra.

“?”

Bất chợt lúc đó, Eina như bắt gặp một thứ gì đó. Là bốn nhà thám hiểm đang tụ tập dưới gốc một cây đại thụ buông chuyện trong tầm nhìn của cô. Ba trong số họ mang trên mình biểu tượng Khuyết Nguyệt trên nền thủy tinh hiện lên trong bộ giáp họ đang mang. Biểu trưng của một Familia. Soma Familia.

Gần như phản xạ tự nhiên, Eina cố gắng đọc môi câu chuyện đám này đang bàn luận.

“…Cứ như kế hoạch…hóa trang sao cho nó giống như một sai lầm…”

“…Biết chưa…Erde cần phải…”

Mặc dầu có một khoảng cách nhỏ giữa họ nhưng đôi mắt màu ngọc lục bảo của Eina có thể cảm ứng được cuộc nói chuyện của đám người này. Mặc dù không nghe được trực tiếp cái tên Bell, nhưng họ đã nói lên cái tên người cộng sự.

Sau đó nhóm người này chia ra rồi cùng tiến vào Tháp Babel theo nhiều đường khác biệt. Tuy đã giải tán mất, nhưng cả đám đều hướng tới tháp Babel. Eina đã chắn chắn chúng đang tiến đến Dungeon.

“…Có chuyện gì ah?”

Aiz cảm nhận được Eina có gì đó không đúng lắm. Biểu cảm của Eina nặng nề hơn hẳn mọi khi, đôi mắt cô run rẩy. Eina lặng im sau khi nhịp tim mình chùng xuống trở lại, cô gằm mặt xuống rồi thổ lộ hết những lo lắng trong lòng mình.

“Tôi biết đây là một yêu cầu vô cùng khiếm nhã nhưng xin cô hãy hỗ trợ thuộc cấp của tôi, Bell Cranell”

“…”

“Tôi biết là có lẽ chỉ là do tôi nghĩ quá, nhưng tôi có lý do để tin tưởng rằng cậu ấy đang trong tình thế hiểm nguy. Chị biết đây là một đòi hỏi quá đáng nhưng làm ơn hãy đến hỗ trợ cậu ấy.”

“Có phải ngày hôm qua…”

Aiz đã có nghe cuộc thảo luận của tại quầy tiếp tân của Loki Familia trong đêm trước, ngay lập tức cô kết nối các dữ kiện lại với nhau. Eina lúc này vẫn cúi gằm mặt xuống trong khi kể lại chi tiết bắt đầu từ tổ đội của các mạo hiểm giả đến từ Familia Soma cho đến việc tiến vào Dungeon của họ.

Aiz lặng lẽ lắng nghe từng lời từng lời một, cô chỉ nói “Tôi hiểu” sau khi Eina giải thích xong.

“Cô chắc về việc này chứ?”

“Ừ…tôi cũng chưa có cơ hội để xin lỗi cậu ấy tử tế”

Trong khi Eina có chút lúng túng với những lời Aiz nói thì cô né mình để Aiz băng qua. Cô chỉ có thể nhìn theo bóng dáng mái tóc vàng óng ả đó biến mất vào trong không khí, bất chợt có điều nào đó thôi thúc trong cô khiến cô hét lên

“Uhm, Cô Wallenstein!”

“…?”

“Bell…Bell Cranell thật sự biết ơn cô vì đã cứu mạng cậu ấy”

Lời nói của Eina như đã thổi một luồng sinh khí mới trên khuôn mặt Aiz, đôi mắt cô không còn nghiêm nghị mà trở nên hòa nhã hơn và rồi một nụ cười rất nhỏ hiện lên trên môi nàng kiếm cơ đang vội vàng tiến vào Dungeon.

Việc bố trí và bày biện của Dungeon thay đổi đáng kể trong tầng 8 và 9. Trước tiên mà nói thì số tầng tăng lên tỷ lệ thuận với diện tích của tầng đó. Các hành lang nối liền giữa các gian trong mỗi tầng đều rất ngắn. Tiếp đến là chiều cao của trần, đã lên đến hơn 10m so với trước đây chỉ có 3-4m.

Các bức vách ở chỗ này đều mang một sắc vàng như một đồng nguyên bao la được phủ đầy rêu. Trần được bao phủ bởi các lớp tiểu thảo mộc. Tầng này giống một thảo nguyên hơn, ánh sáng được dồn hết vào một vị trí làm cho nó giống như một ánh mặt trời giữa thảo nguyên bao la này. Cảm giác cứ như tôi đang bước đến một vùng quê nào đó.

Các quái vật ở đây hiện lên không khác gì lắm so với các tầng trước, ngoài một số loài mới đang lang thang trong tầng này, các phiên bản mạnh hơn của Gobin và Kobold cũng hiện ra đầy đủ không thiếu. Tất cả các kỹ năng nhằm vật lộn với đống quái tầng các tầng trước vẫn áp dụng được cho tầng này nên chinh phạt tầng 8 cũng như 9 có phần giản đơn. Minh chứng cho việc này chính là mấy ngày nay tôi và Lilly đã qua đây nhiều lần rồi.

Giờ thì mục tiêu chính hiện tại: tầng 10 thẳng tiến.

Tầng này…

“Sương mù…”

Cũng không đến mức quá khủng khiếp, nhưng mây mù dày đặt ở tầm thấp thế này thì thật khó để có thể hoàn thành việc thăm dò tầng này được. Bố cục tầng 10 này không khác gì so với tầng 8 và 9. Tuy nhiên ánh sáng "mặt trời" gần như bay biến, thay vào đó là làn sương mù buổi sáng ban mai trước khi từng tia nắng len lói lên. Đây là lần đầu tiên tầm nhìn trở thành một vấn đề đáng báo động trong chuyến hành trình của cậu tại Dungeon.

“Lilly, đứng sát vào anh nhé”

“…Vâng”

Không biết tôi nói câu này được bao nhiêu lần rồi nữa. Đương nhiêu là tôi đang lo việc cả hai bị tách ra xa bởi làn sương mù này rồi. Tuy vậy đôi mắt tôi vẫn đang sắc lẹm dè chừng tên nam mạo hiểm giả đã đe dọa ngày đó. Biết đâu được lúc nào hắn sẽ tấn công cơ chứ. Tôi thiếu chút nữa là bắt em ấy kè kè đi sát bên tôi kể từ lúc cả hai cùng xuống đến tầng 10, vậy nêu tôi sẽ không ngạc nhiên chút nào nếu em ấy cảm thấy cơ thể khó chịu vào lúc này cả.

Dù thế nào đi nữa thì…việc này không chỉ tệ nửa vời không thôi đâu.

Giữ Lilly trong giới hạn tầm nhìn của mình, tôi nhìn lại thanh Baselard đang hiện hữu trên cánh tay phải của mình, nó thật hữu dụng nhưng quả thật tôi có chút vụng về trong lần đầu sử dụng cái thứ này. Nhưng tôi vẫn phải cộp dấu công nhận sức mạnh của nó. Thanh dao này khiến đàn Kiến Sát Thủ bị gọt không còn manh giáp. Nó giống như là tiếng thì thầm của gió vậy. Trước đây tôi chưa hề biết tới cảm giác tập kích từ khoảng cách an toàn là như thế nào, toàn lao vào cận chiến.

Thanh dao này không có khả năng cắt rời khủng khiếp như Dao Nữ Thần, bất quá tôi chẳng thể phàn nàn gì.

“……!”

Một căn phòng khác được mở ra nơi cuối con đường, nơi đây chả khác nào thảo nguyên nhiệt đới. Sương mù vẫn lảng vảng quanh căn phòng nhưng ít nhất tôi vẫn còn có thể hình dung địa thế nơi đây.

“……”

Từng phiến cây trụi lá chết oằn mình la liệt khắp nơi. Dáng dấp mỗi chiếc cây đều rất kỳ quặc, tôi nhíu mày khi đặt chân đến nơi đây. Lúc này tốt nhất là nên né hết mấy bức tường ra không thì không biết có con quái nào thò đầu ra không chừng.

Tôi đi đến gần một đám trong số đó, những cây này cao tầm từ 1-2m. Lớp vỏ che phủ dày đến bất thường, nhưng những cây càng cao thì thân cây lại càng mỏng. Quả thật là quá không bình thường luôn…

—Ah, đây hẳn là chúng rồi.

Sau khi lướt nhìn mấy cây tử thụ một lần nữa, tôi quay lại nói với Lilly.

“Em nghĩ sao nếu chúng ta hạ hết chúng?”

“Không, chúng ta không có nhiều thời gian để lãng phí đâu.”

Cô bé bất chợt nói, cơn ớn lạnh chạy dọc sống lưng khi tôi quay đầu lại xem sao cô lại giật mình như vậy. Một bóng dáng lớn đang di chuyển trong màn sương mù và đang hướng về phía này. Không chỉ nghe thôi đâu, từng tiếng bước chân khổng lồ giẫm xuống sàn nhà cũng làn truyền đến khiến tôi kinh động. Cơ thể tôi run lên bần bật, đặt cánh tay vào tư thế phòng thủ với khuôn mặt đắn đo và cắn chặt quai hàm mình.

“Uhaaaaaaaaaaaaaaaa”

Orc, những con quái vật cứng chắc trong thân hình khổng lồ kia xuất hiện xuyên qua làn sương với từng tiếng gầm trầm thấp. Mang trên mình làn da nâu kết hợp với cái đầu trư. Quấn quanh eo là một chiếc quần cũ kỹ, trông như một kiểu ăn mặc lỗi thời. Tôi đoán chúng cao tầm 3m, tức là hơn một chút so với Minotarus.

Tuy vậy thì so với cơ bắp cuồn cuộn trên thân mình Minotarus thì Orc lại béo núc ních.

“Mà chúng bự thật đấy…”

“Tốt hơn hết là anh đừng trốn tránh nó, Ngài Bell”

Lilly luôn nói rằng chạy trốn không bao giờ khiến chúng ta tiến bước trên con đường phía trước, tôi nuốt nước bọt rồi cũng gật đầu.

Cô ấy nói chuẩn xác, nếu tôi không thể hạ sát hết đống Orc này thì đừng mơ tưởng đến những thứ xa vời hơn…như Minotarus. Tôi không thể để nỗi sợ hãi này chiếm lấy tâm can chỉ vì nó to lớn hơn mình.

Hít thở thật sâu để chính mình lấy lại tinh thần.

“Gahhhhhh, Uhaaaaaaaaaa”

Con Orc đã bắt kịp chúng tôi, trong đôi tiểu nhãn của nó hiện lên từng đốm sáng vàng. Sau khi định vị con mồi, nó đẩy mạnh tốc độ, từng đợt sóng dư chấn từ mặt đất truyền đến dưới chân tôi, con quái đi xuyên qua một trong các bụi tử thụ gần đó rồi vơ tay nắm lấy một cành cây thông qua cánh tay mập mạp của mình rồi kéo đoạn cây ra khỏi mặt đất. Những đồ vật tầm thường trong Dungeon giờ lại trở thành thanh vũ khí trong tay con quái vật.

Địa thế cũng là một loại vũ khí riêng biệt trong Dungeon này. Tuy nhiên việc này cũng là một phiền toái không nhỏ, những con quái sống trong Dungeon được cung cấp vũ khí tự nhiên để có thể tự tung tự tác trong này.

Tầng 10 là tầng đầu tiên 'địa thế' xuất hiện và nó cũng cấp cho bầy quái không biết bao nhiêu chỗ tốt rồi. Sự hỗ trợ này đôi khi còn kèm theo một đến hai viên đã để lỡ mấy con quái có chuyện gì thì còn có mà ứng biến nếu không có tất sắt nào trên tay.

“Thời điểm này tệ thật…”

Có thể phá hủy địa hình nơi đây, nhưng nên nhớ đây là một phần của Dungeon, một vật sống, nên chúng sẽ trở lại như cũ sau một khoảng thời gian nhất định, cũng giống như lũ quái vật vậy, giết xong con này thì thì kiểu gì cũng có con khác được tái sinh. Nhưng tôi có từng nghe về việc những cái tử thụ này, chúng có thể tái tạo ngay tức khắc. Thông thường thì các mạo hiểm giả phải san phẳng địa hình để ngăn chặn trước khi lũ quái vật kịp ào đến bằng cách sử dụng vũ khí.

Mà giờ giấc lúc này thì không thể tệ hơn được nữa rồi, tôi sẽ phải đối đầu với bọn Orc được trang bị đầy đủ mà không có sự chuẩn bị chút nào.

“……”

Hơi thở nặng nề của mấy con Orc đã tiến lại gần hơn. Đôi mắt chúng lóe lên như muốn áp sát tôi bất cứ lúc nào. Đây sẽ là lần đầu tiên tôi phải đối mặt với những con quái vật lớn cỡ như vầy. Tiếc là tôi lại không phục sinh như chúng được.

Lồng ngực tôi như căng phồng lên, cố gắng mãi mới trấn tĩnh lại nhịp đập trong thâm tâm, xõa đôi vai ra trút hơi thở thật sâu.

Con Orc rống lên điên cuồng.

GROUAUOAAAAAAA

Tiếng rống như hồi chông vang lên cảnh báo cho một trận chiến ác liệt. Sau khi nghe được tín hiệu vang lên, tôi lao tới.

Không thể để trúng đòn được!

Cách biệt về kích cỡ quả thực quá lớn. Còn khuya tôi mới chặn được đòn tấn công từ lũ hộ pháp đó. Dù với sự bảo hộ của giáp tay thì kiểu gì cũng không đỡ mấy cái đòn đánh ngoại cỡ này được.

Nhưng mặt khác, nếu tôi ở vị thế kẻ tấn công…

Mục tiêu đầu tiên: Hạ thể, đặt biệt là với mấy cái chân cụt ngủn đang dẫm trên mặt đất kia, không có nghĩa cứ bự là ngon. Mà thật tình thì lúc đầu tôi có hơi hãi với cái thể hình bặm trợn của lũ này. Dù có lớn đến đâu thì con nào cũng có điểm yếu mà. Kẻ thù nếu quá bự con thì không thể đánh được những mục tiêu nhỏ con lanh lợi được.

Một đòn, chỉ một đòn. Nếu tránh được cú ra đòn đầu tiên của bọn quái này thì tôi có thể dễ dàng phản công ngay lập tức.

Lũ Orc tiếp cận ngày càng gần với địa điểm tôi đang đứng.

UHOOOOOOOOOO

Đầu con quỷ nhô ra khỏi làn sương mù, nâng cao cái gốc cây có đầu tròn cùng với nhiều vết sần sùi vừa mới tóm được lên làm nó giống hệt một chiếc chùy lớn.

Nó vung lên nhằm ngay vào đầu, đợt tấn công đầu tiên như muốn đòi mạng tôi mà.

Ngay trên đầu…ra thế

“!”

Tôi bắn mình thẳng về phía trước không chút do dự. Việc né mình khỏi những đòn tấn công bổ thẳng trực diện thế này dễ hơn so với mấy cú tạt ngang nhiều. Chỉ cần lần ra đúng đường đánh của nó thì tránh đi dễ như ăn kẹo, hơn nữa khi đòn đánh vung chạm đất xong rồi thì cũng không cần lo có bị tặng thêm chút khuyến mãi nào đó không.

Ngoài ra lũ orc sẽ không thể phòng thủ cho tới khi chúng giơ được cái chày của mình lên lại, vậy nên đó sẽ là cơ hội cho tôi. Hiển nhiên là tôi sẽ đáp trả nó tận tình luôn.

“GHOUUUUUU”

“Được rồi!”

“…GHUOOOO”

Tôi vận dụng khả năng né tránh thoát khỏi cú đánh như trời giáng đó. Lợi dụng việc này áp sát lại con Orc rồi tung một cú đâm thẳng thừng vào xương sườn con vật.

Con quái vật la hét lên từng tiếng gầm dữ dội, cùng với đó là cả tá chất lỏng màu xanh chảy sền sệt ra từ miệng vết thương khiến cho thảm cỏ ngay dưới chân nó bị nhuộm thành một màu xanh thẫm.

“ha!”

Với kế hoạch dự định thông thường, tôi tiếp tục tung ra đòn đánh với con dao nhằm ngay vào chân con vật. Ngay sau đó tôi xoay người lại, hạ lưỡi dao xuống thấp nhất có thể rồi hất tung nó lên xuyên qua đùi bên phải con quái thú.

Tôi nắm chặt thanh đoản kiếm bẳng cả đôi bàn tay khi nó lướt qua trên đầu ngọn cỏ rồi đâm thẳng đến vùng dưới đầu gối con vật.

“…GAWAOUUUU”

Tiếng gầm chói tai chọi thẳng vào màng nhĩ như đập vào một bức tường. Tôi cảm nhận rõ rệt thanh kiếm đã chạm vào xương cũng như trọng lực của con quái vật đè nặng lên thanh kiếm. Lưỡi kiếm không thể tiến sâu thêm nữa.

Cắn chặt môi, vậng dụng toàn bộ sức lực bình sinh, gồng mình đẩy con dao xuyên thẳng lên.

“NHẬN LẤY NÀY”

chiếc giò của nó đã chào tạm biệt với nguyên thể rồi. Thanh Baselard xuyên thẳng qua chân nó. Với việc mất đi cẳng chân mình, con quái ngã xuống nện một cú trên nền sàn. Căn phòng rúng động trước những tiếng gào thét như bị hoạn của con Orc. Nó đang quằn quại đau đớn nhưng lúc này tôi không thể dừng lại.

Dẫm dẫm. Tôi lao tới sau lưng nó rồi nhắm thẳng vào đầu, nắm thanh đoản kiếm và chọc vào không chút lưu tình.

“GUUU, GOUOO…”

“Ngài Bell, một con khác nữa kìa.”

“!”

Con Orc dưới chân tôi rung lắc dữ dội cho đến khi sinh mạng nó tắt lụi hoàn toàn. Tôi nhìn lên từ xác chết con vật, quả như Lilly nói, một con Orc khác đang nhắm đến chúng tôi kể từ lúc cả hai tiến vào đây. Có lẽ âm thanh của trận chiến vừa rồi khiến nó chú ý bên này. Không khó để có thể nghe được âm thanh phát khùng của con vật này phát ra vì nó xuyên qua cả màn sương mù, bất chấp địa hình truyền thẳng vào tai tôi.

Tôi nhảy tọt xuống khỏi các xác vô hồn kia, nâng cánh tay phải lên thẳng về phía trước. Lần này sẽ không trược đâu. Đôi mắt khóa chặt vào mục tiêu to như đại bác rồi trút toàn bộ ma lực vào lần đánh này.

“Tia lửa”

“BAUGOOOOOOOOOHHHH”

Từng chút lôi điện tí tách ẩn hiện lên trong ngọn lửa, nó xé toạch không khí và đánh giữa ngực con quái. Con quỷ gầm thét trong khi mất đà tất công đến, nhưng tất cả cũng chỉ đến vậy thôi, chả có gì hơn nữa cả. Vết thương trước ngực bị cháy đen thui, nhưng nó vẫn không ngã xuống. Trông có vẻ như đòn tấn công bằng ma pháp này của tôi chưa đủ mạnh đến độ đánh phát chết luôn. Không có gì lấy làm quá ngạc nhiên, tôi mới học có vài ngày thôi mà, sức phá hoại của Tia lửa vẫn còn yếu lắm.

Tuy nhiên….

“Tia lửa”

Lượt 2 nào.

Một đòn thuấn kích ma pháp được tung ra nối liền với đòn trước. Không phải tôi cố ý nhưng đòn đánh lần này đập vô ngay chỗ cũ, cái trước chưa xong cái sau lại đến, quả là thương càng thêm thương mà.

“……”

Ngọn lửa bén ngọn đến cằm con quái, nó ngước nhìn lên trần, đôi chân run lên như cầy sấy rồi cố nhảy xa ra khỏi tôi rồi…ngừng hẳn. Nó lặng im tan ra thành hư vô trước mắt tôi.

Hai đòn đánh cuồng bạo trực tiếp ngay tại giữa ngực con Orc. Đen đủi là viên Ma Thạch của nó cũng tan theo gió mây luôn. Chứng kiến con quái vật tan biến  hoàn toàn ngay trước mắt , tôi nhẹ nhàng thả lỏng đôi bàn tay xuống.

Mình thắng rồi

Mình làm được rồi

Vô luận là dùng kiếm kỹ, phong cách chiến đấu hay ma pháp gì đi nữa thì…nhờ đó mà mình đã đánh bại được con quái vật lớn hơn bản thân nhiều lần, tuy là một loài quái khổng lồ khác với Minotarus. Khi trái tim tôi đập điềm đạm trở lại, một ngọn lửa mới lại bùng cháy lên bên trong nó. Đây chắn hẳn chính là cảm giác thành tựu. Mà cũng có lẽ là sự tiến bộ của bản thân.

Tôi tận hưởng những phút giây ăn mừng chiến thắng đó, điều này khiến cho miệng tôi cứ ngoác lên không thôi.

“Lilly, anh làm được rồi nà…”

Tôi quay mặt lại tìm kiếm người cộng sự của mình với vẻ mặt tràn đầy hạnh phúc thuần khiết, nhưng chào đón tôi chỉ còn là làn sương mù trắng. Người cộng sự đã cũng xuyên suốt cả chặng đường vừa qua đã biến mất không tăm hơi, sự hưng phấn trong tôi tan đi.

“Lilly?”

Giọng nói tôi ngập ngợ thét vang lên từ cổ họng. Đầu tôi xoay mòng như búa bổ, bất kể có nhìn quanh quẩn thế nào đi nữa, tôi vẫn không thể nhìn ra được mái tóc ẩn hiện đó của Lilly. Chỉ có sương mù vẫn lạng vạng quanh đây.

Tôi sợ điềm chẳng lành đã xảy đến đầu tiên, hít thở vài hơi thật sâu lấy lại chút bình tĩnh, tôi lướt đôi chân thật nhanh trên mặt đất hòng tìm kiếm được chút gì đó. Nếu tên nam mạo hiểm giả đó gây ra việc này thì ít nhất Lilly cũng đã chống cự, tối thiểu cũng có một tiếng thét hay gì đó đại loại chứ. Lần này có nhiều khả năng là do quái vật rồi. Tôi bắt đầu lần mò các góc phòng nơi sương mù bao phủ gần kín.

“?”

Có thứ gì đó xuất hiện đan xen giữa đống tử thụ, một mùi hôi kinh tởm xông thẳng vào mũi tôi. Ngay lập tức tôi bịt mũi lại bằng ống tay áo, liếc nhìn xung quanh cố gắng tìm ra nguyên nhân của cái đống mùi tạp chất này. Không mất nhiều thời giờ cho lắm, một khúc thịt rướm máu nằm đó, ngay tại dưới thân một gốc cây gần đây.

“Đây chả phải…mồi dụ quái vật sao…?”

Tôi quỳ xuống bênh cạnh nó để xác định rõ ràng hơn. Không còn nghi ngờ gì nữa. Những vật phẩm như vậy vẫn thường được bầy bán trong các cửa hàng. Những mạo hiểm giả như tôi đều có thể sử dụng các bẫy rập này để dụ dỗ quái vật đến, hiển nhiên là để hốt luôn một mẻ ma pháp thạch và vật phẩm rơi ra mà không phải rời khỏi vị trí quen thuộc trong Dungeon…

Nhưng chờ chút đã, sao giờ nó lại nằm đây…?

“……”

Từng tiếng bước chân nặng nề lọt vào tai tôi. Một đàn Orc, không phải là từng con đơn độc như trước đây nữa. Từng bước chân vang lên dồn dập, giống như dàn trống chơi nào đó chơi dở tệ nhất thế giới ấy. Không chỉ vậy một đống các khối thịt óng ánh được rải rác quanh khu vực này.

Tôi ngây ngất đứng đó, nghe tiếng bước chân tiến đến đây đủ cho tôi hiểu được số lượng của chúng, từng đợt khí trào ra từ phổi.

Chết tiệt…

4 con súc sinh.

Tôi nguyền rủa bản thân mình sao đen thế không biết, bóng của mấy con quái vật đã ẩn hiện lên trên màn sương. Chúng đang thẳng tiến tới đây, càng ngày càng gần rồi.

Một chọi một đã là giới hạn hiện tại của tôi rồi, 4 cùng một lúc thì xác định là trăm hoa đua nở là cái chắc, tôi không có cơ hội nào để chống trả. Lỡ mà nằm trong vòng vây rồi kiểu gì cũng  bị tống sang thế giới khác sau vài nốt nhạc cho coi. Với kích cỡ của chúng mà nói thì nếu như chúng sử dụng đống vũ khí được lấy ra từ địa thế nơi đây thì đảm bảo là không có một kẻ hở nào trong những đòn tấn công mà tôi sắp phải hứng chịu.

Giờ thì té thôi. Chả có cách nào đển sống sót khỏi cái chốn này nếu cứ chôn chân tại đây.

Nhưng còn Lilly thì sao.

Nếu lỡ như cô ấy bị thương nên phải ở lại hoặc không thể thoát khốn ra thì sao. Liệu tôi có thể bỏ cô ấy lại phía sau, liệu tôi có thể để mặc cho sinh mệnh đó tắt lịm đi.

Lũ Orc bị thu hút bởi đống thịt bầy nhầy quanh đây đã phát hiện ra tôi, trông chúng có vẻ không thích thú như mong đợi. Từng đợt gân xanh nổi lên trên những cơ bắp chúng. Từng khối cơ của mấy con quái chậm rãi căng cứng lên khi chúng nhìn chằm chằm vào tôi.

Đây không phải là thời điểm quên lãng thanh dao găm mà rút đi, bất quá tôi vẫn không nhúc nhích được một chút nào.

Một thứ gì đó xuyên phá thẳng đến từ ngoài tầm mắt tôi, cắt xén không khí tạo ra âm thanh như một tiếng huýt sáo.

“Cái…”

Choang, nó đánh thẳng vào giáp bảo hộ nằm ở phía chân trái khiến cho mảnh giáp văng ra khỏi. Thanh dao Nữ Thần cũng bị tách ra khỏi đó. Tôi thấy một mũi tên vàng đang nhô ra khỏi bao kiếm khi nó bay đi. Lũ Orc mở to mắt nhìn theo mảnh giáp bay đi, đây chả khác nào là thời khắc tấn công tốt nhất mà chúng được ưu ái cho, quả nhiên là chúng xông lên cùng lúc.

“OUOOOOOOOOOOOOOOOOO”

“…?...”

Hai trong số chúng nhanh chóng tận dụng những lợi thế có sẵn từ địa hình nơi đây, chúng nhặt những vũ khí mới lên rồi phang thẳng về phía tôi. Mặc dù hơi mất mặt nam nhi khi bỏ chạy đi như thế này nhưng quan trọng mạng sống trước cái đã, tiểu tiết bỏ hết. Tôi còn chẳng có thời giờ để thở dốc nữa là. Mang vẻ bự con và vụng về nhưng hai đứa còn lại trong số chúng nhanh chóng bám sát lấy tôi và rút ngắn khoảng cách trong tích tắc.

“Ê…AAAAAAAAAAAAAAAA”

Tôi hét lên rợn người khi mấy cánh tay cơ bắp to lù lụ kia đánh đến đầu tôi từ nhiều hướng.

Nghiêm trọng rồi đây, giờ phải làm sao?

Làm mạo hiểm giả từ trước tới giờ chưa lần nào tôi cảm thấy cảm giác bất lực như hiện tại, còn chả có thời giờ để hít với chả thở nữa trong khi né tránh đòn đánh dồn dập đến như bão lũ từ mấy con quái chết tiệt này.

Tôi đã thấy người con gái đó sau né đòn tấn công từ trên đầu lao xuống, cô bé đứng cách xa lũ Orc, nằm trong phạm vi an toàn, di chuyển như đang đi dạo trong Quảng Trường Trung Tâm.

“Lilly?! Eh-dahhh!!!”

Đòn đánh tiếp theo tiếp cận tôi trong khi tôi vẫn mãi nhìn về phía đó, trong một trận đánh sống còn như vậy mà phân tâm là coi như đi luôn, dù chỉ một chút thôi cũng là cấm kị.

Trong khi cố sống cố chết lách mình khỏi các đòn đánh tấp nập thì Lilly nhẹ nhành tiến lại nâng mảnh giáp hộ chân của tôi rồi rút thanh dao găm Thần Nữ lên. Sau tất cả cô lướt nhìn một cách cẩn thận rồi nở nụ cười như chưa hề có cuộc chia ly về phía tôi.

“Xin lỗi Ngài Bell, đây là lần cuối cùng.”

“Lilly, em đang nói gì vậy?”

“Lilly nghĩ rằng Ngài Bell không nên quá tin tưởng vào người khác mới phải.”

Tôi thoáng thấy cô bé qua khe hở giữa những cánh tay con Orc. Cô nghiêng đầu sang bên như một cô bé đáng yêu. Tôi hét tên con bé nhưng đôi mắt ấy vẫn ẩn sâu dưới mái tóc màu hạt dẻ che ngang mái ấn hiện lên bên trong tấm áo choàng. Cô nhoẻn miệng nở nụ cười, nhưng đâu đó trong thâm tâm tôi lại thấy con bé thật cô đơn.

“Em hy vọng anh có thể tìm thấy một lối thoát nào đó rồi trốn đi.”

Giọng Lilly vang vọng lên từ phía bên đối diện với lũ Orc, cô nhẹ nhàng rời đi sau khi để lại một lời nhắn nhủ nhỏ nhẹ. Sau rồi cô kiểm tra lại cái Ba lô căng phồng kia rồi rời đi.

“Tạm biệt, Ngài Bell, chúng ta sẽ không gặp lại nhau nữa đâu."

Cô ngoảnh mặt lại liếc nhìn lần cuối rồi lẩn mình biến mất vào trong màn sương dày đặt kia.

“Lilly, LILLY, chết tiệt, đủ rồi đấy.”

“BUOOOOOOOOOOO”

“Anh quá tốt bụng, Ngài Bell.”

Lilly chạy qua khỏi đại sảnh trong Dungeon cùng với chiếc túi kềnh càng đến mức người thường chả ai đeo nổi. Tay nắm chặt lấy dây ba lô, cô bước đi không chút do dự. Lilly đã hai lần không thành thật với Bell. Đầu tiên chính là việc cô là một người cộng sự nghèo hèn. Lilly là một tên trộm hoặc cũng có thể nói là “Bậc thầy lừa đảo” cũng không ngoa.

Cô thường hay nhắm vào những mạo hiểm giả có thu nhập và cấp bậc cao. Đặt biệt là những người có trang bị cho mình giáp và vũ khí có giá trị liên thành.

Ví dụ thì cô làm việc chung với Bell cho đến thời điểm này là vì anh là mục tiêu hiện tại của cô. Chính xác hơn mà nói thì cô nhắm đến thanh dao găm của Familia Hesphaistos. Việc than khổ hay gì gì đấy chỉ đơn thuần là để bịp Bell mà thôi.

Lời nói dối thứ hai là…

“Hửm”

Một làn gió thoảng qua hất tung chiếc mũ trùm đầu cô lên, lông, tóc hay đôi tai cún của cô tan biến đi.

“Chuông đêm”

Cứ như hòa cùng cát bụi, một lượng tro tàn bao phủ đầu cô. Có tia sáng chợt lóe lên vô thanh vô tức rồi biến mất mang theo cả đôi tai trên thú trên đầu, chưa dừng lại đó, màu mắt trong cô cũng như chiếc đuôi thú yêu kiều phía sau cũng bay biến.

“Có vẻ như cũng không cần phải biến đổi hoàn toàn, thay đổi một vài bộ phận là quá đủ rồi.”

Nếu giờ phút này mà có Bell ở đây chắc chắn cậu sẽ sốc như con ốc. Đôi mắt màu hạt dẻ hiện lên vui tươi, khuôn mặt cô còn dễ thương hơn so với trước hình tượng bé cún ngây ngô ngày trước.

Không còn chút nghi ngờ gì ở đây nữa, Lilly chính là cô bé chạy lướt qua trước mặt Bell trong con hẻm ngày đó.

Lời nói dối thứ hai, cô ấy thực ra là ai.

Cô bé lúc đó đã sử dụng phép thuật “Lọ lem” để biến mình từ một cô gái tộc prum đáng nghi sang một người hoàn toàn khác, nhờ đó mà cô thoát được tên mạo hiểm giả truy đuổi phía sau.

Lilly đã dùng ma thuật này để lừa gạt nhiều, rất rất nhiều mạo hiểm giả. Rất nhiều người đã bị dính chưởng, giận dữ đuổi theo cô. Nhưng với khả năng thay đổi diện mạo để biến đổi thành người khác thì cô đã khiến họ tưởng rằng cô không phải là kẻ họ truy đuổi. Cứ thế, họ đã mắc một sai lầm không tưởng.

Vì họ không thể làm gì cô cho nên đã có những tin đồn truyền tai nhau từ những nhà thám hiểm về một “nhóm trộm bất lương”, đó là minh chứng cho quyền năng ma pháp cô đang sở hữu.

Có khi cô mang thân phận phụ tá, có khi lại là thường dân. Không chỉ thay đổi diện mạo, cô còn có thể thay đổi cả chủng tộc của mình nhờ phép thuật mà mình có. Nhờ đó mà cho đến hiện tại cô thực hiện trót lọt hàng trăm vụ.

Có vẻ lần bất cẩn trong việc để mấy tên mạo hiểm giả đó nhìn mình biến thân quả là một sai lầm chí mạng…

Người đã đuổi theo cô ngày đó hiển nhiên là nạn nhân từ một trong số các phi vụ Lilly đã thực hiện, hắn ta tình cờ bắt gặp cô khi cô đang giải trừ dịch dung ma pháp, hiển nhiên hắn đã thấy được khuôn mặt thật của cô cho nên…nguyên nhân câu chuyện diễn ra trong con hẻm ngày đó là như vậy đấy.

Cô đã tạo cho mình một lỗi thoát hoàn hảo, nhưng có vẻ người đàn ông đó đã nói với Bell một điều gì đó mà cậu không cần biết. Kể từ khi cô phát hiện cuộc gặp gỡ bí mật giữa hai người, Bell đã có cách ứng xử lạ thường. Cậu luôn để mắt đến cô và cố giấu đi những thông tin cần thiết khi cô hỏi đến. Cứ như là cậu đang nghi ngờ cô hay như cậu đã phát hiện ra việc cô thay đổi diện mạo và bắt đầu cẩn trọng hơn với cô.

Có vẻ như coi đây là cơ hội cuối cùng và hành động luôn quả nhiên là một quyết định sáng suốt....

…Thật sự là như vậy…ư

Thật là đáng tiếc.  Cô nhớ lại từng đồng lẻ mà mình kiếm được trong khoảng thời gian mà cô đi cùng với Bell.

Kết thúc rồi, cái tâm trạng phấn chấn cùng với sự bảo vệ nhiệt tình của anh ấy đã không còn nơi đây nữa.

Một phần trong cô cảm thấy có chút mất mát, với một tên trộm như cô mà nói thì đây quả là một cảm giác lạ lẫm, cô không tài nào hiểu được. Nhưng ít nhất có một điều mà cô rõ ràng: dù có có nghĩ đi nghĩ lại đến thế nào đi nữa thì tâm tình kì quái lúc này đây cũng chỉ là một thứ cảm xúc vô vị không hơn.

Không còn cách nào để có thể hợp tác với anh ấy một lần nữa. Cô không thể lờ đi rủi ro khi tiếp tục hợp tác sau những gì mà người đàn ông đó đã nói với cậu. Giờ đây chắn hẳn rằng Bell đã biết về tất cả mọi thứ, anh ta chắc chắc sẽ không bao giờ tha thứ cho cô.

“………”

Khuôn mặt Lilly lúc này như bị đè nén, nhưng rồi cô hít một hơi thật sâu rồi lắc đầu quầy quậy. Ai quan tâm cơ chứ , cô thầm nhủ vậy với chính mình khi cố gắng gạt bỏ đi những cảm giác tội lỗi đang hiện hữu trong cô. Một người như cô mà lại bị dao động bởi sự tử tế đến từ một mạo hiểm giả á, đùa kiểu gì vậy. Bởi vì tất cả mấy tên mạo hiểm giả đó đều như nhau cả thôi.

Mạo hiểm giả…mạo hiểm giả…

Lilly được sinh ra trong Soma Familia. Song thân của cô là thành viên của hội, cũng có nghĩa là từ khi mới sinh ra cô đã không có quyền quyết định số phận của mình ngoài việc tham gia vào đây. Cô đã từng như vậy đấy, những chiếc bánh răng của số phận đã rối như tơ lòng kể từ khi bắt đầu rồi.

Thế giới này không ban phát chút tình thương nào đối với Lilly. Hai người cha mẹ mang trên mình mặt nạ đạo đức luôn nói với cô về việc họ tiết kiệm tiền để hỗ trợ Lilly khi cô còn là một đứa trẻ, họ chưa từng làm đúng chức trách khi đứng trên cương vị là thân sinh của cô cả. Thế rồi một ngày kia cô nhận được tin hai người tạ thế. Tham vọng vì tiền…vì Soma…đã thúc đẩy họ đi thám thính các tầng cao hơn để rồi liên minh của họ bị tấn công không thương tiếc. Họ còn chẳng kịp nhận ra thứ gì đang kết liễu đời mình nữa là.

Điều này đã khiến Lilly phải một thân một mình tìm đường mưu sinh tại Soma Familia. Trong một hội luôn lấy tiêu chí trộm cướp lên hàng đầu như Soma, cô luôn cô độc, không ai chăm sóc. Đó là những tháng ngày đau khổ mà cô phải chịu đựng trong suốt bao năm qua.

Sau cái giây phút cô uống vào Thần Tửu Soma, cô đã bắt đầu sa ngã. Cô cũng bị thứ ma thuật trong rượu ảnh hưởng.

Cô chẳng thể nhờ cậy vào ai cho nên cô đã quyết định độc bước du hành và tự kiếm thu nhập cho bản thân. Nhưng việc làm đó thật vô ích, cô không có năng lực để trở thành một mạo hiểm giả và bị bắt phải làm người hỗ trợ, sau đó cô bị bóc lột. Khi cô làm việc cùng với một nhóm, họ sẽ thường nói kiểu như: “Chính mày đã ăn cắp Ma Thạch phải không”, “Mày đã bòn rút bớt tiền đi rồi phải không”, “Mày nên bị trừng trị” hay “Không có phần của mày đâu”.

Cô đã nỗ lực hết sức để giải thích với họ rằng họ nhầm rồi, rằng cô vô tội. Nhưng ai tin, họ luôn quay lưng lại với cô rồi nhếch mép cười. Khi cô đối mặt với lằn ranh của cái chết, họ chẳng thèm ra tay giúp cô, thậm chí sau đó họ còn từ chối chữa thương cho cô nữa. Cô luôn bị đá ra khỏi đội sau khi mọi việc đã kết thúc. Nếu cô làm mất túi đồ, họ sẽ cho cô hối hận khi được sinh ra trên cuộc đời này

Cô chưa bao giờ hòa hợp với Familia Soma cả. Sau khi trở về từ Dungeon, những cuộc tranh luận gay gắt và cả đánh đập để phân chia về tiền thu thập được luôn chờ đợi cô.

…Lilly ghét tất cả Mạo hiểm giả…Lilly kinh tởm họ…

Sau khi tác dụng của rượu Soma phai đi, cô chạy đi thật xa khỏi nơi đó, nước mắt chảy dài trên khuôn mặt cô lúc đó. Cô ném đi danh hiệu thành viên Soma Familia và cố gắng sống một cuộc sống đời thường trong cái thành phố này.

Để rồi trong khi cô đang cố tận hưởng cảm giác yên ổn và hạnh phúc từ cuộc sống mới, các thành viên của Soma Familia một lần nữa tước nó đi khỏi cô, cuộc sống mà cô cố gây dựng nên lại bị phá hủy.

Làm thế nào mà họ lần ra được, cô cũng không biết nữa. Họ đến cùng với đôi mắt như điên dại lên vì sự tham lam, họ lấy tất cả những gì Lilly có, không chỉ vậy họ còn lục lọi nơi cô lẩn trốn. Cặp quá phụ già tốt bụng từng cưu mang cô trong căn tạp hóa bán hoa của họ cũng đã đuổi ra cô khỏi đó. Lilly vẫn còn nhớ như in đôi mắt họ nhìn cô, như thể phải nhìn vào một thứ kinh tởm, bẩn thỉu nhất trần đời.

Dù là đến tại thời điểm này, Soma Familia cũng không buông tha cho cô. Cô thù hận vị thần tối cao, Soma. Tại sao ông ta lại tạo ra một Familia thối nát, tệ hại đến cùng cực như vậy cơ chứ.

Cô đã thôi không than vãn hay nghĩ xấu về ông ta. Soma chắc hẳn cũng chả hứng thú gì với cái Familia này, không có chút quan tâm luôn. Soma cũng không làm bất cứ điều gì cho họ, Ngài ấy không muốn. Cô thậm chí còn nghĩ rằng không biết ông ta có biết chuyện gì đang xảy ra trong cái Familia của mình không nữa là.

Có lẽ trong quan điểm của ông, chẳng hơi đâu phải đi cảm thông cho bất kỳ một “Đứa con” nào đó, mặc dầu ông có là “Cha”, là thần của họ đi nữa. Nhưng chắc chắn lòng hận thù trong Lilly đối với ông sẽ không bao giờ phai.

Cuối cùng, lựa chọn duy nhất mà Lilly có được là phải quay về Familia Soma với tư cách làm một người phụ tá để có thể tồn tại được. Nếu cô phạm sai lầm - tức là thất bại trong việc hoàn thành nghĩa vụ của người phụ tá bé nhỏ đáng tin - những gì chờ đợi cô chỉ có đau khổ và hơn thế nữa. Dù cho cô có vài mối liên hệ tốt đẹp trong Familia hay cô làm việc không công cho họ đi nữa, sự thật vẫn chưa bao giờ thay đổi.

Đúng, mấy tên mạo hiểm giả đó toàn một ruột với nhau cả thôi. Tất cả họ đều đối xử tệ hại với Lilly chỉ đơn giản vì cô yếu hơn họ, tính luôn cả tên đàn ông đã từng đuổi theo cô, chắc chắn…chắn chắn… Dù có là… Bell…là Bell đi nữa thì....

Anh ta có tốt bụng đến bao nhiêu đi nữa thì đến một ngày nào đó anh cũng sẽ mạnh tay với Lilly. Không nghi ngờ gì nữa, đây chính là phản bội trước khi bị phản bội, như thế thì có gì sai cơ chứ?

Lilly vẫn còn nhớ như in đôi vợ chồng quá phụ già đã từng cưu mang và xem cô như cháu gái của họ, cô vẫn còn nhớ ánh mắt mà họ từng nhìn cô. Là vậy đấy, dù cô có làm gì đi nữa thì sẽ đến một thời điểm cô sẽ bị vứt đi, rồi sẽ đến một ngày cô bị bỏ rơi.

Dù cô có suy nghĩ đến thế nào đi nữa thì vẫn không thể làm dịu được nỗi đau âm ỷ trong lòng mình. Cô cố gắng chạy thật nhanh trên đường, nhưng điều đó vẫn không thể làm cô nguôi ngoai đi chút nào.

“Hôm nay giám sát viên từ Guild sẽ đến đây. Lỡ cô có mà mắc lỗi thì cũng đừng có mà làm điều ngốc ngếch gì đấy. Biết chưa lính mới.”

“Vâng thưa ngài”

Hestia đáp lại người chủ cửa hành sau khi ông thuyết giảng xong. Hestia đã học được rất nhiều điều từ khi làm việc với những người không coi cô như một nữ thần. Hai bím tóc của cô cứ tung tăng qua lại mỗi khi cô làm việc. Công việc chính của cô là phải luôn tiếp xúc với các “thượng đế”. Chính vì thế cô sẽ là người phải đón tiếp giám sát viên đến từ Guild lần này.

Khi người giám sát viên đến, cô ta trông như một bán tinh linh mà Hestia đã từng gặp gỡ đâu đó trước đây.

“Ế, cô là…”

“Tôi đến đây thay mặt cho Guild, tên tôi là Eina Tulle, tôi đến đây để tiến hành kiểm tra theo kế hoạch định kỳ.”

Cách chào hỏi của Eina rất chuyên nghiệp. Hestia có suy tư một chút nhưng rút cục vẫn gạt bỏ suy nghĩ đó, coi đây là chuyện thường và dẫn cô ấy vào trong tiệm. Trong chuyến công tác này của Eina, quyển sách luôn được giữ chặt trên ngực cô. Sau khi giới thiệu bản thân với chủ cửa hàng, Eina lấy ra một cây bút cùng với một mảnh giấy nhỏ trước khi đi dạo quanh cửa hàng.

“Nữ thần Hestia.”

“Eh?”

“Tôi có vài chuyện muốn nói, cô có thể dành chút thời gian được không?”

Sau khi lướt nhìn quanh giá đỡ vũ khí cùng với Điều hòa chạy bằng Ma thạch, Eina đi đến bên cạnh Hestia. Cô nói nhỏ giọng và không nhìn trực tiếp vào mắt cô bé. Hestia có chút ngạc nhiên về điều này. Trước tiên cô nhìn quanh quẩn rồi sau đó tiếp tục vai trò hướng dẫn của mình như bình thường, nhưng 'tình cờ' hướng dẫn Eina vào một một góc khuất.

“Tôi ngạc nhiên với cách cô tiếp cận đấy. Cô đã lên kế hoạch cho mọi thứ rồi phải không, hử Cô Cố vấn.”

“Xin lỗi vì đã làm phiền người.”

Cả hai người tiếp tục cuộc trò chuyện mà không hề nhìn vào mắt nhau trong khi vờ cứ như đang làm chính sự.

Nghe Eina hỏi "Tôi có thể nhờ người một chút không?", Hestia đã rung mạnh giá đựng vũ khí như thể đồng ý.

“Tôi có một vài thông tin liên quan mật thiết đến người đang là cộng sự của Bell Cranell”

Khi cô nói đến đây thì Hestia khẽ sựng người lại, cơ thể cô run lên từng đợt, vai cô bắt đầu có chút giật mình. Cô quay lại nhìn thẳng vào Eina.

“Tôi sẽ nói cho người nghe về tất cả mọi thông tin liên quan đến Familia mà cô bé làm thành viên, vậy nên làm ơn để ý lời tôi nói.”

Tiếp theo Eina nói về những gì mà đêm đó cô nghe được tại Loki Familia, vẻ mặt của Hestia lúc này trở nên căng thẳng hơn bao giờ hết.

Mặc dù khả năng cô ta bị rượu Soma khống chế rất ít, nhưng người phụ tá đang đi với Bell lúc này có lẽ có mưu đồ gì đó khi cô tiếp cận cậu, giống như đang là cố gắng tước đoạt toàn bộ tài sản mà Bell sở hữu ấy.

Eina cũng đã từng nói với Bell về việc hủy bỏ toàn bộ giao ước giữa hai người trước khi có chuyện gì đó nghiêm trọng xảy ra.

“Nữ Thần Hestia, cô có thể làm ơn hãy thuyết phục cậu ấy hộ tôi được không?”

Eina cúi nhìn nữ thần bằng đôi mắt xanh màu lục bảo.

Hestia lặng im liếc mắt nhìn lại Eina.

---o0o---

Để Bell lại đằng sau, Lilly thẳng tiến trên con đường hướng lên tầng trên đã được dọn dẹp một lần trước đó. Cô ấy vượt qua tầng 10 và tầng 9 mà không gặp phải chút khó khăn nào để bước đến tầng 8.

Lilly nắm rõ mọi ngóc ngách từ tầng 11 trở xuống của Dungeon như lòng bàn tay mình vậy.

Phương pháp mà cô sử dụng để cướp đoạt tài sản giá trị của những mạo hiểm giả khác, giống như điều cô đã làm với Bell, là gây xao nhãng và rồi tận dụng lúc hỗn loạn để trốn thoát - trước khi mục tiêu kịp nhận ra sự biến mất của cô ta.

Tuy nhiên, nếu họ bắt kịp được cô ta, tất cả sẽ là vô nghĩa. Cách duy nhất để cô có thể tránh khỏi kết cục này là ghi nhớ toàn bộ những gì có trên tấm bản đồ của Dungeon được bán tại Guild.

Ngay cả khi chạm mặt lũ quái, cô cũng đã quá rành rẽ trong việc lùa chúng đến những mạo hiểm giả khác và để họ xử lí chúng. Thực sự đó là mọi thứ mà cô đã làm.

Một khi đã lên đến mặt đất, cô chỉ cần trở lại là chính mình và bán hết số vật phẩm. Không đời nào những nạn nhân của cô ta có thể làm gì kịp.

Chỉ một mình, cô không làm gì được. Nhưng với chút mánh khóe và chút ác tâm, Lilly đã lừa gạt một cơ số mạo hiểm giả.

Lí do cho việc chôm đồ sao? Nói đơn giản, vì trả thù.

Cô đã quyết lấy lại những gì đã là của mình từ những kẻ đã dày vò cô suốt những năm qua. Cô liên tục nhe nanh giở trò với thành viên của Familia Soma.

Hối hận cho hành động của mình? Không. Là một nạn nhân, đó là quyền của cô.

Tất cả mạo hiểm giả đều như nhau. Đó là lý do của cô, lý do bất di bất dịch.

…Mọi thứ đều cứ như thế cho đến giờ, cho đến khi cô cảm thấy thật tàn khốc khi phải quay đi khỏi khuôn mặt của một chàng trai.

''Giờ thì nó đã là của mình'', Lilly đã sắp có đủ tiền cần thiết...

Cô ấy không có chút hứng thú gì với Soma cả. Ngược lại là đằng khác - cô ấy ghét nó. Từng tế bào trong người cô đều mang sự phẫn uất với nó.

Thậm chí chỉ cần hương vị của nó cũng đã là một thứ bùa mê đối với cô, khiến cô điên loạn như một con thú.

Số tiền này sẽ giúp cô được cứu rỗi.

Một ngày nào đó, cô ấy sẽ dùng một lượng tiền lớn để đổi lấy sự giải thoát của mình khỏi Familia Soma.

Vấn đề là, Lilly là vật sở hữu của thần Soma. Cô ấy đã cố gắng lôi kéo cả Guild vào cuộc, nhưng họ không có đủ nguồn lực để giúp cô ấy và rốt cuộc cũng không làm gì cả. Điều duy nhất cô có thể làm là thuyết phục Soma để cô ấy đi bằng cách chi một lượng tiền lớn gọi là để mua lại sự tự do.

Cô ấy đã quyết tâm sẽ giành lại sự tự do cho bản thân bằng chính đôi tay của mình.

"Hmmm!"

Khi bước vào đám cỏ lá dài, Lilly đột nhiên đứng sững lại.

Một con goblin cấp 8 đang quanh quẩn trước lối ra duy nhất của căn phòng, ngay đối diện với cô ấy.

Không có một dấu hiệu nào của những mạo hiểm giả khác. Con goblin đang đứng chặn đường. Dù có cố gắng thế nào đi chăng nữa, cô cũng không thể lẻn qua người nó được

Việc quay trở lại để tìm một con đường khác sẽ tốn quá nhiều thời gian.

Lúc này đây, hẳn Bell còn đang bận tay với những cuộc tấn công dữ dội của quái vật đang ngáng đường và không thể bắt kịp cô với tốc độ cao nhất, thế nhưng vẫn còn những nguy hiểm khác ở Dungeon. Thời gian là vàng bạc, nên Lilly quyết định sẽ băng qua.

"Lilly đâu phải sinh ra để dành cho những trận ẩu đả như thế này, nhỉ?" Lilly lầm bầm những lời đó khi cô ấy xắn tay áo của cái áo choàng màu kem lên.

Rồi cô rút một cây nỏ cầm tay.

Dùng một thanh ma pháp kiếm để đối đầu với con goblin này sẽ là một sự phí phạm!

Bước chân phải về phía trước, cô ấy nâng cây nỏ lên nhằm vào con quái vật.

Tộc prum nổi tiếng trong việc có thị lực tuyệt vời. Đôi mắt to tròn màu hạt dẻ của Lilly tập trung vào con quái vật, nhắm thẳng vào điểm chí mạng của nó. Cùng lúc ấy, con quái vật cuối cùng cũng đã chú ý đến cô.

"Bah—ffftt!"

Một mũi tên màu vàng bắn ra từ cây nỏ với tốc độ khủng khiếp.

Mũi tên vạch một đường trong không khí và cắm thẳng vào mắt phải con goblin.

"GiGYAAAAAAA!!!!!!"

"Xin lỗi nhé!"

Con goblin hét lên trong đau đớn và lấy 2 tay ôm mắt, Lilly nhân cơ hội này chạy vụt qua con quái vật để tới lối ra.

Lilly cũng có thể chiến đấu, miễn là cô có một chiến lược cụ thể. Tuy nhiên, cô hoàn toàn phụ thuộc vào vũ khí và vật phẩm. Giết một con quái vật đứng lẻ không xứng với lượng tiền cần thiết để hạ gục nó, cùng lắm cũng chỉ vừa đủ bù lỗ.

Lilly chỉ chiến đấu với quái vật nhằm mục đích tự bảo vệ bản thân.

"Ghen tị với Ngài Bell quá thôi. Ngài ấy có thể tự mình làm mọi việc được!"

Do phép thuật của mình, Lọ Lem, sức bền của Lilly không cho phép cô tham gia các trận chiến kéo dài. Lilly rất yếu về mặt thể lực.

Cô ấy có được phép thuật một thời gian ngắn sau khi thề sẽ báo thù các mạo hiểm giả, và hi vọng nó sẽ giúp cô ấy trở thành một thứ gì đó mạnh mẽ hơn bản thân cô lúc này. Rồi cô lại trở nên cực kỳ chán nản khi nhận ra được sự thật về nó.

Tuy nhiên, gần như ngay lập tức cô ấy đã học được cách sử dụng nó để báo thù, theo một cách khác. Cô ấy đẩy phép thuật của mình tới giới hạn và hiểu ra công dụng thực sự của nó.

Minh chứng cho sức mạnh của nó chính là: phép thuật của cô cho phép cô lấy trộm nhiều vật phẩm của các mạo hiểm giả với cùng một chiến thuật.

Lilly đã trở nên mạnh mẽ, đủ để cười vào mặt cái tôi yếu đuối của cô trước kia.

Và... tầng 7!

Cô ấy tiến bước trên chiếc cầu thang nhô ra khỏi bức tường, để tới tầng trên.

Lilly giữ vững tốc độ, phóng vụt qua những bức tường của dungeon phủ đầy ánh sáng màu xanh.

Sau tầng này nữa thôi, thì mọi chuyện sẽ dễ như ăn bánh vậy.

Bàn về lũ quái vật, tầng 7 có thể coi như một ngọn núi cuối cùng mà cô cần trèo qua. Vẫn còn quá sớm để thả lỏng.

Sau tầng này, cô có thể tự tay xử lý mọi thứ. Đôi môi của cô ấy cong lên thành một nụ cười khi cô nhào lên tầng kế tiếp.

"Thật bất ngờ làm sao. Ta trúng mánh rồi."

"Eh?"

Một chuyện ngoài dự đoán của cô nhóc đã xảy ra khi cô ra khỏi hành lang nhỏ và bước vào căn phòng.

Một cái chân thò ra từ bên cạnh ngáng chân Lilly.

Bị mất thăng bằng, cơ thể nhỏ nhắn của cô ngã xuống, đập mặt vào sàn Dungeon.

Cá... cái gì vậy...?

Còn đang choáng váng và hoang mang, cô nhóc chống tay xuống nền đất bẩn để nhấc người dậy. Một bóng đen che lấy người cô bé.

Cô giật nảy người rồi nhìn quanh; và nửa giây sau một chiếc ủng đạp thẳng vào mũi cô bé.

"Gyhaaa?!"

"Tốt hơn hết là nên có một lời xin lỗi đấy, con nhãi prum kia!"

Một nắm đấm giáng thẳng vào má trái cô bé. Máu mũi của cô ròng ròng chảy ra.

Khi đôi mắt dần dần chỉnh lại tiêu cự và nhìn rõ trở lại, cô nhóc lại dính một cú đá thẳng vào ngực. Chiếc balo quá khổ của cô bé bật ra khỏi lưng và lăn về đằng sau như một quả cầu tuyết.

Không lâu sau, đòn tiếp theo lại tới - một cái gót chân nhằm thẳng vào cái lưng nhỏ bé của cô.

"-hhhh?!"

Cơ thể cô nhóc văng đi trên sàn như một quả bóng, và nảy lên 1 2 lần.

Khi cơ thể cô nhóc dừng lại, cuối cùng cô cũng cảm nhận được hết những đau đớn từ trận đòn dữ dội vừa rồi.

"Ah...! Gahaahaa...!!"

"Ha! Ha-ha-ha-ha-ha-ha!! Lúc này trông nhóc rất tuyệt đấy! Người dính đầy đất và máu!"

Thế giới đang đảo lộn quanh cô nhóc, và mãi Lilly mới lờ mờ nhận ra được chủ nhân của giọng nói.

Đó là một tên mạo hiểm giả tộc người. Chính là kẻ đã nói chuyện với Bell hôm qua. Người đã từng thuê cô nhóc.

Quai hàm người đàn ông đang hướng thẳng lên trần nhà, anh ta nhìn xuống cô nhóc với một nụ cười khinh bỉ.

"Ta đã đoán ngươi sắp sửa vứt bỏ thằng nhóc đó rồi, nên ta đã giăng sẵn tấm lưới để chờ nhóc. Ta đã rất nôn nóng muốn nói lời chào với nhóc đó."

" Tấm…. lưới?"

"Dungeon rộng mà. Chỉ có mình ta đứng chờ nhóc thì như mò kim đáy bể vậy. Có thêm vài đồng chí sẽ tăng cơ hội cho bản thân ta lên."

Bản thân Dungeon đã cực kỳ rộng lớn; những tầng bên dưới tầng 5 thậm chí còn rộng hơn cả Center Park. Tuy vậy, chỉ có một vài lối đi để ra khỏi một tầng.

Người đàn ông này hẳn đã bố trí mỗi người đồng đội của hắn chặn tại một đường, chờ cô nhóc đi đến.

Và trong 4 đường đi đó, Lilly đã chọn đúng con đường mà hắn ta đang đợi sẵn.

"Ta không thể tin được khi nhìn thấy nhóc tóc trắng chạy loanh quanh với một con nhãi... Đừng nói là, tên nhóc đó có một cái gì đó khiến ngươi phải xốn xang đấy nhé? Ngươi đần sao?"

"...!"

"Nhưng chuyện đó cũng không quan trọng. Trước khi dần mày một trận ra bã để cảm ơn việc mày trộm kiếm của ta, chắc ta phải chơi đùa với mày một chút đã nhỉ...!

Anh ta tuyên bố điều đó với một ánh mắt lấp đầy bởi sự tà ác báo hiệu rằng hắn sẽ tước đoạt mọi thứ của cô nhóc.

Lilly gắng hết sức để lấy bàn tay bịt cái mũi vẫn còn đang rỉ máu của mình khi tên kia xé rách áo choàng của cô, điều đó khiến tất cả mọi thứ bên trong rơi xuống sàn. Lúc này đây cô chỉ còn mặc độc bộ quần áo bên trong, không thể làm bất cứ điều gì để kháng cự lại anh ta.

"Ma thạch, đồng hồ vàng... Này này! Cả ma pháp kiếm nữa cơ à?! Haaa-ha-ha-ha! Ra nhóc cũng trộm cả cái này nữa sao, hả?"

Người đàn ông vui sướng trước phát hiện này.

Tâm trạng của anh ta còn tăng thêm nhiều khi nhìn thấy một con dao đang ánh lên sáng bóng.

Xoay tròn con dao màu đỏ sậm bằng một tay, anh ta nở một nụ cười hắc ám.

"Hee-hee-hee-hee... Được rồi, ta sẽ tha cho mày lần này vậy, con nhãi prum kia. Một món quà như thế này là đủ cho một lời tạ lỗi rồi đấy nhỉ. Ta thật là một người đàn ông tốt, đúng không?... Hyaa!"

"Ahgg...!"

2 cú đá chớp nhoáng nhằm vào bụng khiến Lilly cuộn mình lại trong đau đớn.

Thật tồi tệ, thật tồi tệ, thật tồi tệ. Trái tim của Lilly đập từng nhịp trong lồng ngực bé nhỏ, não bộ ngập tràn trong hoảng loạn.

Vào lúc ấy, cô nhóc biết rằng nếu cô không chạy ngay khỏi đây, cô sẽ phải chịu một thứ định mệnh tồi tệ dưới tay người đàn ông hung ác này.

Ngay khi cô hít một hơi thật sâu, một giọng nói khác từ xa vang đến.

"Ngài có vẻ không nhân nhượng tí nào nhỉ, Master Gedo."

Thêm một người nữa tiến đến chỗ họ.

"...?!"

Nhìn về hướng tiếng nói kia vừa cất lên, Lilly nhìn thấy một người mà cô khá quen thuộc.

Anh ta là mạo hiểm giả đã cố cướp lấy số tiền của cô nhóc mới hôm rồi.  Một trong số những thành viên của Familia Soma cố làm 1 điều tương tự rất nhiều lần trước đó.

Vậy là chuyện này đã xảy ra. Người giúp sức cho ông ta là những thành viên của Familia Soma. Có vẻ như là, sau cuộc nói chuyện với Bell, anh ta đã thấy họ cãi nhau với cô ấy và yêu cầu sự trợ giúp của họ.

"Xem này, Kanu. Con nhãi này còn có một thanh ma pháp kiếm! Đúng như cậu nghĩ, dường như con nhóc này trộm cắp khắp nơi đấy. Ha-ha-ha-ha!"

"...Vậy sao?"

Một người thú trung niên, kẻ được gọi là Kanu, nheo cặp mắt tối, đục của mình lại khi nhìn vào người đàn ông đang hạnh phúc - mạo hiểm giả có tên Gedo. Nhưng Gedo đang trong tâm trạng tốt không hề nhận ra điều đó.

"Master Gedo, tôi có một lời đề nghị..."

"Gì thế? Đưa nó cho cậu? Này, tôi đã bắt được con nhỏ prum, rõ ràng tôi phải được chọn -"

"Không hoàn toàn là thế. Không chỉ thanh ma pháp kiếm, mà là toàn bộ những thứ cậu lấy được từ con nhỏ này. Tôi mong ông sẽ để lại tất cả chỗ đó xuống sàn."

"Hử?" Gedo nhìn người đối diện với một nụ cười bối rối. Nhưng trước khi anh ta kịp đưa ra bất kỳ câu hỏi gì, Kanu lấy ra một thứ từ đằng sau anh ta và quẳng nó ra. Nó rơi xuống ngay trước mặt Lilly.

"KEEEEI!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!" Lilly hét toáng lên. "K-Kiến sát thủ...?!"

Đó chỉ là một nửa thân trên của con kiến, thế nên dễ mang đi hơn. Từ những vết cắt khắp cơ thể, những dòng chất lỏng màu tím vẫn đang rỉ ra; có vẻ như nó vừa mới bị giết vài phút trước. Không, nó vẫn chưa chết. Miệng của nó vẫn còn cử động, một cánh tay của nó đang vùng vẫy trong đau đớn.

"Đáng lí ra ông nên nghĩ rằng chúng tôi đã đi săn cùng nhau. Rất có thể Master Gedo, người đã chinh phục rất nhiều tầng, mạnh hơn chúng tôi. Thế nên 3 người bọn tôi đã chụm đầu lại và nghĩ ra kế hoạch này."

Plop, plop. 2 con Kiến sát thủ đang hấp hối khác được ném xuống gần đó.

Thêm 2 mạo hiểm giả khác tiến đến từ những đường khác, cả 2 người họ đều hợp tác cùng Kanu. 3 con kiến kêu toáng lên tạo những âm thanh kỳ quái vang vọng khắp căn phòng, như một lời nguyền đến từ thế giới khác.

Mặt của Gedo và Lilly tái đi.

Kiến sát thủ sẽ tiết ra một loại pheromone đặc biệt khi chúng cận kề cái chết. Đây là một lời kêu gọi giúp đỡ, và những con Kiến sát thủ khác sẽ đáp lại.

3 con Kiến sát thủ vẫn còn thở đã tiết ra pheromone được một lúc. Căn phòng đã trở thành một quả bom hẹn giờ.

"Các ngươi đùa đấy à?!! Gedo nói.

3 con Kiến sát thủ ở trạng thái đó đang kêu gọi sự trợ giúp. Thế thì sẽ có bao nhiêu đồng loại của bọn chúng trả lời đây?

Nhưng Kanu và những đồng đội của anh ta vẫn bình tĩnh một cách đáng ngạc nhiên, ngay cả lúc Gedo gào lên.

Chỉ có Lilly mới hiểu rõ sự ám ảnh phi lý với tiền bạc của bọn họ, dưới tác dụng của loại rượu Soma.

"Chắc hẳn ông không muốn sẽ trở thành con mồi của bọn chúng trong lúc đang chiến đấu với chúng tôi chứ, Master"

"Hyee?!"

Năm con Kiến sát thủ thò đầu ra khỏi cửa phòng ở đằng sau Gedo.

Căn phòng này có 4 lối ra. Kanu và đám bạn của hắn đã đứng chặn 3 đường; giờ đây, lối ra còn lại cũng xuất hiện đám Kiến sát thủ. Gedo nghiến răng, run lên vì sợ và giận dữ. Khuôn mặt đang tái đi của anh ta đanh lại, anh ta vất tất cả mọi thứ đã lấy được từ Lilly xuống sàn nhà.

"Chết tiệt! Các ngươi là lũ chết tiệt!!!"

Kanu cười toe toét, bước sang một bên để nhường đường cho người đàn ông. Gedo quay lại nhìn quanh phòng lần cuối rồi đi mất.

Không đầy 1 giây sau, một tiếng gầm dã man rộ lên từ hành lang, theo sau đó là những tiếng binh khí va chạm với nhau. Rồi đột nhiên chìm vào im lặng.

Lilly, vẫn còn đang bàng hoàng, không thể nào chứng kiến được chuyện gì vừa diễn ra; một bức tường được dựng lên bởi loài kiến khổng lồ đó đang đứng chặn giữa cô nhóc và lối ra.

"Gii...!!"

"?!"

Một con Kiến sát thủ bước đến trước mặt Lilly. Căn phòng giờ đây đã bị bao phủ bởi quái vật.

Cơ thể đầy vết thương của cô không thể cử động được theo cô ý muốn, và cô không thể chạy thoát khỏi nanh vuốt của những con thú đang tiến đến.

Đột nhiên, máu tóe ra trên không trung.

Con quái vật gục ngã xuống sàn.

"Nhóc ổn chứ, Erde?"

"Ngài... Kan..."

Kanu nhìn xuống cô gái, miệng của anh ta trông không khác gì một đường nứt hướng lên trên khuôn mặt và thanh kiếm thấm đẫm dòng máu màu tím được đặt lên vai.

"Chúng tôi đến đây để giúp cô mà. Dù sao thì cũng là người cùng Familia cả."

Lilly cắn môi, nắm chặt đôi tay lại khi thấy người đàn ông trước mặt cô nói những lời đầy khí phách như vậy.

Những người đồng đội của anh ta vẫn đang kiềm chân đám Kiến sát thủ lại.

"Đúng thế, tất cả mọi người đều đến vì cô đó, Erde. Dù có là tình thế tuyệt vọng này đi nữa, chúng tôi vẫn không bỏ mặc cô mà, thấy không?"

"...Vâng."

"...Cô biết điều chúng tôi định nói chứ?"

Vừa nói thế, anh ta vừa vòng cánh tay ra đằng sau để nắm lấy vai Lilly. Giọng điệu của anh ta bình thản như đang tham gia một vở kịch chứ không phải đang bên bờ sống chết.

Đôi mắt của anh ta trông như đang nhìn vào cơ thể đang run lên của Lilly, nhưng thực tế thì không phải vậy.

Tất cả những gì anh ta có thể thấy là tiền - hay chính xác hơn, là những giọt Soma đang chảy ra từ đống tiền đó.

Vẻ mặt của Kanu trông vẫn bình tĩnh và tự chủ, nhưng trong lòng anh đang ngập tràn sự lo lắng.

"Này, nhanh lên đi! Chúng tôi không thể cầm chân thêm lâu đâu!" Một tên nói to lên.

"Tôi biết rồi!" Kanu quay lại nhìn Lilly. "Này nhóc, hôm qua nhóc đã nói nhóc không có tiền. Bỏ việc đóng kịch đi. Nếu nhóc còn cố phun ra những lời như thế một lần nữa..."

"Được rồi! Được rồi-được rồi-được rồi...!"

Nhìn thấy tình cảnh thảm khốc hiện giờ, Lilly chỉ còn biết gật đầu với vẻ mặt đã hoàn toàn cam chịu.

Không còn thời gian để tức giận nữa, Lilly quyết định đưa ra chiếc chìa khóa được ẩn đi như một chiếc vòng cổ và đưa cho anh ta.

"Cái quái gì đây?"

"Chìa khóa ngăn chứa đồ thuê ở chỗ tộc gnome tại khu phía đông Orario..."

"Hòm ký gửi sao? Không nghĩ nhóc lại để một lượng vals lớn ở trong một cái hộp nhỏ như vậy..."

"Những viên đá quý của gnome được cất ở đấy..."

"À... giờ thì ta đã hiểu rồi..."

Những viên đá quý và khoáng vật mà những người gnome kiếm được đều có giá trị cực cao. Hơn nữa, giá trị của chúng hầu như không đổi, thế nên luôn có người mua. Lilly đã đổi hầu hết số tiền mà cô đã vất vả kiếm được thành những viên đá quý này tại Thương hội Gnome bởi sẽ rất đáng ngờ nếu cô cầm theo 1 lượng lớn tiền để rồi chẳng may cô bị bắt.

Một nụ cười tươi rói và đầy hắc ám khác hiện lên trên đôi môi của Kanu, anh ta gật đầu và nắm lấy cổ cái áo của Lilly. Rồi anh ta xô ngã Lilly xuống nền đất và liếc nhìn cô nhóc.

"Ngài Kanu... anh đang định...?"

"Chúng ta đang trong một tình cảnh khó khăn mà. Nhìn đi. Chúng ta đã bị bao vây."

Phải có đến ít nhất 20 con Kiến sát thủ đang đứng chung quanh bọn họ. Chỉ còn duy nhất một lối thoát.

Lilly cố gắng đá vào con quái vật nhằm thoát khỏi nó một cách vô nghĩa, trông như thể cô đang bơi trong không khí vậy.

Kanu, trông cực kỳ lôi thôi, cười to lên một lần cuối.

"Giúp bọn ta trì hoãn chút thời gian."

“?!”

"Bọn ta sẽ mở đường máu còn nhóc thì giúp bọn ta dụ chúng đi, Erde. Lối thoát đằng kia vẫn chưa bị chặn, vậy nên chúng ta có thể hạ được vài con nếu có cậu làm mồi nhử."

Trong mắt Lilly lúc này chỉ có bóng lưng của Terror.

Lại liếc sang bên, cô ấy thấy những người đồng đội của Kanu đều đang mỉm cười man rợ y chang nhau.

"Khi không có tiền, nhóc đã chẳng còn giá trị lợi dụng. Ít nhất hoàn thành công việc của mình, giúp đỡ bọn ta lần cuối đi, nhóc phụ tá."

Lilly nhíu mày.

Vẽ một vòng cung lớn trên không, cô  phá vòng vây của lũ Kiến sát thủ.

Lũ quái vật dõi theo thân ảnh trên không của cô rồi lũ lượt đuổi theo.

Với Lilly lúc này, thời gian đã ngừng lại. Cô lặng lẽ ngắm nhìn lũ du hành giả trốn đi, mỉm cười tà ác, và cuối cùng cô rơi xuống sàn nhà.

Chấn động mạnh khiến lồng ngực của cô như thắt lại, nhưng cũng chỉ có thế

“…haa-haaa…”

Cô ấy nằm ngửa sõng soài trên sàn, nhìn chằm chằm lên trần nhà rồi cười đứt quãng nhưng có phần quái dị. Lũ Kiến sát thủ đang tới chỗ cô.

"Vậy ra mọi chuyện cứ kết thúc thế này à" cô nghĩ. Chả có lý do gì để cười, nhưng cô vẫn không kìm được cười thành tiếng.

Du hành giả đúng là không đáng tin lấy một đồng.

Nếu đây là nhân quả báo ứng cho tất cả mọi chuyện từ trước đến nay, vậy thì nó quá là nghiệt ngã…. Cô tiếp tục nghĩ.

…Nhưng chờ đã.

Nếu đây là quả báo vì những gì Lilly đã làm với ngài Bell thì có lẽ cũng không sao.

Mặc dù là một mạo hiểm giả, ngài ấy không hề cư xử như bất kỳ mạo hiểm giả nào khác mà Lilly biết. Nếu đây là phần thưởng của cô, đột nhiên cô cảm thấy dường như chịu báo ứng là nghĩa vụ mà mình phải thực hiện, kì lạ thật.

“Giyaa……!”

Kiến sát thủ kéo tới càng lúc càng đông, đông đến mức cô không còn đếm được nữa, tiếng ồn ào của những cái càng và móng vuốt càng lúc càng tới gần.

Cô chẳng còn lối thoát nào khác. Cô tựa mình lên tường.

Lũ quái vật đã bao vây lấy cô. Chúng vây lấy cô sít sao, còn cô chỉ biết tuyệt vọng nằm ngửa ra đó.

"…Lilly… buồn lắm."

Những lời cô nói chìm nghỉm vào trong trăm ngàn tiếng dậm chân của lũ Kiến sát thủ trên sàn nhà.

Một phụ tá chuyên nghiệp. Cái cách họ bị đối đãi chả giống ai.

Những mạo hiểm giả chả bao giờ tỏ chút lòng hối hận với cái xe chở hàng của họ dù cái xe đó có té ngã. Họ là những kẻ vô dụng.

Lilly ở đây, cô chẳng còn gì thuộc về mình nữa. Mà thực ra như vậy mới chính là cô.

Một con người thảm hại.

Hơn ai hết, Lilly ghét nhất là chính bản thân mình,.

"Các vị thần ơi… tại sao…?"

Không ai đáp lại tiếng gọi của cô. Không ai có thể đưa ra bờ vai để cô dựa vào.

Họ chưa bao giờ cần tới cô, họ chỉ lợi dụng cô.

Cô hận sự yếu ớt của mình. Cô hận rằng cuộc đời mình luôn luôn bị lèo lái trong tay của kẻ khác.

Lilly muốn trở thành một người khác, bất kì ai cũng được, trừ Lilly ra.

Cả pháp thuật mà cô học được cũng chứng tỏ rằng cô không muốn là chính mình.

"Tại sao… tại sao người lại khiến Lilly trở thành Lilly…?

Cô không biết mình đã bao nhiêu lần muốn chết.

Cô ấy từng ước rằng mình có thể tới chỗ các vị thần, xin họ có thể cho cô quay ngược lại thời gian.

Cô muốn trở thành một Lilly khác- Lilly nào cũng được, chỉ cần tốt hơn Lilly lúc này.

Nhưng rút cục Lilly lại quá yếu ớt để có thể vượt qua nó.

Nhưng sâu thẳm trong tim mình, Lilly luôn muốn làm lại từ đầu.

“Gisyaaa…!”

"…Đúng vậy. Chuyện đó không còn quan trọng nữa."

Vòng vây quái vật chung quanh càng lúc càng tiến lại gần cô.

Thịch. Quay sang một bên, má của cô mài lên sàn nhà, trên môi khẽ nở nụ cười cam chịu.

Một con Kiến sát thủ tiến gần sát đến mức trong tầm mắt ti hí của cô, nó trông thật khổng lồ.

Những cái chân của nó dừng ngay trước mặt của cô.

"….Cô đơn quá."

Lilly ngạc nhiên trước những lời buột ra từ miệng mình.

Hóa ra đó mới thực sự là suy nghĩ của cô. Chỉ đến bước đường cùng cô mới nhận ra.

Oh… Lilly cô đơn.

Cô chỉ toàn bị sử dụng, chả ai cần tới.

Dù đã quen với nó nhưng sự cô đơn vẫn chưa từng rời bỏ cô.

Cô đơn một mình.

Không có ai để cô trông cậy, chả ai trông cậy vào cô, tất cả khiến cô thấy thật cô đơn.

Cô đã quen với việc chỉ có một thân một mình nhưng chưa bao giờ quen với sự cô đơn.

"Vậy ra chuyện là vậy, Lilly…"

Cô muốn được ở bên ai đó.

Cô đau xót trước sự thật mà đến giờ cô mới nhận ra.

“SyyyAAAAAAAAAAAAAA!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!”

Con kiến sát thủ gần nhất dơ cao móng vuốt lên. Chúng lóe sáng trước ánh đèn trên sàn nhà.

Tạm biệt.

Cuối cùng cô cũng có thể chết. Mọi chuyện rút cục đã kết thúc. Cô có thể tới chỗ các vị thần.

Cô gái bé nhỏ chẳng có ai tới cứu, cô gái chẳng đáng giá một xu, cô gái cô đơn.

Cô cuối cùng cũng có thể làm lại cuộc đời.

Cuối cùng, Lilly cũng có thể…

…Và cũng sắp sửa tìm lại được người ấy rồi….

Phải chăng… Lilly cuối cùng cũng chết?

Cô ấy khẽ mỉm cười, giọt nước mắt lăn dài trên má.

Và rồi…

“TIAAAA LỬAAAAAAA!!!”

Những ngọn lửa bùng nổ

“…Huh?”

Hỏa ngục đỏ thẫm nhấn chìm căn phòng.

---o0o---

"Không thể nào."

Hestia ngẩng mặt lên nhìn Eina rồi thở dài đáp.

"….Ý người là sao…?"

"Chuyện này không thể nào xảy ra được. Bell đã quyết định sẽ không bỏ rơi cô phụ tá đó rồi."

Eina lặng người đứng đó, không hề có vẻ gì là sẽ trả lời. Hestia lại thở dài thêm cái nữa.

Hestia nhẹ nhàng nhắm mắt lại và nhớ về tất cả những chuyện đã diễn ra đêm qua.

"Nữ thần à, thần… Cho dù vậy, nếu cô ấy gặp rắc rối, thần vẫn muốn giúp đỡ."

Hestia đã nhắc nhở cậu rằng cô phụ tá đó không đáng tin. Và đó là câu trả lời của Bell.

Có lẽ Hestia không nghe lời cậu, nhưng thấy nữ thần cố ép buộc cậu như vậy, cậu bèn trả lời như thế. Tuy nhiên, Bell sẽ không - không, là không thể  - nghe theo lời cô và thay đổi quan điểm của mình.

"Cô gái đó trông rất cô đơn. Nhưng thần không nghĩ cô ấy nhận ra chuyện đó. Cô ấy cứ như bị tê liệt vậy, chỉ biết nở nụ cười đáng yêu… Cô ấy nghĩ cô ấy có thể một mình sống tốt."

Bell tiếp tục kể về Lilly và những thứ cậu chính mắt thấy. Hestia chưa từng gặp mặt cô gái đó, nhưng cô vẫn chăm chú lắng nghe.

Và trên tất cả, Bell còn thêm vào câu chuyện mảnh kí ức của riêng mình.

"Không phải cũng chính là người, nữ thần, đã giúp thần trong lúc thần cô đơn sao?"

Cậu nhìn thấy phần nào bản thân mình trong Lilly.

Trước khi gặp Hestia, Bell một mình lang thang quanh Orario, mấp mé trên bờ vực bị sự lo lắng và cô đơn nghiền nát. Lilly cũng có ánh mắt y như cậu lúc đó.

"Nếu thần nhầm thì không sao. Nhưng nếu thần đúng… lần này thần muốn trở thành người giúp đỡ."

Bell nói rằng cậu muốn trở thành một người giống như nữ thần vậy, người đã cứu cậu, muốn được giống như Hestia. Và cậu dừng lại ở đó.

"Cậu ta… Bell. Cậu ta là tuýp người san sẻ lòng tốt cậu ta nhận được cho  tất cả mọi người. Cậu nhận ra được nỗi đau bản thân từng trải qua ở người khác…"

Hestia vừa nói, mắt không dời những cái kệ phía trước mặt họ. Rồi cô lại ngoảnh sang nhìn Eina.

"Một khi đã quyết chuyện gì, cậu ta liền trở nên cứng đầu khôn tả. Chẳng ai có thể lý luận lại được với cậu ta đâu."

Eina trông cứ như bị lạc vào mê cung. Bờ vai Hestia chùng xuống khi cô nhìn vẻ mặt bất đắc dĩ của cô nàng bán tiên. Đôi môi của Eina cong lên cứ như muốn nói gì đó.

"Vẫn chưa phục sao?"

"Không, không… Công nhận đó đúng là lời mà Bell sẽ nói. Nhưng dựa vào đâu mà em ấy…?"

Hestia khoanh tay lại, khẽ "Hmmm" rồi nhìn vẻ hoang mang trên mặt Eina.

Hestia phồng má lên, lựa lời để nói; Những lời này dù chỉ nói ra thôi cũng đã thấy kì quái rồi.

"Về chuyện đó. Bell có một năng lực phi thường, đó là có thể hiểu được nội tâm người khác. Cậu ta có thể sánh được với những vị thần như ta đấy."

---o0o---

“LILLYYYYYYYYYYYYYYYYYYYYYYYYYYYYY!!!!!!!!!!!!!!!!!!!”

Thanh âm gọi cô ấy xuyên qua đám đông quái vật.

Chấn động từ vụ nổ lan tràn khắp căn phòng. Những con kiến sát thủ giật mình, tất cả đều cố quay đầu lại trước đòn tấn công này từ phía sau, nhưng khi di chuyển chúng lại đè lên nhau.

Ánh sáng chớp nhoáng từ ngọn lửa phản chiếu lên đôi mắt của Lilly khi chúng càng lúc lại tiến lại gần cô, vạch một đường xuyên qua lũ kiến khổng lồ. Khoảnh khắc Lilly nhìn rõ những ngọn lửa chớp lóe đó…. Bức tường quái vật rơi rụng và cậu bé tóc trắng nhảy qua.

"TRÁNH RAAAAAA!!!!"

“GIGAA?!”

Bell phóng về phía Lilly, vung cả thanh dao găm và thanh đoản kiếm của mình lên, xé nát hàng đống kiến.

Lũ kiến sát thủ đứng phía trước cô gái kia khựng lại trong giây lát để rồi đầu lìa khỏi cổ.

"Lilly! Em ổn chứ?! Em biết anh là ai không?"

Lúc đầu, Lilly không nhận ra chàng trai đang ôm mình là ai.

Đôi mắt màu ruby đỏ rực đó run rẩy khi cậu ôm lấy cô. Những ngón tay bám lấy vai cô siết chặt tới mức cô thấy đau nhói.

Bell vội vã rút một lọ thuốc ra và đưa lên miệng cô.

Đôi mắt Lilly trống rỗng như thể vừa đặt một chân vào quan tài. Nhưng miệng cô ấy vẫn hé ra đủ để cho chất lỏng màu xanh chảy xuống cổ họng.

Hụ! Hụ! Ngay sau đó, tiếng ho nhẹ đầy đáng yêu từ hai lá phổi của cô vang lên.

"…Ngài Bell?"

"Ừ, là anh đây! Em ổn chứ?"

Giọng của Bell trở nên đứt quãng, nước mắt cậu ứa ra - y như Lilly vừa mới đây thôi - và rồi mỉm cười.

Hơi ấm bùng lên trong thân thể rét lạnh từ nãy giờ của Lilly khi cô bị cậu ôm lấy, mạnh mẽ và có chút đau đớn.

Nhìn thấy Lilly vẫn ổn, Bell ngay lập tức ngoảnh mặt đi.

Những chiếc móng vuốt sắc bén của lũ quái vật đã ở gần lắm rồi.

Bàn tay của Lilly lần mò xuống váy mình, nơi cô cất dấu con dao đen bóng từ đó đến giờ. Cô ấy rút nó ra và đưa cho Bell.

Bell cười toe toét rồi lấy Dao găm Hestia từ tay cô ấy.

"Chờ một phút thôi, như mọi khi ấy mà."

Nói xong, Bell đứng dậy.

Thanh âm phẫn nộ tức giận vang vọng khắp phòng. Trên sàn nhà, vô vàn chỗ bị pháp thuật của Bell thiêu đốt, khói bốc lên mịt mù.

Cảm giác lúc này thật là thân cô thế bạc tới thảm thương.

Trên ba mươi con quái vật đang vây lấy Bell và Lilly. Thậm chí bè lũ xông vào từ lối ra và chui ra từ trong tường còn đông hơn.

Tất cả bọn chúng đều trông lăm le như thể sẽ bổ nhào vào bất kì phút giây nào. Thế nhưng Bell không hề sợ hãi.

Bell vài ngày trước có thể đã chùn bước khi đối mặt với nhiều kẻ địch như thế này. Kể cả lúc này, Bell vẫn chưa từng đối diện với nhiều quái vật lao vào cùng một lúc như vầy.

Tuy nhiên, lúc này Bell đã có phép thuật.

"Ta tới đây…!"

Cậu ta rút một lọ chứa chất lỏng màu vàng nhạt từ túi da buộc ở quanh chân.

Bell giờ đã biết giới hạn của Mind Down và đã mua lọ thuốc trị giá 8700 val này làm át chủ bài để sẵn sàng đối mặt với tử vong.

"Ma Pháp dược." Loại thuốc có thể hồi phục Tinh thần lực.

Bật mở nắp lọ ra bằng ngón cái, Bell uống hết lọ đó trong một ngụm.

"…---ĐƯỢC RỒI!!!!"

"Hn!!"

Lại một con kiến khác lao lên phía trước, và Bell dơ tay lên.

“TIA LỬA—!!!!”

Lũ kiến sát thủ bị thổi bay ra phía sau ngay khi điện quang hỏa thạch phun ra từ lòng bàn tay của Bell.

Đó cũng chính là tín hiệu cho tất cả lũ kiến nhào lên tấn công cùng lúc. Bell bắt đầu hét lên liên hồi trước lũ thú dồn dập tới.

Những vụ nổ chớp nhoáng của lửa và điện bao trùm hết thảy bọn chúng.

Mỗi lần Bell hét lên, một đạo lôi điện hỏa ngục phóng về phía trước, sáng rực cả căn phòng.

Mỗi lần tia chớp đỏ thẫm đó tuôn ra, ít nhất có một con kiến sát thủ bị xé thành từng mảnh. Thỉnh thoảng cậu còn thịt được hai con một lần.

Đội quân kiến sát thủ vẫn cắm đầu lao tới tập kích Bell, không có một kẽ hở.

Pháp thuật đang làm thay đổi cục diện trận chiến vốn bị ưu thế số lượng đè bẹp.

“HAAAAAAAAAAAAAAAA!!!”

Bell vươn tay ra cầm lấy vũ khí sau khi một lượng lớn kiến sát thủ đã rơi rụng.

Nắm chặt Dao găm Hestia trong một tay và chủy thủ trong tay kia, cậu ta lao về phía đàn kiến sát thủ đông nghìn nghịt.

Lilly lặng lẽ nhìn ánh tím chớp lóe trên không, theo cùng là vài cái đầu hay thân trên của lũ ma thú.

"……"

Cô ấy lặng lẽ ngồi đến thất thần, nhìn khung cảnh mở ra trước mắt.

Mỗi khi cô kịp nhìn thấy mái tóc bạc kia, lại một con kiến sát thủ bị xẻ đôi, ứa ra chất lỏng màu tím.

Ngài ấy nhanh, sắc bén và mạnh mẽ.

Trước khi cô kịp nhận ra, Bell đã trở thành người duy nhất còn đứng vững. Ở đây vài phút trước thôi có vô vàn kiến sát thủ, nhưng giờ chúng chỉ lăn lóc la liệt nằm đó trên sàn nhà dungeon.

Bell đút cả hai con dao vào trong túi, vẻ mặt cuối cùng cũng lơi lỏng. Cậu lại nhìn quanh căn phòng một lần nữa trước khi trở về phía Lilly.

"Sao… ngài lại ở đây?" cô ấy hỏi.

"Chà, lũ Orc cứ liên tục tới sau khi em rời đi, nhưng anh nghĩ hẳn là có một mạo hiểm giả khác đã tới. Anh không nhìn thấy rõ vì sương mù, nhưng tất cả lũ quái vật chặn giữa anh và lối đi đột nhiên biến mất…"

Đó là cách mà Bell thành công làm được điều không tưởng và có thể chạy nhanh như vậy để tới tận đây.

Bell gượng cười, gãi gãi đầu, làm như thể chuyện đó chẳng có gì to tát. Tuy nhiên, có thứ gì đó trào lên bên trong Lilly khi cô thấy thế.

"…Tại sao?"

"Eh? Em vừa nói gì ư, Lilly?"

"Tại sao ngài lại làm vậy?"

Cảm thấy cuối cùng đã tới lúc, miệng Lilly tự động mấp máy.

Đáng lý ra cô ấy cần phải nói cái khác, nhưng từ ngữ cứ tự động mà ùa về.

"Tại sao ngài lại cứu Lilly? Tại sao người không bỏ mặc Lilly?"

"..Cái gì?"

"Không thể nào có chuyện đến giờ người vẫn chưa nhận ra rằng Lilly đang lười người! Phải chăng ngài Bell nghĩ rằng Lilly muốn làm ngài ngạc nhiên bằng cách lấy con dao của ngài, đừng nói ngài có thể nghĩ tới những chuyện ngu ngốc như thế nhé?!"

Vẻ bối rối trên mặt Bell chỉ khiến cho thanh âm của Lilly càng lúc càng thôi bạo.

Lilly đã không kìm được cơn giận của mình nữa, mặc kệ nó ùa ra như thác lũ.

"Ngài bị sao vậy, Ngài Bell? Tên ngốc? Thằng hề?! Một tên khốn đầu rỗng không còn hy vọng phục hồi?!"

"Tên khốn…….?! Chờ đã, Lilly, cứ bình tĩnh đã….?!"

"Không thể nào!! Ngài Bell không để ý gì ư?! Lilly đã tự lấy tiền ở Quầy Giao dịch! Vốn tỉ lệ phân chia của Ngài Bell và Lilly là năm năm, nhưng đã bị em ăn xén bớt thành còn gần bốn sáu! Có lần Lilly còn tham lam và cắt bớt còn ba bảy! Lilly báo giá cao gấp đôi khi Lilly chuẩn bị vật phẩm! Em làm vậy tận mười hai lần! Lilly còn không đếm hết được số lần mình bị sốc trước sự thiếu kiến thức về vật phẩm của ngài, hay sự bất cẩn của ngài với trang bị!!"

Miệng của Bell mếu xệch khi những bí mật đột nhiên được đưa ra ngoài sáng.

Lilly vẫn không dừng lại. Sâu trong đầu cô, có người đang vội vã nói "Dừng lại!" nhưng vô ích. Cô cứ thế dãi bày tất cả.

"Người đã hiểu chưa?! Lilly là một người xấu, rất xấu! Một tên trộm! Lilly là một kẻ cặn bã đã lừa người không biết bao nhiêu lần! Lilly không xứng đáng trở thành phụ tá của người!"

“U-um…”

"Dù vậy…. Dù vậy… ngài Bell vẫn cứu Lilly?!"

"Ư-ừ."

"TẠI SAO?!"

Lilly thở hổn hển nhìn Bell.

Cô không rõ lòng mình khắc khoải hy vọng Bell sẽ nói gì nữa.

Nhưng tim của cô lúc này dồn dập đập như thể chưa bao giờ được đập.

Có hơi khớp trước màn bắn liên thanh của Lilly, Bell mở miệng ra nói, gần như theo phản xạ mà nói ra những lời này:

"B-bởi vì em là một cô gái."

HUH?? Cả người Lilly đột nhiên bốc hỏa.

Nắm đấm cô siết chặt; bờ vai se lại tới tận mang tai vì giận giữ.

Tâm tình của cô sục sôi, và cô chẳng hiểu tại sao.

Cô ấy không thể hiểu được sự bất mãn đang bùng nổ này.

"Đ-ĐỒ NGỐC!! Ngài Bell là ĐỒ NGỐC!!! Lại lôi cái đó ra mà nói lại à, không có gì mới mẻ phỏng?! Bộ Ngài Bell cứu TẤT CẢ phụ nữ chỉ vì thế chắc?! Đừng hòng mà Lilly tin!! Ngài là đồ tồi!! Tên playboy!! Biến thái!! Kẻ thù của phái nữ!!!!"

Không hiểu tại sao, nước mắt của Lilly cứ ràn rụa nơi khóe mắt.

Cô không hề có tư cách để nói những lời đó, nhưng cô đã xả tất cả sự bất mãn trong lòng lên đầu chàng trai trước mặt.

Bất mãn ư? Về cái gì cơ?

Cậu đã cứu cô; tại sao cô lại phải bất mãn chứ?

Ngọn lửa hừng hực trong lồng ngực - mà không, là cả cơ thể này -  đang cố gắng truyền đạt thông điệp gì?

Cô không biết.

Bell lại khổ sở chống cự trước đợt thủy triều mới, Lilly lại tiếp tục thở hổn hển.

Thả lỏng bờ vai rồi mỉm cười, Bell rướn người tới phía trước rồi nhẹ nhàng chạm tay vào má của Lilly-tộc chó không tai.

"Chà, vậy thì, bởi vì em là Lilly."

“—”

Đôi mắt màu hạt dẻ mở lớn hết cỡ.

"Anh cứu em vì em là em, Lilly. Anh không muốn em biến mất."

“Fuu, ehh……!”

"Chẳng có lí do nào khác nữa cả. Tại sao anh cần một lý do tốt hơn để cứu Lilly chứ?"

Nước mắt đã không còn tuân theo khống chế, đồng loạt tuôn ra.

Lệ rơi như thác đổ từ đôi mắt ấy, chảy ràn rụa trên mặt cô.

Lilly không còn kìm nén được nữa, khóc rống lên.

“Hic…waaaaaah!”

"Lilly, nếu em gặp rắc rối, cứ tới nói với anh. Anh ngốc lắm, vậy nên em không nói thì anh không biết đâu."

“Hic…! Waaahhh…”

"Anh sẽ giúp em, cứ tin ở anh."

Lilly nhào vào lồng ngực cậu và siết chặt.

Bị tấm giáp kim loại vướng víu cản đường nhưng cô không quan tâm. Cô ôm lấy cậu ta bằng toàn bộ sức lực, tay vòng ra sau lưng cậu.

Cô có thể thấy hơi ấm từ bàn tay của Bell đang nhẹ nhàng xoa đầu và lưng mình.

Cô biết. Cô để ý hết.

Bell đã nghĩ tới cô khi cậu lao tới căn phòng này.

Bộ quần áo sáng bóng đã tả tơi, rách bươm.

Làn da nhợt nhạt lộ ra sau những lỗ thủng trên quần áo kín đặc vết thương và vết bầm tím.

Lilly biết cậu đã phải chiến đấu với hàng đàn quái vật để tới được chỗ cô.

Cô muốn gọi cậu ấy lại, muốn nói gì đó để thể hiện lòng biết ơn trước những gì Bell đã làm.

Lilly muốn cậu đón nhận cái mà cô ghét nhất: Lilly.

"Xin lỗi….em, em xin lỗi…!"

"…Không sao."

Tiếng Lilly khóc vang vọng khắp không gian, càng lúc càng lan xa.

Hiện trường vụ thảm sát chiếm cứ một góc Dungeon. Ma thạch trong người chúng vỡ nát từng viên một, những con kiến giết chóc man rợ hóa thành tro tàn, hòa quyện cùng lớp khói bốc lên từ những ngọn lửa vẫn còn âm ỉ cháy trên sàn.

Tro bụi từ từ trôi đi khỏi khuôn mặt cô gái, còn cả nước mắt nữa.

Cậu nhóc tộc người cứ ôm chặt lấy cô gái tộc chó, nụ cười êm đềm vẫn ở mãi trên môi.

---o0o---

Bầu trời thật trong xanh.

Y như bầu trời ngày hôm đó mà người đó gọi cậu lại, trong suốt không một gợn mây.

Bell đi tới phía Tháp Babel, mái tóc bạc trắng tắm trong ánh dương.

Từ hôm nó đến nay đã được hai ngày.

Cậu vẫn chưa gặp lại Lilly kể từ khi họ chia tay.

Căn phòng mà cô từng dùng từ đó tới giờ đã hoàn toàn trống rỗng, cô không để lại tin nhắn nào.

Và có đi tới Soma Familia nhờ giúp đỡ cũng chẳng ích gì. Lilly đã biến mất hoàn toàn rồi.

Ngoài lo lắng ra, tâm trạng cậu lúc này cũng chỉ còn lo lắng.

Cậu không biết mình đã định đi tìm khắp thành phố bao nhiêu lần rồi.

Nhưng cũng lúc đó, Bell có một linh cảm.

Linh cảm rằng cậu sẽ gặp lại cô ấy sớm thôi.

Chỉ là một suy nghĩ thoáng qua, nhưng cậu đã biến việc đi dạo này thành công việc hằng ngày.

Để cô ấy có thể dễ dàng tìm thấy cậu.

"!"

Bell dừng lại. Và rồi lại giật lùi lại.

Cậu thoáng thấy có gì đó ở cổng chính tây của tháp Bebel: một thân hình nhỏ nhắn đứng đó, mặc một chiếc áo choàng màu kem.

Bàn tay của thân ảnh đó đang siết chặt lấy dây đai của chiếc ba lô, còn cô thì nhìn chằm chằm xuống đất.

Danmachi v2 012

Đôi mắt tròn trịa, đáng yêu của thân ảnh đó lộ rõ giữa muôn ngàn tia nắng.

Bell sải bước đi tới chỗ thân ảnh đó. Cậu không muốn làm cô sợ, hay khiến cô ấy nhảy xuống.

Cô gái tộc chó để ý thấy cậu ngay.

Bờ vai cô chùng xuống đến mức đáng thương. Cô vẫn đứng đó chờ cậu tiến tới.

“……”

“……”

Họ đến sát ngay trước mặt nhau. Nếu lúc này một trong hai người họ vươn tay ra thì có thể bắt tay nhau được.

Lilly ngẩng đầu lên và mở miệng, nhưng mỗi lần định nói thì cô lại chẳng bật được thành lời.

Cô không thể bắt chuyện được; việc này chả giống cô chút nào.

Bell kiên nhẫn chờ Lilly nói, nhưng thấy cô bối rối như vậy, cậu khẽ mỉm cười rồi bắt chuyện.

"Cô phụ tá! Cô phụ tá! Cô đang tìm du hành giả đúng không?"

"huh?"

Lilly lại ngước mắt lên.

Nụ cười rạng rỡ của Bell phản chiếu lên đôi mắt to tròn màu hạt dẻ của Lilly.

"Em vẫn chưa hiểu sao? Đây rõ ràng là một tình huống cực kì đơn giản, em biết mà. Một du hành giả đang tìm một phụ tá đã tới chỗ em, mời em tới làm việc cho cậu."

Lilly cuối cùng cũng nhận ra chuyện gì đang diễn ra.

Đôi mắt của cô ấy chất chứa những giọt nước mắt vui mừng. Hai gò má ửng một màu hồng ấm áp.

Bell ngượng ngùng vươn tay phải ra, cứ như xấu hổ lắm ấy.

"Anh đang tự hỏi không biết em có sẵn sàng đi rong ruổi trong Dungeon với anh không."

Ngày hôm nay là một khởi đầu mới.

Bell và Lilly đã thành một đội- một đội hai người của riêng họ.

Mối quan hệ giữa họ đã được reset lại từ đầu.

Một khởi đầu mới.

"-Vâng! Xin hãy mang Lilly theo anh!"

Nở nụ cười rực rỡ như hoa hướng dương, Lilly nắm lấy cánh tay Bell đang vươn ra.


Danmachi v2 013

“Cậu ấy đi rồi…” – Aiz thầm nhủ.

Cô đang ở tầng 11, đứng bơ vơ giữa làn sương mù mờ ảo, với đầy những cái thây chất đống ở xung quanh, những cái thây của lũ quái vật do chính tay cô tiêu diệt.

Cô đã nhìn thấy bóng của chàng trai trong màn sương mù cách đây không lâu, nhưng ngay khi giết sạch tốp quái tiếp theo ùn ùn kéo tới, cậu đã chạy khỏi căn phòng nhanh như một viên đại bác rời nòng khẩu thần công.

Theo lời đề nghị của Eina, cô đã thu thập tin tức từ những nhà thám hiểm về vị trí của một cậu bé tóc trắng, và cuối cùng cô đã lần ra được dấu vết của cậu xuống đến tận đây… để rồi chỉ để nhìn cậu chạy khỏi tầm tay mình một lần nữa. Đôi bờ vai cô bất giác chùn xuống.

Nhưng…

Aiz mơ hồ nghĩ có thể mình sẽ giúp được cậu ta.

Dù không chắc chắn bởi màn sương hư thực, cô có cảm giác cậu đang chiến đấu với sự thiếu kiên nhẫn tràn đầy tuyệt vọng. Và khi cô mở cho cậu một đường thoát, cậu chạy biến đi như người điên, toàn bộ tâm trí và cơ thể hướng đến một thứ gì đó không phải cô.

Liệu điều gì khiến chàng trai phải vội vàng đến vậy, cô thật không biết đó là gì.

Mình nên làm gì đây…?

Cô đã chấp nhận lời nhờ của Eina là xác nhận cậu trai ấy an toàn. Cô nên đuổi theo cậu ta chăng.

Nhưng giờ mà làm vậy thì khác nào mò kim đáy bể… Cô đang cân nhắc hành động tiếp theo thì đột nhiên…

Có thứ gì đó tỏa ánh lấp lánh giữa màn sương.

“…Đây là…”

Cô cúi xuống nhặt lên thứ nguồn sáng đang lấp lánh rọi vào mắt cô giữa bãi cỏ. Nó là một cái giáp tay màu xanh ngọc bích.

Cái giáp tay đó, màu của nó giống hệt đôi mắt của Reveria và Eina, là một thứ gì đó không còn ổn để mang vào nữa. Trông như nó đã phải chịu liên tục tầm từ một đến ba đòn đánh kinh người trước khi rơi phịch xuống mặt đất, và bề mặt giờ đây in hằn đầy những vết cắt và vết trầy xước ngổn ngang.

Nhưng sao lại ở đây? Cô tự hỏi trước khi nó đến. “Ah!”

Một ý nghĩ quan trọng chợt lóe lên trong đầu.

“Có lẽ là…?”

- Đằng sau lưng cô gái trẻ, một con thỏ kim đi lạc đang nhảy vòng quanh trên nền cỏ tầng 10 của Dungeon.

Danmachi v2 015



LỜI BẠT


Đây là tập thứ hai trong bộ truyện. Xin cảm ơn vì các bạn đã tìm đọc nó. Tôi là Fujino Omori.


Tuy đây là một câu truyện về một thế giới giả tưởng, nhưng tôi chủ trương xây dựng cốt truyện giống với trò chơi điện tử. Thách thức lớn nhất mà tôi phải đối mặt là tìm hiểu xem phải làm thế nào để kết hợp hệ thống điểm kinh nghiệm Excelia với các vị trí nhập vai cơ bản nhất trong game vào cốt truyện khiến độc giả có thể chấp nhận mà không gây ra hiểu lầm nào. Tôi đã giành ra hàng giờ để cố gắng giải quyết vấn đề phức tạp đó.


Quyển sách lần này là về người khuân vác hành lý - Phụ tá “Supporter” - một vị trí dễ thấy trong thế giới game


Vì không có những chiếc “túi thần kì” giúp các nhà thám hiểm đựng được các vật phẩm bao nhiêu tùy thích, vậy thì họ làm sao có thể khuân hết đống đồ đó ra khỏi Dungeon? Liệu họ có thể phát huy hết sức mạnh khi cứ phải chạy vòng quanh với một chiếc balo khổng lồ? Đó là lý do vai trò “Phụ tá” ra đời.


Nhưng như các bạn đã đọc, làm một phụ tá không phải là một công việc hấp dẫn gì dù cho có nhìn thế nào đi nữa. Vị trí của họ thấp đến mức như bị nhấn xuống vũng lầy. Vậy nên cũng chẳng có gì ngạc nhiên khi nữ chính của câu chuyện lần này, và cả những người khác đồng cảnh ngộ với cô ấy, cảm thấy không hài lòng và đã lạc lối. Vâng, chắc chắn là vậy.

Tuy nhiên, đây không chỉ là về câu chuyện, mà tôi còn nghĩ cuộc sống sẽ dễ dàng hơn khi ai đó sẵn sàng chìa tay giúp đỡ ta. Chỉ khi có ai đó giúp đỡ, chúng ta mới có thể đối mặt với những thách thức mới.


Tôi không muốn bị người khác nghĩ mình là kẻ đôi lúc quá say mê mà quên mất bày tỏ lòng biết ơn tới những người đã giúp mình. Viết quyển sách lần này giúp tôi nhắc tôi nhớ lại điều ấy.


Vậy nên tôi muốn nhân cơ hội này để bày tỏ tấm lòng.


Đầu tiên, xin gửi đến biên tập viên đã hỗ trợ tôi rất nhiều. Gửi đến ông Suzuhito Yasuda, người miệt mài cho ra những tác phẩm nghệ thuật tuyệt vời. Và cả đến mọi người, những người đã dồn hết tình cảm và nhiệt huyết để cho ra đời quyển sách này. Chân thành cảm ơn tất cả mọi người từ tận sâu đáy lòng.


Cũng xin cảm ơn tấm lòng của bạn đọc đã hết lòng ủng hộ tôi. Tập 3 hiện nay đã và đang được thực hiện rồi. Tôi sẽ cố gắng hết sức để có thể hoàn thành nó sớm nhất có thể. Rất mong được các bạn tiếp tục ủng hộ.


Hôm nay đến đây thôi. Chào tạm biệt.


Fujino Omori



Chú thíchEdit

  1. tộc người lùn, mình giữ nguyên tiếng Anh để phân biệt các tộc người lùn với nhau
  2. hay còn gọi là hobbit, tộc người lùn lai người

Theo dõi & Thanh chuyển trang

Community content is available under CC-BY-SA unless otherwise noted.